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Raymond Roussel

LOCUS SOLUS

(1914)

Table des matires Prface.......................................................................................3 Chapitre premier..................................................................... 13 Chapitre II...............................................................................34 Chapitre III .............................................................................65 Chapitre IV.............................................................................114 Chapitre V ............................................................................. 221 Chapitre VI............................................................................243 Chapitre VII ......................................................................... 280 propos de cette dition lectronique.................................299

Prface

Une vie singulire Jai beaucoup voyag. Notamment en 1920-21, jai fait le tour du monde par les Indes, lAustralie, la Nouvelle-Zlande, les archipels du Pacifique, la Chine, le Japon et lAmrique () Je connaissais dj les principaux pays de lEurope, lgypte, et tout le nord de lAfrique, et plus tard je visitai Constantinople, lAsie Mineure et la Perse. Or de tous ces voyages, je nai jamais rien tir pour mes livres. Il ma paru que la chose mritait dtre signale, tant elle prouve que chez moi, limagination est tout. 1 Raymond Roussel, personnage fantasque, dandy solitaire et hors normes a publi la totalit de son uvre compte dauteur, grce limmense fortune qui lui venait de ses parents. Adepte de voyages au long cours, il ne sort gure de sa cabine ou de son htel, se contentant de sentir le monde extrieur qui, dans sa ralit, ne la jamais intress. Cest sans doute la raison pour laquelle son univers romanesque est le pur produit de son imagination et des procds littraires quil a invents. Son modle en littrature restera toujours Jules Verne qui il vouait une admiration sans bornes. lge de dix-neuf ans, alors quil rdigeait la Doublure, roman en alexandrins qui est une sorte de description exhaustive du carnaval de Nice, il prouve une sensation de gloire universelle dont le rayonnement se propageait dans lespace. Il a
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Raymond Roussel, comment jai crit certains de mes livres, dition 10/18, 1963, p. 27.

dcrit lui-mme, au Docteur Pierre Janet chez qui il a t en traitement pendant des annes, ce curieux phnomne : Ce que jcrivais tait entour de rayonnements, je fermais les rideaux, car javais peur de la moindre fissure qui et laiss passer les rayons lumineux qui sortaient de ma plume, je voulais retirer lcran tout dun coup, et illuminer le monde. () Mais javais beau prendre des prcautions, des rais de lumire schappaient de moi et traversaient les murs, je portais le soleil en moi et je ne pouvais empcher cette formidable fulguration de moi-mme . Mais linsuccs de La Doublure lui cause un choc terrible dont il mettra des annes se relever. Pourtant, ce soleil moral , le marquera jamais et il cherchera tout prix le retrouver par la suite, sr de son gnie, attendant que la gloire nouveau le transporte. Hlas aucun de ses ouvrages ne connatra le succs escompt. Se consacrant au jeu dchecs ds 1929 o il sent que son gnie peut spanouir, il se met et tte de rsoudre le difficile mat du fou et du cavalier et y parvient. Mais la drogue allait bientt le rattraper jusqu son suicide en 1933 Palerme, sans doute un dernier coup dclat pour celui qui, voulant porter son gnie au firmament, na finalement rencontr quincomprhension et rejet. Pourtant, Roussel finira par tre reconnu et ses livres sont aujourdhui devenus des rfrences incontournables de la modernit littraire du vingtime sicle. Une uvre complexe et originale Le monde invent de Roussel dans ses livres, par opposition au monde donn que nous ctoyons quotidiennement et qui est celui de la ralit , fait appel une certaine conception de lesthtique, qui veut quune uvre sinterdise des rfrences autre chose quelle-mme.

Or il semble bien que de cette approche de lart comme opposition catgorique la nature, Roussel nen retienne que les artifices qui font que luvre dcolle de la ralit, faisant du beau en tant que tel un lment secondaire, ou alors esquissant une autre approche de celui-ci. Toutes les uvres de Roussel sont noyes ds le dpart dans des contraintes dcriture qui font que leur structure mme est artificielle. Dans les romans en vers, au del de la contrainte que reprsente lalexandrin, il met en scne des spectacles purs, o le regard glisse la surface des choses. Il sagit comme le prcise Foucault propos de La doublure et de La vue dun thtre vid de tout ce qui le rend comique ou tragique, et dversant son inutile dcor ple-mle, au hasard, devant un regard impitoyable, souverain et dsintress ; un thtre qui aurait bascul tout entier dans linanit du spectacle, et naurait offrir que le contour de sa visibilit : le carnaval de tous ses dcors de carton, ses papiers coloris, la scne ronde, drisoire et immobile dune lentille-souvenir. 2 Lcriture rousslienne carte soigneusement la rptition, construit la phrase avec une grande rigueur et utilise bon escient les temps des verbes, comme si le langage, aprs avoir ouvert des perspectives inoues devait revenir une sage rserve, une soumission absolue aux rgles quil avait dpasses en son lan crateur. Ce nest sans doute pas l le moindre des paradoxes dun homme sans doute tenu par une ducation trs stricte, en rapport avec son milieu social, qui nous dcrit dans une belle langue classique, acadmique, presque lisse, ses inventions prodigieuses et baroques , ses machines dmentielles et ses personnages hors du commun. Mais cest que, pour Roussel,

Michel Foucault, Raymond Roussel, Le Chemin, Gallimard, 1963,

p.134.

lcriture est vraiment un art qui consiste dans des inventions pures, lcrivain tant une sorte de dmiurge. Dans la Doublure, premier roman en vers de Roussel, lorigine de la sensation de gloire universelle dune intensit extraordinaire , il dcrit presque essentiellement les ttes de carton du carnaval de Nice dans ce quelles offrent dimmdiat au regard : papier peint, couleurs, reliefs. De mme dans la Vue, compos de trois pomes (la vue, le concert, la source), lauteur nous livre, travers une description minutieuse, une photographie enchsse lintrieur dun porte-plume, une tiquette de bouteille deau minrale et une vignette de papier lettre en-tte. Enfin, dans la dernire uvre en vers de Roussel, Nouvelles Impressions dAfrique, quatre attractions touristiques de lgypte moderne, sont prtexte une dislocation de la phrase par un procd de parenthses, presque indfiniment ouvertes dans dautres parenthses, comme autant dcrans entre lcriture et la ralit. Une criture procds Les uvres en prose, ainsi que le thtre, sont crits selon un procd que lauteur rvle lui-mme, dans le prambule de Comment jai crit certains de mes livres : 1 Au dpart, deux phrases identiques un mot prs, avec jeu de double sens sur les autres mots constituant les phrases. Il sagissait ensuite pour Roussel dcrire un texte commenant par la premire et finissant par la seconde. Exemple :

A. Les lettres (signes typographiques) du blanc (cube de craie) sur les bandes (bordures) du vieux billard. B. Les lettres (missives) du blanc (homme blanc) sur les bandes (hordes guerrires) du vieux pillard. Ces deux phrases sont la base du conte intitul Parmi les Noirs, lui mme embryon dImpressions dAfrique, premier roman procd de Raymond Roussel. 2 Deux mots htrognes double sens accoupls par la prposition . Exemple : Palmier (gteau, arbre) restauration (restaurant o lon sert des gteaux, rtablissement dune dynastie sur un trne). Couple de mots qui, dans Impressions dAfrique a donn le palmier de la place des trophes consacr la restauration de la dynastie des Talou. 3 Procd volu : phrase quelconque, dont je tirais des images en la disloquant, un peu comme sil se fut agit den extraire des dessins de rbus. Exemple : Napolon premier empereur donne Nappe oll ombres miettes hampe air heure do le tableau liquide du sculpteur Fuxier dans Impressions dAfrique qui reprsente des danseuses espagnoles montes sur une table et lombre des miettes visibles sur la nappe. Puis lhorloge vent du pays de Cocagne : hampe (du drapeau), air (vent), dun autre conte. On le voit, le langage, chez Roussel, passe du statut doutil celui dagent crateur.

Il est dautre part remarquable de constater que si le point de dpart dun texte est toujours du des combinaisons qui ne relvent que du hasard, la jonction des mots htrognes que le langage a suscit se fait constamment dans lesprit dune logique implacable, dune criture positive, qui prend en charge et distribue tous les lments du discours. Lespace de la mtamorphose Les rcits de Roussel, se dploient dans un univers transparent, recroquevill sur lui-mme o chaque chose reste la mme place indfiniment, ou revient toujours au point de dpart, linstar des cadavres de Locus Solus qui, derrire une vitrine, rptent inlassablement la scne cruciale de leur existence abolie. Laspect fantastique et magique du conte traditionnel duquel il sest incontestablement inspir, est remplac par lopinitret des faiseurs de contre-nature qui produisent du merveilleux force de travail et de patience. La fe de notre enfance, devient un homme de science gnial (Canterel dans Locus Solus) qui a troqu la baguette magique contre un laboratoire perfectionn. Les merveilles se bousculent dans un espace qui semble ne pas rencontrer de limites. Cest lespace de la mtamorphose. Ainsi on joint des ordres de grandeur sans rapport (sculpture de tableaux lintrieur de grains de raisin embryonnaires), des perspectives contradictoires, comme par exemple infirmit et virtuosit avec le Breton Lelgouach, dans Impressions dAfrique qui sest confectionn un instrument de musique avec son tibia amput et avec lequel il joue des mlodies dune puret extrme, ou encore les cadavres de Canterel dans Locus Solus qui joignent la vie et la mort en retrouvant lexact pass. Le secret de lorigine

linverse, maintes histoires racontes qui gravitent autour des mtamorphoses, se prsentent avec la simplicit des contes pour enfants : les personnages sont dentre de jeu classs bons ou mchants, leur psychologie est volontairement limite et en gnral la fin de lhistoire voit triompher la juste cause . Mais le plus souvent, elles contiennent un secret en rapport avec lorigine, une naissance cache, illgitime, mais qui finira par retrouver sa vraie place. Ou encore des amours impossibles qui dbouchent sur un drame, et dont laffreuse vrit finira toujours par apparatre. Une animalit transfigure Mais ce qui frappe le plus dans luvre de Roussel, cest la prsence dune animalit transfigure, qui se retrouve toujours au cur de performances invraisemblables, au point quelle en devient compltement irrelle. On peut citer, par exemple, les sept hippocampes de Locus Solus qui voluent dans une eau diamantaire , laquamicans, contenue dans un bocal gant : Les hippocampes dtenaient alors, forme par leur ptrissage continuel, une tincelante boule jaune dont le rayon mesurait peine trois centimtres. () Labandonnant brusquement dun commun accord, ils se placrent cote cote sur un seul rang, dans lordre que rclamaient leurs stons, pour constituer un arc-en-ciel exact. () Lattelage stant mis en marche, les traits se tendirent horizontalement, grce au poids rsistant du globe magntique, entran dans le brusque lan gnral. Un cri de surprise nous jaillit des lvres : lensemble voquait le char dApollon. Vu son ardente participation lclat de

laqua-micans, la boule jaune et diaphane senvironnait en effet daveuglant rayons la transformant en astre du jour. Mais une des figures animales les plus extraordinaires de luvre de Roussel, est le chat sans pelage qui, dans le cristal de Canterel, nage autour dun chef humain compos uniquement de matire crbrale, de muscles et de nerfs ; dernier vestige de la tte de Danton. Il excite les nerfs pendants de ce dbris morbide par lintermdiaire dun cornet lectrique quil porte comme un masque. Les muscles sagitent, font tourner en tous sens ses yeux absents et ce qui reste de la bouche semble encore profrer des bribes de discours que Canterel traduit pour ses invits. Contrairement aux contes pour enfants et aux vieilles lgendes o les hommes font parler les animaux, il se trouve quici, cest un chat-poisson qui fait parler un mort ou plutt une tte, qui na conserv de sa pourriture que lenvers du masque (alors que ce sont les masques qui ternisent les morts), de ce langage rendu lui-mme sans sa voix et dissous aussitt dans le silence de leau. Paradoxe de cette ranimation mcanique de la vie, alors que les vieilles mtamorphoses avaient pour fin essentielle de maintenir la vie en vie. 3 La mort, ultime limite Or il semble bien que ce soit la mort mme qui vienne se poser en limite absolue et de propos dlibr aux merveilles sans bornes des inventions roussliennes. Il ny a aucun inconvnient ce que les animaux franchissent les barrires de leur condition et deviennent intelligents , mais par contre, aucun moment la mort ne redevient la vie. La raison en est sans doute la conscience aigu quavait Roussel de sa propre finitude.
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Michel Foucault, Raymond Roussel, Le Chemin, Gallimard, 1963,

p.109.

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panouissement posthume Ainsi, luvre de Roussel sarticule autour des ples suivants : langage, clichs, production de mythes, concision et transparence de style. Esprons que cette dition puisse faire connatre un peu mieux cette uvre trange et fascinante, et que Raymond Roussel retrouve un peu de cette gloire posthume quil avait cherche en vain de son vivant, et appele de ses vux avant de mourir : Et je me rfugie faute de mieux dans lespoir que jaurai peuttre un peu dpanouissement posthume lendroit de mes livres. 4 Pierre HIDALGO

Raymond Roussel, comment jai crit certains de mes livres, dition 10/18, 1963, p. 35.

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ma sur la duchesse dElchingen Trs tendrement R. R.

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Chapitre premier

Ce jeudi de commenant avril, mon savant ami le matre Martial Canterel mavait convi, avec quelques autres de ses intimes, visiter limmense parc environnant sa belle villa de Montmorency. Locus Solus la proprit se nomme ainsi est une calme retraite o Canterel aime poursuivre en toute tranquillit desprit ses multiples et fconds travaux. En ce lieu solitaire il est suffisamment labri des agitations de Paris et peut cependant gagner la capitale en un quart dheure quand ses recherches ncessitent quelque station dans telle bibliothque spciale ou quand arrive linstant de faire au monde scientifique, dans une confrence prodigieusement courue, telle communication sensationnelle. Cest Locus Solus que Canterel passe presque toute lanne, entour de disciples qui, pleins dune admiration passionne pour ses continuelles dcouvertes, le secondent avec fanatisme dans laccomplissement de son uvre. La villa contient plusieurs pices luxueusement amnages en laboratoires modles quentretiennent de nombreux aides, et le matre consacre sa vie entire la science, aplanissant demble, avec sa grande fortune de clibataire exempt de charges, toutes difficults matrielles suscites au cours de son labeur acharn par les divers buts quil sassigne. Trois heures venaient de sonner. Il faisait bon, et le soleil tincelait dans un ciel presque uniformment pur. Canterel nous avait reus non loin de sa villa, en plein air, sous de vieux

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arbres dont lombrage enveloppait une confortable installation comprenant diffrents siges dosier. Aprs larrive du dernier convoqu, le matre se mit en marche, guidant notre groupe, qui laccompagnait docilement. Grand, brun, la physionomie ouverte, les traits rguliers, Canterel, avec sa fine moustache et ses yeux vifs o brillait sa merveilleuse intelligence, accusait peine ses quarante-quatre ans. Sa voix chaude et persuasive donnait beaucoup dattrait son locution prenante, dont la sduction et la clart faisaient de lui un des champions de la parole. Nous cheminions depuis peu dans une alle en pente ascendante fort raide. mi-cte nous vmes au bord du chemin, debout dans une niche de pierre assez profonde, une statue trangement vieille qui, paraissant forme de terre noirtre, sche et solidifie, reprsentait, non sans charme, un souriant enfant nu. Les bras se tendaient en avant dans un geste doffrande les deux mains souvrant vers le plafond de la niche. Une petite plante morte, dune extrme vtust, slevait au milieu de la dextre, o jadis elle avait pris racine. Canterel, qui poursuivait distraitement son chemin, dut rpondre nos questions unanimes. Cest le Fdral semen-contra vu au cur de Tombouctou par Ibn Batouta , dit-il en montrant la statue dont il nous dvoila ensuite lorigine. Le matre avait connu intimement le clbre voyageur Echenoz, qui lors dune expdition africaine remontant sa prime jeunesse tait all jusqu Tombouctou.

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Stant pntr, avant le dpart, de la complte bibliographie des rgions qui lattiraient, Echenoz avait lu plusieurs fois certaine relation du thologien arabe Ibn Batouta, considr comme le plus grand explorateur du XIVe sicle aprs Marco Polo. Cest la fin de sa vie, fconde en mmorables dcouvertes gographiques, alors quil et pu bon droit goter dans le repos la plnitude de sa gloire, quIbn Batouta avait tent une fois encore une reconnaissance lointaine et vu lnigmatique Tombouctou. Durant sa lecture Echenoz avait remarqu entre tous lpisode suivant. Quand Ibn Batouta entra seul Tombouctou, une silencieuse consternation pesait sur la ville. Le trne appartenait alors une femme, la reine DuhlSroul, qui, a peine ge de vingt ans, navait pas encore choisi dpoux. Duhl-Sroul souffrait parfois de terribles crises damnorrhe, do rsultait une congestion qui, atteignant le cerveau, provoquait des accs de folie furieuse. Ces troubles causaient de graves prjudices aux naturels, vu le pouvoir absolu dont disposait la reine, prompte ds lors distribuer des ordres insenss, en multipliant sans motif les condamnations capitales. Une rvolution et pu clater. Mais hors ces moment daberration ctait avec la plus sage bont que Duhl-Sroul gouvernait son peuple, qui rarement avait got rgne aussi fortun. Au lieu de se lancer dans linconnu en renversant la souveraine, on supportait patiemment les maux passagers compenss

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par de longues priodes florissantes. Parmi les mdecins de la reine aucun jusqualors navait pu enrayer le mal. Or larrive dIbn Batouta une crise plus forte que toutes les prcdentes minait Duhl-Sroul. Sans cesse il fallait, sur un mot delle, excuter de nombreux innocents et brler des rcoltes entires. Sous le coup de la terreur et de la famine les habitants attendaient de jour en jour la fin de laccs, qui, se prolongeant contre toute raison, rendait la situation intenable. Sur la place publique de Tombouctou se dressait une sorte de ftiche auquel la croyance populaire prtait une grande puissance. Ctait une statue denfant entirement compose de terre sombre et jadis fonde en de curieuses circonstances sous le roi Forukko, anctre de Duhl-Sroul. Possdant les qualits de sens et de douceur retrouves en temps normal chez la reine actuelle, Forukko, dictant des lois et payant de sa personne, avait port haut la prosprit de son pays. Agronome clair, il surveillait lui-mme les cultures, afin dintroduire maints fructueux perfectionnements dans les mthodes caduques touchant les semailles et la moisson. merveilles de cet tat de choses, les tribus limitrophes sallirent Forukko pour profiter de ses dcrets et avis, non sans garder chacune son autonomie avec le droit de reprendre son gr une indpendance complte. Il sagissait l dun pacte damiti et non de soumission, par lequel on sengagea en outre se coaliser au besoin contre un ennemi commun. Au milieu dun fol enthousiasme dchan par la dclaration solennelle de limmense union accomplie, on rsolut de crer, en guise demblme commmoratif apte immortaliser

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lclatant vnement, une statue faite uniquement de terre prise au sol des diverses tribus conjointes. Chaque peuplade envoya son lot, en choisissant de la terre vgtale, symbole de labondance heureuse quannonait la protection de Forukko. Avec tous les humus mlangs et ptris ensemble, un artiste en renom, ingnieux dans le choix du sujet, rigea un gracieux enfant souriant, qui, vritable rejeton commun des nombreuses tribus confondues en une seule famille, semblait consolider encore les liens tablis. Luvre, installe sur la place publique de Tombouctou, reut, en raison de son origine, une dnomination qui traduite en langage moderne donnerait ces mots : le Fdral. Model avec un art charmant, lenfant, nu, le dos de ses mains tourn plat vers le sol, avanait les bras comme pour faire une offrande invisible, voquant, au moyen de son geste emblmatique, le don de richesse et de flicite promis par lide quil reprsentait. Bientt sche et durcie, la statue acquit une solidit persistante. Suivant lesprance gnrale, un ge dor commena pour les peuplades fusionnes, qui, attribuant leur chance au Fdral, vourent un culte passionn ce tout-puissant ftiche, prompt exaucer dinnombrables prires. Sous le rgne de Duhl-Sroul lassociation des clans subsistait toujours et le Fdral inspirait le mme fanatisme. La prsente folie de la souveraine empirant sans cesse, on rsolut daller en foule demander la statue de terre limmdiate conjuration du flau.

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Vue et dcrite par Ibn Batouta, une grande procession, prtres et dignitaires en tte, se rendit auprs du Fdral pour lui adresser longuement, selon certains rites, de ferventes oraisons. Le soir mme, un furieux ouragan passa sur la contre, sorte de tornade dvastatrice qui traversa rapidement Tombouctou, sans endommager le Fdral, abrit par les constructions environnantes. Les jours suivants, de frquentes averses rsultrent de la perturbation des lments. Cependant la vsanie aigu de la reine saccentuait, occasionnant chaque heure de nouvelles calamits. Dj on dsesprait du Fdral, lorsquun matin le ftiche prsenta, enracine dans lintrieur de sa main droite, une petite plante presse dclore. Sans hsiter, chacun vit l un remde miraculeusement offert par lenfant vnr pour gurir laffection de Duhl-Sroul. Promptement dvelopp par des alternatives de pluie et dardent soleil, le vgtal engendra de minuscules fleurs jaune ple, qui, recueillies avec soin, furent, sitt sches, administres la souveraine, alors au paroxysme de lgarement. Le phnomne retardataire se produisit incontinent, et Duhl-Sroul, enfin soulage, retrouva sa raison et son quitable bont. Ivre de joie, le peuple, par une imposante crmonie, rendit grce au Fdral et, soucieux denrayer les crises prochaines, rsolut de cultiver laide dun arrosage rgulier, en la laissant par superstitieux respect dans la main de la statue sans oser semer ses germes nulle part, la plante mystrieuse qui jusqualors inconnue dans la contre nautorisait quune seule hypothse : transporte dans les airs par louragan depuis de loin-

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taines rgions, une graine, atteignant en sa chute la dextre de lidole, avait mri dans la terre vgtale rgnre par la pluie. Suivant la croyance unanime lomnipotent Fdral avait lui mme dchan le cyclone, conduit la semence jusqu sa main et provoqu chaque onde germinatrice. Tel tait dans lexpos dIbn Batouta le passage favori de lexplorateur Echenoz, qui, une fois Tombouctou, senquit du Fdral. Une scission survenue entre les tribus solidaires l ayant priv de toute signification, le ftiche, banni de la place publique et relgu comme simple curiosit parmi les reliques dun temple, avait depuis longtemps sombr dans loubli. Echenoz voulut le voir. Dans la main de lenfant, intact et souriant, se dressait encore la fameuse plante, qui, maintenant sche et rabougrie, avait jadis lexplorateur russit lapprendre conjur pendant plusieurs annes, jusqu produire une complte gurison, chaque nouvelle crise de Duhl-Sroul. Possdant sur la botanique les notions quexigeait sa profession, Echenoz reconnut en lantique dbris horticole un pied dartemisia maritima et se rappela quabsorbes en quantit minime, sous la forme dun mdicament jauntre nomm semencontra, les fleurs sches de cette radie constituent, en effet, un trs actif emmnagogue. Pris une source unique et pauvre, cest juste ment faible dose que le remde avait toujours agi sur Duhl Sroul. Pensant que le Fdral, vu son prsent dlaissement, pouvait tre acquis, Echenoz offrit un large prix aussitt accept puis rapporta en Europe la singulire statue, dont lhistorique veilla fort lattention de Canterel.

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Or Echenoz tait mort depuis peu, lguant le Fdral son ami, en souvenir de lintrt port par celui-ci lancien ftiche africain. Nos regards, fixant le symbolique enfant, maintenant par pour nous, ainsi que la vieille plante, de la plus attrayante gloire, furent bientt sollicits par trois hauts reliefs rectangulaires, taills, mme la pierre, dans la portion infrieure du bloc lev o svidait la niche. Devant nous, entre le sol et le niveau de la plate-forme que foulait le Fdral, les trois uvres, finement colories, sallongeaient horizontalement lune au-dessous de lautre et, dj trs frustes par endroits, donnaient le sentiment, ainsi que le bloc pierreux entier, dune fabuleuse antiquit. Le premier haut-relief reprsentait, debout sur une plaine gazonneuse, une jeune femme extasie, qui, les bras alourdis par une moisson de fleurs, contemplait lhorizon cette expression : DORES, esquisse dans le ciel par dtroits cirrus que le vent recourbait mollement. Les teintes, bien que passes, subsistaient partout, dlicates et multiples, encore nettes sur les nuages, pleins de rouges reflets crpusculaires. Plus bas le second tableau sculptural montrait la mme inconnue, qui, assise dans une salle somptueuse, profitait dune couture bante pour extraire dun coussin bleu aux riches broderies certain fantoche costum de rose et priv dun de ses yeux. Prs de terre le troisime morceau mettait en scne un borgne en vtements roses, qui, pendant vivant du fantoche, dsignait plusieurs curieux un bloc moyen de veineux marbre vert, dont la face suprieure, o senchssait demi un lingot dor, portait le mot Ego trs lgrement grav avec paraphe et date. Au second plan un court tunnel, muni intrieurement dune

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grille ferme, semblait conduire quelque immense caverne, creuse dans les flancs dune marmorenne montagne verte. Dans les deux derniers sujets, telles couleurs gardaient une certaine force, notamment le bleu, le rose, le vert et lor. Interrog, Canterel nous renseigna sur cette trilogie plastique. Sept ans environ avant lheure actuelle, ayant appris quune socit se formait en vue de mettre au jour la ville bretonne de Gloannic, dtruite et ensable au XVe sicle par un formidable cyclone, le matre, sans nul esprit de lucre, avait souscrit de nombreuses actions, dans le seul but dencourager une grandiose entreprise, apte donner selon lui de passionnants rsultats. Par la voix de leurs reprsentants, les plus grands muses des deux mondes staient bientt disput maintes choses prcieuses, qui, dues des fouilles habiles faites en bonne place, venaient sans retard subir Paris le feu des enchres publiques. Canterel, prsent chaque nouvel arrivage dantiquits, stait soudain rappel un soir, la vue de trois hauts-reliefs peints ornant de face la base dune grande niche vide rcemment dterre, cette lgende armoricaine contenue dans le Cycle dArthur. Au temps jadis, dans Gloannic, sa capitale, Kourmelen, roi de Kerlagouezo contre sauvage marquant lextrme pointe occidentale de la France sentit, jeune encore, dcliner rapidement sa sant ds longtemps prcaire. Kourmelen, depuis un lustre, tait veuf de la reine Plveneuc, morte en donnant le jour son premier enfant, la petite princesse Hello.

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Ayant plusieurs frres envieux qui briguaient le trne, Kourmelen, tendre pre, songeait avec effroi quaprs son trpas, sans doute prochain, Hello, appele par la loi du pays lui succder sans partage, serait, vu son jeune ge, en butte maintes conspirations. Dpourvue de joyaux, mais rachetant son dfaut de luxe par une extrme anciennet, la lourde couronne dor de Kourmelen, ayant, sous le nom de la Massive, ceint de temps immmorial chaque front souverain de Kerlagouzo, tait devenue, la longue, lessence mme de la royaut absolue, et priv delle nul prince net pu rgner un seul jour. Par suite dun ardent ftichisme, apte prvaloir contre toute lgitimit, le peuple et reconnu pour matre tel prtendant assez adroit pour semparer de lobjet, prudemment enferm en un lieu sr muni de sentinelles. Un anctre de Kourmelen, Joul le Grand, avait, en des ges lointains, fond le royaume de Kerlagouzo ainsi que sa capitale et port le premier la Massive, fabrique sur son ordre. Mort presque centenaire aprs un rgne glorieux, Joul, divinis par la lgende, stait chang en astre du ciel et continuait veiller sur son peuple. Dans le pays, chacun savait le voir au milieu des constellations pour lui adresser vux et prires. Confiant en la surnaturelle puissance de son illustre aeul, Kourmelen, min par ses angoisses, ladjura de lui envoyer en songe quelque salutaire inspiration. Pour ter ses frres jus quau moindre espoir de succs, il avait longuement song sceller hors de leurs atteintes, dans telle mystrieuse cachette, la couronne rvre, indispensable toute intronisation. Mais il fallait quune fois en ge de dfier ses ennemis Hello, pour se faire proclamer reine, pt retrouver lantique cercle dor et la prudence dfendait de lui indiquer le repaire choisi, tant la force

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ou la ruse arrachent facilement un secret lenfance. Oblig de prendre un confident, le roi hsitait, mu par la gravit du cas. Joul entendit la prire de son descendant et le visita en rve pour lui dicter une sage conduite. Ds lors Kourmelen nagit plus quen suivant les instructions reues. Faisant fondre sa couronne il obtint un lingot de banale forme oblongue et se rendit au Morne-Vert, montagne enchante quavait illustre autrefois un studieux voyage de Joul. Vers la fin de sa vie, parcourant son royaume avec sollicitude pour contrler le bien-tre populaire et lhonntet de ses gouverneurs, Joul avait camp un soir dans une rgion solitaire entirement nouvelle pour ses yeux. On avait dress la tente royale au pied du Morne-Vert, mont chaotique, surprenant par sa nuance glauque et ses reflets de marbre finement vein. Joul, intrigu, en tenta lascension pendant que le repos sorganisait, frappant sans cesse avec un pieu ferr, comme pour en reconnatre la nature, le sol partout rsistant. Certain coup ltonna en provoquant une vague rsonance souterraine. Arrt, il heurta fortement divers points de lemplacement suspect et perut un cho sourd, qui, se propageant dans les flancs de la montagne, dnotait la prsence dune importante caverne. Sentant l un abri enviable pour la nuit, qui sannonait froide, Joul, sans gravir davantage, fit chercher par ses gens quelque faille donnant accs dans lantre imprvu. Contrari par lchec de toute investigation, le roi, songeant lexistence possible dune ouverture ensable, ordonna de d-

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blayer, au-dessous de lendroit sonore, la montagne dont un fin gravier envahissait la base. Quelques travailleurs improviss, sarmant dinstruments de fortune, mirent nu, presque demble, le sommet dune vote, quils dgagrent pour le passage strict dun homme. Joul, pntrant torche en main dans ltroit couloir, eut vite connaissance dune caverne splendide, tout en marbre vert garni par un trange phnomne gologique dnormes ppites dor reprsentant elles seules une incalculable fortune, susceptible dtre dcuple par celles que recelait coup sr lpaisseur du massif. bloui, Joul voulut, en les rservant pour dventuelles poques de ruineux malheurs, garantir de toute cupidit ces richesses fabuleuses, prsentement inutiles un royaume heureux jouissant dune calme prosprit due au gnie de son fondateur. Taisant ses penses, le roi se fit rejoindre par sa suite, et la nuit scoula paisible dans lhospitalire caverne. Le lendemain, un va-et-vient stablit avec le plus prochain village, et des ouvriers se mirent luvre sous la conduite de Joul. Libr par leurs soins de tout ensablement, ltroit passage primitif devint un spacieux tunnel, mi-chemin duquel, aprs vacuation de la grotte, on tablit une importante grille deux battants, dpourvue de serrure par ordre formel du roi. Alors, devant tous, Joul, qui pratiquait la magie, pronona deux solennelles incantations. Par la premire, il rendait jamais lextrieur du mont invulnrable aux plus durs outils, et fermait imprieusement, par la seconde, lpaisse et haute grille, immunise en mme temps contre le bris et le descellement.

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Puis le monarque fit aux assistants de prcieuses rvlations. Actuellement ignore de lui-mme, impuissant reconqurir, quand il let voulu, les richesses interdites, certaine phrase magique, relatant un personnel vnement surhumain appel illustrer sa mort, serait mme douvrir momentanment la grille chaque impeccable nonc. Une seule fois au cours des sicles futurs, en cas de grands dsastres publics dont le dchanement ou lexpectative pourrait ncessiter lappoint de ces trsors, Joul aurait la facult de dvoiler lun de ses successeurs, au moyen dun songe, le propos cabalistique. Il livrait davance la substance du ssame pour que maints tmraires, par leurs essais priodiques, sauvassent limportant gisement de loubli forc o let plong un emprisonnement absolu. Un mois plus tard, rentr Gloannic aprs lachvement de sa tourne, Joul, par une nuit limpide, mourut charg dans et de gloire et soudain un astre neuf brilla au firmament. Prompt reconnatre l cet incident surnaturel rcemment prdit par Joul pour lheure de son trpas, le peuple, avec certitude, salua en ltoile imprvue lme mme du dfunt, prte veiller ternellement sur les destines du royaume. Sachant dsormais quel fait devait exprimer la formule propre livrer les immenses biens du Morne-Vert, le nouveau souverain, ambitieux fils de Joul, pronona devant la grille ensorcele force textes laconiques rapportant de mille faons diverses la transformation du feu roi en astre des cieux. Mais il natteignit pas le dire juste, car les battants restrent clos. Et ce fut toujours en vain que, dans la suite, de semblables tentatives eurent lieu derechef. Or, cette proposition rebelle, Kourmelen, pendant son rve, lavait reue des lvres de Joul, autoris en faire laveu par le menaant orage politique suspendu sur le royaume.

