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Contaminacin del aire

Se entiende por contaminacin del aire a la presencia en la atmsfera de sustancias en una cantidad que implique molestias o riesgo para la salud de las personas y de los dems seres vivos, vienen de cualquier naturaleza, as como que puedan atacar a distintos materiales, reducir la visibilidad o producir olores desagradables. Tambin recibe el nombre de contaminacin atmosfrica y se aplica por lo general a las alteraciones que tienen efectos perniciosos en los seres vivos y los elementos materiales, y no a otras alteraciones inocuas. Los principales mecanismos de contaminacin atmosfrica son los procesos industriales que implican combustin, tanto en industrias como en automviles y calefacciones residenciales, que generan dixido y monxido de carbono, xidos de nitrgeno y azufre, entre otros contaminantes. Igualmente, algunas industrias emiten gases nocivos en sus procesos productivos, como cloro o hidrocarburos que no han realizado combustin completa. La contaminacin atmosfrica puede tener carcter local, cuando los efectos ligados al foco se sufren en las inmediaciones del mismo, o planetario, cuando por las caractersticas del contaminante, se ve afectado el equilibrio del planeta y zonas alejadas a las que contienen los focos emisores.

Contaminantes primarios y secundarios


Los contaminantes primarios son los que se emiten directamente a la atmsfera como el dixido de azufre SO2, que daa directamente la vegetacin y es irritante para los pulmones. Los contaminantes secundarios son aquellos que se forman mediante procesos qumicos atmosfricos que actan sobre los contaminantes primarios o sobre especies no contaminantes en la atmsfera.2 Son importantes contaminantes secundarios el cido sulfrico, H2SO4, que se forma por la oxidacin del SO2, el dixido de nitrgeno NO2, que se forma al oxidarse el contaminante primario NO y el ozono, O3, que se forma a partir del oxgeno O2. Ambos contaminantes, primarios y secundarios pueden depositarse en la superficie de la tierra por precipitacin. El nitrometano es un compuesto orgnico de frmula qumica CH3NO2. Es el nitrocompuesto o nitroderivado ms simple. Similar en muchos aspectos al nitroetano, el nitrometano es un lquido ligeramente viscoso, altamente polar, utilizado comnmente como disolvente en muchas aplicaciones industriales, como en las extracciones, como medio de reaccin, y como disolvente de limpieza. Como producto intermedio en la sntesis orgnica, se utiliza ampliamente en la fabricacin de productos farmacuticos, plaguicidas, explosivos, fibras, y recubrimientos. Tambin se utiliza como combustible de carreras de coches modificados para sufrir grandes aceleraciones (dragsters), y en motores de combustin interna usados para coches en miniatura, por ejemplo, en los modelos de radiocontrol. deposicin seca o hmeda e impactar en determinados receptores, como personas, animales, ecosistemas acuticos, bosques, cosechas y materiales. En todos los pases existen unos lmites impuestos a determinados contaminantes que pueden incidir sobre la salud de la poblacin y su bienestar. En Espaa existen funcionando en la actualidad diversas redes de vigilancia de la contaminacin atmosfrica, instaladas en las diferentes Comunidades Autnomas y que efectan medidas de una variada gama de contaminantes que abarcan desde los xidos de azufre y nitrgeno hasta hidrocarburos, con sistemas de captacin de partculas, monxido de carbono, ozono, metales pesados, etc.

Principales tipos de contaminantes del aire


Contaminantes gaseosos: en ambientes exteriores e interiores los vapores y contaminantes gaseosos aparece en diferentes concentraciones. Los contaminantes gaseosos ms comunes son el dixido de carbono, el monxido de carbono, los hidrocarburos, los xidos de nitrgeno, los xidos de azufre y el ozono. Diferentes fuentes producen estos compuestos qumicos pero la principal fuente artificial es la quema de combustible fsil. La contaminacin del aire interior es producida por el consumo de tabaco, el uso de ciertos materiales de construccin, productos de limpieza y muebles del hogar. Los contaminantes gaseosos del aire provienen de volcanes, e industrias. El tipo ms comnmente reconocido de contaminacin del aire es la niebla txica (smog). La niebla txica generalmente se refiere a una condicin producida por la accin de la luz solar sobre los gases de escape de automotores y fbricas.

