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Discours sur le style [Document lectronique] : prononc l'Acadmie franaise / par M.

de Buffon le jour de sa rception (25 aot 1753)


p13 Messieurs, vous m' avez combl d' honneur en m' appelant vous ; mais la gloire n' est un bien qu' autant qu' on en est digne, et je ne me persuade pas que quelques essais crits sans art et sans autre ornement que celui de la nature soient des titres suffisants pour oser prendre place parmi les matres de l' art, parmi les hommes minents qui reprsentent ici la splendeur littraire de la France, et dont les noms, clbrs aujourd' hui par la voix des nations, retentiront encore avec p14 clat dans la bouche de nos derniers neveux. Vous avez eu, messieurs, d' autres motifs en jetant les yeux sur moi : vous avez voulu donner l' illustre compagnie laquelle j' ai l' honneur d' appartenir depuis longtemps une nouvelle marque de considration. Ma reconnaissance, quoique partage, n' en sera pas moins vive. Mais comment satisfaire au devoir qu' elle m' impose en ce jour ? Je n' ai, messieurs, vous offrir que votre propre bien : ce sont quelques ides sur le style, que j' ai puises dans vos ouvrages ; c' est en vous lisant, c' est en vous admirant, qu' elles ont t conues ; c' est en les soumettant vos lumires qu' elles se produiront avec quelque succs. Il s' est trouv dans tous les temps des hommes qui ont su commander aux autres par la puissance de la parole. Ce n' est nanmoins que dans les sicles clairs que l' on a bien crit et bien parl. La vritable loquence suppose l' exercice du gnie et la culture de l' esprit. Elle est bien diffrente de cette facilit naturelle de parler qui n' est qu' un talent, une qualit accorde tous ceux dont les passions sont fortes, les organes souples et l' imagination prompte. Ces hommes sentent vivement, s' affectent de mme, le marquent fortement au dehors ; et, par une impression purement mcanique, ils transmettent aux autres leur enthousiasme p15 et leurs affections. C' est le corps qui parle au corps : tous les mouvements, tous les signes concourent et servent galement. Que faut-il pour mouvoir la multitude et l' entraner ? Que faut-il pour branler la plupart mme des autres hommes et les persuader ? Un ton vhment et pathtique, des gestes expressifs et frquents, des paroles rapides et sonnantes. Mais pour le petit nombre de ceux dont la tte est ferme, le got dlicat et le

sens exquis, et qui, comme vous, messieurs, comptent pour peu le ton, les gestes et le vain son des mots, il faut des choses, des penses, des raisons ; il faut savoir les prsenter, les nuancer, les ordonner : il ne suffit pas de frapper l' oreille et d' occuper les yeux ; il faut agir sur l' me et toucher le coeur en parlant l' esprit. Le style n' est que l' ordre et le mouvement qu' on met dans ses penses. Si on les enchane troitement, si on les serre, le style devient ferme, nerveux et concis ; si on les laisse se succder lentement, et ne se joindre qu' la faveur des mots, quelque lgants qu' ils soient, le style sera diffus, lche et tranant. Mais, avant de chercher l' ordre dans lequel on prsentera p16 ses penses, il faut s' en tre fait un autre plus gnral et plus fixe, o ne doivent entrer que les premires vues et les principales ides : c' est en marquant leur place sur ce premier plan, qu' un sujet sera circonscrit, et que l' on en connatra l' tendue ; c' est en se rappelant sans cesse ces premiers linaments, qu' on dterminera les justes intervalles qui sparent les ides principales, et qu' il natra des ides accessoires et moyennes qui serviront les remplir. Par la force du gnie, on se reprsentera toutes les ides gnrales et particulires sous leur vritable point de vue ; par une grande finesse de discernement, on distinguera les penses striles des ides fcondes ; par la sagacit que donne la grande habitude d' crire, on sentira d' avance quel sera le produit de toutes ces oprations de l' esprit. Pour peu que le sujet soit vaste ou compliqu, il est bien rare qu' on puisse l' embrasser d' un coup d' oeil, ou le pntrer en entier d' un seul et premier effort de gnie ; et il est rare encore qu' aprs bien des rflexions on en saisisse tous les rapports. On ne peut donc trop s' en occuper ; c' est mme le seul moyen d' affermir, d' tendre et d' lever ses penses : plus on leur donnera de substance et de force par la mditation, p17 plus il sera facile ensuite de les raliser par l' expression. Ce plan n' est pas encore le style, mais il en est la base ; il le soutient, il le dirige, il rgle son mouvement et le soumet des lois ; sans cela, le meilleur crivain s' gare, sa plume marche sans guide, et jette l' aventure des traits irrguliers et des figures discordantes. Quelque brillantes que soient les couleurs qu' il emploie, quelques beauts qu' il sme dans les dtails, comme l' ensemble choquera ou ne se fera