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Au seuil du Morne-Vert, il lmit en ces termes, dont les chercheurs, au cours des sicles, staient seulement approchs : Joul brle, astre aux cieux. La grille souvrit largement puis se referma, franchie par le visiteur, qui pntra dans la grotte verte. Par ordre de Joul, dont il comprenait le mobile, Kourmelen venait cacher l tout lor de sa couronne. O trouver une retraite plus sre que cet antre, depuis si longtemps inviol en dpit de mille efforts ? Puis, au cas mme o un intrigant et force dessais dnich le ssame exact, la prsence dans la caverne dinnombrables ppites, dont la Massive transforme par sa fonte ne se distinguait en rien, constituait une garantie contre lusurpation redoute. Seul, en effet, vu le ftichisme populaire un front ceint de la couronne ancestrale reconstitue sans nul conteste avec son or primitif pourrait devenir royal. Et quel moyen aurait-on didentifier le lingot vnrable parmi tant dautres spcimens pareils lui ? Extrayant sans trop de peine un long caillou moiti pris dans la surface dun bloc isol de marbre vert, Kourmelen obtint une cavit parfaite o le prcieux objet lourd entra juste, offrant ds lors le mme aspect que les multiples chantillons dor partout sertis dans lophite de la caverne. Mais un trop strict anonymat du lingot et enlev toute possibilit de rgne Hello mme, qui, un jour, avant de lui rendre pour son front la forme dune couronne royale, serait force den prouver au peuple, grce une marque irrfutable, la provenance presque divine.

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Avec la pointe de son poignard, Kourmelen, toujours sur injonction de Joul, commena de signer sur la plate-forme du bloc vert en ne rayant que finement le marbre. Depuis lorigine, les rois de Kerlagouzo apposaient sur les actes importants, au lieu de leur nom, le mot Ego, qui renforait leur prestige en faisant de chacun, pendant son rgne, le moi suprme, la fois source et aboutissement de tout. Lcriture et la date rachetaient cette uniformit syllabique en dsignant double ment sur chaque pice le souverain en cause. Nhsitant pas, en pareille occurrence, choisir sa griffe prdominante, Kourmelen grava son Ego habituel puis data, non sans recouvrir aussitt linscription entire dune mince couche de sable. Par cette dernire prcaution, le roi, qui en outre, son entre, avait pour agir gagn exprs la plus obscure rgion de la grotte, rendait presque impossible, pour tout chercheur non averti ayant par chance inoue russi prononcer le vrai ssame, la dcouverte de lindice inhrent lpigraphe. Kourmelen, avec les cinq vocables puissants, rouvrit, pour sortir, la grille prompte se refermer derrire lui. Revenu de son expdition, il dclara publiquement, mais en taisant chaque dtail, que la Massive, maintenant fondue, reposait par ses soins dans le Morne-Vert, dont Joul, en songe, lui avait livr le magique mot de passe. Il importait que le peuple, pour garder foi en lavenir, st quenfoui en lieu sr lor sacr, dont la perte suppose let rduit un dangereux dsespoir, tait prt donner encore sa sanction de futurs souverains. Sentant dj ltreinte de la mort, Kourmelen, htivement, acheva dexcuter les ordres de Joul, qui, avec maintes recommandations annexes, lui avait enjoint de prendre sans crainte,

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pour remplir lindispensable office de confident universel, un certain Le Quillec, bouffon de la cour. Borgne et hideux, Le Quillec, pour outrer le grotesque de sa personne, objet de la rise gnrale, shabillait toujours en rose comme le plus coquet damoiseau et, plein desprit dans la riposte, cachait sous son enveloppe comique une me droite et bonne, sincrement dvoue au roi. Dabord tonn dun tel choix, Kourmelen, la rflexion, admira la sagesse de Joul. Mandataire plus sr que quiconque, Le Quillec, en tant qutre vil et bafou, indigne tous les yeux davoir pu tre lu comme dpositaire dun grand secret, serait en outre labri de toute insistance ou menace tendant le faire parler. Le roi, sans restrictions, rvla au bouffon la formule introductrice, la place du lingot fameux et lexistence de la signature probante. Quand arriverait le moment propice dagir, Hello, avertie comme fille de race souveraine et divine par un de ces signes clestes refuss aux simples humains tels que Le Quillec, viendrait de son propre mouvement trouver le borgne pour lui rclamer ses secrets. Ce jour-l seulement, afin quune involontaire marque dintrt ou de faveur ne put veiller prmaturment les soupons de lentourage, ltrange confident aurait t dsign lorpheline par un moyen que devait ignorer Le Quillec mme, actuellement voue une longue attente passive. Congdiant le bouffon, Kourmelen prit dans une rserve de jouets destins sa fille un fantoche habill de rose dont il ta un il. La reine Plveneuc, pendant sa grossesse, avait brod sans nulle aide un luxueux coussin bleu, appel dans sa pense soutenir prs delle sur sa couche, jusquau jour des relevailles, lenfant quelle attendait. Kourmelen stait toujours efforc dinculquer Hello le respect de cette relique, dont la pauvre mre, surprise par la mort, navait pu faire usage. Ouvrant une portion de surjet, il glissa le fantoche au plus profond de la

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plume puis enjoignit une camrire de recoudre lendroit bant, d selon son dire un accident. Le roi apprit sans tmoins Hello, mise en demeure de garder le secret de lentretien, quun prsent lattendait enferm dans le coussin bleu, dont elle ne devait explorer les flancs que sur un ordre cleste. Jusqu la fin Kourmelen navait fait que suivre en tout les prescriptions de Joul, dont il louait en luimme la prvoyante pntration. Destine en effet ne recevoir lavertissement cleste quarme par lge contre ses antagonistes, Hello, en fouillant le coussin, qui vu sa provenance auguste ne risquait pas de se perdre, serait force de chercher quelque symbole dans linsolite offrande faite une adulte dun simple jouet naf. la longue, lhabit rose et lil absent du fantoche voqueraient fatalement dans sa pense en travail le bouffon Le Quillec, quelle irait questionner. De plus, si, odieusement pressurants, les princes collatraux arrachaient Hello encore enfant et faible le secret du coussin bleu sans raison dinsister, vu lintgralit apparente de laubaine, jusquau si essentiel aveu du signal cleste attendre lmersion hors de lpais duvet, dpourvu du pr cieux document espr, dune bizarre poupe amusante si bien adapte lge de la destinataire, semblerait trahir uniquement le tendre caprice dun pre soucieux de doubler lattrait de son cadeau par limprvu dune ingnieuse cachette. Lobjet, sans consquence palpable, serait videmment remis Hello, qui, se bornant alors lemployer pour ses jeux, se dirait brusquement plus tard, au jour de la manifestation cleste, que lheure venait seulement de tinter o elle et du sonder le coussin. Aussitt, voyant jurer la purilit du don avec lpanouissement de sa jeunesse, elle tomberait dans de fcondes rflexions et, se rappelant les deux saillantes particularits du jouet, ferait le rapprochement voulu, prompt la conduire vers Le Quillec. Bientt Kourmelen mourut. Ses frres, profitant de la minorit dHello pour former des partis, dchanrent la guerre

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civile, chacun tchant de conqurir le pouvoir. Mais, faute de lor sacr apte reconstituer la Massive, nul dentre eux ne parvint se faire admettre pour roi. Vainement de nouvelles paroles furent essayes pour ouvrir linflexible grille du Morne-Vert, surtout fascinant dsormais en tant quhabitacle du lingot monarchique. Assaillie de questions par ses oncles comme dpositaire probable de quelque rvlation paternelle devant conduire au but, Hello sut garder son secret tout entier. Lanarchie, ds lors, mina le royaume, puisque Hello mme, avant de possder la Massive, ne pouvait tre reine. Toujours affubl de rose, Le Quillec, nanti dune pension via gre lgue par Kourmelen, faisait rire la promenade, en ripostant finement leurs quolibets, tels anciens habitus de la cour. Le temps passa, et Hello, dix-huit ans, se prit songer sans trve au symptme cleste prdit par son pre, dans lespoir quun moyen lui serait alors offert de sauver le pays, dfinitive ment ruin par un laps ininterrompu de chaos et de luttes intestines. Un soir de juillet, comme la jeune princesse revenait seule, les bras chargs de fleurs, vers un chteau ancestral o elle rsidait chaque t, maints somptueux reflets rouges, ns du soleil peine disparu, incendirent de longs nuages couchs lhorizon. Sarrtant pour admirer la ferie crpusculaire, Hello vit certains flocons troits se courber trangement sous laction de la brise jusqu former en lettres vagues cette locution : DORES.

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Lensemble seffiloqua bientt dans les airs. Mais Hello, le cur battant, avait reconnu, sa nature cleste, le pravis annonc. Maintenant elle devait agir. Rentre au chteau, elle ouvrit le coussin bleu, envers qui ne stait dmentie jamais sa plus dvotieuse sollicitude, trop justifie par le contact sanctificateur des mains maternelles pour avoir pu sembler suspecte. Dabord dsappointe en ny trouvant que le fantoche, elle mdita longuement, incite aux recherches pntrantes par la discordance tablie entre le jouet et son ge. Soudain, au ton de lhabit et la vacuit de lorbite, la jeune fille devina, en lnigmatique poupe, une vocation de Le Quillec. Elle manda le bouffon au chteau et linstruisit de tout. son tour Le Quillec lui transmit les secrets confis son honneur, ladjurant de gagner incontinent le Morne-Vert pour suivre avec un docile empressement lordre des nuages ordre imprieux envoy bon escient en un moment fort propice, o aucun des usurpateurs ventuels, qui tous venaient de saffaiblir mutuellement par des luttes outrance, net pu entraver efficacement la marche de la reine lgitime quand, dtenant le lingot ftiche, elle soulverait sur ses pas lenthousiasme universel. Installe dans une vaste litire, Hello partit sur-le-champ, escorte du bouffon, qui, exposant partout dessein le but rel du voyage, suscitait ladjonction au cortge de maints fanatiques, impatients de voir lvnement mmorable appel faire cesser lre danarchie et de ruine. La jeune princesse atteignit donc le Morne-Vert au sein dune foule immense, qui rjouissait Le Quillec, avide de tmoins pour sa scne didentification.

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Ouvrant la grille avec la phrase efficace prononce secrtement voix basse, le bouffon marcha dans la grotte vers la place indique, pendant quune portion de la multitude le suivait sur sa demande pour constater en ses moindres gestes une parfaite absence de complicit. Dsign par Le Quillec puis soulev bras nombreux, le bloc marmoren de Kourmelen fut transport au-dehors, et la grille, encore bante, ne se referma, vu lextrme brivet de la visite, quaprs la sortie du dernier envahisseur. Le bouffon, tant la couche de sable dissimulatrice fit voir tous, dans la face haute du bloc, la signature du feu roi, proche le lingot dynastique, ainsi authentifi. Hello se dirigea vers Gloannic, emportant le bloc vert, mis intact auprs delle en un coin de sa litire. Au milieu dovations fivreuses dchanes par le succs de lexpdition, son cortge populaire grossissait chaque tape. Vainement les prtendants, pour larrter en chemin, harangurent leurs soldats, qui, au su de linsigne recouvrance, vinrent tous, fascins par la gloire magique du lingot, se ranger deux-mmes sous la bannire de lheureuse princesse. Porte en triomphe jusqu son palais, Hello, avec lor reconquis, fit crer nouveau la Massive, quelle ceignit un jour publiquement aux cris dlirants de Vive la reine ! Le soir venu, on vit lastre Joul briller plus encore que de coutume. La souveraine voulut ensuite relever le pays avec les millions de la caverne, dont lexploitation sorganisa promptement. Divulgue, la formule de la grille favorisa lentre ou la sortie douvriers arms de pics, et bientt, grce lor extrait en masse des profondeurs internes du marbre vert, le royaume prospra.

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Souriante enfin et chrie par son peuple, Hello combla Le Quillec de bienfaits. Dans un lan dexaltation joyeuse, on fit excuter une statue qui, reprsentant la jeune reine couronne au front, fut place comme celle dune sainte au fond de certaine spacieuse niche, sous laquelle trois hauts-reliefs en couleurs commmoraient la sublime aventure. Or, lexamen le prouvait, ctait cette niche mme quavaient mise nu les plus rcentes fouilles accomplies par la socit dont Canterel tait actionnaire. Une facile enqute dmontra que la statue absente, brise en mille fragments, gisait, au moment de la trouvaille, sous lobscur abri de la niche, jadis projete en avant par le lointain cataclysme enfouisseur. Le matre convoita cette pice vnrable, dont la seule existence dcernait la lgende une curieuse part de ralit. Enchrissant ferme, il en fut, la vente, lheureux adjudicataire et, linstallant dans son parc, laissa vide pendant six ans la gurite de pierre, faute de trouver quelque statue digne par son ge et sa valeur dun aussi prcieux gte mrit dernirement par lantique et glorieux Fdral, qui reut l un abri contre le vent et la pluie. Aprs un dernier regard jet sur la double curiosit, nous suivmes Canterel, dj prt nous distancer dans lalle ascendante.

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Chapitre II

mesure que nous montions, la vgtation devenait plus rare. Bientt le sol acheva de se dnuder de toutes parts, et, au terme du trajet, nous emes connaissance dune grande esplanade trs unie et entirement dcouverte. Nous fmes quelques pas vers un point o se dressait une sorte dinstrument de pavage, rappelant par sa structure les demoiselles ou hies quon emploie au nivellement des chausses. Lgre dapparence, bien quentirement mtallique, la demoiselle tait suspendue un petit arostat jaune clair, qui, par sa partie infrieure, vase circulairement, faisait songer la silhouette dune montgolfire. En bas, le sol tait garni de la plus trange faon. Sur une tendue assez vaste, des dents humaines sespaaient de tous cts, offrant une grande varit de formes et de couleurs. Certaines, dune blancheur clatante, contrastaient avec des incisives de fumeurs fournissant la gamme intgrale des bruns et des marrons. Tous les jaunes figuraient dans le stock bizarre, depuis les plus vaporeux tons paille jusquaux pires nuances fauves. Des dents bleues, soit tendres, soit fonces, apportaient leur contingent dans cette riche polychromie, complte par une foule de dents noires et par les rouges ples ou criards de maintes racines sanguinolentes. Les contours et les proportions diffraient linfini molaires immenses et canines monstrueuses voisinant avec des

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dents de lait presque imperceptibles. Nombre de reflets mtalliques spanouissaient et l, provenant de plombages ou daurifications. la place occupe actuellement par la hie, les dents, troitement groupes, engendraient, par la seule alternance de leurs teintes, un vritable tableau encore inachev. Lensemble voquait un retre sommeillant dans une crypte sombre, vautr mollement au bord dun tang souterrain. Une fume tnue, enfante par le cerveau du dormeur, montrait, en manire de rve, onze jeunes gens se courbant demi sous lempire dune frayeur inspire par certaine boule arienne presque diaphane, qui, semblant servir de but lessor dominateur dune blanche colombe, marquait sur le sol une ombre lgre enveloppant un oiseau mort. Un vieux livre ferm gisait ct du retre, quilluminait faiblement une torche plante droite dans le sol de la crypte. Le jaune et le brun rgnaient dans cette singulire mosaque dentaire. Les autres tons, plus rares, jetaient des notes vives et attirantes. La colombe, faite de superbes dents blanches, avait une pose de rapide et gracieux lan ; participant lquipement du retre, des racines habilement agences composaient dune part certaine plume rouge ornant un chapeau sombre affal prs du livre, de lautre un grand manteau pourpre agraf par une boucle de cuivre due dingnieux attroupements daurifications ; un complexe amalgame de dents bleues crait une culotte azure, qui senfonait dans de larges bottes en dents noires ; les semelles, trs visibles, comprenaient un agrgat de dents noisette, parmi les quelles de nombreux plombages figuraient des clous rgulirement espacs. Ctait sur la botte gauche que la demoiselle se trouvait prsentement arrte.

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En dehors du tableau, les dents gisaient de tous cts avec la plus complte incohrence, plus ou moins clairsemes sans aucun rsultat pictural. Autour de la limite fictive marque la ronde par les dents les plus distantes de la rgion centrale, stendait une zone vide, borde elle-mme par une corde grle fixe de loin en loin au sommet de minces piquets hauts de quelques centimtres. Nous tions tous rangs devant cette barrire polygonale. Soudain la hie senleva delle-mme dans les airs et, pousse par un souffle modeste, se posa non loin de nous, aprs une directe et lente excursion de quinze vingt pieds, sur une dent de fumeur brunie par le tabac. Canterel, nous entranant dun signe, enjamba la corde, franchit la limite dserte et sapprocha de linstrument arien. Nous le suivmes tous, trs attentifs ne pas dplacer les dents parses, dont lapparent dsordre tait sans nul doute le rsultat laborieux dtudes approfondies. De prs, loreille percevait plusieurs tic-tac, mis par la demoiselle, qui brillait au soleil. Sans nous marchander les plus sduisants commentaires, Canterel attira notre attention sur les divers organes de lappareil. Juste au sommet de larostat, laisse nu par le filet formant l une sorte de col sans relief, une soupape automatique daluminium comprenait une ouverture circulaire obturateur voisine dun petit chronomtre au cadran visible. Sous le ballon, les cordages verticaux et tnus composant la partie infrieure du filet, entirement fait de soie rouge fine et lgre, agrippaient en guise de nacelle, par des trous fors dans son bord droit et trs bas, un plateau rond daluminium, qui,

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ressemblant un couvercle renvers, contenait une substance jaune docre tale en couche mince sur son fond horizontal. Le dessous du plateau tait centralement riv au sommet dun troit poteau daluminium cylindrique et vertical constituant le corps mme de lobjet. Une longue tige, pareillement en aluminium, plante de ct dans la rgion suprieure du poteau, slevait obliquement vers le ciel, plus haut que le plateau circulaire, et finissait en se rami fiant triplement. Chacune de ses trois branches soutenait debout son extrmit un chronomtre assez grand, auquel sadossait un miroir rond de mme circonfrence ; les trois cadrans, signorant lun lautre, se trouvaient orients extrieurement dans trois sens divergents, alors que les trois disques de verre tam faisaient face un commun espace mdian et, respectivement, regardaient peu prs louest, le sud et lest. Actuellement le premier miroir recevait directement limage du soleil et la dardait en plein sur le second, qui la renvoyait vers le plateau-nacelle, tandis que le troisime ne semblait jouer aucun rle. Chaque miroir tenait son chronomtre par quatre tiges horizontales dlicatement dentes, fiches individuellement en haut, en bas, droite et gauche dans le revers de son pourtour ; ces tiges, dans les trois cas, traversaient le chronomtre de part en part et pointaient de lautre cot, en marge priphrique du cadran, un peu infrieur comme diamtre lensemble du mouvement dhorlogerie. Actionnes par dinvisibles roues dentes en rapport avec le mcanisme des chronomtres, les tiges, par une grande varit de progressions et de reculs, pouvaient donner aux miroirs toutes sortes dinclinaisons ; lavant de chacune se composait dune petite boule mtallique emprisonne aux deux tiers par une sphre creuse incomplte adapte au dos du miroir en jeu ; ce mode dattache se prtait facilement aux dplacements du disque rflchissant dans les sens les plus divers.

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Chaque jour le triple systme suivait le soleil dans sa course, du lever au coucher. Pendant la matine le miroir tourn lest recueillait en premier lensemble des feux tincelants ; aprs le passage de lastre au mridien il devenait inactif et son vis--vis prenait son rle. Militant depuis laurore jusquau soir, le miroir contemplant le sud refltait toujours en deuxime, pour les braquer dans une direction invariable, les effluves radieux que lui dcochaient sans interruptions lun ou lautre des brillants disques voisins. Sur le milieu de la tige oblique triplement ramifie sa fin slevait un court support droit, presque aussitt divis en deux branches courbes formant une moiti de circonfrence aux cornes pointes vers le znith. Ce demi-cercle, perpendiculaire lidal plan vertical dans lequel se trouvait la tige oblique, pouvait servir de cadre partiel une puissante lentille ronde qui, assimilant son diamtre horizontal au sien, tait fixe intrieurement par deux pivots la portion culminante des branches courbes. Place avec prcision sur le chemin du faisceau lumineux rpercut en second par le plus lointain miroir, la lentille tait couche paralllement aux rayons qui linondaient. Un chronomtre de dimension minime, dont le cadran ornait extrieurement la partie haute dune des branches courbes, avait pour mission de faire virer la lentille tels moments strictement dtermins, grce une subtile accointance entre son mouvement et le pivot contigu. Assurant la stabilit de lensemble, une tige mtallique horizontale, termine comme un demi-haltre par un contrepoids en boule, tait visse dans le poteau daluminium du ct juste oppos la lentille et aux miroirs.

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Une immense aiguille aimante, semblant provenir de quelque gante boussole, traversait perpendiculairement le poteau mi-hauteur et, prsentant la mme longueur de part et dautre, servait, par son magntisme, toujours maintenir, durant les vols, lustensile arien dans une orientation immuable. Sa pointe nord tait place droit au-dessous du miroir inspectant le sud, alors que son piquant mridional concidait de faon similaire, mais moindre distance, avec le contrepoids sphrique. Comme base, trois petites griffes daluminium, courbes et tout unies, rappelant en miniature les pieds dun meuble, supportaient le bord infrieur du poteau ; chacune appuyait son extrmit sur le sol, en donnant la hie une assiette suffisante, et montrait extrieurement, tout au bas de sa courbe rgulire et sortante, le cadran dun chronomtre exigu peine plus large quelle-mme. mi-hauteur des trois griffes taient respectivement ancrs, de faon interne et convergente, trois minces clous horizontaux, dont la pointe senfonait trs lgrement dans le pourtour dune minuscule rondelle en mtal bleu, ainsi campe isolment et plat dans lespace, juste sous laxe du poteau. Une deuxime rondelle, de mme format, mais dont le mtal offrait une teinte gris clair, stationnait directement au-dessus de lautre, un millimtre dintervalle, et se trouvait suspendue une fine tige verticale, qui, tenant par un bout au centre de sa surface suprieure, disparaissait dans le poteau. Un peu plus haut que le niveau dattache des griffes, lextrme portion infrieure du poteau enchssait, en un point de sa priphrie, le cadran dun dernier chronomtre. Nous ayant laiss le temps ncessaire un examen approfondi de la demoiselle, Canterel revint sur ses pas suivi de notre groupe, et quelques secondes plus tard nous tions tous posts

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comme prcdemment au bord de la corde, que nous avions franchie de nouveau. Le bruit dun faible choc attira bientt nos regards vers le bas de lappareil ; entre les trois griffes, la rondelle grise, sabaissant sous une pousse de sa tige, avait rapidement rejoint lautre, et toutes deux restaient maintenant colles troitement. linstant prcis de leur runion, la dent brune place audessous delles avait quitt le sol et, obissant quelque mystrieuse aimantation, stait plaque contre le verso de la rondelle bleue. Pour loreille, les deux heurts, semblant simultans, staient confondus en un seul. Peu aprs, un clair jaillit de la lentille, qui, ayant accompli brusquement un quart de tour en pivotant sur laxe de son diamtre horizontal, coupait dsormais perpendiculairement le faisceau lumineux mis, suivant une obliquit descendante, par le miroir braqu au sud. Par suite de cette manuvre, les rayons, traversant le verre spcial, se concentraient avec puissance sur laire intgrale de la substance jaune tale sous larostat dans le plateau circulaire ; quelques-uns des fins cordages infrieurs du filet rayaient dune ombre imperceptible ce soudain miroitement. Sous leffet dintense chaleur ainsi produit la matire ocreuse devait dgager un gaz lger pntrant dans le ballon par son ouverture vase, car lenveloppe se bombait graduellement. La force ascensionnelle fut bientt suffisante pour enlever lappareil entier, qui bondit doucement dans les airs, pendant que la lentille, effectuant un nouveau quart de tour dans le mme sens, obscurcissait lamalgame jaune en cessant dy concentrer les rayons solaires. Le vent avait chang pendant notre station par-del lobstacle de la corde, et la demoiselle fut ramene vers le tableau dentaire ; mais ce second trajet formait un angle assez ouvert avec le premier, et ctait sur le plus sombre coin de la crypte o sommeillait le retre que linstrument se dirigeait.

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En bas, pendant le vol, une des griffes sallongea dellemme grce une aiguille interne qui descendit dun demicentimtre. Bientt le ballon se dgonfla sensiblement, et lappareil, sabaissant, tablit ses deux griffes sans rallonge sur un ensemble de dents fonces appartenant lune des berges de ltang souterrain, tandis que laiguille rvle depuis peu sinstallait mme le sol au milieu dun espace reste vide. Au moment de latterrissage nous avions vu, sur le sommet de larostat, la soupape encore bante, qui, ayant laiss fuir la quantit de gaz voulue, se refermait sans bruit laide de son obturateur, simple disque daluminium capable tour tour de se cacher puis de rapparatre en tournant, sans changer de plan, sur certain pivot intressant un point de son bord extrme. Par dduction analogique nous comprenions maintenant comment le premier voyage de la hie stait perptr au moyen de la lentille et de la soupape, dont les agissements respectifs avaient alors chapp nos yeux novices. Entre les trois griffes la rondelle grise venait de se relever, entrane par sa tige, et de nouveau un millimtre dcart la sparait de la bleue. Aussitt, prouvant que de ce fait laimantation tait dtruite, la dent charge de nicotine qui avait suivi lappareil dans les airs quitta le revers de la rondelle bleue et tomba sur le sol, o elle combla en partie un point inachev de la mosaque. La teinte de la nouvelle dbarque sharmonisait avec celle des dents voisines, et le tableau se trouvait un peu avanc par ce minime apport remis en bonne place. La lentille excuta un quart de tour dans le sens habituel, et les manations de la substance ocreuse, lumineusement chauffe, enflrent la baudruche. Le ballon senleva, pendant que la lentille pivotait derechef et que laiguille-rallonge rintgrait la griffe qui lui tenait lieu dtui. La brise avait gard son dernier cap, et la demoiselle poursuivit sa course en ligne droite jusqu

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une solitaire et lointaine racine rose, fine et pointue, sur laquelle une manuvre de la soupape la fit descendre et se poser. Canterel prit alors la parole pour nous expliquer la raison dtre de ltrange vhicule arien. Le matre avait pousse jusquaux dernires limites du possible lart de prdire le temps. Lexamen dune foule dinstruments prodigieusement sensibles et prcis lui faisait connatre dix jours lavance, pour un endroit dtermin, la direction et la puissance de tout souffle dair ainsi que la venue, les dimensions, lopacit et le potentiel de condensation du moindre nuage. Pour mettre en saisissant relief lextrme perfection de ses pronostics, Canterel imagina un appareil capable de crer une uvre esthtique due aux seuls efforts combins du soleil et du vent. Il construisit la demoiselle que nous avions sous les yeux et la pourvut des cinq chronomtres suprieurs chargs den rgler toutes les volutions le plus haut ouvrant ou refermant la soupape, tandis que les autres, en actionnant les miroirs et la lentille, soccupaient de gonfler avec les feux solaires lenveloppe de larostat, grce la substance jaune, qui, due une prparation spciale, exhalait sous tout ascendant calorique une certaine quantit dhydrogne. Ctait le matre lui-mme qui avait invent la composition ocreuse, dont les effluences allgeantes se produisaient seulement quand la lentille concentrait sur elle les rayons de lastre radieux. De cette manire, Canterel avait un instrument qui, sans aucune autre aide que celle du soleil plus ou moins dgag, pouvait, en profitant de tel courant atmosphrique prvu longtemps davance, accomplir un trajet prcis.

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Le matre chercha ds lors quelle matire employer pour lenfantement de son uvre dart. Seule une fine mosaque lui semblait apte provoquer un difficultueux et frquent va-etvient de lappareil. Or il fallait que les fragments multicolores, au moyen de quelque aimantation intermittente, puissent tre tour tour attirs puis laisss par la portion infrieure de la hie. Canterel, finalement, rsolut dutiliser une dcouverte qui, faite par lui seul quelques annes auparavant, avait toujours donn dans la pratique dexcellents rsultats. Il sagissait dun curieux systme permettant dextraire les dents sans aucune souffrance, en vitant lemploi dangereux et nocif de tout anesthsiant. la suite de longues recherches, Canterel avait obtenu deux mtaux fort complexes, qui rapprochs lun de lautre craient linstant mme une aimantation irrsistible et spciale, dont le pouvoir sexerait uniquement sur llment calcaire composant les dents humaines. Lun de ces mtaux tait gris, lautre avait des reflets bleu dacier. Taillant dans chacun deux une rondelle dun millimtre de rayon, il avait fix la grise un fin manche rigide un peu oblique a son plan et enfonc dans le pourtour de la bleue, distances symtriquement gales, la pointe de trois courtes tiges horizontales divergentes, tenant par leur autre extrmit la circonfrence suprieure dun petit cylindre pourvu dune mince poigne. Le moment venu, employant sparment ses deux mains, il introduisait le cylindre dans la bouche du patient, appuyait ses bords infrieurs, pais et non coupants, sur les deux dents avoisinant de part et dautre celle enlever puis amenait la rondelle grise, quil collait exactement sur la bleue. Laimantation se produisait aussitt, si brusque et si puissante que la dent malade, obissant lappel, quittait son alvole sans donner lintress le temps de percevoir la moindre secousse torturante et se prcipitait vers la rondelle bleue en pntrant

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dans le cylindre, qui, entirement de platine ainsi que les trois tiges, montrait une rsistance toute preuve. Lorsquil sagissait du maxillaire infrieur, le cylindre se posait normalement, la rondelle bleue en haut ; dans le cas, au contraire, o la mchoire dominatrice se trouvait en jeu, la manuvre, bien que pareille, exigeait le renversement complet du cylindre et de la rondelle grise. Pour les bouches dgarnies, si dun ct le soutien faisait dfaut cause dune dent manquante, le matre, en vue dun emploi fort simple, choisissait dans un lot vari de paralllpipdes droits en ivoire plein celui qui, par sa hauteur, pouvait fournir la meilleure supplance ; le cylindre, sinstallant dune part sur une dent, de lautre sur livoire, offrait ainsi lopposition voulue. Quand un vide complet environnait la dent morbide, doublement isole, deux paralllpipdes devenaient ncessaires. En prsence de deux dents-supports dingale grandeur, Canterel recourait un assortiment de petits carrs ivoirins dpaisseurs diverses, dont un seul, mis sur la plus basse, tablissait, pendant linstant cri tique, une parfaite similitude de niveau. Par une consquence voulue de la combinaison atomique parti culire qui lengendrait, laimantation sexerait seulement du ct intrieurement assombri au dbut par le cylindre, dans le champ strict dun impeccable tube imaginaire de longueur indfinie, dont laxe et travers le centre des deux rondelles et dont le diamtre et gal le leur. La rondelle grise ne risquait donc pas dattirer jusqu elle une des dents de la mchoire hors de cause, et la bleue ne projetait son action que sur une portion de la dent vise, sans troubler aucunement les voisines ; cette action circonscrite, vu son extraordinaire intensit, suffisait donner le rsultat cherch, compltement indolore par le fait de sa soudainet. La dent une fois extraite et adhrente la rondelle bleue, Canterel dcollait aussitt la grise, craignant que laimantation, qui exprimentalement il en avait acquis la certitude et persist malgr lobstacle, ne bouleverst par acci-

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dent une partie saine de la denture la suite dun faux mouvement de lopr ou de lui-mme. Le procd, bientt connu, avait amen Locus Solus une foule de visiteurs fluxion, qui tous sen retournaient ravis de la manire prompte et confortable dont on venait darracher la cause de leur mal sans quils eussent ressenti le moindre -coup pnible. Ple-mle le matre entassait au rebut les dents descelles par son art, et loccasion lui avait toujours manqu pour soccuper de cette embarrassante rserve, dont la destruction stait trouve constamment ajourne. Aprs lclosion de son nouveau projet il bnit ces retards successifs, qui mettaient sa porte un lment utilisable et pratique. Il prit le parti de consacrer son stock de dents lexcution de sa mosaque. Leurs nuances et leurs contours diffraient suffisamment pour se prter cette fantaisie, et un complexe enrichissement serait fourni par lensanglantement plus ou moins vif des racines joint aux reflets brillants des aurifications et des plombages. Le matre fixa dlicatement la partie infrieure de sa hie, entre trois griffes servant de supports, deux nouvelles rondelles pareilles celles quil employait pour ses oprations dentaires. Mais cette fois il avait rgl la composition des deux mtaux de manire fonder une aimantation beaucoup moins autoritaire ; il ne sagissait en effet que de cueillir des dents simple nient jonches terre, sans avoir les extirper de leurs alvoles ; en vhiculant leur lger butin dun point un autre, deux rondelles aussi fortes que les primitives auraient happ, pendant le trajet arien, toutes les dents du sol quet effleures leur champ dappel, chaque dernire venue sautant verticalement pour se

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coller sous la prcdente ; cet inconvnient capital ntait pas craindre, les rondelles neuves, identiques aux premires comme taille et comme ton individuel, nayant que juste le pouvoir ncessaire pour hler de trs prs une dent exempte de rsistance. Un chronomtre plac au bas du poteau daluminium devait, en actionnant certaine tige verticale, dterminer tour de rle, pour tels moments prcis, le rapprochement ou lcartement des deux mtaux et rendre ainsi laimantation intermittente. Canterel aurait acquis des rsultats analogues en adoptant pour sa mosaque des morceaux de fer doux diversement colors, quun lectro-aimant et sans peine capts puis lchs par leffet dun courant discontinu. Mais ce procd ncessitait dans la hie volante linstallation difficultueuse dun alourdissant systme de piles plein de graves inconvnients. Le matre prfra donc sa premire ide, qui, en exploitant de faon indite la trouvaille ancienne dont il tirait un juste orgueil, le sduisait en outre par limprvu que donnerait au curieux tableau projet lemploi de fragments dcoups et teints par le hasard seul lexclusion de toute volont artistique et prmditante. Aprs avoir complt la demoiselle par ladjonction de la gante aiguille de boussole, Canterel se vit encore en prsence dune condition indispensable remplir. Il fallait que lappareil nomade pt conserver une verticalit parfaite durant ses villgiatures sur les divers districts de luvre future. Or, plus la mosaque avancerait, plus les trois griffes soutiens risqueraient de dtruire lquilibre gnral en rencontrant des dents comme points dappui ; la hie, en se penchant, compromettrait grivement lorientation si prcise des miroirs volution rgulire, et une nouvelle ascension deviendrait impossible.