Gases contaminantes de la atmsfera


CFC Desde los aos 1960, se ha demostrado que los clorofluorocarbonos (CFC, tambin llamados "freones") tienen efectos potencialmente negativos: contribuyen de manera muy importante a la destruccin de la capa de ozono en la estratosfera, as como a incrementar el efecto invernadero. El protocolo de Montreal puso fin a la produccin de la gran mayora de estos productos. Utilizados en los sistemas de refrigeracin y de climatizacin por su fuerte poder conductor, son liberados a la atmsfera en el momento de la destruccin de los aparatos viejos. Utilizados como propelente en los aerosoles, una parte se libera en cada utilizacin. Monxido de carbono Es uno de los productos de la combustin incompleta. Es peligroso para las personas y los animales, puesto que se fija en la hemoglobina de la sangre, impidiendo el transporte de oxgeno en el organismo. Adems, es inodoro, y a la hora de sentir un ligero dolor de cabeza ya es demasiado tarde. Se diluye muy fcilmente en el aire ambiental, pero en un medio cerrado, su concentracin lo hace muy txico, incluso mortal. Cada ao, aparecen varios casos de intoxicacin mortal, a causa de aparatos de combustin puestos en funcionamiento en una habitacin mal ventilada. Los motores de combustin interna de los automviles emiten monxido de carbono a la atmsfera por lo que en las reas muy urbanizadas tiende a haber una concentracin excesiva de este gas hasta llegar a concentraciones de 50-100 ppm,2 tasas que son peligrosas para la salud de las personas. Dixido de carbono La concentracin de CO2 en la atmsfera est aumentando de forma constante debido al uso de carburantes fsiles como fuente de energa2 y es tericamente posible demostrar que este hecho es el causante de producir un incremento de la temperatura de la Tierra - efecto invernadero. La reduccin de las emisiones de CO2 a la atmsfera permitira que el ciclo total del carbono alcanzara el equilibrio a travs de los grandes sumideros de carbono como son el ocano profundo y los sedimentos. Monxido de nitrgeno Tambin llamado xido de nitrgeno (II) es un gas incoloro y poco soluble en agua que se produce por la quema de combustibles fsiles en el transporte y la industria. Se oxida muy rpidamente convirtindose en dixido de nitrgeno, NO2, y posteriormente en cido ntrico, HNO3, produciendo as lluvia cida.

Dixido de azufre La principal fuente de emisin de dixido de azufre a la atmsfera es la combustin del carbn que contiene azufre. El SO2 resultante de la combustin del azufre se oxida y forma cido sulfrico, H2SO4 un componente de la llamada lluvia cida que es nocivo para las plantas, provocando manchas all donde las gotitas del cido han contactado con las hojas. La lluvia cida se forma cuando la humedad en el aire se combina con el xido de nitrgeno o el dixido de azufre emitido por fbricas, centrales elctricas y automotores que queman carbn o aceite. Esta combinacin qumica de gases con el vapor de agua forma el cido sulfrico y los cidos ntricos, sustancias que caen en el suelo en forma de precipitacin o lluvia cida. Los contaminantes que pueden formar la lluvia cida pueden recorrer grandes distancias, y los vientos los trasladan miles de kilmetros antes de precipitarse con el roco, la llovizna, o lluvia, el granizo, la nieve o la niebla normales del lugar, que se vuelven cidos al combinarse con dichos gases residuales. Metano El metano, CH4, es un gas que se forma cuando la materia orgnica se descompone en condiciones en que hay escasez de oxgeno; esto es lo que ocurre en las cinagas, en los pantanos y en los arrozales de los pases hmedos tropicales. Tambin se produce en los procesos de la digestin y defecacin de los animales herbvoros. El metano es un gas de efecto invernadero que contribuye al calentamiento global del planeta Tierra ya que aumenta la capacidad de retencin del calor por la atmsfera. Ozono El ozono O3 es un constituyente natural de la atmsfera, pero cuando su concentracin es superior a la normal se considera como un gas contaminante. Las plantas pueden ser afectadas en su desarrollo por concentraciones pequeas de ozono. El hombre tambin resulta afectado por el ozono a concentraciones entre 0,05 y 0,1 mg kg-1, causndole irritacin de las fosas nasales y garganta, as como sequedad de las mucosas de las vas respiratorias superiores.