pas assez sentir, l' ouvrage ne sera point construit ; et, en admirant l' esprit de l' auteur, on pourra souponner qu' il manque de gnie. C' est par cette raison que ceux qui crivent comme ils parlent, quoiqu' ils parlent trs-bien, crivent mal ; que ceux qui s' abandonnent au premier feu de leur imagination, prennent un ton qu' ils ne peuvent soutenir ; que ceux qui craignent de perdre des penses isoles, fugitives, et qui crivent en diffrents temps des morceaux dtachs, ne les runissent jamais sans transitions forces ; qu' en un mot, il y a tant d' ouvrages faits de pices de rapport, et si peu qui soient fondus d' un seul jet. Cependant, tout sujet est un ; et, quelque vaste qu' il soit, il peut tre renferm dans un seul discours. Les interruptions, les repos, les sections, ne devraient tre d' usage que p18 quand on traite des sujets diffrents, ou lorsque, ayant parler de choses grandes, pineuses et disparates, la marche du gnie se trouve interrompue par la multiplicit des obstacles, et contrainte par la ncessit des circonstances : autrement, le grand nombre de divisions, loin de rendre un ouvrage plus solide, en dtruit l' assemblage ; le livre parat plus clair aux yeux, mais le dessein de l' auteur demeure obscur ; il ne peut faire impression sur l' esprit du lecteur, il ne peut mme se faire sentir que par la continuit du fil, par la dpendance harmonique des ides, par un dveloppement successif, une gradation soutenue, un mouvement uniforme que toute interruption dtruit ou fait languir. Pourquoi les ouvrages de la nature sont-ils si parfaits ? C' est que chaque ouvrage est un tout, et qu' elle travaille sur un plan ternel dont elle ne s' carte jamais : elle prpare en silence les germes de ses productions ; elle bauche par un acte unique la forme primitive de tout tre vivant ; elle la dveloppe, elle la perfectionne par un mouvement continu et dans un temps prescrit. L' ouvrage tonne ; mais c' est l' empreinte divine dont il porte les traits qui doit nous frapper. L' esprit humain ne peut rien crer ; il ne produira qu' aprs avoir t fcond par l' exprience et la mditation ; ses connaissances sont les germes de ses productions : mais, s' il imite la nature dans sa marche et dans son travail, s' il s' lve par la contemplation aux vrits les plus sublimes, s' il les runit, s' il les enchane, p19 s' il en forme un tout, un systme par la rflexion, il tablira sur des fondements inbranlables des monuments immortels. C' est faute de plan, c' est pour n' avoir pas assez

rflchi sur son objet, qu' un homme d' esprit se trouve embarrass, et ne sait par o commencer crire. Il aperoit la fois un grand nombre d' ides ; et, comme il ne les a ni compares ni subordonnes, rien ne le dtermine prfrer les unes aux autres : il demeure donc dans la perplexit. Mais lorsqu' il se sera fait un plan, lorsqu' une fois il aura rassembl et mis en ordre toutes les penses essentielles son sujet, il s' apercevra aisment de l' instant auquel il doit prendre la plume, il sentira le point de maturit de la production de l' esprit, il sera press de la faire clore, il n' aura mme que du plaisir crire : les ides se succderont aisment, et le style sera naturel et facile ; la chaleur natra de ce plaisir, se rpandra partout, et donnera de la vie chaque expression ; tout s' animera de plus en plus : le ton s' lvera, les objets prendront de la couleur ; et le sentiment, se joignant la lumire, l' augmentera, la portera plus loin, la fera passer p20 de ce que l' on dit ce que l' on va dire, et le style deviendra intressant et lumineux. Rien ne s' oppose plus la chaleur que le dsir de mettre partout des traits saillants ; rien n' est plus contraire la lumire qui doit faire un corps et se rpandre uniformment dans un crit, que ces tincelles qu' on ne tire que par la force en choquant les mots les uns contre les autres, et qui ne nous blouissent pendant quelques instants, que pour nous laisser ensuite dans les tnbres. Ce sont des penses qui ne brillent que par l' opposition : l' on ne prsente qu' un ct de l' objet, on met dans l' ombre toutes les autres faces ; et ordinairement ce ct qu' on choisit est une pointe, un angle sur lequel on fait jouer l' esprit avec d' autant plus de facilit, qu' on l' loigne davantage des grandes faces sous lesquelles le bon sens a coutume de considrer les choses. Rien n' est encore plus oppos la vritable loquence que l' emploi de ces penses fines et la recherche de ces ides lgres, dlies, sans consistance, et qui, comme la feuille du mtal battu, ne prennent de l' clat qu' en perdant de la solidit. Aussi, plus on mettra de cet esprit mince et brillant dans un crit, moins il aura de nerf, de lumire, de chaleur et de style ; moins que cet esprit ne soit lui-mme le fond du sujet, et que l' crivain n' ait pas eu d' autre objet que la plaisanterie : alors l' art de dire de petites choses devient peut-tre plus difficile que l' art d' en dire de grandes. Rien n' est plus oppos au beau naturel que la peine qu' on se donne pour exprimer des choses ordinaires