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Pour trancher cette question dimportance vitale, Canterel vida la portion basse des trois griffes et mit chacune delles un chronomtre de petit module, dont les rouages, au moment voulu, mobiliseraient certaine aiguille interne pointe arrondie en mesure de sabaisser temporairement. Quand une griffe porterait sur une dent faisant dj partie intgrante de la mosaque, les deux autres seraient davance rallonges par leur aiguille respective dont le bout atteindrait le sol ; parfois deux griffes se poseraient sur des dents, lautre se servant seule de son aiguille. Les fines tiges annexes sortiraient plus ou moins suivant le niveau des dents, trs variables dpaisseur. En effet, molaires et palettes, dents dadultes et dents de lait donneraient, une fois couches, un nombre immense de hauteurs diffrentes, nombre accru par lindividualit de chaque mchoire. Ce fait ne nuirait pas au rsultat final, la vigueur picturale de la mosaque nayant pas souffrir dune simple ingalit de surface ; mais Canterel se verrait forc den tenir un grand compte supplmentaire pour le rglage chronomtrique des trois aiguilles ; entre une mchelire dhomme et une incisive denfant, pour prendre les deux extrmes, le dnivellement serait relativement considrable, et, selon quune des griffes choisirait lune ou lautre, les deux restantes feraient accomplir leur appendice intrieur un trajet long ou court pour gagner le sol ; en outre, chaque fois que deux griffes viseraient simultanment deux dents de grosseur dissemblable, lune delles aurait recours son aiguille ; pendant les derniers jours, quand les trois griffes ensemble, au moment de combler quelque lacune isole, sabattraient sur trois dents, on remarquerait souvent limmixtion dun ou deux des appendices mobiles malgr labsence complte de tout contact avec la terre. tant donn ces diverses particularits, la mise au point des trois plus bas chronomtres ne manquerait pas dexiger un

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travail exceptionnellement ardu. Par bonheur, le matre, sous le rapport des aiguilles-rallonges naurait sinquiter que de lemplacement mme de la future mosaque et non des entours, o, lespace ne lui tant pas mnag, il smerait les dents de telle sorte que la demoiselle, pour ravir chacune, pt appliquer naturellement ses trois griffes sur le sol. Esclave de lorientation des courants atmosphriques susceptibles dtre utiliss, Canterel, du moins, lirait sa guise, sur une ligne droite indfinie, le point darrive de chaque migration arienne tendant vers lextrieur du tableau dentaire ; il naurait pour cela qu faire agir plus ou moins tt le chronomtre de la soupape. Cette latitude lui permettrait dviter, mme pour le dbut de lexprience, toute espce de tassements sur le vaste champ appel se dgarnir peu peu, et dans la partie prhensive de sa tche la hie nemploierait jamais les aiguilles de ses griffes. Pour luvre dart excuter, Canterel voulut choisir un sujet tant soit peu fuligineux, cause des tons bruns et jauntres qui domineraient forcment dans les matriaux de la mosaque ; une scne pittoresque au sein de quelque profonde crypte faiblement claire devait son ide fournir llment le plus propice, et il se rappela certain conte scandinave quEzaas Tegner intitule den Rytter dans sa Frithiofs Saga, conte populaire et moral qui, rpondant parfaitement ses vues par son principal pisode, a inspire la traduction suivante au folkloriste franais Fayot-Roquensie. Vers 1650, un riche seigneur norvgien, le duc Gjrtz, stait follement pris de la belle Christel, pouse dun de ses vassaux, le baron Skjelderup. Gjrtz manda auprs de lui le retre Aag, forban sans scrupules, qui, pourvu quon le payt bien, ne reculait devant aucune besogne.

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En termes ardents, le suzerain exposa lirrsistible amour qui lui treignait le cur et promit une fortune au retre pour le jour bni o, grce un discret enlvement, il lui amnerait seule et sans dfense celle dont limage le hantait jusque dans ses rves. Afin dviter toute compromission, Gjrtz se masquerait avec un loup pour assouvir son dsir. Sachant quune plainte adresse au roi lexposerait aux plus terribles reprsailles, il voulait priver Christel de preuves et mme de soupons. Aag se mit en campagne et alla se loger proche la rsidence du baron pour guetter loccasion favorable. Un soir, embusqu dans le parc du chteau quil piait sans cesse, le retre vit Christel, que les hasards dune promenade soli taire conduisaient de son ct. Au moment opportun, il slana dun bond sur linfortune jeune femme, dont ses mains ne purent arrter le premier cri. Skjelderup entendit cette exclamation de dtresse et, appelant plusieurs serviteurs son aide, arriva en temps voulu pour dlivrer sa conjointe et semparer de lagresseur. Par ordre du chtelain, ivre de fureur, Aag fut linstant mme entran au fond dune crypte norme qui, stendant sous le parc, avait prcisment son entre secrte au milieu dun massif avoisinant le lieu de lattentat. Cette retraite, depuis longtemps inutilise, communiquait jadis avec les souterrains du chteau pour pouvoir, en cas dattaque victorieuse, servir de refuge ignor un personnel nombreux, en laissant toujours lespoir de quelque fuite nocturne par lissue du massif. Parvenu au centre de la caverne avec ses gens et leur prison nier, Skjelderup fit planter debout dans le sol, compos dune terre glaise facilement pntrable, certaine branche rsineuse cueillie puis allume au moment de la descente.

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Un tang croupissait dans la grotte, sature de gaz malsains et dhumidit. Abandonnant le retre dans le repaire silencieux destin lui servir de tombe, le baron remonta par le mme chemin, suivi de ses serviteurs qui, devant lui, scellrent lentre de la crypte laide dimmenses pierres rouges, trop lourdes pour les bras dun homme seul ; ces matriaux provenaient de rocailles dart presque en ruine qui bordaient non loin de l une des alles du parc. Depuis plus dun demi-sicle la communication souterraine avec le chteau tait comble par des boulis, et rien ne pouvait sous traire le condamn la mort lente et cruelle qui lattendait loin de tout secours humain. Aprs avoir essay vainement de remuer les pierres rouges entasses sur louverture qui lui avait livr passage, le retre fit le tour de sa vaste prison, dont lexamen minutieux lui enleva demble tout espoir dvasion. Au cours de son exploration il avait ramass dans un coin obscur certain vieux livre pourri en maint endroit, seul vestige peu prs complet dun stock de volumes lamentables jets l au rebut et presque anantis par la moisissure ou par les rats. Revenu prs de la torche, il examina louvrage et vit len tte suivant : Recueil des Kaempe Viser, publi pour la reine Sophie par Sorenzon Wedel 1591. Dans lespoir de chasser un instant par la lecture les penses lugubres qui lassaillaient, Aag, stendant sur le sol, ouvrit le livre au hasard et tomba sur cette lgende nave, intitule Conte de la Boule dEau. Autrefois vivait prs dEidsvold le prince Rolfsen, connu pour sa grandeur dme et sa loyaut.

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Matre dimmenses richesses, Rolfsen chrissait sa fille Ulfra, pure adolescente aux vertus proverbiales ; par contre il stait vu forc de rpudier ses onze fils, jeunes gens perfides, remplis dinstincts vils et cruels. la mort de Rolfsen, la sage Ulfra, bien quelle ft la plus jeune, entra en possession de tous les biens de son pre, qui lavait nomme son hritire unique. Les onze frres, fous de rage, allrent trouver la fe malfaisante Gunvre et la prirent de faire prir Ulfra au moyen de quelque sortilge. Gagne incontinent la mauvaise cause des solliciteurs, la fe, avec regret, dclara sa puissance trop limite pour provoquer directement le trpas de la jeune fille. Elle pouvait seulement la mtamorphoser en colombe pendant lespace dune anne, au cours de laquelle les onze frres lui donneraient facilement la mort sils russissaient la dcouvrir dans le Fuglekongerige ou Royaume des Oiseaux lieu de retraite au sein duquel se passerait tout son temps dexil. Les jeunes gens acceptrent loffre de Gunvre qui, aprs avoir nasill une formule magique, leur annona quUlfra, soudainement change en colombe, venait de prendre son vol en leur laissant le champ libre pour laccaparement de ses trsors. Avec mille recommandations, la fe leur remit une cage contenant un linot qui, une fois lch, devait les conduire, en vole tant, jusquau royaume des oiseaux puis leur apprit un mot cabalistique propre les prserver dun pril mortel au moment de toucher au but. En effet, le Fuglekongerige tait gard par un gnie terrible qui, sous la forme dune sphre deau arienne, de moyenne grosseur, en interdisait laccs aux chasseurs aventureux.

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Tout tre vivant effleur par lombre de ltrange boule mourait linstant. Le danger persistait durant la nuit o, dans le ciel toujours pur dun climat privilgi, la lune ou les toiles produisaient une clart suffisamment brillante pour tre occulte de faon apprciable. Articul voix haute, le vocable magique livr par Gunvre forcerait le globe liquide fuir au loin. Les onze frres quittrent la fe, qui leur recommanda de faire diligence, car, sils ne lui taient larche, Ulfra, au bout dune anne, dsertant le Fuglekongerige tire-daile, retrouverait sa forme premire pour occuper de nouveau son rang et jouir de sa fortune au dtriment des spoliateurs. Avant tout, les jeunes gens allrent prendre possession des richesses paternelles, que la disparition de leur sur venait de laisser vacantes. Oubliant que Gunvre leur avait enjoint de se hter, ils menrent pendant prs dun an accompli une vie de folle bombance, jetant lor pleines mains et profitant du prsent joyeux sans souci de lavenir. Quelques jours seulement avant la date fatale, se souvenant brusquement du danger qui les menaait, ils se mirent en route en lchant le linot, dont la cage, depuis la premire heure, avait toujours t munie rgulirement de grains nourrissants et varis. la suite de loiseau qui, sr de son chemin, voletait dans une direction fixe, ils fournirent plusieurs longues tapes et eurent enfin connaissance dun bois immense plein de bruissements de plumes et de ppiements. Le linot sarrta, leur indiquant ainsi quils venaient datteindre le Fuglekongerige.

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Il faisait grand jour et le soleil tincelait dans un ciel radieux. Tout coup les onze frres, terrifis, virent apparatre la sphre deau annonce par la fe ; ils cherchrent vainement le mot prservateur, depuis longtemps oubli au milieu dinnombrables orgies. La boule approchait, dessinant sur le sol une ombre pale qui dabord clipsa le linot, rduit par la fatigue sautiller pnible ment sans faire usage de ses ailes. Loiseau, comme foudroy, tomba mort avant davoir pu exhaler une plainte. Ds lors une chasse effroyable commena. Les jeunes gens, ploys par lpouvante, cherchaient fuir le flau arien qui les poursuivait avec acharnement. La lutte ne pouvait durer, tant le globe fluide mettait dagilit djouer les feintes brusques tentes par les condamns pour se soustraire lombre mortelle. Mais, depuis quelques instants, une colombe, slevant hors du Fuglekongerige, avait pris sa course plein vol vers le lieu dcouvert o se jouait la scne angoissante. Planant au-dessus de la sphre pour viter lobscurcissement meurtrier, la nouvelle venue, en baissant le bec, but avidement jusqu la dernire goutte leau vagabonde et terrible. Les onze frres, comprenant quils ce trouvaient en prsence dUlfra, mirent un genou en terre, mus et repentants. La colombe, se faisant guide la place du linot, les entrana sur la route du retour, o ils la suivirent docilement. Le domaine familial une fois en vue, les temps malfiques tant rvolus, la douce Ulfra reprit sa forme fminine et pro-

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nona quelques paroles de touchante conciliation, en tendant les bras ses frres, dont elle avait su pntrer les tnbreux agissements. Les jeunes gens, amends, vcurent dsormais auprs de leur sur qui, rentre en possession de son immense avoir, les combla de tendresse et de libralits. Au fond de la grotte o le baron Skjelderup venait de lenterrer vivant, Aag avait conquis un peu doubli dans sa lecture. Se voyant gagn par le sommeil, il posa le volume auprs de lui et, le corps labandon, ne tarda pas sendormir. Un rve, inspir par le texte rcemment assimil lui montra bientt les onze frres de la lgende flchis de terreur par la sphre deau, dont lombre estompait mortellement le linot conducteur tandis quau loin une neigeuse colombe slanait pour porter secours ses perscuteurs. Peu peu la colombe saccentua davantage, et le retre se sentit frl par elle. Ouvrant les yeux, il vit ses cts Christel, qui lui pressait la main pour lveiller. En quelques mots, la jeune femme lui conta les vnements qui avaient suivi lapposition des pierres rouges sur lorifice de la crypte. Obsde par la pense de la mort affreuse rserve son agresseur, Christel avait pris dans la bibliothque du chteau puis transfr jusqu sa chambre une runion de vieux manuscrits maills de plans et dindications concernant la construction fort ancienne du domaine des Skjelderup. Elle esprait trouver dans ces documents le signalement rvlateur de quelque passage clandestin, suffisamment prati-

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cable pour lui permettre darriver seule jusquau retre, en vitant les risques dindiscrtion que lui et fait courir toute aide trangre. De minutieuses recherches lui apportrent la ralisation de ses dsirs. Aprs avoir grav dans sa mmoire chaque terme dun long paragraphe complexe et prcis, elle se rendit au milieu de la nuit dans les caves du chteau et, levant beaucoup la main, pressa un ressort invisible masqu par une des nombreuses asprits de certain mur sombre et rugueux. Bientt une dalle du sol, sans pencher daucune manire, monta delle-mme assez haut puis sarrta, soutenue au-dessus de son alvole par quatre paisses tiges verticales ; louverture mise nu tait comble par une nappe deau. Christel poussa un nouveau ressort, plus droite, dans la mme rgion du mur, et, ds lors, leau, en baissant, dcouvrit quelques marches aboutissant un couloir souterrain. La jeune femme descendit et sengagea dans le tunnel obscur, parmi les suintements de londe glace qui, linstant davant, en garnissait toute la longueur. Elle dboucha ainsi dans la crypte du retre, juste sous laffleurement habituel de ltang, dont un dcroissement initial, d au second ressort manuvr, avait amen le vidage du tunnel. En marchant avec prcaution sur une saillie interne en pente douce elle atteignit le sol mme de lantre et put sapprocher du prisonnier pour le tirer de son lourd sommeil. Boulevers par ce rcit, Aag fut frapp, malgr lui, du rapport tabli la dernire seconde par son rve entre Christel et cette blanche colombe dont il stait cru effleur en percevant lattouchement librateur qui lavait veill. Dans les deux cas

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linnocence lchement perscute venait victorieusement secourir linstrument mme de ses maux ou de ses prils. Pendant quil se livrait ces rflexions, Christel, non sans lui faire signe de la suivre, avait regagn, par la mme saillie dclive, le passage souterrain ouvert dans la paroi humide de ltang. Aprs un trajet silencieux, tous deux sortirent par lissue mystrieuse dissimule dans les caves du chteau. En faisant jouer successivement tout au bas du mur, droite puis gauche, deux ressorts encore inemploys concidant verticalement avec les deux premiers, Christel provoqua dabord le retour des eaux qui, atteignant leur ancien arasement, prouvrent que ltang de la grotte stait de nouveau empli jusquau bord ensuite la descente de la dalle, dont la masse rgulire combla hermtiquement ltroite perce occulte. La jeune femme admirait la prvoyance avec laquelle larchitecte avait jadis mnag ce passage secret, utile quelque fuite dsespre mme au temps o une simple porte exempte dboulis mais susceptible tre facilement condamne par un envahisseur perspicace sparait seule la crypte du chteau. En pense elle voyait le mcanisme cach, dont les documents de la bibliothque feuillets quelques heures auparavant lui avaient montr le fonctionnement grce diverses coupes de sous-sol commentes par un texte prcis : un boyau souterrain reliait ltang de la caverne au lac Mjsen, qui stendait juste au mme niveau trois kilomtres lest ; le second ressort, pendant tout le temps o on appuyait sur lui, lchait le jet dune conduite hydraulique dans lintrieur dun rcipient qui, une fois alourdi, descendait en formant contre poids ; actionn par ce fait, un dlicat systme de bielles et de viers obstruait le boyau, ouvrant en mme temps un dversoir for deux mtres de profondeur dans une des parois de ltang qui aussitt se vidait partiellement dans un puits naturel ; cest alors que la

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communication devenait praticable entre la crypte et le chteau, par suite de labaissement des eaux. Le troisime ressort, press avec vigueur, enfonait de force et temporairement le rsistant obturateur refoulement automatique de certain orifice mnag dans le bas du rcipient, qui, promptement dlest de tout son liquide, remontait jusqu sa place primitive pendant que bielles et leviers, dtruisant leur premier travail, bouchaient le dversoir du puits et libraient le boyau, par lequel le lac Mjsen emplissait de nouveau ltang. Ctait dailleurs par un principe analogue de contrepoids eau tour tour gorg puis tari que le premier et le quatrime ressort remuaient la dalle. Entranant le retre par dobscurs escaliers, Christel, avec deux cls dont elle stait munie davance, ouvrit la porte du perron puis celle du parc et accorda en mme temps son agresseur la libert complte et le pardon. Au lieu de saisir une occasion si tentante de perptrer lenlvement qui devait lui rapporter une fortune, Aag, influenc par lamendement des onze frres dpeints dans les Kaempe Viser, se jeta aux genoux de Christel pour lui exprimer son repentir et sa reconnaissance. Puis il se sauva dans la nuit, pendant que la jeune femme rintgrait silencieusement ses appartements. Adoptant ce sujet, qui lui fournissait la fuligineuse crypte souhaite, Canterel choisit dans son parc une place trs dcouverte, remarquable par linstabilit de direction observe dans les souffles la parcourant. Ces changements continuels ne pouvaient que favoriser les nombreux va-et-vient que la demoiselle aurait effectuer pour lexcution du tableau. Il fit aplanir avec une rigoureuse perfection toute la rgion quil se promettait dutiliser puis attendit patiemment lapparition dans ses pronostics dune future priode de deux cent quarante heures qui, partant de la fin dun coucher de soleil, ne comportt ni pluie ni

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temptes. Lexprience ne pouvait en effet se concevoir par un vent excessif, et une averse plus ou moins fouettante et drang maintes combinaisons en alourdissant lenveloppe de larostat et en ternissant miroirs et lentille. Le moment venu, il amena sur la place ventile la hie arienne ainsi quune caisse volumineuse contenant les dents extraites par lui depuis la dcouverte de ses deux mtaux attractifs. L, ses prvisions mtorologiques sous les yeux, il se livra pendant une nuit complte un terrible labeur, distinguant sans erreurs les multiples coloris subtils de ses matriaux dentaires grce ltrange et prodigieuse lumire dun phare spcial, qui, invent par lui depuis peu, avait rvolutionn le monde des ateliers et acadmies en permettant nimporte quel peintre de travailler aprs lapparition des toiles avec la mme sret quen plein jour. Exprs il stait assign le soir comme point de dpart des vingt tours de cadran prophtiques, afin de mnager ses complexes prparatifs de longues heures noires forcment nulles pour la demoiselle, qui, en commenant sa tche ds laube subsquente pour la terminer au serein du dixime jour, emploierait sans en rien perdre toute la partie diurne et utilisable du laps de prdictions. Attentif ne pas gaspiller un instant, il sappliquait combiner lclosion de son uvre dart, les regards fixs de temps autre sur un modle excut lhuile, daprs ses indications, par un portraitiste avis, qui avait distribu chaque teinte en quantit plus ou moins grande suivant le nombre de dents ou de racines la reprsentant. Laissant libre lemplacement de la future mosaque, il semait sciemment aux alentours les lments dentaires de toutes nuances, pour les rendre prts tre happs aux diffrents plerinages de la hie.

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Davance, les dents taient judicieusement orientes selon le sens exact que leur assignaient dans le tableau leurs divers contours, de mme que les racines, toujours spares de la couronne, sance tenante, par une section faite avec une petite scie ad hoc. Conjointement ces absorbantes semailles, Canterel tablis sait, au millime de seconde prs, les futurs embrayages dlicats de certain mcanisme supplmentaire et moteur dont il avait individuellement pourvu les neuf chronomtres, qui, une fois remonts, marcheraient deux cent trente-trois heures pleines, re de prcaution un peu suprieure vu la phase solaire de lanne au temps que vivrait laventure entre la premire aube et le dernier crpuscule. Une brise devant natre telle fraction de minute et se diriger dans tel sens, la lentille, mue par son chronomtre spcial, concentrerait les rayons solaires sur la substance jaune et garderait plus ou moins longtemps sa position calorifique suivant la puret de latmosphre et la puissance thermique de lastre radieux, proportionnelle la courbe de son volution, puis, sur tout, suivant lopacit relative et la dure doccultation de tel nuage passant sur le disque flamboyant. Dans la partie de sa besogne concernant la lentille, le matre tint compte, une fois pour toutes, des ombres fines que marqueraient sur la matire ocreuse quelques-unes des soies du filet. Le rglage chronomtrique de la soupape demandait une grande application. Certains souffles violents auraient pu emporter la hie pendant ses temps de repos, et un dgonflement partiel serait parfois ncessaire indpendamment des prgrinations ariennes, dans le seul but dalourdir lensemble en vue dune stabilit plus rsistante. Cette particularit aurait un contrecoup direct sur le travail de la lentille, oblige dblouir ensuite plus longuement lamalgame jaune pour compenser les pertes dhydrogne.

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En bas, la tche des deux rondelles consacres lattirance puis au lchage des dents tait plus facile mettre au point. En revanche, larrangement des trois chronomtres ddis aux rallonges internes des griffes astreignit Canterel deffrayants calculs. Quant aux miroirs, leurs dplacements, parfaitement rguliers, ne viseraient qu suivre le soleil dans sa course ; mcaniquement leur orientation gnrale changerait un peu chaque jour, cause de la modification quotidienne apporte dans lapparente course de lastre radieux par linclinaison du plan de lquateur sur celui de lcliptique. Lappareil devait invariablement rester stationnaire du coucher au lever du soleil et ne jamais recevoir aucun attouchement, car les chronomtres seraient ordonns davance jusquau dernier jour inclus. Les cadrans, laisss visibles dessein, permettraient de savoir constamment si les mouvements, exempts de la plus minime perturbation, continuaient bien tous donner la mme et vraie heure. Canterel termina ses apprts au chant du coq et emplit alors larostat dune provision quilibrante et fondamentale dhydrogne, obtenue routinirement sans rien emprunter la substance ocreuse. En tirant parti de tous les caprices possibles du vent, la hie achverait sa mosaque la brune du dixime jour, reproduisant strictement, en plus grand, le modle fait lhuile, sauf quatre minces bandes extrieures qui manqueraient individuellement chacun des cts, sans porter par leur insignifiante absence, choisie bon escient de prfrence toute autre, nul prjudice lensemble du sujet. Forcement inemployes, les dents dabord destines lextrme bordure du tableau furent supprimes en tant que dchet, et le matre, qui avait annonc publiquement ses projets, fit ouvrir les portes de son domaine, pour que des tmoins pussent venir toute heure assister aux lgres promenades de linstrument et contrler le dfaut absolu de tricherie. Une corde tendue sur des piquets bas

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forma autour du lieu captivant un obstacle polygonal, propre maintenir les visiteurs une distance suffisante pour viter aux souffles dair la moindre gne apprciable. Enfin la demoiselle fut pose au-dessus dune illre isabelle, o elle attendit le moment dutiliser motu proprio la premire haleine favorable. Lexprience, touchant presque sa fin, durait maintenant depuis sept jours, et jusquici lustensile ambulant, grce la merveilleuse adaptation de ses chronomtres, avait toujours transfr dents ou racines aux places voulues. Les trajets, parfois, se succdaient assez vite par suite de lallure continuellement fantasque du vent ; souvent aussi, la brise sternisant dans une direction constante, lappareil attendait pendant des heures loccasion de reprendre son vol. De temps autre, des trangers se prsentaient par petits groupes, et, depuis que Canterel parlait, plusieurs personnes staient discrtement approches pour pier la prochaine ascension de larostat. Comme le matre achevait sa confrence improvise, un bruit sec, dj connu de nous, attira notre attention vers les trois griffes supportant la demoiselle. Subissant la pousse de sa tige, actionne par le mcanisme supplmentaire du chronomtre enchss dans le bas du poteau, la rondelle grise, descendant de nouveau, venait de se coller contre la bleue, sous laquelle adhrait maintenant, enleve linstant par laimantation soudaine, la racine qui tout lheure avait servi de but lappareil. La lentille pivota comme de coutume pour crer un supplment dhydrogne puis tourna une seconde fois pendant que la hie senvolait, drobant la racine. Un souffle assez lent chassa la demoiselle vers la plume dploye sur le chapeau du retre ; la soupape fonctionna juste la seconde propice, et lappareil, en se posant, lcha par carte ment des rondelles sa proie mince et lgre, achevant ainsi une place rose ple qui, subtilement dgrade, formait le bord de la

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plume, dont larte mdiane tait faite de racines carlates. Les griffes ayant trouv trois supports corallins de hauteur pareille, aucune des fines rallonges intrieures ntait sortie. Presque aussitt la lentille excuta une nouvelle manuvre gnratrice de pouvoir ascensionnel suivie dun deuxime quart de tour ; invariablement ses volutions partielles avaient lieu dans le sens adopt pour les aiguilles de montre. La hie, continuant en droite ligne dans laxe de sa dernire traverse, alla tomber, grce la soupape, sur une merveilleuse canine plus blanche quune perle, qui, au dire de Canterel, provenait de lblouissante denture dune ravissante Amricaine. Au moment o seffectua laimantation due au rapprochement des rondelles, un nuage rapide couvrit le disque entier du soleil, amenant diffrentes perturbations dans les couches dair, o circulrent des courants nouveaux. La lentille se remit vivement dans sa position active. Le passage du voile de brume tait prvu depuis lorigine par Canterel, qui avait rgl en consquences les embrayages du chronomtre en jeu. La station militante du verre concentrateur se prolongea donc beaucoup plus que les deux fois prcdentes, o, vu lardeur du soleil exempt de toutes vapeurs, quelques secondes avaient suffi pour faire natre une copieuse ration dhydrogne. La manuvre allgeante termine, la demoiselle prit un silencieux essor et, grce une saute de vent soudaine, sabattit sur la colombe du rve, dont lextrmit dune aile fut complte par la blanche laniaire loge en bonne place Cette fois, obissant son chronomtre, laiguille interne dune des griffes stait grandement abaisse la fin du parcours pour appliquer sa pointe inoffensive sur le sol ; grce elle lquilibre se trouvait

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sauvegard, les autres griffes sappuyant, plus haut, sur deux dents de niveau pareil. Larostat, que la soupape venait de dgonfler, fut rempli puis soulev par une intervention durable de la lentille, et, pendant que laiguille-rallonge rentrait mcaniquement dans sa griffe, linstrument, persvrant dans la mme direction, alla semparer, au loin, dune dent bleue fort rgulire, semblable celle qui, daprs les chroniques du second empire, dparait isolment le splendide appareil masticateur de la comtesse de Castiglione, constituant ainsi lunique et sensationnelle imperfection de cette beaut sans gale. ce moment, le nuage, glissant assez vite, cessa de voiler le soleil, qui reconquit toute sa puissance. Cette rapparition marqua la fin des courants contraires qui staient manifests pendant lclipse passagre, et la brise reprit peu prs son ancienne orientation. La lentille neut pas besoin dun long effort pour provoquer lenvol de lerrante machine, qui bondit gracieusement jusqu la culotte du retre, o la fit choir un brusque agissement de la soupape. Ici les griffes trouvrent trois points darrive trs tags, qutablissaient le sol et deux dents outremer dpaisseur diffrente ; mais, davance, sous linfluence respective de leurs chronomtres, deux aiguilles avaient plong ingalement, et maintenant la plus longue touchait terre tandis que lautre portait sur la dent de moindre cubage. Le nouvel acompte indigo tomba juste o il fallait, et le ballon, promptement dou dun supplment de force, poursuivit son trajet rectiligne jusqu une mchelire noire, norme et hideuse, autour de laquelle la demoiselle campa doucement ses

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griffes, toutes trois, depuis un instant, uniformment dpourvues daiguille visible. Annonant, daprs ses souvenirs, quune interminable attente serait ncessaire pour assister la prochaine dambulation automatique, Canterel nous entrana dun pas lent vers une autre rgion de limmense place.