Efectos de los gases de la atmsfera en el clima


Efectos climticos: generalmente los contaminantes se elevan o flotan lejos de sus fuentes sin acumularse hasta niveles peligrosos. Los patrones de vientos, las nubes, la lluvia y la temperatura pueden afectar la rapidez con que los contaminantes se alejan de una zona. Los patrones climticos que atrapan la contaminacin atmosfrica en valles o la desplacen por la tierra pueden, daar ambientes limpios distantes de las fuentes originales. La contaminacin del aire se produce por toda sustancia no deseada que llega a la atmsfera. Es un problema principal en la sociedad moderna. A pesar de que la contaminacin del aire es generalmente un problema peor en las ciudades, los contaminantes afectan el aire en todos lugares. Estas sustancias incluyen varios gases y partculas minsculas o materia de partculas que pueden ser perjudiciales para la salud humana y el ambiente. La contaminacin puede ser en forma de gases, lquidos o slidos. Muchos contaminantes se liberan al aire como resultado del comportamiento humano. La contaminacin existe a diferentes niveles: personal, nacional y mundial. El efecto invernadero evita que una parte del calor recibido desde el sol deje la atmsfera y vuelva al espacio. Esto calienta la superficie de la tierra. Existe una cierta cantidad de gases de efecto de invernadero en la atmsfera que son absolutamente necesarios para calentar la Tierra, pero en la debida proporcin. Actividades como la quema de combustibles derivados del carbono aumentan esa proporcin y el efecto invernadero aumenta. Muchos cientficos consideran que como consecuencia se est produciendo el calentamiento global. Otros gases que contribuyen al problema incluyen los clorofluorocarbonos (CFCs), el metano, los xidos nitrosos y el ozono.

Dao a la capa de ozono: el ozono es una forma de oxgeno O3 que se encuentra en la atmsfera superior de la tierra. El dao a la capa de ozono se produce principalmente por el uso de clorofluorocarbonos (CFCs). La capa fina de molculas de ozono en la atmsfera absorbe algunos de los rayos ultravioletas (UV) antes de que lleguen a la superficie de la tierra, con lo cual se hace posible la vida en la tierra. El agotamiento del ozono produce niveles ms altos de radiacin UV en la tierra, con lo cual se pone en peligro tanto a plantas como a animales.

Algunos contaminantes provienen de fuentes naturales


Los incendios forestales emiten partculas, gases y sustancias que se evaporan en la atmsfera, son los llamados Compuestos Orgnicos Voltiles, tambien conocidos como COVs o VOCs, por sus siglas en ingls, (Volatile Organic Compounds). Partculas de polvo ultra finas creadas por la erosin del suelo cuando el agua y el clima sueltan capas del suelo, aumentan los niveles de partculas en suspensin en la atmsfera. Los volcanes arrojan dixido de azufre y cantidades importantes de roca de lava pulverizada conocida como cenizas volcnicas. El metano se forma en los procesos de pudricin de materia orgnica y daa la capa de ozono. Puede acumularse en el subsuelo en altas concentraciones o mezclado con otros hidrocarburos formando bolsas de gas natural.

Efectos nocivos para la salud


Las poblaciones expuestas a la contaminacin atmosfrica durante periodos prolongados, sufren alteraciones de su salud, tales como:

Aumento de mortalidad: Es una de las enfermedades respiratorias: bronquitis, asma, enfisema, cncer de pulmn, etc. Deterioro de la condicin fsica y mental de las personas: Las enfermedades respiratorias y de la oxigenacin de la sangre y los tejidos de las personas. Por ser el cerebro un rgano muy sensible a la disminucin del oxigeno (Hipoxia), cuando esto sucede se produce un progresivo deterioro de la capacidad intelectual, que se manifiesta por la disminucin de la memoria y dificultad para coordinar y producir ideas. Se observa, adems, disminucin del rendimiento fsico. Conjuntivitis: Debido a la irritacin de los ojos por partculas del humo y otras sustancias toxicas suspendidas en el aire. Aumento de la incidencia del cncer de piel: En las reas donde se encuentra disminuida la capa de ozono de la atmsfera ya que esta permite que una mayor cantidad de rayos ultravioletas pasen a la tierra aumenta el grado de insolacin.

Qu puedo hacer para disminuir mi aporte a la contaminacin del aire?