ou communes d' une manire singulire ou pompeuse ; rien ne dgrade p21 plus l' crivain. Loin de l' admirer, on le plaint d' avoir pass tant de temps faire de nouvelles combinaisons de syllabes, pour ne dire que ce que tout le monde dit. Ce dfaut est celui des esprits cultivs, mais striles : ils ont des mots en abondance, point d' ides ; ils travaillent donc sur les mots, et s' imaginent avoir combin des ides, parce qu' ils ont arrang des phrases, et avoir pur le langage quand ils l' ont corrompu en dtournant les acceptions. Ces crivains n' ont point de style, ou, si l' on veut, ils n' en ont que l' ombre. Le style doit graver des penses : ils ne savent que tracer des paroles. Pour bien crire, il faut donc possder pleinement son sujet ; il faut y rflchir assez pour voir clairement l' ordre de ses penses, et en former une suite, une chane continue, dont chaque point reprsente une ide ; et, lorsqu' on aura pris la plume, il faudra la conduire successivement sur ce premier trait, sans lui permettre de s' en carter, sans l' appuyer trop ingalement, sans lui donner d' autre mouvement que celui qui sera dtermin par l' espace qu' elle doit parcourir. C' est en cela que consiste la svrit du style ; c' est aussi ce qui en fera l' unit et ce qui en rglera la rapidit, et cela seul aussi suffira pour le rendre prcis et simple, gal et clair, vif et suivi. cette premire rgle, dicte par le gnie, si l' on joint de la dlicatesse et du got, du scrupule sur le choix des expressions, de l' attention ne nommer les choses que par les termes les plus gnraux, le style aura de la p22 noblesse. Si l' on y joint encore de la dfiance pour son premier mouvement, du mpris pour tout ce qui n' est que brillant, et une rpugnance constante pour l' quivoque et la plaisanterie, le style aura de la gravit, il aura mme de la majest. Enfin, si l' on crit comme l' on pense, si l' on est convaincu de ce que l' on veut persuader, cette bonne foi avec soi-mme, qui fait la biensance pour les autres et la vrit du style, lui fera produire tout son effet, pourvu que cette persuasion intrieure ne se marque pas par un enthousiasme trop fort, et qu' il y ait partout plus de candeur que de confiance, plus de raison que de chaleur. C' est ainsi, messieurs, qu' il me semblait, en vous lisant, que vous me parliez, que vous m' instruisiez. Mon me, qui recueillait avec avidit ces oracles de la sagesse, voulait prendre l' essor et s' lever jusqu' vous : vains efforts ! Les rgles,

disiez-vous encore, ne peuvent suppler au gnie ; s' il manque, elles seront inutiles. Bien crire, c' est tout la fois bien penser, bien sentir et bien rendre ; c' est avoir en mme temps de l' esprit, de l' me et du got. Le style suppose la runion et l' exercice de toutes les facults intellectuelles. Les ides seules forment le fond du style, l' harmonie des paroles n' en est que l' accessoire et ne dpend que de la sensibilit des organes ; il suffit d' avoir un peu d' oreille pour viter les dissonances, et de l' avoir exerce, perfectionne par la lecture des potes et des orateurs, pour que mcaniquement on soit port l' imitation de la cadence potique et des tours oratoires. Or p23 jamais l' imitation n' a rien cr : aussi cette harmonie des mots ne fait ni le fond ni le ton du style, et se trouve souvent dans des crits vides d' ides. Le ton n' est que la convenance du style la nature du sujet : il ne doit jamais tre forc ; il natra naturellement du fond mme de la chose, et dpendra beaucoup du point de gnralit auquel on aura port ses penses. Si l' on s' est lev aux ides les plus gnrales et si l' objet en lui-mme est grand, le ton paratra s' lever la mme hauteur ; et si, en le soutenant cette lvation, le gnie fournit assez pour donner chaque objet une forte lumire, si l' on peut ajouter la beaut du coloris l' nergie du dessin, si l' on peut, en un mot, reprsenter chaque ide par une image vive et bien termine, et former de chaque suite d' ides un tableau harmonieux et mouvant, le ton sera non-seulement lev, mais sublime. Ici, messieurs, l' application ferait plus que la rgle, les exemples instruiraient mieux que les prceptes ; mais, comme il ne m' est pas permis de citer les morceaux sublimes qui m' ont si souvent transport en lisant vos ouvrages, je suis contraint de me borner des rflexions. Les ouvrages bien crits seront les seuls qui passeront la postrit : la quantit des connaissances, la singularit des faits, la nouveaut mme des dcouvertes, ne sont pas de srs garants de l' immortalit : si les ouvrages qui les contiennent ne roulent p24 que sur de petits objets, s' ils sont crits sans got, sans noblesse et sans gnie, ils priront, parce que les connaissances, les faits et les dcouvertes s' enlvent aisment, se transportent, et gagnent mme tre mises en oeuvre par des mains plus habiles. Ces choses sont hors de l' homme, le style est l' homme mme. Le style ne peut donc ni