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Chapitre III

Comme point de direction le matre avait choisi une sorte de diamant gant qui, se dressant lextrmit de lesplanade, avait dj maintes fois attir de loin nos regards par son clat prodigieux. Haut de deux mtres et large de trois, le monstrueux joyau, arrondi en forme dellipse, jetait sous les rayons du plein soleil des feux presque insoutenables qui le paraient dclairs dirigs en tous sens. Fixement soutenu par un rocher artificiel trs peu lev dans lequel sencastrait sa base relativement minime, il tait taill facettes comme une vritable pierre prcieuse et semblait renfermer diffrents objets en mouvement. Peu peu, en sapprochant de lui, on percevait une vague musique, merveilleuse comme effet, consistant en une srie trange de traits, darpges ou de gammes montants et descendants. En ralit, ainsi quon sen rendait compte de tout prs, le diamant ntait autre quun immense rcipient rempli deau. Quel que lment exceptionnel entrait sans nul doute dans la composition de londe captive, car ctait delle et non des parois de verre que venait toute lirradiation, quon sentait prsente en chaque point de son paisseur. Les yeux appliqus contre lune quelconque des facettes, on embrassait dun seul regard circulaire tout lintrieur du rcipient. Au milieu, une jeune femme gracieuse et fine, revtue dun maillot couleur chair, se tenait debout sur le fond et, complte-

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ment immerge, prenait maintes poses pleines de charme esthtique en balanant doucement la tte. Un gai sourire aux lvres, elle semblait respirer librement dans llment liquide lenveloppant de toutes parts. Entirement ploye, sa chevelure, blonde et superbe, tendait slever au-dessus delle, sans toutefois atteindre la surface. Au moindre mouvement, chaque cheveu, entour dune sorte de mince fourreau aqueux, vibrait sous le frottement des nappes fluides, et la corde ainsi forme engendrait, selon sa longueur, un son plus ou moins haut. Ce phnomne expliquait la sduisante musique entendue aux approches du diamant. Lhabile jeune femme la produisait dessein, rglant savamment ses crescendo ou diminuendo par le degr variable de force et de rapidit choisi pour les oscillations de son cou. Les gammes, traits ou arpges, dans leurs ascensions et dgringolades mlodieuses, pouvaient sgrener sur un champ dau moins trois octaves. Souvent lexcutante, se bornant mollement accomplir de lgers dandinements du crne, restait confine dans un registre fort restreint. Puis, se dhanchant pour imprimer son buste un large et continuel mouvement de roulis, elle employait toutes les ressources de son curieux instrument, qui donnait alors son maximum dtendue et de sonorit. Cet accompagnement mystrieux convenait idalement aux poses plastiques de la jeune femme, semblable quelque troublante ondine. Le timbre avait une saveur singulire, due au milieu liquide o les sons se propageaient. Passant parfois devant elle, un surprenant animal explorait lnorme cuve en nageant allgrement sujet terrestre coup sr, comme en tmoignait sa structure de quadrupde griffu. Rose et exempte de tout pelage, sa peau impressionnante droutait lobservateur ; mais un formel renseignement spcifique

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tait fourni par ses yeux, qui sans conteste appartenaient un chat. droite, un objet peu consistant, immerg une profondeur de cinq dcimtres, pendait au bout dun fil. Ce ne pouvait tre que le rsidu interne dune face humaine, sans nul vestige dlments osseux, charnels ou cutans. Sous le cerveau, demeur intact, les muscles et nerfs dveloppaient de tous cts leurs rseaux complexes. Grce une mince carcasse presque invisible soutenant dlicatement ses moindres coins, lensemble conservait sa forme originelle, et rien qu la configuration de tel plexus on reconnaissait clairement la place des joues, de la bouche ou des yeux. Chaque fibre avait une enveloppe aqueuse rappelant, en plus pais, les fourreaux tnus mis aux cheveux de londine. Ctait par trois points priphriques de la carcasse, situs juste sous la cervelle, que le fil, se dtriplant dans son extrme portion infrieure, supportait le tout. En poursuivant lexamen vers la droite on apercevait un minuscule ft de colonne, qui, parfaitement vertical, se maintenait immobile entre deux eaux. Sur le fond du vaste rservoir gisait un long cornet mtallique trs pointu, perc de plusieurs trous. Attirs gauche par Canterel et posts devant dautres facettes, nous pmes contempler de prs une srie de petits individus tantt seuls, tantt accoupls ou groups, qui, pareils des ludions, montaient verticalement dans leau puis, sans gagner la surface, retombaient jusquau fond, o un bref repos les sparait dune nouvelle ascension. Le matre, dsignant en premier lieu deux personnages solidaires, nous donna cette explication :

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Lathlte Vyrlas entrave llan dun oiseau robuste, qui, par leffet de certain dressage criminel, tente dtrangler Alexandre le Grand. Lobjet en cause voquait tout un drame. Hros inconscient dune scne tragique, un homme tait mollement endormi sur une somptueuse couche orientale. Fix au mur prs du chevet, un fil dor senroulait en nud coulant autour de son cou et tenait, par son extrmit libre, la patte dun gigantesque oiseau vert, qui, dployant ses ailes, semblait sur le point de resserrer la mortelle treinte par une forte traction prpare dans le sens voulu. Debout et ferme, un sauveur musculature dathlte avanait les deux mains comme pour empoigner le volatile assassin, que le fil, par une vidente interversion de rles, soutenait dans lespace grce une secrte rigidit. Lensemble montait rapidement. courte distance de la sur face, une grosse bulle dair senfuit soudain par une ouverture pratique dans le sommet du mur auquel se rattachait le fil dor ; son passage avait d provoquer dans un mcanisme intrieur quelque dclenchement subtil, do rsultrent plusieurs mouvements ; port en avant par un battement dailes pendant que le nud comprimait brusquement le cou du dormeur, loiseau tomba au pouvoir de lathlte, dont les mains se rapprochrent pour le saisir. Effet et non cause, lessor du volateur provenait dune pousse du fil, qui, se resserrant de lui-mme, avait lgrement allong sa portion de soutnement. Aprs le dpart de la bulle arienne la descente commena, pendant que les mains de lathlte scartaient et que le nud, en se relchant, ramenait loiseau sa place primitive. Une fois pos sur le fond du rcipient, lobjet demeura quelque temps stationnaire puis effectua une nouvelle ascension qui, la mme hauteur, se termina par une rcidive des mouvements dj observs, concidant avec une forte expulsion dair.

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Pilate ressentant la brlure du sceau terrible marqu en traits de flamme sur son front , dit Canterel en nous indiquant un autre ludion, qui se rapprochait verticalement de la surface. Debout, les mains leves vers son visage crisp par la souffrance, Pilate fermait demi les yeux avec une expression dangoisse et de terreur. Au point culminant de la monte, un globule dair svada par quelque ouverture occipitale, tandis quun signe lumineux, d sans doute une lampe lectrique place dans la tte, apparaissait, blouissant, sur le front du personnage. Ctait, rien quen lignes de feu, un dessin reprsentant le Christ lagonie ; Canterel nous montra quau pied de la croix divine la Vierge dun ct, Marie-Madeleine de lautre taient pieusement agenouilles et que chacune des deux robes, avec sa partie basse, marquait un linament incandescent sur une paupire de Pilate. Pendant la chute lente du bibelot le signe steignit, prt se rallumer au fate de la prochaine escalade. Canterel, lindex braqu vers une nouvelle figurine, articula cette brve annonce : Gilbert agite sur les ruines de Balbek le fameux sistre impair du grand pote Missir. Gilbert agite sur les ruines de Balbek le fameux sistre impair du grand pote Missir. Une joie folle empreinte sur la face, Gilbert foulait un amas de pierres semblant provenir de dcombres fort anciens. Dressant firement sa main droite arme dun sistre cinq tiges, il ouvrait la bouche comme pour dclamer quelque strophe. Cette fois, lapoge du trajet ascendant, le dpart dune bulle dair moyenne fusant hors de lpaule droite dtermina un

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geste du bras lev, qui agita gaiement le sistre comme pour le faire vibrer. laide dun couteau dissimul dans son lit, le nain Pizzighini se fait sournoisement une srie dentailles sur le corps, pour que sa sueur de sang annuelle, guette par trois observateurs, paraisse plus abondante. Ce commentaire de Canterel sappliquait un groupe actuelle ment immobile sur le fond de la vaste cuve. Trs en vue, un tre figure davorton tait couch, les draps jusquau menton, dans une sorte de berceau adapt sa taille enfantine ; une expression de fourberie animait ses veux, fixs vers trois surveillants attentifs qui piaient sur sa personne lapparition de quelque phnomne. Bientt le tout, senlevant lgrement, partit pour de grandes altitudes, et, au moment voulu, un brutal exeat que le plus haut coin de loreiller dlivra par une secrte ouverture un fort ballon dair eut, par suite du dclenchement produit, un saisissant rsultat. Une sueur sanglante fort minime perla sur laffreux minois de lavorton, tandis que, par contraste, les draps se teignaient dimmenses taches rouges semblant dues une terrible hmorragie. Intense ou faible, cette coloration vermeille provenait partout dune poudre lgre sortie subitement par une masse de trous microscopiques. Pendant que les quatre quidams regagnaient leur profond point de dpart, la poussire incarnate, en se dissolvant de faon parfaite, dbarrassa leau de tous vestiges tinctoriaux. Atlas envoie dans la sphre cleste, dont il vient de dcharger momentanment ses paules, un coup de pied rageur qui atteint la constellation du Capricorne. Dtaill par ces paroles de Canterel, un nouveau ludion, en plein essor ascensionnel, subit notre examen. Pliant le genou et montrant la plante de son pied droit prt frapper, Atlas, aperu de dos, tournait la tte pour dcocher un furieux regard un

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globe scintillant qui, tomb derrire lui, comprenait seulement une multitude de petites toiles faites chacune dun brillant et relies par un imperceptible rseau de rigides fils dargent les disposant suivant les vritables configurations cosmographiques. Parvenu en de hauts parages, o, dun seul coup, seffectua hors du sommet de son crne la sortie de plusieurs centimtres cubes dair, Atlas, lanant brusquement son talon dans le Capricorne, corrigea par un dplacement dastres une lgre et unique faute duranographie. la descente la jambe percutrice reprit sa position initiale et la faute reparut. Canterel, soccupant dun trio qui suivait de prs Atlas dans sa chute, reprit succinctement : Voltaire doute un instant de ses doctrines athistes la vue dune jeune fille extasie par la prire. Crispant sa main sur le bras dun compagnon de promenade, Voltaire, vu de profil perdu, contemplait avec angoisse une adolescente qui, agenouille quelques pas de lui, priait ardemment, la face tourne vers le ciel. Aprs un stage de repos sur lappui solide trouv au terme de sa plonge, la lgre bagatelle senvola doucement. Tout en haut, ltrange assomption fut enraye par le mot latin Dubito, qui schappa des lvres de Voltaire sous forme de nombreux globules dair dont le groupement crait six lettres parfaitement calligraphies. g de cinq mois, Richard Wagner, dormant dans les bras de sa mre, inspire un charlatan une prdiction caractristique , dclara le matre, passant la dernire uvre dart sous marine. L, une femme, dont le bras gauche supportait un enfant tendu, pointait lindex de sa main libre vers un vieillard aux allures de bateleur, qui lui prsentait, au-dessus dune petite table o reposait une critoire dont lencrier tait ouvert, cer-

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taine coupe fond plat contenant en couche uniforme une poudre grise pareille lordinaire limaille de fer. Cette fois, proche laffleurement de londe, la dfection dune masse dair indivise, dgorge par lencrier de lcritoire, fit osciller le poignet de la femme, dont lindex appliqua trois coups secs sur le bord de la coupe. Ds lors la limaille se creusa de sillons qui, rendus plus nets par chaque secousse, finirent par composer, en lettres bizarres mais suffisamment lisibles, ces deux mots : Sera pill , sappliquant souhait au futur auteur de Parsifal. Pendant le retour du groupe vers de plus grandes profondeurs, on vit saplanir la limaille, qui, factice et compact, navait produit leffet voulu que par trompe-lil, grce des fentes sinueuses prpares davance avec une triple phase dpanouissement mcanique. Les sept dlicates pices nautiques, effectuant leurs continuelles alles et venues verticales sans aucun ensemble, occupaient chaque moment donn des hauteurs trs diverses. La revue des ludions termine, Canterel nous fit reculer un peu, en dsignant le haut du rcipient. Les bords, qui taient rentrants et horizontaux pour prter au tout lapparence complte dune gemme dmesure, encadraient une ouverture centrale de forme circulaire, prs de laquelle se dressaient cte cote une bouteille de vin blanc dont ltiquette portait le mot Sauternes et un grand bocal o voluaient sept chevaux marins. Le poitrail de chaque hippocampe tait finement travers en sa partie la plus saillante par le milieu prcis dun long fil, dont les deux bouts pendants se runissaient au sein dun minuscule tui mtallique. Chacun des sept fragiles stons ainsi crs avait son coloris propre voquant une des nuances de larc-en-ciel. Une pchette gisait auprs du bocal.

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Le matre venait douvrir avec prcaution, aprs lavoir sorti de sa poche, un drageoir contenant plusieurs grosses pilules rouge vif. Il en prit une et, faisant quelques pas, la lana fort adroite ment dans lorifice du grand diamant. Posts de nouveau contre les facettes, nous vmes la lgre muscade carlate choir dans leau puis descendre lentement, pour tre soudain avale au passage par lanimal peau rose et nue, que Canterel nous prsenta, sous le nom de Khng-dk-ln, comme un chat vritable entire ment pil. Laqua-micans le matre appelait ainsi leau scintillante offerte nos yeux possdait, par suite dune oxygnation spciale, diverses proprits exceptionnelles et permettait notamment aux tres purement terrestres de respirer sans contrainte au sein de ses ondes. Cest pourquoi la femme chevelure musicale, qui nous lapprmes de la bouche de Canterel ntait autre que la danseuse Faustine, pouvait supporter impunment, ainsi que le chat, une immersion prolonge. Dirigeant dun geste nos regards vers la droite, le matre dsigna le chef humain compos uniquement de matire crbrale, de muscles et de nerfs et nous le donna pour tout ce qui restait de la tte de Danton, devenue sa proprit par suite de lointaines circonstances. Dposs par laqua-micans, les fourreaux revtant les fibres sur toute leur longueur lectrisaient puissamment lensemble ; ctaient dailleurs les gaines analogues prsentes par la chevelure de Faustine qui provoquaient les vibrations mlodieuses servant en ce moment mme daccompagnement aux paroles de Canterel. Celui-ci se tut et fit un signe Khng-dk-ln. Se laissant tomber au fond, le chat introduisit solidement jusquaux oreilles sa face dans le cornet de mtal, qui appuyait sa pointe contre la paroi du rcipient. Par de la brillante annexe, dont les trous livraient de tous cts passage ses regards, il nagea vers la tte de Danton.

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Canterel nous dit que, par leffet dune composition chimique particulire, la boulette rouge absorbe tout lheure sous nos yeux avait momentanment chang le corps entier du chat en une pile vivante extrmement forte, dont le pouvoir lectrique, concentr dans le cornet, tait prt se manifester au moindre contact de la pointe avec une substance conductrice. Grce un dressage subtil, Khng-dk-ln savait toucher dlicatement le cerveau de Danton avec la partie effile de son trange masque ; ds lors muscles et nerfs, dj lectriss par leurs revtements aqueux, subissaient une vigoureuse dcharge qui les faisait agir comme sous linfluence mnmonique danciennes routines. Arriv au but, le chat mit lgrement le bout du cne mtallique sur lencphale expos devant lui, et les fibres excutrent soudain une impressionnante gymnastique. On et dit que la vie animait de nouveau ce rsidu de facis tout lheure immobile. Certains muscles semblaient faire tourner en tous sens les yeux absents, tandis que dautres sbranlaient priodiquement comme pour lever, abaisser, crisper ou dtendre la rgion sourcilire et frontale ; mais ceux des lvres surtout remuaient avec une agilit folle tenant sans nul doute aux prodigieuses facults oratoires possdes jadis par Danton. Vu de profil, Khng-dk-ln, par quelques mouvements de natation, se maintenait fixement ct de la tte sans nous en rien cacher, interrompant parfois malgr lui le contact du cornet et de la duremre pour le rtablir presque aussitt. Pendant la trve lagitation faciale cessait, pour reprendre ds que le courant circulait nouveau. Et lanimal gardait tant de prcautionneuse douceur dans ses attouchements que cest peine si la tte, en ses moments de libert, tendait se balancer quelque peu au bout de son fil, muni tout en haut dune simple ventouse de caoutchouc adhrant au plafond transparent de limmense gemme. Canterel, qui prcdemment, au cours dexpriences analogues, avait habitu ses regards interprter le mange des mus-

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cles buccaux, nous rvlait, au fur et mesure de leur apparition, les phrases passant sur les vestiges de lvres du grand orateur. Ctaient dincohrents fragments de discours empreints de vibrant patriotisme. Ple-mle, dentranantes priodes prononces nagure en public surgissaient des cases du souvenir pour se reproduire automatiquement au bas du dbris de masque. Provenant gale ment de multiples rminiscences quenvoyaient du fond des temps rvolus certaines heures marquantes de pleine activit parlementaire, lintense trmoussement du restant de la musculature physionomique montrait combien le hideux mufle de Danton devait se rendre expressif la tribune. Sur un mot de commandement cri par Canterel, le chat sloigna de la tte, soudain inerte, puis eut recours son bipde antrieur pour se librer du cornet, qui bientt saffala paresseusement sur le fond. Tout en nous prescrivant limmobilit, Canterel contourna le monstrueux diamant et, gravissant une fine chelle double qui, faite en mtal luxueusement nickel, se dressait du ct oppos au ntre, finit par dominer louverture circulaire. laide de la pchette, il souleva un par un les chevaux marins hors du bocal pour les plonger dans laqua-micans, o se produisit un spectacle imprvu. droite et gauche de chaque poitrail, les bords des deux ouvertures artificielles, scartant parfois sous laction dune pousse interne, livraient passage une bulle dair puis se recollaient deux-mmes sur le ston. Lente ment priodique au dbut, le phnomne acquit ayant longtemps une extrme frquence. Les hippocampes le matre nous laffirma nauraient pu vivre dans le grand diamant sans leur double exutoire, par o schappait le trop-plein doxygne que londe blouissante, bien adapte la respiration des tres terrestres, livrait forcment aux animaux aquatiques. Une plate couche de cire, de la mme couleur queux, recouvrait le ct gauche de chacun des sept lophobranches.

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Canterel, dbouchant la bouteille de sauternes, se mit verser un mince filet de son contenu dans ltrange rservoir. Or le vin, sans nulle vellit de mlange, se solidifiait au contact de laqua-micans et, soudain revtu dun clat magique emprunt lambiance, tombait superbement sous forme de blocs jaunes pareils des morceaux de soleil. Les chevaux marins, qui, la vue de ce phnomne, staient spontanment groups en un cercle troit plac souhait, recevaient au milieu deux les flamboyantes avalanches, quils malaxaient avec le ct aplani de leurs corps pour en faire un seul conglomrat. Le matre, continuant pencher le goulot, envoyait sans cesse de nouveaux matriaux la horde attentive, qui les arrtait dans leur chute sans en laisser rien perdre. Enfin, jugeant la dose suffisante, le strict chanson rangea prs du bocal la bouteille vivement rebouche. Les hippocampes dtenaient alors, forme par leur ptrissage continuel, une tincelante boule jaune dont le rayon mesurait peine trois centimtres. Assigeants pleins dadresse, ils la faisaient tourner sur place en tous sens et, par un modelage soigneux uniquement effectu aussi avec leur ct revtu de cire, sefforaient de lui donner une rotondit sans dfauts. Avant peu ils furent possesseurs dune sphre absolument par faite et homogne, dont aucune marque de soudure ne dparait la surface ou lintrieur. Labandonnant brusquement dun commun accord, ils se placrent cte cte sur un seul rang, dans lordre que rclamaient leurs stons pour constituer un arc-en-ciel exact. Derrire eux la sphre descendait librement. Arrive au niveau marqu par lextrmit double de chaque ston, elle attira comme un aimant le mtal des sept courts tuis marieurs. Lattelage stant mis en marche les traits se tendirent horizontale-

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ment, grce au poids rsistant du globe magntique, entran dans le brusque lan gnral. Un cri de surprise nous jaillit des lvres : lensemble voquait le char dApollon. Vu son ardente participation lclat de laqua-micans, la boule, jaune et diaphane, senvironnait en effet daveuglants rayons la transformant en astre du jour. la surface de leau venaient continuellement clore de nombreuses bulles dair expulses par le poitrail des coursiers, qui, bientt, contournrent le petit ft de colonne immersion fixe. La tension des stons laissait le fond seul des tuis de mtal en contact avec la sphre solaire, dont la masse dcrivit passivement une impeccable courbe. Filant gauche, lquipage, aprs avoir masqu successivement Danton et Faustine, doubla le royaume des ludions puis marcha vers la droite pour passer devant nous. Canterel annona une course, en nous priant de choisir nos candidats, puis dclara quaux hippocampes handicaps par leurs places, plus ou moins proches dune corde imaginaire il donnait en guise de noms, visant ainsi au plus simple, leurs chiffres latins ordinaux, en partant du ston violet, possd par Primus, le plus privilgi. Chacun de nous dsigna tout haut son lu, en se bornant parier pour lhonneur. Au moment o le rang vagabond, parfaitement align, gagnait le ft de colonne, Canterel, fixant davance trois complets tours de piste la longueur de la course, fit du bras un grand signal imprieux fort bien compris des intelligentes btes, qui, mues dlicatement par leurs trois nageoires pectorales et dorsale, sempressrent lenvi dacclrer leur marche. Aprs un lgant virage, les concurrents slancrent fougueusement vers la gauche ; Tertius menait le train, suivi de prs par Sextus, Primus et Quintus ; malgr le trouble apport

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dans la rectitude initiale de lescouade, les stons, dous dune certaine lasticit, demeuraient tous absolument rigides, sans que la sphre, exempte davances et de retards, et subir le plus lger cahot. Faustine balanait toujours mlodieusement sa chevelure, qui servait dorchestre accompagnateur la mythologique chevauche. Lattelage volua autour de Pilate, dont le front venait de silluminer, puis dtala devant nos yeux, Quartus en tte. Lorsque aprs une souple manuvre autour du ft de colonne lquipage occulta Danton impassible, Septimus, peinant imptueusement, dpassa Quartus. Le poste des ludions fut serr de trop prs, et la boule solaire frla quelque peu la sphre cleste au moment o le pied dAtlas y dcochait son coup priodique. Septimus fut salu par maints vivats de ses parieurs puis garda sans cesse lavantage autour de la colonnette. Les sept poitrails craient maintenant une masse de perles gazeuses, qui prouvaient par leur nombre combien lexcitation de la course activait les changes respiratoires ; quelques-unes se mlangrent, au tournant des ludions, avec un nouveau Dubito arien chapp aux lvres de Voltaire. Canterel quitta le sommet de lchelle et, revenant parmi nous, prit position, droite, devant une facette spciale, au milieu de laquelle un cercle fort exigu tait marqu en noir. Reculant de trois pas, il bornoya pour apercevoir nettement dans la minime circonfrence fonce le ft de colonne, maintenant converti en poteau darrive.

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Sur la ligne droite, les chevaux, semblant conscients du terme prochain de la lutte, fournirent un suprme effort, et Secundus prit soudain un avantage dfinitif, aux applaudissements de ceux qui avaient pari juste. Canterel le proclama vainqueur puis dcrta la fin de lpreuve par un cri net ladresse du peloton docile, dont lallure se changea en flnerie de parade. Rest lcart pendant la fougueuse randonne, Khngdk-ln, voyant le calme rtabli, se mit poursuivre comme une balle fugace la resplendissante sphre solaire, quen joueur espigle et doux il gratifiait incessamment de gracieux coups de pattes. Pendant que nos yeux captivs allaient de Faustine aux ludions, du chat foltre aux hippocampes, le matre nous parlait du diamant et de son contenu. Canterel avait trouv le moyen de composer une eau dans laquelle, grce une oxygnation spciale et trs puissante quil renouvelait de temps autre, nimporte quel tre terrestre, homme ou animal, pouvait vivre compltement immerg sans interrompre ses fonctions respiratoires. Le matre voulut construire un immense rcipient de verre, pour rendre bien visibles certaines expriences quil projetait touchant plusieurs partis tirer de ltrange liquide. La plus frappante particularit de londe en question rsidait de prime abord dans son clat prodigieux ; la moindre goutte brillait de faon aveuglante et, mme dans la pnombre, tincelait dun feu qui lui semblait propre. Soucieux de mettre en valeur ce don attrayant, Canterel adopta une forme caractristique multiples facettes pour ldification de son rcipient, qui, une fois termin puis rempli de leau fulgurante, ressembla servilement un diamant gigantesque. Ctait sur lendroit le

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plus ensoleill de son domaine que le matre avait plac lblouissante cuve, dont la base troite reposait presque ras de terre dans un rocher factice ; ds que lastre luisait, lensemble se parait dune irradiation presque insoutenable. Certain couvercle mtallique pouvait au besoin, en bouchant un orifice rond mnag dans la partie plafonnante du joyau colossal, empcher la pluie de se mlanger avec leau prcieuse, qui reut de Canterel le nom daqua-micans. Pour jouer lindispensable rle dondine, le matre, tenant choisir une femme sduisante et gracieuse, manda par une lettre prodigue dinstructions prcises la svelte Faustine, danseuse rpute pour lharmonie et la beaut de ses attitudes. Arborant un maillot couleur chair et laissant tomber naturellement, comme lexigeait son personnage, tous ses immenses et magnifiques cheveux blonds, Faustine monta sur une luxueuse et dlicate chelle double en mtal nickel, installe prs du grand diamant, puis pntra dans londe photogne. Malgr les encouragements de Canterel, qui en simmergeant lui-mme avait souvent expriment la facile respiration sous marine que procurait loxygnation particulire de son eau, Faustine nenfona quavec prcaution, sagrippant des deux mains au bord surplombant de la cuve et ressortant plusieurs fois la tte avant de plonger dfinitivement. Enfin, divers essais, toujours plus prolongs, layant pleinement rassure, elle se laissa choir et prit pied sur le fond du rcipient. Ses cheveux touffus ondulaient doucement avec une tendance monter, pendant quelle esquissait maintes poss plastiques, embellies et facilites par lextrme lgret que lui donnait la pression liquide. Peu peu une riante griserie sempara delle due une trop grande absorption doxygne. Puis, la longue, une rsonance vague sexhala de sa chevelure, enflant ou diminuant selon que

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sa tte remuait plus ou moins. Ltrange musique prit bientt plus de corps et dintensit ; chaque cheveu vibrait comme une corde instrumentale, et, au moindre mouvement de Faustine, len semble, pareil quelque harpe olienne, engendrait, avec une infinie varit, de longues enfilades de sons. Les soyeux fils blonds, suivant leur longueur, mettaient des notes diffrentes, et le registre stendait sur plus de trois octaves. Au bout dune demi-heure, le matre, perch sur lchelle doubl, aida Faustine, en lagrippant dune main par la nuque, se hisser prs de lui sur le haut du rcipient afin de redescendre jusquau sol. Canterel, qui avait assist toute la sance, examina la splendide crinire musicale et dcouvrit autour de chaque cheveu une sorte de fourreau aqueux excessivement mince, pro venant dun dpt subtil occasionn par certains sels chimiques en dissolution dans laqua-micans. Violemment lectrise par la prsence de ces imperceptibles enveloppes, la tignasse entire stait mise vibrer sous le frottement de leau brillante, qui le matre lavait constat antrieurement joignait une grande puissance acoustique ses incomparables proprits lumineuses. Ds lors Canterel se demanda quel effet produirait un pareil phnomne sur une toison de chat, dj si facilement lectrisable par elle-mme. Il possdait un matou blanc du Siam nomm Khng-dkremarquable par son intelligence ; layant fait qurir sur lheure, il limmergea dans le rcipient. ln 5, Khng-dk-ln senfona doucement en continuant respirer de faon normale et, dabord effray, shabitua vite la nouvelle ambiance. Il toucha le fond et se mit errer curieusement.

5 Mot siamois qui signifie

joujou.

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Bientt, se sentant plus lger que de coutume, il excuta de grands sauts qui le divertirent fort ; peu peu il parvint, aprs stre lev brusquement, ralentir sa chute par dadroits mouvements de pattes, sessayant ainsi dans lart de la natation, qui parut appel lui devenir promptement familier. Llectrisation de la toison saccomplit selon lattente, et les poils, un peu hriss, commencrent vibrer ; mais, courts et presque uniformes de longueur, ils ne donnrent quun bourdonnement faible et confus. Par contre phnomne nouveau que la chevelure de Faustine navait pas connu le tgument se couvrit dune phosphorescence crue et blanchtre, assez intense pour poindre en plein jour et trancher violemment sur lclat dj si vif de leau elle-mme. Dblouissantes flammes blafardes semblaient environner Khng-dk-ln, sans le gner ni troubler ses volutions natatoires, dsormais faciles et continuelles. Constatant chez le chat linvitable rthisme provoqu par lintense oxygnation de leau, Canterel voulut arrter lexprience et, gagnant le haut de lchelle, appela Khng-dk-ln, qui nagea jusqu la surface. Il agrippa le flin en lui pinant la peau derrire le cou et descendit pour le dposer sur le sol. Mais, pendant le court trajet, dincessantes dcharges lectriques lavaient branl, dues au contact de sa main avec la fourrure blanche, dont chaque poil tait ceint dun mince fourreau aqueux transparent. Encore endolori, Canterel conut une ide soudaine, qui, directement issue de la violence mme des commotions prouves, reposait sur un curieux fait familial. Philibert Canterel, le propre trisaeul du matre, avait grandi fraternellement auprs de Danton, n en mme temps que lui dans la petite ville dArcis-sur-Aube. Plus tard, au cours de sa brillante carrire politique, Danton noublia jamais son

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ami denfance, qui, devenu financier, menait Paris une vie active mais obscure, en vitant soigneusement la publicit dont il se sentait menac en tant qualter ego du clbre tribun. Quand Danton fut condamn mort, Philibert put pntrer jusqu lui et reut ses dernires volonts. Ayant eu vent de certains propos tenus par ses ennemis, qui semblaient dcids jeter ses restes la fosse commune sans aucune indication apte les faire jamais reconnatre, Danton supplia son camarade fidle de tenter limpossible pour sapproprier au moins sa tte en recueillant diverses complicits. Aussitt Philibert alla trouver Sanson pour lui exposer le vu suprme du prisonnier. Admirateur fanatique de lillustre orateur, Sanson rsolut de commettre, pour un pareil cas, une infraction sa consigne et donna les instructions suivantes Philibert, en le chargeant de les communiquer au condamn. Juste linstant fatal, Danton, par une sorte de bravade emphatiquement loquente qui ntonnerait personne de la part dun tel improvisateur, prierait Sanson de montrer sa tte au peuple, en prenant pour prtexte ironique la laideur proverbiale de son facis. Aprs la chute du couperet, Sanson, obissant aux injonctions du supplici, prendrait dans le panier la tte sanglante et lexposerait pendant une fraction de minute lavide regard de la foule. Au moment de la lcher, dun adroit coup de main il lenverrait dans un second panier qui, toujours plac non loin du premier, contenait les linges destins essuyer le couteau ainsi que divers outils pour affter la lame ou faire lappareil telle rparation urgente. Exprs les deux paniers seraient, ce jour-l, plus contigus encore que de coutume, et le subterfuge ne pourrait manquer de saccomplir linsu de tous.

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Heureux du rsultat de sa mission, Philibert parvint de nouveau jusqu Danton et lui notifia les recommandations du bourreau. Le tribun mit alors un souhait touchant : il voulait que, si le complot russissait, sa tte ft embaume puis transmise de pre en fils dans la famille de son ami en souvenir de lhroque dvouement qui nallait pas sans tre entour de risques mortels. Philibert promit Danton dexaucer ponctuellement ses dsirs et lui fit en pleurant de longs adieux, car lexcution tait imminente. Le lendemain, avant de sincliner sous le couperet, Danton, se conformant aux ordres reus, dit Sanson la clbre phrase : Tu montreras ma tte au peuple, elle en vaut la peine. Quelques instants plus tard la lame accomplissait son uvre, et Sanson extrayait la tte du panier pour la prsenter la foule frissonnante. Ensuite, en la lchant de haut, il neut qu lui donner lgrement un certain lan oblique pour la faire tomber dans le panier aux outils, strictement adjacent lautre. Seul Philibert, plac au premier rang des curieux, stait rendu compte de la fraude, en spectateur averti et attentif. Le soir mme Philibert alla chez Sanson, qui lui remit sous forme de paquet nullement suspect le chef prcieux, facile emporter sans veiller aucun soupon. Rentr chez lui, le financier chercha le moyen dembaumer la tte sans courir le risque de voir son secret divulgu. Certain que, sil confiait la besogne des gens du mtier, les traits populaires de Danton seraient immdiatement reconnus, Philibert rsolut de tout faire lui-mme et acheta dans ce but plu sieurs traits dembaumement dont il se pntra de son mieux.