Hay muchas formas de ayudar a reducir la contaminacin del aire. Se puede hacer un aporte significativo a la purificacin del aire simplemente siguiendo (o no, segn sea el caso) ciertas prcticas sencillas

Dado que los vehculos contribuyen enormemente a la polucin del aire mediante la emisin de CO 2, NOx, ozono, VOC, HAP, CFC y partculas voltiles, la modificacin de los hbitos de conduccin contribuir a reducir la misma. Reducir el uso del automvil, usar medios de transporte pblico o bicicleta, caminar ms, utilizar el automvil como medio de transporte colectivo, etc. constituyen la mejor manera de ayudar a reducir la polucin atmosfrica. Si conduce, tenga en cuenta lo siguiente: Evite circular a alta velocidad Cuando compre un vehculo, elija uno que tenga alto rendimiento en millas por litro de gasolina. No sobrellene el tanque de gasolina No cargue gasolina en das de alto contenido de ozono. Trate de hacerlo despus de que oscurezca. Use un modelo de vehculo que sea lo ms nuevo posible, ya que los modelos nuevos son, en general, menos contaminantes. Utilice un vehculo alternativo, como por ejemplo el automvil elctrico, o uno que funcione con otro tipo de combustible. Conduzca suavemente y evite que su automvil permanezca sin uso durante mucho tiempo. Si su automvil es de un modelo anterior a 1995, haga cambiar el peligroso sistema de aire acondicionado R-12 (clorofluocarbonado) por el R-134-a, que es ms seguro, con lo cual contribuir a reducir el agujero de ozono. Mantenga su automvil en buen estado, poniendo especial atencin en el sistema de escape. Asegrese de que los neumticos tengan la presin de aire adecuada. Mantenga en buen estado el sistema de aire acondicionado de su vehculo, asegurndose de que no haya filtraciones. Haga menor cantidad de viajes. Planifique su itinerario, de manera de evitar las zonas de trnsito congestionado. Reduzca el uso de gasolina tanto como le sea posible la forma y el diseo del automvil pueden ser factores determinantes del consumo.

He aqu otras prcticas mediante las cuales Ud. puede contribuir a disminuir la contaminacin del aire: Posponga las tareas de jardinera que requieran el uso de herramientas a gasolina en das de alto nivel de de ozono. Consuma alimentos orgnicos o al menos aquellos no hayan sido sometidos a un uso tan intensivo de agroqumicos. Restrinja la limpieza en seco. Evite el uso de pinturas, aceites y solventes en das de alta concentracin de ozono. Reduzca el consumo de electricidad, lo cual contribuir a disminuir las emanaciones de SO2, NOx, VOC y partculas. Prenda el carbn de lea con un encendedor elctrico en vez de hacerlo con combustible lquido. Restrinja-reutilice-recicle. Un menor consumo redundar en menor contaminacin atmosfrica de todo tipo.

Resumen
La contaminacin del aire es uno de los primeros problemas de esta ndole que nos afectan ya que sin beber o comer podemos estar das pero sin respirar por lo general apenas 4 minutos. Cuando el aire se ve alterado por la mano del hombre (contaminacin por fbricas, vehculos de explosin, etc.) o por causas naturales (erupciones volcnicas, tormentas de polvo, etc.) se produce la contaminacin del aire. Generalmente la mayor causa suele ser la que viene de origen humano y no slo de las grandes fbricas, tambin el ser humano causa mucha contaminacin dela aire. Las principales cusas de contaminacin del aire de origen humano son la industria y el transporte. El consumo diario de combustible es de unos 43 millones de litros de combustible al da. La contaminacin es provocada por diversas causas, pero el mayor ndice se debe a las actividades industriales, comerciales, domsticas, agropecuarias y a los motores de los vehculos, por el impacto que tienen las sustancias que arrojan a la atmsfera. Los vehculos motorizados, por ejemplo, contaminan con monxido de carbono, dixido de azufre, ozono y partculas suspendidas de plomo. En toda ciudad industrializada, se pueden identificar distintos contaminantes, pero predominan los productos derivados del petrleo, los motores de distintas industrias as como los de vehculos, realizan la combustin, Los principales contaminantes de los vehculos de combustibles fsiles y que afectan la salud son:

El monxido de carbono: Expulsado por la combustin parcial en los motores de los vehculos de gasolina. Los hidrocarburos: Producidos por componentes de la gasolina y otros derivados del petrleo. El plomo: Usado como aditivo de combustibles, es antidetonante para gasolina. La contaminacin atmosfrica afecta directamente ya que destruye ecosistemas, medio ambiente, atmsfera, vuelve improductivas grandes zonas de plantacin y arruina las fuentes de los recursos hdricos y contamina el agua, importantsimo no slo en cualquier actividad econmica sino para la vida. El aire lo contamina: El monxido de carbono, humo, compuestos de plomo, vapores de mercurio, cadmio, aerosoles, polvo orgnico, partculas de slice, etc. La contaminacin del aire afecta la salud. Es necesario tomar medidas preventivas para mantener el aire que respiramos en ptimas condiciones y as evitar enfermedades de alto riesgo.