s' enlever, ni se transporter, ni s' altrer ; s' il est lev, noble, sublime, l' auteur sera galement admir dans tous les temps : car il n' y a que la vrit qui soit durable, et mme ternelle. Or un beau style n' est tel en effet que par le nombre infini des vrits qu' il prsente. Toutes les beauts intellectuelles qui s' y trouvent, tous les rapports dont il est compos, sont autant de vrits aussi utiles, et peut-tre plus prcieuses pour l' esprit humain, que celles qui peuvent faire le fond du sujet. Le sublime ne peut se trouver que dans les grands sujets. La posie, l' histoire et la philosophie ont toutes le mme objet, et un trs-grand objet, l' homme et la nature. La philosophie dcrit et dpeint la nature, la posie la peint et l' embellit ; elle peint aussi les hommes, elle les agrandit, les exagre, elle cre les hros et les dieux. L' histoire ne peint que l' homme, et le peint tel qu' il est : ainsi le ton de l' historien ne deviendra sublime que quand il fera le portrait des plus grands hommes, quand il exposera les plus grandes actions, les plus grands mouvements, les plus grandes rvolutions ; et, partout ailleurs, p25 il suffira qu' il soit majestueux et grave. Le ton du philosophe pourra devenir sublime toutes les fois qu' il parlera des lois de la nature, des tres en gnral, de l' espace, de la matire, du mouvement et du temps, de l' me, de l' esprit humain, des sentiments, des passions ; dans le reste, il suffira qu' il soit noble et lev. Mais le ton de l' orateur et du pote, ds que le sujet est grand, doit toujours tre sublime, parce qu' ils sont les matres de joindre la grandeur de leur sujet autant de couleur, autant de mouvement, autant d' illusion qu' il leur plat ; et que, devant toujours peindre et toujours agrandir les objets, ils doivent aussi partout employer toute la force et dployer toute l' tendue de leur gnie. ADRESSE mm de l' acadmie franaise. Que de grands objets, messieurs, frappent ici mes yeux ! Et quel style et quel ton faudrait-il employer pour les peindre et les reprsenter dignement ? L' lite des hommes est assemble ; la sagesse est leur tte ; la gloire, assise au milieu d' eux, rpand ses rayons sur chacun, et les couvre tous d' un clat toujours le mme et toujours renaissant. Des traits d' une lumire plus vive encore partent de sa couronne immortelle, et vont se runir sur le front auguste du plus puissant et du p26

meilleur des rois. Je le vois, ce hros, ce prince adorable, ce matre si cher. Quelle noblesse dans tous ses traits ! Quelle majest dans toute sa personne ! Que d' me et de douceur naturelle dans ses regards ! Il les tourne vers vous, messieurs, et vous brillez d' un nouveau feu, une ardeur plus vive vous embrase ; j' entends dej vos divins accents et les accords de vos voix : vous les runissez pour clbrer ses vertus, pour chanter ses victoires, pour applaudir notre bonheur ; vous les runissez pour faire clater votre zle, exprimer votre amour, et transmettre la postrit des sentiments dignes de ce grand prince et de ses descendants. Quels concerts ! Ils pntrent mon coeur ; ils seront immortels comme le nom de Louis. Dans le lointain, quelle autre scne de grands objets ! Le gnie de la France qui parle Richelieu, et lui dicte la fois l' art d' clairer les hommes et de faire rgner les rois ; la justice et la science qui conduisent Sguier, et l' lvent de concert la premire place de leurs tribunaux ; la victoire qui s' avance grands pas et prcde le char triomphal de nos rois, o Louis Le Grand, assis sur des trophes, d' une main donne la paix aux nations vaincues, et de l' autre rassemble dans ce palais les muses disperses. Et prs de moi, messieurs, quel autre objet intressant ! La religion en pleurs, qui vient emprunter l' organe de l' loquence pour exprimer sa douleur, et semble m' accuser de suspendre trop p27 longtemps vos regrets sur une perte que nous devons tous ressentir avec elle.