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Une fois au courant de la mthode la plus communment usite, il fit subir la tte les multiples bains chimiques et prparations de toute nature qui devaient en assurer la conservation. Depuis lors, suivant le vu du grand patriote, ltrange reste, veill tour tour par cinq gnrations, stait maintenu dans la famille Canterel. Mais Philibert, trop novice dans la spcialit dembaumeur, avait sans doute accompli sa tche de faon imparfaite, car la putrfaction stait peu peu attaque aux tissus, respectant toutefois le cerveau et les fibres faciales, qui, aprs plus de cent ans, se trouvaient encore intacts, sans quon pt dcouvrir nulle part le moindre vestige de chair ou de peau. Voyant la complexion irrprochable de cette matire crbrale et de ces fibres, Canterel, entran par son esprit chercheur, stait longuement employ, en essayant maints procds lectriques, obtenir de lensemble quelque mouvement rflexe ; la russite et prsent un merveilleux intrt, tant par lpoque lointaine de la mort que par limportance du rle historique dparti au sujet. Mais toutes ses tentatives taient restes infructueuses. Or, en subissant au simple toucher du flin humide une srie de fortes secousses, le matre stait demand si une immersion durable de la tte fameuse dans leau diamantaire namnerait pas une lectrisation assez puissante pour rendre accessible, sous linfluence passagre dun courant quelconque, la production du rflexe dsir. Il dtacha soigneusement du chef lgendaire cerveau, muscles et nerfs, en laissant de cte comme encombrement inutile toute la partie osseuse, puis tailla dans une matire lgre et

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mauvaise conductrice une mince carcasse ingnieuse qui soutint lensemble flasque en lui conservant sa forme primitive. Le tout fut plong dans leau splendide au bout dun fin cble suspension pneumatique, dont lextrmit basse, en se ramifiant, attrapait, au-dessous du cerveau, trois points extrieurs de la carcasse. Aprs un jour entier volontairement consacr lattente, les moindres filaments taient recouverts de fourreaux aqueux, pareils, en plus pais, ceux dj rcolts par la chevelure de Faustine et par les poils de Khng-dk-ln. Canterel sortit le bizarre objet et, lemportant dans un de ses laboratoires, lectrisa fortement le cerveau ; a sa vive joie il obtint quelques imperceptibles sursauts dans les nerfs qui mouvaient jadis la lvre infrieure. Sr de stre engag dans une bonne voie, il fit, mais en vain, des efforts suivis pour acqurir de plus grands rsultats. Le rflexe, changeant de place, ne consistait quen un frisson peine apprciable agitant furtivement lune ou lautre rgion de la face. Ne pouvant se contenter dune aussi faible victoire, Canterel voulut envoyer un courant dans la tte pendant son immersion mme au sein de londe aveuglante, songeant, avec raison, que les effluves lectriques emmagasins une haute tension dans le surprenant liquide semploieraient srement, en les enveloppant de toutes parts, augmenter la puissance magntique des fibres et du cerveau. Il noya de nouveau le chef dans le grand diamant puis, install au bout de lchelle, posa sur le bord rentrant une pile en activit, dont les fils plongrent profondment pour se mettre en contact avec les lobes crbraux.

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Les consquences furent de beaucoup suprieures aux prcdentes ; les nerfs labiaux semblrent baucher certains mots, pendant que les muscles des yeux et des sourcils remuaient timidement. Le matre, enthousiasm, recommena maintes fois de suite lexprience ; ctait toujours dans la rgion buccale que la mise en branle seffectuait le plus vivement ; selon toute vidence, le cerveau, par une sorte de routine, agissait de prfrence sur les lvres grce ltonnante faconde qui pendant la vie entire avait constitu la particularit dominante du glorieux orateur. Voyant la rserve dnergie latente que gardait malgr le temps ltrange agglomrat de cellules, Canterel, acharn, tcha den extraire, avec leur maximum dintensit, les plus nombreux effets possibles. Mais il eut beau mettre lpreuve divers genres de courants et accrotre sans cesse la force des piles employes, le sous-facis, toujours immerg, ne donna que les mmes tressaillements oculaires et vagues esquisses de paroles constats lors du premier essai fait au sein de laqua-micans. Le matre se mit chercher ailleurs une puissance propre tirer quelque parti plus complet de la prcieuse relique humaine quil avait le bonheur de possder. Danciens travaux personnels sur le magntisme animal lui revinrent ds lors la pense. Il se rappela une substance rouge de son invention, baptise par lui rythrite, qui, absorbe sous le volume dune tte dpingle, lectrisait en sy rpandant tous les tissus dun sujet au point de le transformer en vritable pile vivante ; il suffisait dintroduire, aprs assimilation, le visage du patient dans la partie vase dun grand cornet mtallique sp-

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cial, perc de quelques trous larage, pour obtenir une concentration de toute llectricit emmagasine dans le corps ; aussitt la pointe du cne pouvait, par un simple contact, crer tel courant ou actionner un moteur. La dcouverte ne stant prte nulle application pratique, le matre lavait promptement laisse de ct non sans conserver toutefois la formule de lrythrite, quil songeait utiliser dsormais pour ses nouvelles recherches. En effet le magntisme animal semblait dsign pour laccomplissement dune exprience mi-biologique visant une sorte de rsurrection artificielle. Mais la mdiocrit des rflexes physionomiques fournis jusque-l par les plus fortes piles prouvait que seule une dose norme drythrite agirait efficacement. Or une consommation exagre du mdicament rouge entranerait des dangers graves, et lessai nen pourrait tre fait que sur un animal. Canterel, voquant la faon aise dont Khng-dk-ln avait appris seul se mouvoir dans londe respiratoire, voulut exploiter lintelligence du chat et ses videntes aptitudes pour une prompte initiation quelconque. Mais avant de rien tenter il fallait supprimer lpaisse toison blanche, qui, par ses trop intenses facults dlectrisation, et fatalement produit de multiples contre-courants prjudiciables au but poursuivi. Un enduit trs actif, dont lanimal entier fut recouvert, dtermina une radicale et indolore chute de tous les poils. Le matre fabriqua ensuite, dans le mtal voulu, un cornet sadaptant juste au museau du chat. Fors et l, plusieurs trous, qui en mme temps donneraient au flin la facult de voir, favoriseraient le continuel va-et-vient de laqua-micans dans lintrieur du cne, o circulerait ainsi un oxygne toujours neuf.

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Khng-dk-ln, dsormais rose et bizarre, fut de nouveau englouti dans le grand diamant, le museau ceint du cornet mtallique ; sans lui donner encore aucun atome drythrite, Canterel le dressa patiemment frler le cerveau de Danton avec la pointe du cne. Comprenant vite ce quon exigeait de lui, le siamois, qui, laide de quelques mouvements de pattes, se main tenait sans peine entre deux eaux, sut, avant peu, effectuer le contact avec une telle dlicatesse que la tte fragilement pendue nen subissait, pour ainsi dire, aucun lan oscillatoire. Le matre lui apprit aussi se dlivrer seul du cornet avec ses pattes de devant puis le ramasser au fond du rcipient en y mettant son museau pendant que la pointe portait sur le revers dune des facettes. Aprs lobtention de ces divers rsultats, Canterel composa une provision drythrite. Mais, au lieu de diviser la substance en fractions infinitsimales comme jadis, il en fit de fortes pilules. La dose ancienne se trouvant ds lors centuple, de srieux risques menaaient Khng-dk-ln. Par prudence, le matre, morcelant la premire perle, soumit lanimal un entranement progressif, lui donnant dabord de minimes parcelles puis augmentant chaque jour la ration. Quand pour la premire fois le chat eut ingurgit une pilule entire, Canterel le plongea dans lirradiant aquarium puis, accordant quelques minutes lrythrite pour agir, fit un certain signe de commandement. Aussitt Khng-dk-ln, parfaitement dress, alla jusquau fond se masquer du cornet pour nager ensuite vers la cervelle de Danton, quil effleura doucement avec la pointe de lappendice mtallique. Le matre, joyeux, vit son espoir se raliser pleinement. Sous linfluence du puissant magntisme animal que dgageait le cne, les muscles faciaux tressaillirent, et les lvres sans enveloppe charnue remurent distinctement, prononant avec nergie une foule de mots dpourvus de rsonance. Employant ladminicule des sourds, Canterel par vint comprendre diffrentes syllabes par larticulation ; il d-

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couvrit alors de chaotiques bribes de discours se succdant sans lien ou se rptant parfois satit avec une singulire insistance. bloui par un tel succs, Canterel, divers intervalles, recommena lexprience, immergeant le chat davance et lhabituant engouler dans leau mme, aprs lavoir happe au passage, une perle drythrite lance au hasard. Rvant quelque nouvelle utilisation de laqua-micans, le matre eut la pense de fabriquer pour lintrieur du grand diamant une collection de ludions capables de slever automatiquement vers la surface par leffet dune poche respective o saccumulerait peu peu une portion de loxygne si abondamment rpandu dans lambiance puis de redescendre jusquau fond grce la dsertion subite du gaz amass. Adapt chaque figurine aquatique, un mcanisme subtil serait mu par la fuite brusque de loxygne, afin dengendrer un mouvement ou un phnomne quelconques ou encore une phrase typique et brve qui scrirait en fines bulles dair disposes graphiquement. Cherchant dans sa mmoire, Canterel choisit diffrentes choses susceptibles de lui fournir des sujets curieux excuter : 1 Une aventure dAlexandre le Grand rapporte par Flavius Arrien. En 331, lors de son passage victorieux en Babylonie, Alexandre avait beaucoup admir un immense et magnifique oiseau de plumage vert appartenant au satrape Sodyr, qui le gardait toujours auprs de lui dans sa chambre, la patte emprisonne par un long fil dor fix au mur. Le roi sappropria le merveilleux volateur et lui conserva son nom dAsnorius, quil connaissait fort bien. Guzil, jeune esclave encore adolescent, fut

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spcialement affect au service de loiseau, quil dut nourrir et soigner avec sollicitude. Peu aprs, pendant le sjour de larme conqurante Suse, lanimal fut install dans lappartement dAlexandre, qui apprciait fort leffet dcoratif de son splendide plumage ; lextrmit du fil dor fut assujettie la muraille non loin de la couche royale, et Asnorius, errant tout le jour travers la pice dans les limites que lui assignaient les dimensions de son entrave, dormait la nuit sur un perchoir quelques pas de son matre. Cependant loiseau, apathique et froid, ne tmoignait aucune affection au roi, qui ne le conservait que pour sa resplendissante beaut. Il y avait ce moment, parmi les chefs perses quAlexandre avait admis dans son entourage, un certain Brucs, qui hassait profondment son nouveau matre tout en lui donnant dhypocrites marques dattachement. Entran par son patriotisme, Brucs songeait soudoyer un des serviteurs dAlexandre dans le but darrter, par un assassinat auquel il ne prendrait quune part indirecte, la marche triomphante de lenvahisseur. Il jeta son dvolu sur Guzil, qui, vu le poste quil occupait auprs dAsnorius, pntrait librement toute heure dans la chambre royale, et promit au jeune esclave de lenrichir pour jamais sil faisait prir loppresseur de lAsie. Ayant accept le march, Guzil chercha un moyen de gagner sa prime sans se compromettre. Ladolescent avait remarqu, depuis de nombreux jours quil sen occupait sans cesse, quAsnorius, trs docile, semblait remarquablement dou pour toute espce de dressage. Il imagi-

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na un plan dducation qui devait amener loiseau tuer Alexandre, dont le trpas nincomberait ainsi personne. Chaque fois quil fut seul dans la chambre souveraine, Guzil se coucha sur le lit du roi et habitua patiemment Asnorius faire lui-mme, en saidant de son bec, un vaste nud coulant avec le fil dor qui lui tenait la patte. Quand lobissante bte sut accomplir ce tour de force, lesclave, toujours tendu, lentrana, durant de multiples sances, lui ceindre largement la figure avec lnorme boucle, en la faisant reposer dune part sur son cou, de lautre contre le sommet de sa tte ; puis, imitant les divers retournements dun dormeur, il lui apprit saisir toute occasion de glisser peu peu jusque sous sa nuque le dangereux fil dor, suffisamment grle pour simmiscer sans peine entre les cheveux et le coussin. Alexandre, notoirement, avait un sommeil agit, qui, le moment venu, faciliterait la tche dAsnorius. Arriv cette phase de lducation entreprise, Guzil, agrippant deux mains son terrible collier pour viter sa propre strangulation, accoutuma loiseau senfuir brusquement dans la direction propice puis tirer sur le fil en utilisant lentire vigueur de ses ailes immenses. tant donn la force exceptionnelle reprsente par leffrayante envergure dAsnorius, le procd, mis en pratique, amnerait infailliblement la mort immdiate dAlexandre ; en outre, tout se passerait dans des conditions de silence que rendrait ncessaires la prsence de lathlte Vyrlas, dfenseur invincible et dvou qui, chaque nuit, veillait dans la pice voisine pour garder le repos du roi. Guzil avait pleine confiance en la rsistance du fil, tress fort solidement pour empcher toute vasion du volateur aux puissantes rmiges.

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Quand tout fut au point, le jeune esclave sempressa de raliser son projet. Exprs il stait chaque fois mis plat sur le lit depuis le commencement du dressage, afin que la seule vue dun homme allong devnt pour Asnorius un signal daction. Jusqualors il navait pas eu lieu de craindre une excution mme partielle de la tche confie loiseau, celui-ci dormant toujours profondment pendant la dure complte de la nuit. la date voulue ladolescent lui administra simplement une drogue pour le tenir veill, certain quen prsence dAlexandre endormi sur sa couche il finirait par manuvrer suivant les plans secrtement conus. Ainsi quon put sen rendre compte plus tard, tout saccomplit selon les prvisions de Guzil. Durant le premier assoupissement du roi, Asnorius fit adroitement son nud coulant, parvint le passer au cou du dormeur et prit souhait son essor, halant puissamment le fil en battant des ailes. Mais, dans un sursaut dagonie, Alexandre, inconsciemment, frappa dun revers de main une proche coupe en mtal, qui, pleine encore dun breuvage quon lui prparait pour chaque nuit, rendit au choc une note vibrante. Aussitt lathlte Vyrlas se prcipita dans la chambre, faible ment claire par une lampe nocturne, et vit la face violace du roi, dont les membres sarquaient au cours dune suprme convulsion. Il fona droit sur Asnorius, promptement matris, puis largit de ses doigts robustes le nud mortel qui treignait Alexandre, auquel des soins immdiats furent efficacement prodigus. Une enqute amena larrestation de Guzil, qui seul avait pu enseigner loiseau les finesses dun pareil mange.

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Lesclave, press de questions, fit des aveux et nomma linstigateur du meurtre. Mais Brucs, ayant appris lchec de la tentative homicide, stait ht de fuir sans laisser aucune trace. Par ordre dAlexandre on mit Guzil mort ainsi que le dangereux Asnorius, qui dans lavenir et toujours t capable dessais criminels sur la personne dun dormeur quelconque. 2 Une assertion de saint Jean suivant laquelle Pilate, aprs le crucifiement de Jsus, aurait, pendant toute sa vie, endur un tourment terrible, sans pouvoir goter les bienfaits de lombre apaisante et soporifre. Selon lvangliste, Pilate, quand tombait le soir, sentait sur son front une affreuse cuisson, qui, empirant mesure que svanouissait la lumire, provenait dun signe phosphorescent reprsentant le Christ en croix entre la Vierge et Madeleine agenouilles auprs de lui. Lclat des contours croissait progressivement, et, la nuit noire, ltrange attribut, intense, et aveuglant, semblait trac avec du soleil, pendant que le patient subis sait une vritable torture, pareille quelque brlure infernale sans cesse renouvele. Le supplice moral sadjoignait la douleur physique, Pilate ayant exactement conscience de limage flamboyante, analogue lobsession dun remords. La marque de feu, occupant le milieu du front, stendait jusquaux paupires, o aboutissaient, avec symtrie, dune part la robe de Madeleine, de lautre celle de la Vierge. La seule ressource qui restt ds lors au malheureux tait de sexposer une vive illumination ; aussitt lemblme phosphorescent disparaissait ainsi que la brlure. Mais cette perptuelle clart constituait par elle-mme un atroce martyre, et Pilate pouvait a peine trouver quelques ins-

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tants dun assoupissement fivreux et incomplet. Quand, pendant ces repos fugitifs, il essayait inconsciemment de se soustraire la fatigante irradiation en couvrant de sa main son front et ses yeux, leffroyable motif ignescent revenait sur-le-champ cause de lombre forme, amenant de nouveau sa cuisson aigu. Dans la journe mme, le maudit devait affronter sans cesse la grande lumire ; lorsquil se tournait par hasard vers le coin obscur dune chambre, la frappe rutilante surgissait incontinent, lui infligeant, aux yeux de tous, un vritable sceau dinfamie. La situation finit par devenir intolrable. Ignorant presque le sommeil, Pilate, les yeux abms par lininterruption de ltincellement subi, et tout donn pour pouvoir se plonger un moment dans dpaisses tnbres. Mais, quand, cdant son irrsistible dsir, il faisait le noir autour de lui, le stigmate, brillant soudain de la plus somptueuse coruscation, le brlait de telle manire quil se htait de rappeler son aide lintense clairage dtest. Jusqu sa dernire heure, le rprouv endura sans trve le mme mal ingurissable. 3 Un pisode not par le pote Gilbert dans ses Rves dOrient vcus. Vers 1778, Gilbert, en dilettante curieux et noblement avide de sensations artistiques, effectuait en Asie Mineure un important voyage, en vue duquel, pendant de longs mois, il stait livr de fortes tudes sur larabe. Aprs avoir visit divers sites et villes secondaires, il arriva sur les ruines de Balbek, but essentiel de ses prgrinations.

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Le principal attrait que lillustre cit morte exerait sur son esprit rsidait dans le souvenir du grand pote satirique Missir, dont les uvres, parvenues en partie jusqu nous, avaient jadis concid par leur apparition avec lapoge de Balbek. Satirique lui-mme, Gilbert admirait fanatiquement Missir, quil considrait juste titre comme son aeul spirituel. Ds le premier jour, le voyageur se fit conduire sur la place publique o, daprs la tradition, Missir venait certaines dates fixes rciter devant la foule, religieusement attentive, ses vers nouvellement clos, en scandant sa dclamation un peu chantante par les tintements continuels dun sistre impair. Gilbert avait lu maintes pages contradictoires et pleines de passion vhmente, inspires aux divers commentateurs de Missir par cette assertion populaire, qui, fort accrdite, prtait au grand pote un sistre exceptionnel. Certains dclaraient le fait impossible, en sappuyant sur ce que les vibrantes tiges mtalliques transversales de tous les sistres antiques reprsents sur les dessins et documents se trouvaient au nombre de quatre ou de six ; ceux-l invoquaient en outre le tmoignage des fouilles, qui jamais navaient mis au jour un sistre impair. Selon dautres, il fallait, en sinclinant malgr tout devant des dires autoriss, admettre que Missir avait voulu se distinguer par lemploi dun instrument unique dans son genre. Envoyant ses guides lattendre distance, Gilbert tait rest seul, pour mditer sur les lieux sanctifis par lombre vnre de son matre lointain. Dans les ruines qui lentouraient il cherchait retrouver lancienne cit populeuse et splendide, en songeant avec motion quil foulait sans doute lempreinte des pas de Missir.

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Le soir tombait, et Gilbert, oubliant lheure, prolongeait sa rverie, maintenant assis, immobile, au milieu des vieilles pierres parses qui jadis faisaient partie des difices. Ce fut seulement la nuit close quil songea enfin quitter lendroit captivant. Comme il se levait une lumire peu loigne brilla devant ses yeux, mince rais mouvant qui, prenant sa source dans quelque profonde cave, simmisait verticalement par un interstice. Gilbert sen approcha et fit plusieurs pas sur le vieux dallage dun palais dtruit. Ctait par lcart de deux dalles un peu dis jointes que passait la clart mobile. Le pote, plongeant ses regards dans la fente claire, vit une vaste salle o deux inconnus, dont lun tenait une lampe allume, erraient parmi de curieux amas dobjets, dtoffes et de parures. coutant les deux compagnons, hommes du pays lun et lautre, Gilbert dmla tout un complot dans leur conversation. Le plus jeune des interlocuteurs avait dcouvert, au sein dappartements souterrains jusqualors insouponns, toutes sortes dantiquits, qui se trouvaient maintenant runies grce lui dans la prsente salle, rendue trs sre par son entre spcialement difficultueuse. Le plus g, marin de son tat, comptait venir chaque anne prendre une partie de ces richesses, quil transporterait nuitamment en chariot jusqu la mer ; l, il les embarquerait sur son navire puis irait au loin les vendre prix dor ; les deux compres partageraient le bnfice, en tenant la besogne secrte pour viter les justes revendications de leurs compatriotes, qui possdaient les mmes droits queux sur ce trsor commun. Tout en parcourant la galerie, les deux hommes choisissaient diffrentes pices quils voulaient enlever au milieu de la

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nuit pour les diriger vers la mer. Ce classement fait, ils sloignrent et sortirent par une issue dont Gilbert ne put deviner lemplacement ni la disposition ; ce fut en vain quattentivement il seffora de les voir surgir en quelque point des ruines. Nentendant plus rien, le pote, envahi par une folle curiosit, eut lide de toucher et dadmirer, seul avant tous, les merveilles inconnues accumules si prs de lui. La lune, apparue depuis peu, inondait de rayons les deux dalles spares. Gilbert dcouvrit que lune delles semblait dpouille de tout vestige cimentaire ; ses mains, trouvant une certaine prise dans lintervalle, parvinrent soulever la lourde pierre et la rejeter de ct. Les doigts cramponns au bord de la nouvelle ouverture, dans laquelle son corps stait facilement immisc, Gilbert allongea les bras pour diminuer sa chute de toute leur longueur puis se laissa tomber lgrement. flots, la clart lunaire entrait par lalvole de la dalle, et, fureteur enthousiaste, le pote contemplait avec ravissement bijoux, tissus, instruments de musique et statuettes entasss dans le captivant muse. Soudain il sarrta, tremblant de surprise et dmotion. Devant lui, en pleine lumire blafarde, se dressait, parmi divers bibelots, un sistre cinq tiges ! Il le saisit htivement pour lexaminer de prs et, discernant sur le manche le nom de Missir grav en caractres authentiques, fut certain davoir dans la main le fameux sistre impair qui avait soulev tant de discussions. bloui par sa trouvaille, Gilbert, en chafaudant plusieurs meubles, put se faire un chemin jusqu lorifice cr par lui.

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Foulant de nouveau le sol de la place, il regagna lendroit o sa rverie stait prolonge si tardivement et l, ivre de joie, dclama de mmoire, dans leur langue originale, les plus beaux vers de Missir, en agitant doucement le sistre mani jadis par le grand pote. Sous lintense clair de lune, Gilbert, exalt, croyait sentir le souffle de Missir revivre en sa poitrine. Il occupait lemplacement exact o son dieu, au temps pass, rcitait mlodieusement la foule ses strophes nouvelles, scandes par linstrument mme dont les tintements branlaient maintenant lair nocturne ! Aprs stre longuement gris de posie et de souvenirs, Gilbert alla rejoindre ses guides, qui apprirent de sa bouche lexistence des trsors groups dans la salle souterraine et les termes de la conversation capte. Un pige fut tendu aux deux complices, quon surprit la nuit mme dans leur travail clandestin et accapareur. En tmoignage de gratitude pour limportant service rendu, le sistre de Missir fut offert Gilbert, qui, toujours, conserva pieusement cette inapprciable relique. 4 Cette lgende lombarde, qui offre un saisissant rapport avec lapologue de la Poule aux ufs dor. Bergame vivait jadis un nain appel Pizzighini. Chaque anne, au premier jour du printemps, Pizzighini voyait ses pores se dilater sous linfluence climatrique du renouveau, et son corps entier suait du sang. Daprs la croyance populaire, cette hmatidrose, quand elle se produisait avec force, annonait une saison propice et assurait davance une abondante moisson ; faible et restreinte, elle prdisait au contraire une grande scheresse suivie de di-

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sette et de ruine. Or les faits avaient toujours donn raison ce credo. Au moment de son trange maladie, gui nallait pas sans tre accompagne dun accs de fivre dont lintensit le forait de saliter, Pizzighini tait toujours pi par un groupe de cultivateurs, et, suivant la quantit de sang exsud, lallgresse ou la consternation se rpandait de proche en proche dans toutes les plaines de la contre. Quand le pronostic tait satisfaisant, les campagnards, certains quune superbe rcolte leur donnerait de longs jours de repos et de joie, remerciaient le nain en lui envoyant maintes offrandes. Leur superstition faisait de lui une sorte de dieu. Prenant un effet purement mtorique pour une cause, ils pensaient que de son plein gr Pizzighini dcrtait la bonne ou mauvaise mois son et, en cas de prdiction heureuse, lincitaient, par la richesse intresse de leurs dons, les contenter encore lanne suivante. Par contre, une sue minime ne provoquait aucun prsent. Pizzighini, paresseux et dbauch, apprciait fort des bnfices qui lui cotaient si peu de peine. Toutes les fois que le sang mouillait souhait son linge et sa couche, les largesses venant lui des divers points de la rgion le faisaient vivre un an dans une plantureuse et sereine oisivet. Mais, trop lchement imprvoyant pour pargner, il tombait dans la misre aprs chaque sudation mdiocre. Une anne, lhabituelle date printanire, avant de se mettre au lit pour subir sa fivreuse transpiration priodique, il cacha un couteau sous ses draps dans le but daider le phnomne en cas de besoin. Justement lavorton neut ce jour-l quune moiteur fort pauvre ; quelques rares gouttelettes rouges perlaient peine sur

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son visage. Effray par la perspective des longs mois dindigence qui lattendaient, il saisit le couteau et, sous prtexte de mouvements nerveux dus la fivre, russit se faire aux membres et au torse une srie dentailles profondes sans veiller les soupons des observateurs groups autour de lui. Le sang, ds lors, inonda les linges, la grande joie de tous. Mais le nain bless ntait plus matre darrter lhmorragie ; cest en le laissant exsangue et demi mort que les assistants se retirrent, merveills, pour annoncer au peuple que jamais, beaucoup prs, la sueur rouge navait coul avec une telle profusion. Des offrandes particulirement belles et nombreuses parvinrent Pizzighini, qui, faible et anmi, ne se tranant quavec peine, effrayait chacun par laffreuse blancheur de son teint. Or une terrible scheresse ne cessa de rgner pendant cette saison-l, et partout la famine svit cruellement. Pour la premire fois les vnements contredisaient les prsages de la suette. Ceux qui avaient pi le nain pendant sa crise sudatoire flairrent quelque supercherie et tinrent dsormais pour suspects ses prtendus gestes fivreux ; en le forant montrer son corps on dcouvrit les cicatrices laisses par les entailles volontaires quil stait faites. La divulgation du subterfuge dchana un immense toll contre limposteur, qui, en extorquant de magnifiques dons, avait davance rendu plus cruelle la misre prsente des masses. Mais la superstition prservait Pizzighini de toutes reprsailles, et lon ne tenta rien contre celui qui, pareil un ftiche, pouvait encore, suivant la conviction unanime, provoquer lavenir quantit de beaux rendements agricoles. On se promit

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seulement de faire espionner de plus prs dornavant la venue du suintement vermeil. Le nain, riant sous cape, continua donc de dilapider effront ment au grand jour, pendant que tout le pays agonisait, les biens acquis par sa fourberie. Cependant sa pleur et son puisement demeuraient extrmes, et cest avec lapparence dun spectre quil se livrait, selon sa coutume, de continuelles orgies. Lanne suivante, lordinaire chance vernale, Pizzighini, troitement guett cette fois, stendit sur sa couche. Mais on attendit vainement lhumectation purpurine. Rest exsangue depuis son effroyable hmorragie, lavorton ntait plus apte au curieux enfantement du phnomne cutan qui jusqualors, des degrs divers, stait produit si rgulirement. Il ne reut aucunes libralits. Or, au bout de quatre mois, un engrangement surabondant et splendide vint prouver lincapacit prophtique du nain. Vou la solitude et au mpris, Pizzighini, tueur contrit de la poule aux ufs dor, connut ds lors le dnuement sans remde, car son sang ne se reforma point et, dans la suite, jamais la diaphorse annuelle ne fit de nouvelle apparition. 5 Un passage de la mythologie, suivant lequel Atlas, puis de fatigue, aurait un jour laiss choir la sphre cleste du haut de ses paules, pour assener ensuite, comme un enfant rageur, un terrible coup de pied au fardeau importun quil tait condamn porter ternellement. Le talon et donn en plein dans le Capricorne, expliquant, par son intervention perturbatrice, lextraordinaire incohrence de figure prsente depuis lors par les toiles de cette constellation.

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6 Une anecdote sur Voltaire, puise dans la Correspondance de Frdric le Grand. Durant lautomne de 1775, Voltaire, alors octognaire et satur de gloire, tait lhte de Frdric au chteau de Sans-Souci. Un jour les deux amis cheminaient aux environs de la rsidence royale, et Frdric se laissait charmer par les entranants discours de son illustre compagnon, qui, fort en verve, exposait avec esprit et feu ses intransigeantes doctrines antireligieuses. Oubliant lheure en causant, les deux promeneurs, quand vint le coucher du soleil, se trouvrent en pleine campagne. ce moment Voltaire tait lanc dans une priode particulirement virulente contre les vieux dogmes quil combattait depuis si longtemps. Tout coup il se tut au milieu dune phrase et resta sur place, gagn par un trouble profond. Non loin de lui, une jeune fille peine adolescente venait de sagenouiller au tintement dune cloche recule, qui, du sommet dune petite chapelle catholique, sonnait langlus. Rcitant haut avec ferveur une prire latine, les mains jointes et la face tourne vers les cieux, elle ignorait la prsence des deux trangers, tant son extase lemportait rapidement vers des rgions de rve et de lumire. Voltaire la regardait avec une angoisse indicible, qui rpandit sur sa face jaune et parchemine une teinte plus terreuse encore que de coutume. Une motion terrible crispa ses traits, tandis quinfluenc par lidiome sacr de la prire entendue il laissait chapper inconsciemment, ainsi quun rpons, ce mot latin : Dubito .

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Son doute sappliquait manifestement ses propres thories sur lathisme. On et dit quune rvlation de lau-del soprait en lui la vue de lexpression extra-humaine prise par la jeune fille en prire et quaux approches de la mort, forcment imminente son ge, une terreur des chtiments ternels semparait de tout son tre. Cette crise ne dura quun instant. Lironie crispa de nouveau les lvres du grand sceptique, et la phrase commence sacheva sur un ton mordant. Mais la secousse avait eu lieu, et Frdric noublia jamais sa courte et prcieuse vision dun Voltaire prouvant une motion mystique. 7 Un fait se rapportant directement au gnie de Richard Wagner. Le 17 octobre 1813, Leipzig, une trve observe entre les Franais et les troupes allies interrompait la terrible lutte qui, engage la veille, devait se continuer avec tant dacharnement pendant les deux jours subsquents. Sur un boulevard extrieur on voyait une foule de ces bateleurs et marchands nomades que les armes tranent toujours leur suite. Nombre dhabitants de la ville erraient l parmi les soldats, et lensemble, daspect trs anim, donnait un peu limpression dune foire. Dans la cohue circulait joyeusement un essaim de quelques jeunes femmes, quamusaient fort le clinquant des talages et lextravagance des boniments ; lune delles portait son fils, qui, presque g de cinq mois, ntait autre que Richard Wagner, n Leipzig le 22 mai prcdent.

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Tout coup un vieillard longue chevelure, debout derrire une petite table, interpella de loin la jeune mre pour linviter se faire prdire lavenir de son enfant. Purement franais dallure et daccent, lhomme sexprimait dans un allemand comiquement pnible qui fit rire les gaies promeneuses ; ds lors, sentant sa cause gagne, il neut qu insister lgrement pour amener leur groupe devant lui. Dun air mystrieux, le vieillard, aprs avoir examin lenfant, prit sur sa table une coupe fond plat, dans laquelle stalait rgulirement une mince couche dclatante limaille de fer. Tenant lui-mme lobjet par le pied, il pria la jeune mre den frapper trois fois le bord avec un doigt en pensant au destin de son fils. Passivement obissante, elle donna du bout de lindex, sans lcher son vivant fardeau, les trois chocs demands. Le charlatan, avec prcaution, reposa la coupe et, chaussant dnormes lunettes, examina les remous et perturbations que le triple coup avait produits dans la limaille, tout lheure parfaitement lisse. Soudain il fit un grand geste dbahissement et, avisant une critoire place devant lui, prit une feuille blanche pour y copier lencre la figure trace dans la poussire mtallique. Puis il tendit le papier la jeune femme, qui put y voir ces deux mots franais : Sera pill , assez lisibles malgr les contours incohrents des lettres, penches en tous sens et fort ingales. En mme temps, le charlatan, dsignant la coupe, faisait constater lentire similitude du modle et de la reproduction. Effectivement un grle ravin trs contourn stait creus dans la limaille la suite des heurts et formait les deux mots transcrits.

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Donnant sa cliente la traduction germanique de la courte phrase, le vieillard seffora, dans son mauvais allemand, de lui en montrer la porte. Daprs lui les plus hautes destines artistiques rsidaient en germe dans cette laconique formule, exclusivement applicable quelque puissant novateur en mesure de susciter, comme chef dcole, une pliade dimitateurs. Lheureuse mre, tant soit peu ftichiste, paya gnreusement le devin et emporta le papier, quelle conserva comme un prcieux document. Plus tard elle en fit don son fils, en lui contant laventure dont on lavait vu, jadis, tre le hros inconscient. Sur la fin de sa vie, Wagner, dont luvre enfin connue et comprise devenait dj la proie dune foule de plagiaires sans scrupules, se plaisait narrer lanecdote avouant que la pr diction, alors si bien ralise, avait eu sur toute sa carrire une influence bienfaisante, en lui fournissant un encouragement superstitieux durant les interminables annes de dconvenues et de luttes striles o le dsespoir stait souvent empar de lui. Son choix arrt sur ces divers matriaux, Canterel fit excuter les ludions suivant certaines indications prcises. Muni dune base judicieusement leste en vue dun constant quilibre, chacun deux devait avoir une petite cavit intrieure, garnie dun mtal spcial fait pour capter et isoler chimiquement, en son voisinage immdiat, la dose supplmentaire doxygne parse dans laqua-micans. Peu peu lexcavation, en se remplissant de gaz, allgerait le ludion, qui, du fond, monterait de lui-mme vers la surface. Mais, une certaine tension, loxygne, dix secondes juste aprs le dbut calcul de la phase ascensionnelle, forcerait lantre minuscule dont la partie suprieure, en se soulevant momentanment comme un couvercle pour livrer passage vers le dehors la bulle tout entire, branlerait certain mcanisme dterminant un agissement quel-

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conque du ludion en rapport avec le fait inspirateur. Lalvole une fois dpourvu dair, le sujet descendrait par leffet de son propre poids, et loxygne, prompt se reformer intrieurement, provoquerait avant peu un nouvel envolement. Quelques-unes des manifestations automatiques obtenir rclamaient un agencement particulirement dlicat. Ainsi, pour lapparition du signe lumineux sur le front de Pilate, lallumage passager dune petite lampe lectrique interne devenait ncessaire. Le mot Dubito , en qui se concentrait toute limportance du rcit touchant Voltaire, se trouverait projet hors des lvres entrouvertes du grand penseur sous laspect de nombreux globules dair, qui, habilement groups dans un ordre calligraphique, ne seraient autres que la bulle elle-mme trs divise. Pour imiter une sueur sanglante, le mcanisme adapt au nain Pizzighini expulserait chaque manuvre, par une foule dexutoires, telle quantit minime de certaine poudre rouge, qui, prise une abondante provision intrieure colorerait leau pendant un moment, pour disparatre aussitt grce un phnomne de complte dissolution. Dans la coupe du charlatan de Leipzig, une fausse limaille de fer se sillonnerait suivant la figure voulue, aux trois secousses du doigt percuteur. Ces diffrents points lucids, Canterel songea quil navait pas encore got son eau. Il en fabriqua donc une petite rserve spciale destine une ingurgitation attentive. Une fois verse, laqua-micans, pareille du diamant fluide, semblait faite pour rjouir un gosier altr ; le matre, ds les premires gorges, lui dcouvrit une lgret remarquable et une saveur trs fine ; avidement il absorba trois verres conscutifs de ltincelant breuvage, dont loxygnation excessive lui procura une griserie particulire. Canterel voulut alors savoir quel genre de sensations il prouverait en ajoutant livresse du vin son brit prsente.

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Il se fit apporter un sauternes trs capiteux et commena den remplir le verre qui venait de lui servir ; mais un peu deau restait au fond, et le matre sarrta en voyant le premier flot de vin blanc sy changer immdiatement en un bloc compact ; londe bizarre prtait son prodigieux clat au nouveau solide immerge, qui, vu sa teinte, prenait une fulguration de soleil. La composition de laqua-micans empchait tout mlange des deux liquides, et une soudaine oxygnation dterminait le durcissement du bordeaux. Canterel, maniant le bloc avec ses doigts, le trouva fort mallable. Oubliant lexprience de double enivrement rcemment conue, il forma un projet bas sur la souplesse docile et sur lirradiation solaire du vin massif. Il se livrait depuis peu de multiples essais dacclimatation, sefforant notamment dhabituer certains poissons de mer vivre dans leau douce. Une trs lente dessalaison progressive du liquide natal, momentanment suspendue au moindre trouble organique remarqu chez les sujets en cause, constituait son seul procd, qui pour russir exigeait beaucoup de patience et de doigt. Canterel avait dabord triomph avec un groupe dhippocampes, dont ladaptation tait dj complte. Trois sur dix avaient succomb au cours de la prilleuse accoutumance, mais dsormais les sept survivants occupaient dfinitivement, sans malaise ni rvolte, un bocal deau naturelle. Le matre se proposa de les immerger dans le grand diamant, pour leur faire traner une sphre qui, faite en sauternes solidifi, aurait, grce aux feux que lui prterait laqua-micans,

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lapparence exacte dun soleil en miniature ; lensemble voque rait ainsi une espce de char dApollon aquatique. Tout dabord il plongea seuls, titre dessai, les hippocampes dans le rcipient facett, pour voir si quelque particularit de leau nouvelle ntait pas prjudiciable leur nature. Or, au bout dun moment, les gracieux animaux, manifestant de grandes souffrances, cherchrent fuir de tous cts laqua-micans. Canterel comprit soudain la cause trs simple de leur angoisse, tout en se reprochant de navoir pas prvu lincident ; convenant la respiration dtres purement terrestres, le liquide spculaire tait forcment trop oxygn pour des cratures aquatiques, et les hippocampes ny couraient pas moins de dangers qu lair libre. Au moyen dune pchette, le matre se hta de les rintgrer dans leur bocal. Puis, cherchant quelque remde contre lnorme inconvnient destructeur de tous ses projets, il voulut traverser chaque poitrail avec une sorte de ston, qui, en maintenant toujours deux ouvertures praticables, laisserait chapper lexcs doxygne form dans lorganisme des chevaux marins. Dabord tente sur un seul hippocampe muni dun ston provisoire, lexprience eut le plus entier succs ; des bulles lgres se frayaient de force un passage par les deux orifices nouveaux ds quon plongeait dans laqua-micans lanimal opr qui, nprouvant aucune gne, se mouvait paisiblement parmi ltincellement des reflets. Dans leau ordinaire, les bords du double exutoire, cessant dtre expulss par un trop-plein dair intrieur, adhraient compltement au ston et, de chaque ct, la fermeture devenait hermtique.

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Canterel, qui cherchait un mode dattelage pour lemblme mythologique projet, rsolut dutiliser chaque ston deux fins en lui donnant la longueur ncessaire lagrippement de la sphre vineuse. Lquipage devant, dans sa pense, faire gracieusement le tour intrieur du diamant, il se proposa de corser le spectacle en instituant la premire course de chevaux marins. Une lasticit relative confre aux stons permettrait aux plus agiles concurrents de prendre telle victorieuse avance, qui ne serait jamais que fort minime, vu les pitres moyens de locomotion dont disposent les hippocampes. Pour que les parieurs pussent reconnatre sans peine leur candidat, le matre donna ingnieusement chacun des sept longs stons en cause une des sept teintes du prisme, remplaant ainsi le guide visuel fourni sur le turf par les couleurs des jockeys. Il avait au pralable tudi par une srie dpreuves la vitesse des sept coursiers qui, chelonns du plus mauvais au meilleur, avaient reu pour leurs stons, du violet au rouge, les nuances de larc-en-ciel dans lordre exact. Songeant au moyen de souder les traits bizarres la sphre jaune, Canterel se demanda si llectricit transmise par laquamicans tout ce quelle enveloppait ne suffirait pas crer une certaine aimantation entre le vin solide et quelque substance conductrice pouvant se fixer leurs bouts. Aprs divers ttonnements plus ou moins affirmatifs, il runit les deux extrmits de chaque ston dans une fine enveloppe brillante qui, faite dun mtal choisi entre tous pour les rsultats donns, ne manquerait pas daller spontanment, ds quelle en serait tant soit peu voisine dans laqua-micans, se coller au minuscule phbus. Soucieux de crer un parcours nettement dfini, Canterel immergea, non loin du chef de Danton, un simple petit ft de

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colonne qui, vu sa densit calcule avec soin, devait rester fixe une faible profondeur sans nulle vellit dascension ni de descente. Pour excuter un tour de piste, lattelage contournerait, en ayant constamment le centre du parcours sa gauche, dune part le ft immobile, de lautre le groupe des ludions qui fonctionneraient lopposite ; ces derniers, grce leur nombre et des manques densemble invitables dans leurs mouvements alter natifs de chute et de monte, marqueraient toujours, au moins par lun deux, quelque point de la rgion suprieure o la course aurait lieu. Jugeant digne dintrt le spectacle du sauternes brusquement solidifi par le contact de laqua-micans, le matre dcida de verser au dernier moment la ration intruse et de dresser les hippocampes former eux-mmes le globe solaire en malaxant tous la fois, avec leur ct gauche quil aplanit au moyen dune couche de cire offrant la mme teinte queux, les blocs bruts qui leur seraient livrs. Lducation ayant russi souhait, ainsi que le soudage des blocs, qui ne laissait aucune trace, il habitua ses lves lcher tout coup leur sphre puis se placer aussitt sur un seul rang, pour que les enveloppes mtalliques des stons, en se collant cte cte contre lastre minime arrt au passage pendant sa chute lente, pussent former un attelage correct et rgulier. Enfin il leur apprit effectuer sur un signal le parcours voulu en sefforant de se dpasser mutuellement. Le but devait tre le ft de colonne, regard dun seul il trs recul travers un cercle troit quon traa en noir sur une facette du grand diamant. Cest suivant la disposition relle des sept nuances du prisme que Canterel avait accoutum les porteurs de stons colors saligner esthtiquement de front au moment de composer leur curieux attelage. Des chevaux de course ne pouvant se

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passer de noms, le matre, pour viter quiconque toute fatigue de mmoire, donna en latin aux sept champions, en se basant du violet jusquau rouge sur la diaprure de larc-en-ciel, un simple baptme numrique. Dtenant le ston violet, Primus, le moins rapide de tous, marquait lextrmit gauche du rang et bnficiait ainsi dun constant avantage alors que Septimus le plus alerte, avait au contraire en partage, tant le dernier droite avec le ston rouge, le plus long des sept parcours. Et le parfait rapport existant entre la somme de privilge attache chacune des cinq places intermdiaires et les capacits de son occupant achevait de rendre absolument quitable le subtil handicapage, bas sur linhabituelle obligation o se trouvaient les concurrents, attels un fardeau unique, de conserver ternellement les mmes numros de range. Pendant que le matre parlait, Khong-dk-ln navait cess de lutiner la boule solaire, trane avec lenteur par les chevaux marins. Ayant termin, Canterel contourna la gemme en retroussant haut sa manche droite puis, faisant un signe Faustine qui aussi tt plaa Khong-dk-ln sur son paule, monta de nouveau lchelle. Agripp au passage par ses doigts, qui rompirent ladhrence des fourreaux mtalliques, le soleil nain reposa bientt contre la bouteille de sauternes. tour de rle, les hippocampes, enlevs dans la pchette, rintgrrent le bocal, o cessa toute laboration pectorale de bulles dair. Canterel mit sa main sous locciput de Faustine qui, face lui, rejeta la tte en arrire non sans saisir le bord de louverture circulaire, tandis que Khong-dk-ln se frottait contre sa joue. Souleve par la nuque, elle put, grce un prompt rtablisse-

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ment, sagenouiller sur le plafond de verre puis descendre lchelle nickele la suite du matre qui, ayant avec son mouchoir sch son bras et sa main, rabattit lestement sa manche. Sautant jusqu terre, le chat senfuit du cot de la villa et notre groupe, augment de Faustine, reprit sa marche paisible. nos observations sur les chances de refroidissement quelle courait, la danseuse rpondit que celles-ci se trouvaient compltement cartes par une intense et durable raction qui toujours se produisait dans son tre entier au sortir de laqua-micans.

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Chapitre IV

Achevant, la suite de Canterel, la traverse de lesplanade, nous descendmes, au milieu de riches pelouses, une rectiligne alle de sable jaune en pente douce, qui, devenant avant peu horizontale, slargissait tout coup pour entourer, ainsi quun fleuve une le, certaine haute cage de verre gante, pouvant recouvrir rectangulairement dix mtres sur quarante. Uniquement constitue dimmenses vitres que supportait une solide et fine carcasse de fer, la transparente construction, o la ligne droite rgnait seule, ressemblait, avec la simplicit gomtrique de ses quatre parois et de son plafond, quelque monstrueuse bote sans couvercle pose lenvers sur le sol, de manire faire concider son axe principal avec celui de lalle. Parvenu lespce de large estuaire que formaient, en obliquant avec divergence, les bords de celle-ci, Canterel, nous entranant du regard, appuya vers la droite et fit halte aprs avoir contourn langle du fragile difice. Debout, des gens schelonnaient au long de la paroi de verre que nous avions maintenant prs de nous et vers laquelle se tourna tout notre groupe. nos regards soffrait, isolment tablie sur le sol mme, derrire le vitrage, dont la sparait moins dun mtre, une sorte de chambre carre, o manquaient, pour quon pt bien et clairement la voir, le plafond et celui des quatre murs qui nous et fait face de tout prs en nous montrant son ct extrieur. Elle avait laspect de quelque chapelle en ruine, utilise comme lieu de dtention. Munie de deux traverses courbes horizontales trs

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distantes, fixant une range de barreaux termins par de fins piquants, une fentre souvrait mi-longueur de la paroi dresse notre droite, et deux grabats, un grand et un petit, tranaient sur un dallage effrit, ainsi quune table basse et un escabeau. Au fond, slevaient contre la muraille les restes dun autel do tait tombe, en se cassant, une grande vierge de pierre des bras de laquelle laccident avait, sans dailleurs labmer, arrach lEnfant Jsus. Un homme portant paletot et bonnet fourrs, que de loin nous avions vu errer lintrieur de lnorme cage et quen deux mots Canterel nous donna pour lun de ses aides, stait, notre approche, introduit par le cte bant dans la chapelle, do il venait de ressortir, allant vers la droite. Allong sur le plus important grabat, un inconnu, aux cheveux grisonnants, semblait rflchir. Bientt, comme prenant une dcision, il se leva pour marcher vers lautel, ne posant quavec prcaution sa jambe gauche, manifestement douloureuse. cte de nous des sanglots clatrent alors, pousss par une femme en voile de crpe qui, appuye au bras dun jeune garon, cria : Grard Grard , la main dsesprment tendue vers la chapelle. Arriv prs de lautel, celui quelle nommait ainsi ramassa lEnfant Jsus, quil coucha sur ses genoux aprs stre assis sur lescabeau. Sortie de sa poche du bout de ses doigts, une bote ronde en mtal, quand son couvercle charnire fut soulev, laissa paratre une sorte donguent rose, dont il se mit taler une fine couche sur lenfantin visage de la statue.

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Aussitt, la spectatrice au voile noir, comme faisant allusion ltrange maquillage, dit au jeune garon, qui hochait affirmativement la tte en pleurant : Ctait pour toi pour te sauver Sans cesse aux coutes, Grard, semblant talonn par la crainte de quelque surprise, allait vite en besogne, et, avant peu, toute la figure de pierre fut rose donguent, ainsi que le cou et les oreilles. Couchant la statue dans le petit grabat, qui sallongeait contre le mur de gauche, il lexamina un moment et, remettant dans sa poche la bote donguent referme, se dirigea vers la fentre. la faveur de la forme un peu ventrue adopte, vers lespace, par lensemble des barreaux, il se pencha pour regarder en bas au-dehors. Accomplissant avec curiosit quelques pas droite, nous vmes la face oppose du mur. Un peu en retrait, la fentre tait situe entre deux encoignures, dont la plus loigne servait de rceptacle et dappui un amas vari de dtritus, comprenant notamment dinnombrables reliefs de poires, parmi lesquels, ngligeant les pelures, Grard, le bras allong entre deux barreaux, ramassa tous les groupes de filaments intrieurs faisant corps avec les ppins et les queues. Sa rcolte acheve, il rentra, et nous regagnmes, gauche, notre ancien poste dobservation. Prestement ses doigts sparrent des queues puis des parties ppins les filaments recueillis, obtenant ainsi de grossiers cor dons blanchtres, quils divisrent ensuite, avec patience, en un grand nombre de fils tnus.

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laide de ces brins, quil nouait finement plusieurs, bout bout, pour combattre leur dfaut de longueur, Grard, plein dune ardeur tenace propre triompher dune vidente absence de capacits professionnelles, entreprit un curieux travail simultan de tissage et de confection. Finalement, forc denchevtrements troits visant sans cesse une sorte de bombage gnral de larticle enfant, il eut en mains un passable bonnet de nourrisson pouvant donner une illusion de linge. Il en coiffa la statue au teint rose, qui, tourne vers la muraille, les couvertures au cou, prit, maintenant que sa chevelure de pierre tait cache, laspect dun poupon rel. Avec soin il ramassa sur le sol, pour le jeter aussitt par la fentre vers sa gauche, tout le dchet de son travail. Aprs quoi, son attitude, pendant un bref instant, sembla trahir un peu de vague et dabsence. Sa lucidit retrouve, il abaissa brusquement sa main gauche, le coude haut et les doigts allongs en groupe serr, pour laisser glisser de son poignet jusque dans le creux de sa dextre un bracelet dor fait dune chanette laquelle pendait un vieil cu. Rayant longtemps lantique pice de monnaie aprs la pointe infrieure dun des barreaux de la fentre, Grard obtint, recueillie continuellement sur le plat de sa main gauche inoccupe, une dose consquente de poudre dor. Sur la table, o il contrastait avec quatre in-octavo modernes, un livre ancien, trs gros, portant au dos de sa reliure, en larges lettres, ce titre net et lisible : Erebi Glossarium a Ludovico Toljano, voisinait avec une cruche pleine deau et une tige de fleur.

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Enfouissant le bracelet dans sa poche, Grard approcha lescabeau de la table, appuye, assez prs de nous, contre le mur o bait la fentre, et sassit devant le Dictionnaire de lrbe, quil plaa convenablement, pour louvrir ensuite son dbut strict, en ne faisant, vers sa gauche, pivoter autour de son axe horizontal que le carton de la reliure, prompt entraner la garde, exempte de tout gondolement. Bien plat, la premire feuille ou fausse garde montra son recto entirement blanc. Grard, saisissant ainsi quun porte-plume la tige sans fleur entre trois doigts, en trempa lgrement lun des bouts, encore arm dune longue pine, dans leau presque dbordante de la cruche. Puis, avec la pointe de lpine, il se mit crire sur la feuille blanche du dictionnaire en manifestant toujours une sorte de hte inquite. Au bout de quelques lignes, posant la tige, il prit, sur sa main gauche toujours tendue, une pince de poudre dor et la rpandit peu peu, en remuant le pouce et lindex, sur sa frache criture invisible, qui aussitt se colora. Sous le mot ODE , trac en gros caractres de titre, venait une strophe de six alexandrins. Laissant, aprs laccomplissement de sa courte besogne, retomber sur la rserve de sa main gauche ce qui lui restait de sa pince de poudre, Grard retrempa dans la cruche la bonne extrmit de la tige et continua dcrire avec lpine. Une seconde strophe fut bientt couche sur la feuille puis saupoudre dor.

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Le mme travail alternatif de griffonnage et de poudrement se poursuivit ainsi, et jusquau bas de la page des strophes stagrent. Donnant lasschement le temps de se produire, Grard souleva momentanment la feuille en la roulant demi et conduisit de la sorte sur la marge de gauche tous les grains de poudre non capts par leau, qui glissrent sur le tas dor encore gros de sa main passive prte les recevoir, quand il eut, en lagrippant par le haut, dress le dictionnaire presque verticalement. Libr de tous prjudiciables entours droutants pour lil, le fragile texte dor, jusqualors flou, apparut dans son entire puret. Grard laissa, en le retenant, doucement retomber le dictionnaire sur la table et, dune seule main, mit en pile les quatre in-octavo sous le premier plat de la reliure, pour quau lieu dtre en pente il repost horizontalement sur eux. Tourne, la fausse garde montra son verso blanc, que Grard, sans changer de procds, couvrit de strophes en caractres dor bientt secs jusquau dernier. Ici ce fut sur la marge de droite quun prcautionneux ploiement de la feuille amena les grains dor rests libres qui, en fine cascatelle, firent retour la rserve, grce un nouveau redressement momentan du pesant livre. Au terme dune manuvre excute par Grard la faon dun manchot, les in-octavo empils se trouvrent soutenir, sa droite, lautre plat de la reliure, sur lequel stalaient parfaite ment une garde et une fausse garde, celle-ci montrant ct de la page ultime du dictionnaire ouvert maintenant, avec tous

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ses feuillets bien horizontalement tasss, comme un volume quon est en train dachever son recto vierge qui peu peu se remplit de strophes nouvelles, une par une crites leau avec lpine puis dores. Aprs constat de siccit et routinire rcupration de grains dor, Grard tourna la fausse garde, sur le verso de laquelle, fidle jusquau bout ses artifices de scribe trange, il termina et signa son ode, dont toutes les strophes offraient le mme type. Seuls quelques grains de la poudre prcieuse restaient alors dans sa main gauche, quil secoua pour les faire tomber. Quand la signature dor, situe au bas de la page, eut elle mme sch compltement, Grard laissa cette fois choir au hasard sur la table toute la rpure mtallique trangre au texte, en mettant debout demble lopulent volume pour le fermer ensuite et le poser. Aprs un long moment pendant lequel il avait paru se livrer dintenses rflexions, Grard, avisant la pile din-octavo, prit le volume du dessus, qui, simplement broch, portait sur sa couverture ce titre : Locne . Le plaant devant lui sur la table aprs avoir repouss le dictionnaire, il le feuilleta vers la fin et sarrta bientt la premire page dun index deux colonnes. L se succdaient sous forme de nomenclature, chacun suivi dune srie de chiffres, des mots quil toucha rapidement du doigt lun aprs lautre pour les compter. Puis, sur les pages suivantes, o se continuait lindex, Grard, sans rien sauter, se livra aux mmes prompts attouchements numratifs, quil cessa, tout en se levant, au dernier mot de lune delles.

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Sloignant de nous en marchant vers la fentre, il sortit momentanment de sa poche le bracelet dor et, rayant de nouveau lcu la pointe de barreau dj utilise, recueillit dans sa main gauche une dose, minime cette fois, de poudre brillante, pour venir aussitt se rinstaller devant locne. Sur la page o son comptage avait pris fin, il crivit son habituelle manire, mais uniquement en majuscules dimprimerie, au milieu tout en haut : Jours de cellule au-dessus de la colonne gauche : Actif au-dessous de la droite : Passif . Ce dernier nom fut directement trac lenvers, sans nulle peine grce la simplicit gomtrique des caractres adopts. Ensuite Grard biffa le mot rellement imprim par lequel dbutait la premire colonne. La provision de poudre avait juste suffi dorer leau des lettres et de la rature. Quand toute humidit eut disparu du papier, Grard rendit un moment le volume perpendiculaire la table, o dgringolrent avec lgret les grains ayant chapp au fragile engluement. Aprs avoir pos son doigt sous le chiffre qui suivait immdiatement le mot biff, il feuilleta louvrage son dbut, semblant chercher une page dtermine. Canterel nous fit ce moment marcher un peu vers la droite, au long de limmense cage transparente, et nous arrta devant un autel catholique bien dcor, se prsentant de face derrire la paroi de verre, avec un prtre en chasuble devant son tabernacle. Laide au chaud quipement, qui sloignait de l aprs laccomplissement de quelque besogne, se dirigea vers la retraite de Grard, o il entra un instant.

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Sur la table sacre, droite, un luxueux coffret mtallique, daspect fort ancien, portait sur sa face principale, au-dessous de la serrure, ces mots : tau indu des Noces dOr , en lettres formes de grenats. Le prtre marcha vers lui et, soulevant le couvercle, en retira un tau assez grand, qui, de modle trs simple, fonctionnait au moyen dun crou oreilles. Descendant les marches de lautel, il sarrta devant un trs vieux couple, qui stait lev son approche, laissant vides deux fauteuils dapparat poss cte cte, dont les dossiers nous prsentaient leur envers. Lhomme, sans chapeau, tait simple ment vtu dun frac, alors qu sa gauche, la tte enveloppe dun chle noir, la femme, en grand deuil, portait frileusement un lourd manteau bien quayant, comme lui, les mains nues. Mettant les deux vieilles gens face face, le prtre unit leurs mains droites, quil plaa bien agrippes entre les mchoires cartes de ltau, puis commena de tourner doucement lcrou, ostensiblement orient vers nous. Mais lhomme, en souriant, intervint au moyen de sa main gauche et fora le prtre de lui abandonner les oreilles mtalliques, quil tourna gaiement lui-mme plusieurs reprises avec une espigle vigueur intentionne, tandis que la femme sanglotait en sattendrissant. Les mchoires devaient tre faites en quelque souple imitation de fer, car elles cdaient sans infliger aucune torture aux deux dextres entrelaces. Redevenu libre, lcrou fut longuement dtourn par le prtre, qui bientt, emportant ltau, remonta les marches de lautel pour se diriger vers le coffret, tandis que se rasseyait le

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couple, dont la longue et solennelle poigne de main avait pris fin. Ctoyant la cage gante, Canterel nous conduisit alors, quelques mtres plus loin, devant un somptueux local, do nous vmes schapper, allant avec empressement vers le couple g, laide aux fourrures, qui tout lheure stait rendu l discrtement par voie indirecte, en passant derrire lautel. trs courte distance du mur de verre sparateur, soffrait de face une scne de thtre non surleve, voquant par son dcor quelque luxueuse salle dun chteau moyen ge. Labsence de toute rampe avait permis laide dentrer et de sortir sans peine par-devant. Vers le fond, un peu gauche, assis une table place en biais, un seigneur au cou nu, vu de profil perdu, annotait un ouvrage, vis--vis un pan coup o souvrait une large fentre. Sur sa nuque apparaissait, en gris fonc, un monogramme gothique form de ces trois lettres : B, T, G. Au milieu, tout au fond, porteur dun parchemin, un homme debout, que nous voyions de face devant une porte close, tait la droite prcise du seigneur, dont le sparaient quelques pas. Les costumes des deux acteurs cadraient bien, comme poque, avec le dcor. Sans interrompre ses annotations ni rien changer son attitude, le seigneur dit, sur un ton nettement ironique : Vraiment une cdule ? Quoffre-t-elle comme signature ?

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La voix nous atteignait par une ouverture ronde, qui, grande comme une assiette et simplement garnie dun disque en papier de soie dont les bords, en les dpassant, se collaient extrieurement sur les siens, tait mnage dans la paroi de verre, deux mtres du sol. Poste, pour bien entendra, juste au-dessous de cet il-debuf, une jeune fille en noir dvorait sans cesse du regard, travers le vitrage, celui qui venait de parler. la question pose lhomme au parchemin fit cette brve rponse : Un cob. Juste linstant o rsonnait le dernier mot, le seigneur, ouvrant les doigts, tourna la tte droite avec une prodigieuse brusquerie et porta aussitt ses deux mains vers sa nuque, comme par leffet dune douleur dailleurs vite oublie. Puis, se mettant debout, il alla en chancelant jusqu lhomme, qui lui dressa devant les yeux son parchemin, o le mot Cdule servait de titre quelques lignes suivies dun nom sous lequel tait grossirement dessin un cheval courte encolure paisse. Sur un ton de suprme angoisse le seigneur rptait, le doigt tendu vers le croquis questre : Le cob ! Le cob ! Mais dj Canterel nous faisait franchir, dans le sens habituel, une brve tape et sarrtait devant un enfant de sept ans environ, qui, tte et jambes nues, tait assis, en simple costume bleu dintrieur, sur les genoux dune jeune femme en deuil trs couverte, installe sur une chaise posant mme le sol.

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Laide, par un dtour fait derrire la scne, stait un instant approch de lenfant et se dirigeait maintenant grands pas vers lacteur au cou dgag. Un second il-de-buf, en tout semblable au premier, nous permit dentendre clairement le garonnet, dailleurs peu loign de nous derrire le mur transparent, noncer ce titre : Virelai cousu de Ronsard puis rciter avec justesse toute une pice de vers, pendant que son regard se mlait celui de la jeune femme et que ses gestes, pleins d-propos, soulignaient chaque intention contenue dans le texte. Quand lenfantine voix se fut tue, nous parcourmes, dans la direction coutumire, un court espace avec Canterel et stationnmes bientt, aux cts dun jeune observateur, devant un homme en blouse beige, assis une table colle intrieurement contre la paroi de verre, laquelle il faisait face. Laide sloignait de lui pour aller vers le garonnet, derrire lequel, pendant la rcitation, il tait pass non sans dcrire humblement, afin de ne rien troubler, une courbe assez prononce. Montrant une noble tte dartiste aux longs cheveux gris, lhomme en blouse, pench sur une feuille de papier entirement noircie dencre bien sche, commena dy faire apparatre du blanc laide dun fin grattoir, non sans vincer de temps autre, avec lextrmit latrale de son auriculaire, la lgre rpure produite. Peu peu, sous la lame, quil maniait avec une suprme habilet, sindiqua, blanc sur fond noir, le portrait de face dun pierrot ou mieux dun Gilles, vu tels dtails imits de Watteau. Au milieu de nous, le jeune observateur, appuyant presque son front au vitrage, piait avec grande attention les subtils agissements de lartiste, qui prononait parfois, en riant malgr

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lui, cette phrase : Une grosse dito , quun troisime il-debuf, identique aux autres, laissait porter au-dehors. Le travail marcha rapidement, et le Gilles, trs pouss comme excution malgr ltranget du procd purement liminatoire, se montra finalement plein de vie exubrante, les mains aux hanches et le visage panoui par le rire. Les dlicats traits dencre savamment laisss par lacier constituaient un vrai chef-duvre de grce et de charme, dont nous pouvions apprcier la valeur, bien quobligs, de notre place, lapercevoir sens dessus dessous. Quand tout y fut achev, le grattoir, prouvant nouveau la matrise de la main qui le tenait, campa plus bas, toujours en blanc sur la feuille pralablement noircie, le mme Gilles vu de dos ; labsolue similitude de pose, dallure et de proportions des deux rsultats rendait indubitable le fait dunicit touchant la conception de lartiste. Ici encore, les volontaires oublis de lastucieuse lame suppressive composaient un admirable ensemble, qui, mme contempl rebours, nous sduisait par llgance de son fini. La dernire retouche accomplie, lartiste, lchant son grattoir, se leva en emportant la feuille, quil tendit, un peu plus loin de nous, sur la plate-forme pivot dune selle de sculpteur o une petite armature en fil de fer, structure humaine, se dressait prs dune foule dbauchoirs et dune bote de carton blanc sans couvercle, sur laquelle se lisaient de face, en grosses lettres, ces mots crits lencre : Cire nocturne . Manipulant larmature, fixe par le dos une solide tige mtallique verticale, dont la base, panouie en rondelle, tait assujettie au moyen de vis une tablette de bois pose sur la plate forme pivotante, lartiste lui donna aisment, grce la

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souplesse du fil de fer, lattitude exacte du Gilles que son grattoir venait de crer. Puis sa main, plongeant dans la bote, en sortit un pais bton de certaine cire noire mouchete de minuscules grains blancs, qui, faisant penser une nuit toile, justifiait le nom trac sur le carton. Avec cette cire nocturne il enveloppa successivement la tte, le tronc et les membres de larmature et remit ensuite dans la bote toute la portion restante du bton. luvre ainsi prpare il commena de donner, au moyen de ses doigts seuls, une forme assez prcise et continua son travail avec un bauchoir, qui, choisi dans sa provision nombreuse, tait fait videmment, vu sa teinte blanchtre, son grain spcial, son aspect de scheresse et de duret, en mie de pain ptrie puis rassise. mesure que louvrage avanait, nous reconnaissions sans cesse mieux, en la figurine, le Gilles de tout lheure, dont elle ; tait la servile copie sculpturale, comme en tmoignaient, au reste, de continuels coups dil interrogateurs jets par lartiste sur la feuille fond noir. Les bauchoirs, de formes varies et trs particulires, servaient tous tour de rle, constitus, sans exception, uniquement de mie dure. La cire qutait lartiste en modelant saccumulait entre les doigts de sa main gauche en une boule exigu, laquelle il puisait parfois pour divers rajoutages. Paralllement sa besogne de statuaire, lactif crateur en accomplissait une autre, qui, pure superftation en soi, semblait lui tre, par leffet de quelque imprieuse routine, dun indis-

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pensable secours ; sur la surface de la statuette il cueillait puis alignait, avec chaque bauchoir, tels grains blancs de la cire nocturne, pour en former des traits reproduisant strictement ceux lencre du modle qui le guidait ; mme quand vint le tour du visage rieur il sacquitta de cette tche singulire, l plus dlicate que partout ailleurs. Parfois il faisait pivoter plus ou moins la plate-forme de la selle, afin de sattaquer un autre ct de luvre, dplaant alors la feuille indicatrice pour avoir toujours bien devant son regard les deux images qui lui servaient tour tour et repoussant la bote de cire en cas de gne. Le Gilles avanait vite, acqurant une finesse incomparable. Ici, lartiste cachait sous la cire des grains blancs de rebut faisant tache ; l, au contraire, insuffisamment fourni par la surface, il creusait lgrement pour sen procurer. la fin nous emes sous les yeux une exquise figurine noire, parfait ngatif en somme, grce son discret rehaussement blanc, du Gilles espigle dont la feuille offrait le positif. Aprs une nouvelle pointe faite en mme direction sur un signe de Canterel, notre groupe se posta devant une grille de fer circulaire presque haute de deux mtres, formant, faible distance du mur transparent qui nous sparait delle, une troite cage baigne de lumire bleue, dont le diamtre pouvait galer un pas. Deux cercles de fer horizontaux, lun en haut, lautre en bas, servaient de liens lensemble, paraissant compltement traverss par tous les barreaux, dont quatre, dune grosseur particulire, placs aux quatre angles dun carr imaginaire ayant deux cts parallles la paroi de verre, entraient dans un assez vaste plancher que natteignaient pas les autres.

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Sloignant dun tique malade couch en peignoir et sandales sur un brancard avec une sorte de casque bizarre comme coiffure, laide qui, selon la coutume adopte, nous avait prcds par un dtour, sortit de sa poche une forte cl, quil alla introduire dans une serrure tablie mi-hauteur dun des quatre gros barreaux, celui de gauche le plus distant de nous. Aprs fonctionnement de la cl, il ouvrit grande, en tirant vers sa droite, une porte courbe, qui, simplement constitue par le quart de la grille circulaire et jouant grce deux charnires mises chacune lun des cercles horizontaux, prsenta ds lors nos yeux ces mots dsignatifs : Gele focale , gravs, pour tre lus de lextrieur, dans une plaque de fer recourbe, tenant assez haut, par son revers, trois barreaux voisins. Le malade, gauche, venait de se dresser devant le brancard, en tant son peignoir, pour apparatre en caleon de bain. Son casque retenait lattention. Une petite calotte mtallique, pose sur le sommet de la tte et solidement fixe par une jugulaire de cuir passant sous le maxillaire infrieur, tait surmonte dun court pivot, sur lequel semmanchait, en son milieu, une mobile et ronde aiguille horizontale qui, puissamment aimante suivant Canterel, devait mesurer prs de cinq dcimtres. Au-dessus de lpaule droite du malade, un vieux cadre carr se trouvait suspendu par deux petits crochets distants, visss verticalement dans la portion extrme de son bord suprieur et passs dans deux trous horizontaux quoffrait laiguille perpendiculairement elle-mme. Dans le cadre se prsentait, dpourvue de verre protecteur, une gravure sur soie, manifestement trs ancienne, montrant, identifi par ces trois mots : Plan de Lutce tablis sur trois lignes dans le coin gauche du haut, le trac dtaill de lancien Paris ; une large ligne noire, parfaitement droite, traversait le quartier le plus nord-ouest et, vritable scante, dpassait chaque bout la courbe, trs rgulire, forme l par lenceinte. galement sans verre, un cadre neuf carr, suspendu, identiquement comme le vieux, lautre

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partie de laiguille, au-dessus de lpaule gauche du sujet, offrait aux regards une gravure caricaturale sur papier qui, souligne par cette lgende : Nourrit dans le rle dne , reprsentait de profil, au milieu de lespace sans bornes, un chanteur en costume de prince troyen, debout sur le globe terrestre isol, la figure tourne vers le centre et le cou congestionn par un violent effort vocal ; ses pieds foulaient lItalie, place au sommet de la sphre, trs penche sur son axe ; de sa bouche, colossalement ouverte, partait une verticale ligne de points qui, aprs avoir travers diamtralement la terre, en demeurant sans cesse visible parmi de vagues indications gographiques, descendait longuement sans dvier, pour se terminer, au milieu dun groupe dastres o se lisait le mot Nadir , par une porte cl de sol montrant un ut aigu accompagn de trois f. Faisant quelques pas, le malade entra, non sans crainte patente, dans la prison de forme cylindrique soffrant lui. La porte fut ferme double tour et le barreau serrure, auquel, pendant un moment, avait manqu dans le sens de la longueur, dun cercle de fer lautre, une portion de lui-mme, se retrouva complet. Emportant la cl, laide, au pas de course, alla vers lartiste, encore occup sa statuette. En franchissant directement du regard, partir du malade emprisonn, un espace de trois mtres environ vers la droite, paralllement au mur de verre, on trouvait, dresse verticalement suivant un plan perpendiculaire au parcours effectu, une immense lentille ronde qui, juste aussi haute que la grille circulaire, avait son bord entier pris dans un cercle de cuivre soud en bas au point central dun disque de mme mtal solidement appliqu au plancher par de fortes vis. Intrigus par une source lumineuse existant derrire elle, nous reculmes de deux pas et pmes ds lors examiner sans obstacle un cylindre noir, lourd dapparence, qui, debout sur le

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plancher, tait surmont dune grosse ampoule sphrique en verre, do manait une clart bleue, visible malgr le plein jour. Lampoule, en steignant accidentellement pendant une fraction de seconde, montra que son verre navait aucune couleur et que la lumire tait bleue par elle-mme. Les trois centres respectifs de lampoule, de la lentille et de la gele se trouvaient horizontalement en ligne droite. Portant lourde pelisse et douillette coiffure, le clbre docteur Sirhugues, dont les traits populaires sidentifiaient deuxmmes, manuvrait sur la plate-forme du cylindre noir divers boutons cliquetants, disposs derrire lampoule eu gard la lentille, laquelle lui-mme faisait face. Sans cesse il regardait un miroir rond orientation spciale et inchangeable, tabli un peu en avant de lui, sa droite, au sommet dune verticale tige de mtal fixe au plancher. Ramens par une progression de deux pas jusqu la paroi de verre, nous vmes le malade donner les signes dune extrme surexcitation, sans doute cause par laction de la lumire bleue, plus intense que partout ailleurs au lieu quil occupait, car ctait au centre de la gele focale, judicieusement nomme, que tombait de faon flagrante le foyer de la lentille. Derrire la gele, par rapport nous quil avait pour vis-vis, un homme, gant de laine et frileusement boutonn dans une forte capote dont le capuchon lui enveloppait le chef, tenait horizontalement dans sa main droite leve une courte barre de fer que, par un mot de Canterel, nous smes tre un aimant. piant le casque du malade, il sarrangeait pour que les deux gravures fissent constamment face la source lumineuse, nayant pour cela, les ples tant combins en consquence, qu toujours tendre de prs son aimant la pointe voulue de laiguille pivotante, de telle sorte que celle-ci ft, nimporte

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quel moment, dans une ligne perpendiculaire notre paroi de verre. Canterel nous fit appuyer un peu sur notre droite, en nous conseillant dobserver la gravure dont Nourrit tait le hros. Dj trs plie depuis lincarcration du malade, elle seffaait vue dil. Ctait, nous apprit le matre, sur la plus ou moins grande rapidit de son abolition graduelle que le docteur Sirhugues, apercevant parfaitement dans son miroir la gele dont le sparait la lentille, se basait uniquement pour se livrer, sur les boutons du cylindre, ses manuvres qui, paraissait-il, craient dans lintensit de la lumire bleue des fluctuations srieuses bien quinapprciables pour le regard. Entendu un certain temps encore, le cliquettement des boutons, linstant o le cadre neuf ne montra plus que du papier blanc, prouva, en cessant, que la mise au point de la clart se trouvait dfinitivement effectue. Quant au plan de Lutce, il gardait sa vigueur primitive. Atteignant peu peu au comble de lagitation, le malade ne se possdait plus. Press de fuir quelque souffrance, il cherchait, des pieds et des mains, branler divers barreaux de la gele, puis il sautait, tournait sur lui-mme, sagenouillait, se relevait, visiblement en proie dinsupportables angoisses. En dpit de ces trmoussements et pirouettes, les deux cadres ne cessaient pas de faire face, de loin, la lentille, grce lhomme encapuchonn qui, portant vers sa droite ou sa gauche sa vigilante main quil levait ou baissait, ne manquait aucun moment damener o il fallait limprieux aimant dont laiguille pivotante tait lesclave, sans jamais lentrer dans la gele ni le laisser accidentellement se coller aux barreaux. Quelque temps, nous regardmes le malade se dmener ainsi en forcen. Sans attendre la fin de lpreuve, Canterel nous fit reprendre notre marche. En passant proximit du cylindre noir, nous vmes le docteur Sirhugues qui, les mains au-dessus

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des boutons de la plate-forme, fixait toujours son miroir sans avoir chang de posture ; le matre nous rvla que depuis la disparition de la gravure-charge il y surveillait le plan de Lutce qui, dou dune grande rsistance, lui et prouv, sil se ft mis plir, que son appareil photogne, tout coup drgl, fonctionnait avec une force exorbitante rclamant sa brusque intervention. Continuant daller, nous apermes, derrire le docteur Sirhugues, lenvers dune sorte de dcor, que nous dpassmes avant de nous arrter et dont lendroit nous apparut alors sous laspect partiel dune riche faade de pltre peinte et moulure perpendiculaire au mur de verre, touch par elle un peu notre gauche. Tout prs de nous, dans cette faade, souvraient grands vers lintrieur les deux battants vritables dune porte dentre, qui, surmonte de ces mots Htel de lEurope , donnait sur une espce de hall dall, dont de simples toiles peintes tablies sur chssis figuraient les murs. En haut de lentre, juste au-dessus du milieu de la partie horizontale du chambranle, pointait vers lextrieur, perpendiculairement la faade, une courte tige en fer forg, au bout de laquelle pendait une vaste lanterne fixe, montrant, peinte sur celui de ses quatre verres qui soffrait de face quiconque marchait droit vers le seuil, une carte toute rouge de lEurope. Savanant, relle, au-dessus de lentre non sans contraster avec les fentres du soi-disant difice, simplement peintes en trompe-lil une grande marquise vitre laissait passer un vif rai de lumire, qui, parti dune lampe lectrique rflecteur, fixe, tout en haut, lune des traverses en fer du plafond transparent de limmense cage, tombait obliquement sur la voyante carte gographique. On et dit que le soleil dardait l un rayon, malgr un nuage qui le cachait en ce moment.

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Un homme en grand noir, couvert comme pour sortir par le gel, stationnait devant lentre quelques pas du seuil, auprs dun trs jeune groom ayant, par contraste, une livre dt. Laide, que tout lheure, pendant notre halte devant le malade, nous avions vu passer, assez loin, se dirigeant vers la droite, sortit soudain du hall dall puis, avanant vite, le dos tourn vers nous dont il sloignait directement, longea la faade jusqu son extrmit pour sclipser gauche. En reculant la tte, nous pmes lapercevoir comme il atteignait en courant la gele focale. Portant une lgante et lgre tenue de plage, une belle jeune femme, dont les ongles, fascinants, tincelaient ainsi que des miroirs chaque mouvement de doigts, sortit son tour du hall, poursuivie par un vieillard en livre dhtel, qui, le seuil peine franchi, larrta par la remise dun pli. Malgr une rose-th quelle y tenait par le milieu de la tige, ce fut avec sa main droite, moins encombre que lautre o se runissaient ombrelle et gants, que la jeune femme prit la lettre, sur laquelle, grce notre proximit, nous remarqumes le mot pairesse crit, seul entre tous, lencre rouge. Visiblement trouble par quelque dtail de la suscription, la sduisante personne, semblant soudain prendre racine, eut un tressaillement qui la fit se piquer une pine subsistant sur la tige, place alors entre lenveloppe et son pouce. Comme si la vue de son sang, qui macula subitement tige et papier, let, pour une cause secrte, impressionne plus que de raison, elle lcha, horrifie, les deux objets humects de rouge puis, immobile, hypnotise, se prit fixer son pouce, maintenant dress demi.

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Dites par elle, ces paroles : Dans la lunule lEurope entire rouge tout entire nous parvinrent grce un ilde-buf, qui, ne diffrant en rien des prcdents, tait, ici encore, mnag dans la paroi transparente ; elles provenaient de ce que la carte sur verre, tincelant en lair derrire son dos sous le pseudo-rayon de soleil, soffrait sa vue dans la lunule de son ongle, si prodigieusement rflchissant. Immdiatement aprs leur chute, le vieillard avait essay de saisir terre le pli et la fleur ensanglants. Or, au moins octognaire daspect, il ne put, faute dlasticit, se baisser suffisamment pour les atteindre. Braquant alors ses regards sur le groom, il jeta ce romantique mot dappel Tigre , en dsignant le trottoir du doigt. Docilement ladolescent vint ramasser les deux choses lgres, quil voulut rendre lintresse. Mais cette dernire, aprs avoir frmi laudition du terme, surann dans lacception en jeu, dont stait servi le vieillard, excutait maintenant, sous lempire de quelque hallucination, une srie de gestes dpouvante, en prononant des phrases entre coupes, o ces trois mots : pre, tigre et sang, revenaient sans cesse. Puis elle versa manifestement dans labsolue dmence, tandis que, volant son secours, lhomme aux vtements noirs, qui, depuis le dbut, avait suivi la scne avec motion, lentranait petits pas vers lintrieur de lhtel. branl une fois encore par Canterel dans le sens accoutum, notre groupe, aprs quelques secondes de cheminement, simmobilisa, prs dun homme et dune femme du peuple, devant une chambre rectangulaire sans plafond, dont lun des deux plus longs murs, totalement absent, se trouvait remplac par la paroi de verre, travers laquelle nous tions mme de

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lobserver facilement tout entire. On y voyait laide, qui, la fin de notre prcdente halte, tait pass au loin sous nos regards, se dirigeant vers elle. Allant au mur dress notre droite, il ouvrit une porte, sortit et la referma. Presque aussitt, en rejetant lgrement le corps en arrire, nous pouvions laviser gauche, au moment o, se lanant, aprs le contournement de la chambre suivi dune course oblique, sur les traces de la jeune dmente peine disparue, il sengouffrait dans le hall dall de lhtel. La pice livre nos regards avait laspect dun cabinet de travail. Au mur du fond sadossaient, droite, une grande bibliothque pleine, gauche, une spacieuse tagre noire dont chaque tablette portait une range de ttes de morts. Sur une chemine sans feu situe entre ces deux meubles, un globe de verre abritait une tte de mort supplmentaire, coiffe dune sorte de toque davocat taille dans quelque vieux journal. Dans le mur se trouvant notre gauche, une large fentre faisait face la porte quavait franchie laide. Install une grande table rectangulaire dont lun des deux plus troits cts se collait entirement ce mur, un homme, tournant le dos de tout prs la paroi de verre, classait des paperasses. Bientt, comme lass de cette occupation, il se leva, en mettant sa bouche une cigarette prise dans un tui de cuir sorti un moment de sa poche. En quelques pas, il atteignit la chemine, sur laquelle une bote partiellement garnie de papier de verre offrait, tout ouverte, son contenu son prsent dsir. Un moment aprs, voluptueusement environn de fume, il teignait, en lagitant, une allumette que ses doigts projetrent dans ltre.

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Mais, au cours de ses derniers agissements, quelque particularit du crne curieuse coiffure avait, son attitude lindiquait, frapp puis retenu son regard. Sous lempire dun soudain intrt, il souleva haut le globe de verre pour le reposer plus droite et, semparant du macabre objet, dont ses mains ne drangrent pas la toque, revint vers la table non sans se rvler, en soffrant nous de face pour la premire fois, comme ayant environ vingt-cinq ans. Lhomme et la femme du peuple qui se trouvaient mls notre groupe un gars avec sa mre, on le devinait de suite la ressemblance et aux ges lobservaient avidement travers la paroi de verre. Le fumeur, rinstall la table, nous tournait le dos de nouveau et regardait longuement le crne, quil avait plac de face devant lui. Sur toute la portion visible du front squelettique, une sorte dentrecroisement de fines raies, creuses lgrement dans los mme avec quelque pointe de mtal, imitait, comme avec une enfantine maladresse, les mailles dun fragment de rsille. Canterel appela notre attention sur des lettres runiques de manuscrit, fac-similes sur certain bord vertical en papier faisant partie de la toque davocat, confectionne, dit-il, avec des morceaux du Times. Puis il nous montra quune ressemblance existait entre elles et les rticulaires marques frontales, qui, on le dcouvrait en les examinant bien, constituaient toutes, sauf les dernires den bas, droite, des runes de forme bizarre, inclines de maintes faons et jointes les unes aux autres ; deux mots du texte sans espaces cr ainsi par les pseudo-mailles taient placs chacun entre des guillemets gravs de la mme manire que le reste.

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La chose quavait remarque subitement tout lheure le jeune homme pi par nous ntait autre, videmment, que le rapport mystrieux associant les signes du front et ceux du bord de la coiffure. Maintenant il avisait sur la table une petite ardoise, pourvue dun crayon mine blanche, et sen servait pour transcrire en lettres de notre alphabet le texte frontal, constamment effleur par son index gauche, qui lui en dsignait tour tour chaque morceau. Lorsquil eut fini, nous ne pmes gure, de notre poste, distinguer sur lardoise que deux mots BIS et RECTO qui, plus lisibles que les autres pour tre exclusivement composs de majuscules, devaient correspondre, vu les places respectives quils occupaient dans lensemble, aux deux termes que des guillemets signalaient dans loriginal. Se conformant quelque injonction contenue dans les lignes quil avait crites linstant, le jeune homme, traversant la pice, prit dans la bibliothque un important volume, dont le dos mon trait, la suite dun titre fort long, ce sous-titre : Tome XXIV Roture . Aprs tre venu se rasseoir la table, en face du crne, que sa main recula pour faire du champ libre, il posa le livre devant lui et louvrit la premire page, constitue par plusieurs alinas bien distincts, imprims sur du riche papier de couleur bise. Ensuite il se mit compter les lettres dun dentre eux ? en les touchant lgrement lune aprs lautre avec la pointe du crayon blanc. Parfois, arrivant quelque nombre dtermin, il reproduisait sur le bas de lardoise la lettre touche en dernier lieu puis continuait lopration, aprs stre un instant, comme pour y puiser une indication ncessaire, dsign luimme, du bout frachement utilis de son crayon blanc, tel point de la transcription du texte frontal.

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On remarquait lendroit choisi par lui dans le livre, imprims avec du caractre trs gras qui les faisait trancher sur le reste de lalina en jeu, dune part ce fragment : cdille figurant un aspic et dautre part celui-ci : vque portant la subtunique . Quand le jeune homme eut termin son nouveau travail, une srie de lettres blanches, qui, ayant t moules une une, se mon traient toutes fort nettes, composait, au bas de lardoise, ces trois mots : Vedette en rubis , qui se suivaient sans que les deux espaces voulus existassent entre eux. Sur la table, un crin tout ouvert contenait un curieux objet dart, un peu plus haut que large, qui ntait autre quun facsimil daffiche thtrale, grand comme les cartes de visite du plus important modle. Il consistait en une plaque dor dans laquelle sincrustaient dinnombrables petites pierres prcieuses qui en garnissaient toute la surface. Des meraudes claires formaient le fond, alors que le texte tait fait dmeraudes sombres. Douze noms de grosseurs varies, en caractres de saphirs, ressortaient chacun sur un partiel fond rectangulaire en diamants, dont les dimensions sappropriaient aux siennes. Audessus deux flamboyait un nom fait de maints rubis, qui, se dtachant sur une bande en diamants suffisamment spacieuse pour lui, les crasait tous par sa taille prdominante. On lisait, avant datteindre le titre, quil sagissait dune centime. Bientt, lobjet dart dans la main gauche, le jeune homme examinait avec minutie, travers une loupe prise sur la table, la vedette en rubis. Au bout dun temps assez long, semblant avoir fait une remarque, il enfona, par une pese risque avec longle, un des innombrables rubis, qui se releva aussitt lch.

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Ne conservant plus entre les doigts que lobjet dart, il essaya, longle appuy de nouveau sur le rubis ressort, diverses manuvres dont une aboutit soudain au glissement, vers la droite, de la surface aux pierreries, mince couvercle coulisses qui laissa voir, dans lintrieur de la plaque, trs vide, quelques feuilles de papier presque impalpables formant une liasse plie en quatre. Il prit et dploya ces feuilles, couvertes de fin texte manuscrit, puis en commena la lecture, aprs avoir, de sa place mme, lanc dans la chemine sa cigarette finie. Aux manires quil eut bientt on put deviner que chaque ligne le faisait pntrer plus avant dans les profondeurs de quelque hideux secret insouponn. Ctait avec difficult, en tremblant, quil tournait les pages, sans cesse plus avidement dvores par lui. Parvenu au bout de lcrit, il simmobilisa, en proie une inconsciente stupeur. Puis une raction se produisit, et, se tordant les mains, il parut envahi par un flot de penses effroyables. Enfin, reconqurant son calme, il se prit, les coudes sur le bord de la table, rflchir longuement, le front appuy dans ses paumes. Il sortit de sa mditation avec la froide assurance que donne la possession dun plan immuablement arrt. Le verso de la dernire feuille manuscrite portait en son milieu, trace fort gros sous la ligne finale du texte, cette signature : Franois-Jules Cortier , que ne suivait aucun postscriptum.

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Trempant une plume dans lencre, le jeune homme se mit, en serrant, crire sur la demi-page blanche que ce verso lui offrait. Aprs lavoir noircie presque entirement, il signa ce nom : Franois-Charles Cortier en forant son criture puis, sous le premier c, non pourvu encore dannexe, dessina vite dans la position voulue, avec laisance que procure une longue routine, un serpent recourb qui servit de cdille. En reportant, avec un brusque soupon, les yeux sur lautre signature, on dcouvrait que celui qui en tait lauteur avait aussi, en guise de cdille, excut avec sa plume un serpent exigu. Lencre une fois sche, le jeune homme, aprs en avoir refait une liasse, replia en quatre toutes les feuilles ensemble puis les serra dans leur cachette dor, dont le couvercle pierreries, toujours engag dans ses coulisses, fut referm par un soigneux effort de son pouce jusquau probant bruit sec final, que nous permes un peu malgr labsence de tout nouvel il-de-buf. Bientt la mignonne affiche prcieuse, exactement remise en place, brilla comme au dbut dans son crin ouvert. Aprs tre all ranger dans la bibliothque le livre dont il stait servi, le jeune homme, revenant la table, frotta du bout de lindex, pour ny rien laisser subsister, la surface entire de lardoise puis retransporta la tte de mort, qui, par ses soins, finit, toujours coiffe de sa toque, par faire derechef, sous son globe de verre, le principal ornement de la chemine. Un instant plus tard, sa main droite, fouillant une de ses poches, en ressortait arme dun revolver, tandis que lautre dfaisait promptement tous les boutons de son gilet.

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Appuyant, lendroit du cur, le canon sur la chemise, il pressa la dtente, et, saisis par le bruit du coup de feu qui retentit incontinent, nous le vmes tomber raide sur le dos. ce moment Canterel nous emmena, pendant que laide, ouvrant brusquement la porte, pntrait dans la chambre. La femme du peuple et son fils, qui navaient pas perdu un dtail de la scne, se tenaient maintenant embrasss avec motion. Nous continumes, dans le sens ordinaire, longer le mur transparent, derrire lequel napparaissait plus que du terrain libre, qui semblait attendre de nouveaux personnages. Parvenu lextrmit de limmense cage, Canterel tourna une premire fois gauche puis une deuxime, aprs avoir suivi dun bout lautre la paroi de verre, longue dune dizaine de mtres, qui formait l un angle droit avec chacun des deux murs principaux ; maintenant, nous marchions lentement auprs du matre, dans la direction de lesplanade, contre celui de ces deux derniers murs en vitres qui, pour nous, tait encore nouveau. Sarrtant bientt Canterel, le doigt tendu vers lintrieur de la cage, nous dsigna, dresse trois pas du vitrage qui nous empchait de latteindre et garnie de diverses manettes, une importante masse cylindrique en mtal sombre, pouvant mesurer deux pieds de diamtre sur cinq dlvation. Le matre nous apprit que ctait l un appareil lectrique de sa faon, dont la mission consistait rayonner, sitt quil fonctionnait, un froid dune grande intensit. Six autres appareils, identiques ce dernier, constituaient avec lui, sur toute la longueur intrieurement disponible et suivant une symtrie parfaite, une range parallle au nouveau mur fragile, dont le milieu tait marqu par une vaste porte vitre deux battants, actuellement close,

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montrant une structure exactement conforme celle du restant de la cage. Aprs nous avoir rvl que le concours des sept grands appareils cylindriques suffisait tablir dans la cage entire une basse temprature continuelle, Canterel revint un moment sur ses pas puis, laissant en arrire la transparente encoignure contourne en dernier lieu, se mit, avec notre groupe, continuer de suivre lalle de sable jaune, qui, rigoureusement rectiligne jusqu certain coude obtus assez lointain, faisait, lendroit que nous foulions, obliquer rgulirement ses deux bords lun vers lautre afin de reprendre sa largeur normale. Pendant que chaque pas nous loignait davantage de la gante cage de verre et de lesplanade, le matre clairait notre esprit par ses paroles sur tout ce que nos yeux et nos oreilles venaient de percevoir. Voyant quels rflexes merveilleux il obtenait avec les nerfs faciaux de Danton, immobiliss dans la mort depuis plus dun sicle, Canterel avait conu lespoir de donner une complte illusion de la vie en agissant sur de rcents cadavres, garantis par un froid vif contre la moindre altration. Mais la ncessit dune basse temprature empchait dutiliser lintense pouvoir lectrisant de laqua-micans, qui, se congelant rapidement, et emprisonn chaque trpass, ds lors impuissant se mouvoir. Sessayant longuement sur des cadavres soumis temps au froid voulu, le matre, aprs maints ttonnements, finit par composer dune part du vitalium, dautre part de la rsurrectine, matire rougetre base drythrite, qui, injecte liquide dans le crne de tel sujet dfunt, par une ouverture perce latralement, se solidifiait delle-mme autour du cerveau treint de tous cts. Il suffisait alors de mettre un point de lenveloppe

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intrieure ainsi cre en contact avec du vitalium, mtal brun facile introduire sous la forme dune tige courte dans lorifice dinjection, pour que les deux nouveaux corps, inactifs lun sans lautre, dgageassent linstant une lectricit puissante, qui, pntrant le cerveau, triomphait de la rigidit cadavrique et douait le sujet dune impressionnante vie factice. Par suite dun curieux veil de mmoire, ce dernier reproduisait aussitt, avec une stricte exactitude, les moindres mouvements accomplis par lui durant telles minutes marquantes de son existence ; puis, sans temps de repos, il rptait indfiniment la mme invariable srie de faits et gestes choisie une fois pour toutes. Et lillusion de la vie tait absolue : mobilit du regard, jeu continuel des poumons, parole, agissements divers, marche, rien ny manquait. Quand la dcouverte fut connue, Canterel reut maintes lettres manant de familles alarmes, tendrement dsireuses de voir quel quun des leurs, condamn sans espoir, revivre sous leurs yeux aprs linstant fatal. Le matre fit difier dans son parc, en largissant partiellement certaine alle rectiligne afin de se fournir un emplacement favorable, une sorte dimmense salle rectangulaire, simplement forme dune charpente mtallique supportant un plafond et des parois de verre. Il la garnit dappareils lectriques rfrigrants destins y crer un froid constant, qui, suffisant pour prserver les corps de toute putrfaction, ne risquait cependant pas de durcir leurs tissus. Chaudement couverts, Canterel et ses aides pouvaient sans peine passer l de longs moments. Transport dans cette vaste glacire, chaque sujet dfunt agr par le matre subissait une injection crnienne de rsurrectine. Lintroduction de la substance avait lieu par un trou mince, qui, pratiqu au-dessus de loreille droite, recevait bientt un troit bouchon de vitalium.

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Rsurrectine et vitalium une fois en contact, le sujet agissait, tandis quauprs de lui un tmoin de sa vie, emmitoufl souhait, semployait reconnatre, aux gestes ou aux paroles, la scne reproduite qui pouvait se composer dun faisceau de plusieurs pisodes distincts. Durant cette phase investigatrice, Canterel et ses aides entouraient de prs le cadavre anim, dont ils piaient tous les mouvements afin de lui porter parfois un secours ncessaire. En effet la rdition exacte de tel effort musculaire fait pendant la vie pour soulever quelque lourd objet alors absent entranait une rupture dquilibre qui, faute dintervention immdiate, et provoqu une chute. En outre, au cas o les jambes, nayant quun sol plat devant elles, se fussent mises monter ou descendre un escalier imaginaire, il et fallu empcher le corps de tomber soit en avant, soit en arrire. Une main prompte devait se tenir prte remplacer tel mur inexistant o ft venue sappuyer lpaule du sujet, dispos par moments sasseoir dans le vide si des bras ne leussent reu. Aprs identification de la scne, Canterel, se documentant soigneusement, effectuait en un point de la salle de verre une reconstitution fidle du cadre voulu, en se servant le plus souvent possible des objets originaux eux-mmes. Dans les cas o il y avait des paroles entendre, le matre faisait pratiquer, un endroit favorable du vitrage, un trs petit il-de-buf, simple ment ferm la colle par un disque en papier de soie. Livr lui-mme et habill conformment lesprit de son rle, le cadavre, trouvant en place meubles, points dappui, rsistances diverses, affaires soulever, sexcutait sans chutes ni gestes fausss. On le ramenait son point de dpart aprs lachvement de son cycle doprations, quil recommenait indfiniment sans nulle variante. Il retrouvait limmobilit de la mort ds quon lui retirait, en la saisissant par un minuscule anneau mauvais conducteur, la tige de vitalium, qui, introduite

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nouveau dans son crne, sous labri dissimulateur des cheveux, lui faisait toujours reprendre son rle au point initial. Quand les scnes lexigeaient, le matre payait des figurants pour y tenir tels emplois. Le corps envelopp de forts tricots sous le costume rclame par leur personnage et le chef garanti par une paisse perruque, ils taient mme de sjourner dans la glacire. Tour tour les huit morts suivants, amens Locus Solus, subirent le traitement nouveau et revcurent des scnes qui rsumaient divers enchanements de faits. 1 Le pote Grard Lauwerys, conduit par sa veuve, que soutenait seul, dans sa folle douleur, lespoir de la rsurrection factice promise par Canterel. Pendant les quinze dernires annes coules, Grard avait publi avec succs Paris une srie de remarquables pomes, o il excellait rendre la couleur locale des contres les plus diverses. La nature de son talent le contraignant voyager sans cesse, le pote emmenait ses cts par le monde, pour viter de continuelles sparations dchirantes, sa jeune femme Clotilde qui, ainsi que lui, maniait passablement chacune des principales langues europennes et son fils Florent, enfant robuste que ne fatiguait nullement la vie errante. Traversant un jour en berline les sauvages dfils calabrais de lAspromonte, Grard subit lattaque dune troupe de brigands, mens par le fameux chef Grocco, dont on citait les coups daudace envers maints voyageurs quil ranonnait chrement.

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Atteint dun coup de poignard la jambe gauche ds son premier essai de rsistance, Grard fut captur ainsi que Florent, alors g de deux ans. Grocco avertit aussitt Clotilde, laisse libre, quelle ne pouvait sauver les deux captifs de la mort quen lui apportant, avant une date quil fixa pour leur excution capitale, une somme de cinquante mille francs. Puis il prit dans sa ceinture une critoire munie de feuilles timbres et fora le pote, auquel pas un mot de la sentence navait chapp, dtablir en faveur de Clotilde une procuration apte faciliter tous dplacements de fonds. Conduits avec leurs bagages sur le sommet dun mont abrupt, Grard et Florent furent crous dans une ancienne chapelle faisant partie dune vieille forteresse abandonne o Grocco campait tant bien que mal. Le pote, la rflexion, nentrevit aucune chance de salut. Grocco, le prenant grand tort pour un oisif riche en train de voyager par got, avait fix bien trop haut le prix de la ranon, dont le cinquime peine se trouvait susceptible dtre ralis par Clotilde. Et, quand largent narrivait pas, jamais le fameux ban dit ne retardait dun seul instant lheure dune excution. Pourtant, aprs de longues mditations, Grard dcouvrit un moyen hasardeux de sauver au moins la vie de Florent. Par la promesse de quelques milliers de francs, que Clotilde, il le savait, tait mme de runir sans peine, le pote gagna son gelier, un certain Piancastelli, qui, passant pour le plus astucieux de la bande, rsolut de tenter un coup hardi avec la seule aide de sa concubine Marta. Plusieurs bandits avaient ainsi au camp une amante qui, trangre toute discipline, allait son gr aux villes proches pour y effectuer divers achats. Marta, libre comme ses compa-

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gnes, enlverait secrtement Florent pour le rendre Clotilde en change de la somme convenue, quelle rapporterait Piancastelli. Ds lors, les deux complices, pour viter toutes reprsailles, quitteraient promptement le repaire de Grocco. Le pote renonait sa propre vasion pour assurer celle de son fils. Frquemment Grocco passait devant la chapelle, situe au niveau du sol, et, par la fentre, apercevait Grard, dont le dpart et linstant provoqu une poursuite acharne. Au contraire, en demeurant son poste, le pre ne pouvait manquer de protger la fuite de lenfant, fuite chanceuse que la nature du pays promettait de rendre longue et difficile. Craignant de voir ceux quil faisait prisonniers tablir, en vue de lui chapper, des communications avec le dehors, Grocco, toujours, leur interdisait formellement la possession de plumes ou de crayons. Piancastelli, bravant pour quelques moments ce dcret, mit le reclus en mesure de prescrire par lettre Clotilde la remise dune somme dtermine linconnue qui lui rendrait Florent. Le lendemain, avant laube, Marta, munie de la lettre, partit avec lenfant dissimul sous son manteau. Mais, ce jour-l, Grocco, apprenant soudain limminent pas sage dun groupe de riches voyageurs bons capturer, emmena en expdition Piancastelli, dont il prisait fort, pour toute occasion dimportance, laide et les conseils. Un nouveau gelier, Luzzatto, fut donn Grard, qui trembla ds lors la pense de voir lvasion de Florent dcouverte et comprise car il tait grand temps de rattraper Marta. En apportant le premier repas, Luzzatto, par bonheur, ne stait pas souci de Florent, quil devait croire endormi encore

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dans certain petit grabat mis en un coin de pnombre. Mais le pre songeait que ce remplaant, sa prochaine visite, remarquerait srement labsence de lenfant et que tout se saurait, hlas ! avant que Marta ne ft labri des poursuites. Grard chercha un subterfuge propre conjurer le danger. Contre un des murs de la chapelle o on le dtenait, gisait en plusieurs morceaux, parmi les vestiges dun autel, une statue grandeur nature de la Vierge, prs de laquelle, spar des bras maternels qui le soutenaient jadis, lEnfant Jsus tait demeur intact. Le pote rsolut dutiliser cet enfant de pierre pour donner le change Luzzatto. Afin dadoucir la plaie que sa jambe gauche offrait depuis lattaque de la berline, il avait reu de Grocco un onguent dont la teinte se confondait sans heurt avec celle de la chair. Il prit lenfant divin et, recouvrant dune couche donguent visage, oreilles et cou, ltendit dans le grabat de Florent. Satisfait de lillusion obtenue, il ne songea plus qu dissimuler entirement les cheveux de pierre. Seul un petit bonnet blanc pouvait sembler naturel. Mais comment fabriquer un pareil article ? Grard, suivant une habitude adopte pour tous ses voyages, navait sur lui que du linge de couleur qui, assez voyant, et fourni un bonnet suspect. Une fentre seulement clairait la chapelle. Munie dune forte grille mise l jadis contre les envahisseurs nocturnes, elle marquait le fond dune troite alcve extrieure cre par un enfoncement de la faade. Contre un des coins de ce retrait sentassaient maintes bribes de rebut rognures, crotes, trognons ou pluchures.

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tout hasard, le dtenu, en vue de son projet, chercha quelque lment propice dans cette rserve, que la grille, formant un peu ventre vers le dehors, lui permettait dexaminer. Apercevant au sommet du tas force pluchures de poires, il se souvint que, la veille, un des bandits avait vol dans une charrette de paysan un plein panier de crassanes dont tout le camp stait rgal. Il tenait le fait de Piancastelli, qui lui avait servi un de ces fruits souper. Grard, travers par une ide soudaine, recueillit, en passant le bras entre deux barreaux, tous les filaments blancs constituant le prolongement des queues, dont il les spara. tant les ppins et leur entourage, il eut dpais cordons primitifs, bientt diviss soigneusement en de nombreux fils minces, dont ses doigts novices, tissant et nouant sans relche, firent, force de persvrance, un bonnet acceptable. Pare de cette coiffure et couverte jusquau cou, le visage vers le mur, la statue donna lillusion dun enfant vritable. Longuent imitait bien la chair, et le bonnet semblait tre en linge. Le pote eut soin de restituer au tas mis par lui contribution tout le compromettant rsidu tomb de ses mains pendant sa tche. Quand Luzzatto vint avec le repas de midi, Grard, domptant une terrible motion, le pria de faire silence, pour respecter, dit-il, le sommeil de Florent, souffrant depuis le matin. Le gelier, jetant un coup dil vers le coin sombre du grabat, fut dupe du stratagme. La mme scne se renouvela le soir avec succs lentre du souper. Dans la premire partie de la nuit, des bruits de serrure veillrent Grard. La nouvelle expdition de Grocco avait d russir, car on enfermait des prisonniers dans les salles voisines.

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Le lendemain, Piancastelli, reprenant ses fonctions de gelier, admira lexpdient du pote, dont le rcit calma en lui dobsdantes inquitudes prouves depuis le prcdent matin. Par prudence, la statue fut maintenue intacte sa place, pour leurrer, le cas chant, tels visiteurs inattendus. Marta revint aprs cinq jours dabsence. Clotilde, dcouverte sans peine, lui avait remis, en change de Florent, la somme stipule plus une tendre lettre pour Grard, parlant de mille audacieux projets de dlivrance. Un matin, charg par Grocco de se renseigner sur la prochaine prsence dans lAspromonte dune opulente voyageuse, Piancastelli, dont la mission devait durer deux jours, vit l une occasion de quitter le camp pour jamais avec Marta et largent. Grard approuva son dessein et lui fit de reconnaissants adieux. Grce lhabilet du pote, soucieux dassurer Piancastelli une dsertion sans entraves, Luzzatto, redevenu gelier, prit pour Florent, pendant un jour encore, la statue du grabat ; mais ses soupons sveillrent le lendemain, et, sapprochant de la couchette, il comprit tout. Grocco, averti, fit une enqute et devina le rle jou par Piancastelli et Marta, qui, maintenant hors datteinte sans ide de retour, chappaient ses reprsailles. Voulant tromper par le travail son attente dune mort proche et certaine, Grard chercha quelque moyen dcrire malgr la dfense de Grocco. Le jour mme du drame, comme la berline, au sortir dun village, montait une cte en compagnie denfants pauvres tendant tous lenvi leurs mains pleines de fleurs fraches cueillies, Grard avait achet un bouquet pour Clotilde, qui, prenant aus-

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sitt une rose dans lensemble, stait plu la passer au revers du donateur. Prisonnier, le pote avait pieusement conserv ce doux souvenir de celle quil nesprait plus revoir. Grard, songeant maintenant employer comme plume une des pines de cette rose, les arracha toutes sauf la plus longue, au-dessus de laquelle, avec son ongle, il trancha la tige, se trouvant ainsi en possession dun instrument commode. On lui accorda, sur sa demande, la jouissance de quelques livres trouvs dans son bagage ; parmi eux, un grand dictionnaire fort ancien commenait et finissait par une feuille blanche quavait ajoute le relieur et offrait ainsi quatre vastes pages intactes, prtes recevoir un travail important. Grard savait que son sang, amen par une piqre de lpine, et pu lui servir dencre ; mais il craignait de faire deviner sa ruse en tachant malgr lui son linge ou ses habits. Il se dit que, rduite en poudre, une matire durable, telle quun mtal par exemple, pourrait, en colorant des caractres tracs leau, seul liquide disponible, donner, aprs asschement naturel, un texte lisible et stable. Mais quel mtal pulvriser ? Tout en acier, les barreaux de la fentre taient inattaquables, et la chapelle, dont seuls des verrous extrieurs fermaient la porte, montrait une complte nudit. Par bonheur, lorsque avant de lincarcrer on avait pris Grard bijoux et monnaies, une antique pice dor de touchante provenance tait reste inaperue. Pendant un t pass jadis en Auvergne, Clotilde, enfant, jouait souvent, non loin dune ruine fodale, sous dpais ombrages constituant un classique but de promenade. Un jour, en

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creusant le sol avec sa bche pour entourer de fosses une forteresse de sable due son labeur, elle fit sauter une pice dor, qui fut reconnue, lexamen, pour un cu la chaise du XIVe sicle. Fire de sa trouvaille, Clotilde voulut porter en bracelet lcu pendu une chanette dor. Jeune fille, elle continua de mettre le frle bijou, dont on allongea la chanette. En recevant sa bague de fianailles elle en fit prsent Grard, pour quil ceignt son poignet cet objet qui, depuis lenfance, ne lavait pas quitte. Nuit et jour le pote garda au bras lmotionnante relique, dont les bandits, en le fouillant, navaient pu deviner la prsence, grce labri de la manchette. Tenus par deux traverses courbes scelles dans le mur, les barreaux de la fentre se terminaient par des piquants, dont lacier pouvait, en usant lcu, fournir une poudre dor. Cet cu, si prcieux pour le couple au point de vue affectif, serait ainsi dtrior. Mais plus tard, aux yeux de Clotilde veuve, la valeur spciale en jeu ne pourrait qutre accrue par des remarques intimement lies au chant du cygne de son pote, dont elle rachterait sans nul doute Grocco les bijoux et le bagage complet. Vu la fragilit prsumable des futurs caractres, que le moindre frottement devait suffire brouiller, Grard, pour profiter du solide abri de la reliure, se promit de remplir les deux feuilles blanches sans les dtacher du volume. Son uvre, en outre, parviendrait plus srement ainsi Clotilde, qui, son rachat de souvenirs conclu, vrifierait coup sr la prsence de chaque chose, celle dun livre ancien plus que toute autre. Pour viter de dgrader le volume qui, reprsentant un prix lev, mritait mieux que de simplement servir procurer quelques pages vierges, le prisonnier rsolut dassocier troitement ses vers la prose de lauteur. tranger louvrage, le futur pome et dpar lensemble, quil enrichirait, au contraire, si

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son sujet en dcoulait. Constituant pour les deux feuilles en cause une garantie contre le dchirement expulseur, cette intimit substantielle donnerait aux strophes autographes des chances dinfinie dure en assurant lcriture prcaire lternelle protection de la reliure. De plus, le pote embellirait ainsi son uvre, tant le livre, intitul Erebi Glossarium a Ludovico Toljano, tait fait pour alimenter et conduire la plainte suprme dun condamn. Aprs toute une vie consacre ltude profonde et spciale de la mythologie, Louis Toljan, fameux rudit du XVIe sicle, avait clairement runi en deux remarquables dictionnaires, nom mes lun Olympi Glossarium, lautre Erebi Glossarium, les innombrables matriaux sans cesse accumuls par lui durant trente annes de patientes recherches. L, classs par ordre alphabtique, dieux, animaux, sites ou objets touchant aux deux surnaturels sjours ont leur nom escort dun texte copieux, o documents et anecdotes, citations et dtails sentassent judicieusement. Tout mot tranger lOlympe dune part et de lautre lrbe est exclu de la nomenclature. Imprims en latin et tenus aujourdhui encore pour un pr cieux monument, ces deux ouvrages, fort rares, ne subsistent plus gure que dans telles illustres bibliothques publiques. Mais depuis longtemps chez les Lauwerys, crivains de pre en fils, on se transmettait un exemplaire du deuxime exemplaire intact que Grard, avec admiration, feuilletait quotidiennement. Pris dans son plus large sens, le mot rbe se rapporte l au complet ensemble des Enfers. Or, pour jeter un dernier cri sur le seuil de la tombe, o donc puiser mieux qu cette source, dont le seul sjour des morts avait fourni les lments ?

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Grard traa le plan dune ode o, potiquement dote de survie paenne, son me, arrivant dans lrbe, aurait maintes visions, qui toutes, en vue de la fusion souhaite, seraient inspires par tels passages du livre. Pour produire, le pote, rebelle tout travail mthodiquement rgulier, procdait toujours par efforts intenses mais phmres, se privant de repos, de sommeil et de nourriture jusqu lachvement de sa tche ; aprs quoi un terrible puisement le contraignait sinterdire pour longtemps la moindre pense cratrice. Dou dune infaillible mmoire, il terminait tout mentalement avant de prendre la plume. En soixante heures conscutives, dont chaque seconde fut employe, Grard composa, suivant les rgles adoptes, son ode, quil termina au dbut dune aurore. Il recueillit alors soigneusement, la fentre, une dose de poudre dor que lui donna lcu, ray longuement par le piquant infrieur dun des barreaux dacier. Puis, avec lpine trempe dans leau de sa cruche, il commena dcrire son ode sur la blancheur convenue, saupoudrant de poussire dor, aprs chaque strophe, tous les caractres, encore frais. Peu peu couverte jusquen bas, la vritable premire page du dictionnaire, bientt sche, montra un clair texte dor, quand Grard eut, en conome, rcupr, au moyen de deux glissades bien conduites, les grains de poudre non capts par leau. Remplissant de la mme faon le verso de la feuille liminaire puis les deux faces de la dernire, le pote acheva son ode et signa.

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Jaloux de puiser encore, dans quelque autre absorbante occupation, loubli de penses cruelles quil sentait prtes lassaillir de nouveau, Grard, incapable pour longtemps, aprs son gigantesque effort, de toute besogne productrice, rsolut de se rejeter sur de ternes exercices mnmoniques. Le dictionnaire de lrbe offrait maints rcits attachants bons se mettre en mmoire, mais dangereux pour le cerveau surmen de Grard, qui, aprs chaque formidable accs de travail, allait jusqu se dfendre tout contact avec les livres imprgns dimagination. Avide, plutt, de texte froidement scientifique, il choisit dans son stock douvrages locne, tude savante concernant la seule priode gologique dsigne par le titre. Pote, il aimait feuille ter souvent cette uvre, cause dune remarquable srie de planches en couleurs qui transportaient dans les abmes du pass plantaire lesprit saisi de vertige enivrant. Il songea quapprendre l, en se cachant les gravures, des alinas sans tincelle lui octroierait contre ses obsessions un drivatif exempt de pril. Mais Grard sentait bien que, pour triompher dune tche aussi ardue, il lui fallait une rgle fixe et svre, sachant le contraindre, jusquau dernier jour, un irrmissible labeur quotidien. la fin du livre sternisait, partout sur deux colonnes, une fine nomenclature alphabtique de tous les sujets traits animaux, vgtaux ou minraux chacun fournissant, la suite de son nom, lindication des pages qui ltudiaient. Cinquante journes, en comptant la prsente, le sparant encore de la date immuable de sa mort, Grard chercha si une page de lindex noffrait pas juste le mme nombre de mots cits. Sur le haut de la quinzime, qui rpondait ses dsirs, il

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crivit, avec son habile procd, ces mots : Jours de cellule , dont le dernier tait justifi par la rigueur de son incarcration. Deux mots nouveaux, Actif et Passif , furent tracs, pour servir de titres, lun, lendroit, au-dessus de la premire colonne, lautre, lenvers, au-dessous de la seconde. En effaant quotidiennement partir du dbut de la page, toujours avec lpine, leau et la poudre dor, un des cinquante noms appels dsormais reprsenter ses cinquante dernires journes de rclusion, Grard verrait la fois augmenter son actif, constitu par le nombre de jours accomplis, et diminuer son passif, ou somme des jours encore faire. Il simposerait, chaque rature, la tche dapprendre par cur, entre son lever et son coucher, tout ce qui traiterait du nom biff dans les pages dsignes par lindex. Ainsi mis par lui-mme, de faon saisissante, en possession de la stricte obligation voulue, le prisonnier, commenant sur lheure, se conforma, sans flchir, sa ligne de conduite, trouvant souhait loubli dans ses arides exercices de mmoire. Trois semaines avant la date fatale, il crut rver, en recevant dans ses bras Clotilde, qui, folle de joie, apportait au camp la somme libratrice. Jadis fort lie avec elle au couvent, une certaine veline Brger, dorigine modeste, avait, grce sa grande beaut, fait un splendide mariage. Perdue de vue par Clotilde, qui tait reste dans lignorance de son changement de fortune, veline, en feuilletant un priodique, avait lu les dtails du drame de la berline, suivis de notes biographiques sur Grard et sur sa femme, dont on nommait la famille. Son cur stait mu des angoisses quendurait son ancienne camarade, qui gnreusement elle avait envoy le montant de la ranon exige.

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Remis en libert sur-le-champ, le pote obtint de Grocco, qui se montra bon prince, la permission de prendre avec lui, en tant que poignants souvenirs de sa captivit, lenfant de pierre ltrange bonnet, les deux livres pars dcriture dor et la tige unique pine. Quant lcu, toujours ignor, il pendait ainsi quauparavant son poignet. Or, ctaient les principaux pisodes de cette rclusion, si marquante dans son existence, que Grard Lauwerys, mort, revivait sous linfluence de la rsurrectine et du vitalium. Le dcor voulu fut difi dans la glacire et complt par les accessoires-souvenirs, que le pote avait religieusement gards jusqu sa fin, provoque par une affection rnale. On noublia pas dtablir un autel en ruine et une gisante statue casse de la Vierge ayant les bras poss souhait. Pour donner le champ libre au dfunt, on dut enlever lEnfant Jsus longuent et le bonnet qui le paraient depuis si longtemps puis effacer des deux livres les fragiles caractres dor. Ds lors, le cadavre agit de temps autre devant Clotilde en larmes. Adolescent dj, Florent assistait prs de sa mre la troublante rsurrection, qui procurait aux deux affligs quelques instants de douce illusion. On tait de nouveau, aprs chaque sance, la tte de pierre son enduit rose et sa coiffure, aux deux livres leur texte dor. 2 Mriadec Le Mao, dcd quatre-vingts ans. Vite reconnue par Rozik Le Mao, sa veuve, la scne quil accomplit tait de fort touchant caractre.

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Les poux Le Mao avaient pass toute leur vie en Bretagne, dans leur ville natale, Plomeur, qui, pleine encore de couleur locale et fidle aux vieilles traditions, garde notamment en vigueur une curieuse coutume concernant la clbration des noces dor. L, tout couple arrivant compter cinquante annes de chane conjugale va en crmonie, au jour anniversaire de son loin tain hymen, entendre une messe Sainte-Ursule, la plus ancienne glise de la localit. Au milieu de loffice, le prtre, aprs une courte allocution, extrayant dun prcieux coffret de mtal un grand et vieil tau en feutre couleur fer du plus simple modle, descend vers les deux poux, qui se lvent, puis, les postant lun en face de lautre, fait streindre leurs mains droites, pour mettre aussitt le tout bien uni quelles composent entre les mchoires ouvertes du faux outil. Tous trois en fer vritable, lcrou, la vis et le ressort, celuici trs faible, assurent le fonctionnement de lensemble. Tourn par le prtre, lcrou, attirant la vis, rapproche les mchoires, qui, formant en bas, par leffet dune jointure chape, un angle variable, viennent ds lors, sans douleur vu leur mollesse, infliger aux deux patients une pression symbolisant leur solide union cinquantenaire. Librs au bout dun moment, les conjoints se rassoient, et la messe sachve. Servant de temps immmorial chaque clbration de noces dor, lobjet sappelle tau indu , cause de linsolite caractre amoureux de son immixtion si tardive dans la vie des vieilles gens. Son nom complet brille explicitement, en lettres de grenats, sur une des faces du coffret qui le renferme.

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Maris jeunes, les Le Mao, avec tout le crmonial dusage, avaient rcemment ft leurs noces dor Plomeur, et Mriadec stait permis, par tendre espiglerie, de tourner lui-mme laide de sa main gauche, avec une force et une insistance inusites, lcrou du faux tau, semblant vouloir par l resserrer encore ses liens conjugaux. Peu aprs, atteint de pricardite, Mriadec, venu Paris pour consulter, tait mort entre les bras de Rozik. Et les moments revcus par lui Locus Solus taient ceux o ltau avait rempli son rle. Sur demande circonstancie, la vieille glise de Plomeur consentit prter ltau et son coffret. Rozik, touche de voir quelle scne entre toutes prdominait, chaque rveil factice, dans la mmoire du mort, voulut braver malgr son ge le froid de la glacire et jouer elle-mme son personnage, pour sentir nouveau sa main presse par la main aime. Un figurant perruque tonsure fit le prtre. 3 Lacteur Lauze, mort cinquante ans de congestion pulmonaire et amen par sa fille Antonine, encore presque enfant. Pousse par un culte fervent pour le talent de son pre vers le dsir dune rsurrection momentane quelle considrait, avec rai son, comme ayant maintes chances dtre uniquement inspire par les planches, Antonine vit bientt le cadavre jouer de nouveau pendant un instant, comblant ainsi ses dsirs, le premier rle dun drame retentissant intitul Roland de Mendebourg, nom dun personnage historique dont la vie, bien choisie pour remplir cinq actes, est bon droit illustre. Roland de Mendebourg naquit en 1148 dune noble famille du Bourbonnais, province o, cette poque, suivant un singu-

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lier usage, tout enfant de marque passait son apparition entre les mains dun astrologue, qui cherchant quelle toile prsidait sa venue au monde, employait un procd spcial pour lui en graver le nom dans la nuque sous forme de monogramme. Usant de prcautionneuse douceur, lhomme de science, avec des instruments ad hoc, introduisait une une trs avant dans la peau de larrire cou, perpendiculairement celle-ci, de minuscules aiguilles prodigieusement fines, longues dune ligne peine et aimantes leur pointe en sarrangeant pour qu la fin leur masse touffue, visible sous lpiderme, constitut la figure voulue, ds lors fixe jamais. Le but de lopration tait de mettre le sujet en contact incessant, pendant sa vie entire, avec lastre dsign, qui, au moyen de ses effluves magntiques, attirs par les pointes aimantes, devait le protger et le guider. On choisissait la nuque comme emplacement pour quen la grande majorit des cas les effluves, tombant du ciel, eussent traverser le cerveau avant daboutir aux aiguilles et versassent ainsi de prcieuses clarts dans le sige de la pense. Roland de Mendebourg, ds ses premiers vagissements, fut conduit chez lastrologue Oberthur, qui, le dclarant n sous linfluence de Btelgeuse, lui grava comme monogramme dans la nuque, en se servant de lalphabet gothique, un signe runissant ces trois lettres : B, T, G. Des relations stant cres, loccasion de cet vnement, entre les Mendebourg et Oberthur, celui-ci fut, plus tard, charg dinstruire Roland, qui acquit auprs de lui un got marqu pour les sciences. vingt-cinq ans, matre de ses biens, Roland, mari selon son cur et pre de deux garons, gotait un calme bonheur dans le chteau fort de ses aeux, lorsquun vnement grave amena sa ruine.

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Sans contrle il confiait la grance de son domaine son vieil intendant Dourtois, qui, depuis prs dun demi-sicle, servait sa famille avec la plus stricte honntet. Pour toutes sommes rgler ou dispositions a prendre, Dourtois recevait de Roland des blancs seings remplir librement. Toujours, lheure du coucher, Dourtois faisait dans le chteau une tourne dinspection, afin de vrifier la fermeture de chaque issue. Un soir, aprs laccomplissement de ce devoir, il dcouvrit, en rintgrant sa chambre, les traces dun incendie restreint, dont la cause lui parut claire. Campe sur une hauteur, limposante demeure des Mendebourg subissait parfois de violents coups de vent ; une cire allume, mise sur une table de chne devant la fentre, avait d enflammer les rideaux, gonfls jusqu elle par quelque souffle brusque, assez puissant pour simmiscer par les joints des battants vitrs ; des rideaux, le feu avait gagn la table, vite brle, puis, ne rencontrant que des murs de pierre et un sol en dallage, stait de lui-mme teint. Or Roland avait, ce jour-l, donn un blanc-seing Dourtois, qui stait ht de mettre la pice sous cl dans un tiroir de la table en chne. Convaincu que le prcieux parchemin stait consum avant davoir pu tomber en des mains trangres, lintendant sinquita peu de lvnement et, le lendemain, narra tout Roland, qui lui remit un nouveau blanc-seing. En fait, lembrasement tait luvre dun valet paresseux et vil nomm Quentin, spcialement prpos au service de Dourtois. Ayant, un jour, vu lintendant remplir un blanc-seing du matre, Quentin stait dit quune pice de ce genre, drobe intacte, pour rait le conduire la fortune. Sans cesse aux aguets depuis lors, il avait aperu, la veille, Dourtois en train de serrer dans la table un parchemin daspect reconnaissable. Forant le tiroir la premire absence de lintendant, il stait saisi du

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blanc-seing, non sans allumer ensuite, pour assurer sa paix en dissimulant le vol, un incendie rationnellement imputable quelque attaque du vent. Pour toute signature le parchemin portait un cob dessin par Roland. Au IXe sicle, beaucoup de seigneurs, ne sachant lire ni crire, apprenaient tant bien que mal camper un grossier dessin, qui leur servait signer les actes importants. Ils parvenaient plus facilement, en effet, crer avec la plume telle forme familire leur vue que le froid assemblage de lettres composant leur nom. Si pauvre quil ft, le croquis identifiait, mieux encore que ne let fait un fragment dcriture, la main excutrice. Choisis par ces illettrs blason que guidaient leurs gots respectifs, les sujets de vignettes variaient linfini : personnages, btes ou choses concernant la guerre ou la vnerie, les arts, les sciences ou la nature. Tel sujet, une fois adopt puis officiellement enregistr, constituait jamais pour toute la famille du seigneur en jeu, dans la suite des gnrations, une typique signature que les filles conservaient immuable au-del du mariage chaque membre se distinguant par son faire personnel dans laccomplissement du dessin, dont le trac, mme sil savait crire, lui tait impos au bas de tous les actes marquants, auxquels lapposition de son nom dment paraph net octroy aucune valeur. Plus tard, lusage de lcriture se gnralisant peu peu, les familles en cause, diverses poques obtinrent chacune la suppression de son seing spcial ; certaines, fort rares notamment celle des Mendebourg, que le cas en question concernait taient pourvues encore du leur au XIIe sicle. Or le lointain Mendebourg illettr auquel on devait le choix du sujet de vignette brillait, entre tous, comme cavalier hors ligne rempli de gracieuse matrise en selle et, fort petit, ne

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mon tait jamais que certains chevaux moyens de race anglaise dj nomms cobs de son temps. Demble, sa prfrence, pour ladoption dune signature, stait porte sur le type de ses montures favorites. Roland, aprs tant dautres Mendebourg, ne pouvait donc valider un acte quen dessinant un cob au-dessous du texte. Ce dtail tait connu de Quentin, qui voulait transformer son profit la prcieuse feuille vole en une donation entirement autographe des biens globaux de Roland, car il savait quen justice une criture trangre et servi de base de dangereuses plaidoiries invoquant un abus de blanc-seing. Le valet acheta, moyennant la moiti des futurs bnfices, le concours dun certain Ruscassier, chef dun groupe de maraudeurs qui depuis peu saccageaient le pays. Il sagissait de capturer Roland, qui faisait chaque jour, en lisant quelque ouvrage de science, une solitaire promenade en fort, puis de lamener, par un subterfuge, crire en bonne place le texte convoit. On et pu tenter, mme sans le vol pralable, de semparer ainsi de lui pour le contraindre, sous menace de torture et de mort, rdiger lacte voulu en signant de son cob ; mais, sachant que Roland et endur supplices et trpas plutt que de ruiner ses enfants en abandonnant tous ses biens, Quentin avait tenu user de ruse. Le cob du blanc-seing se trouvait juste sous le milieu de la feuille, que Quentin plia en deux de faon trs coupante, afin de fixer ensuite lune contre lautre, avec une colle transparente, les deux moitis haute et basse du verso. Lensemble offrait, ds lors, laspect dune paisse et courte feuille simple, sur le vierge ct bien offert de laquelle, pour sauver sa vie, Roland crirait docilement, en le signant de son nom, un acte quil croirait nul. En sparant ensuite avec une lame les deux parties colles, facilement lavables, on aurait, en

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redressant le parchemin, une pice en rgle, grce au cob favorablement situ pice dont Roland, proverbialement plein de scrupuleuse loyaut, ne songerait pas un instant, Quentin en tait sr, contester la valeur. Apprhend au cours dune de ses studieuses marches sous bois, Roland fut conduit au campement des maraudeurs. Quentin se garda de paratre, car le captif, songeant quun de ses familiers ne pouvait ignorer la particularit du cob, et, en le voyant, flair le pige vritable. Sadressant Roland en le nommant, Ruscassier lui donna le choix entre la mort et limmdiate autoruine, dsignant le fameux parchemin, prpar avec une critoire sur un ballot servant de table. Comme on sy attendait, le prisonnier, pour avoir la vie sauve, subit sans peine des exigences quil jugeait sans porte relle et, sagenouillant devant le ballot, se dit prt crire. Sur une injonction prcise, dont Quentin tait linstigateur, Roland, qui, ayant des enfants, ne pouvait lgalement faire abandon de ses richesses, reconnut, par cdule, devoir Ruscassier huit cent mille livres, somme reprsentant, selon des dires autoriss, la totalit de son avoir. Davance, dans un crit en bonne forme, Ruscassier avait dclar que Quentin possdait moiti de la crance. Roland signa son nom au bas de lacte, en tte duquel, guett par Ruscassier, il avait d, pour se soumettre une catgorique prescription de la loi, tracer, en manire de titre, le mot Cdule . Aprs avoir jur, par contrainte, quil sabstiendrait du moindre essai de reprsailles contre les auteurs du complot, Roland recouvra sa libert.

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Le lendemain, assis sa table de travail, il annotait un de ses auteurs scientifiques prfrs, lorsquon lui annona Ruscassier. Introduit sur son ordre, celui-ci rclama son d, en parlant de la cdule quil tenait la main. Roland voulut, pour prendre une innocente revanche, faire avec quelque moquerie son oppresseur de la veille, dont il escomptait joyeusement la dconvenue, les rvlations concernant le cob traditionnel. Continuant ses annotations sans mme tourner la tte vers Rus cassier, qui, debout devant la porte referme, se trouvait juste sa droite, il dit ironiquement : Vraiment une cdule ? Quoffre-t-elle comme signature ? Un cob , rpondit Ruscassier. Sur ce dernier mot, qui lui notifiait sa ruine complte et celle des siens, Roland tourna la tte vers son interlocuteur avec une formidable violence et ressentit aussitt, accompagne dun rapide et instinctif geste de secours, une fugitive douleur dans la nuque lendroit prcis de la triple lettre aimante. Sans en faire cas, il se leva pour marcher, livide, jusqu Ruscassier et vit son cob authentique sur le terrible parchemin, qui, bien redress sans traces de pli ni de colle, lui apparut clairement comme lun des blancs-seings confis Dourtois. Quoi quil en ft, mise sous un texte crit de sa main, cette signature que depuis sa fondation, vieille de trois cents ans, aucun des siens navait jamais renie constituait son gr un engagement formel, auquel, selon les prvisions de Quentin, il comptait faire aveuglment honneur, sans mme invoquer le cas dobtention par violence.

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Congdiant Ruscassier avec promesse de paiement rapide, il manda Dourtois. Une fois instruit des vnements, lintendant, resongeant lincendie dabord attribu au hasard, souponna Quentin, qui, interrog, avoua tout cyniquement et, rappelant avec arrogance quun serment obligeait Roland a rester neutre vis--vis des coupables, fut simplement chass sur lheure. Roland, ananti, ralisa tous ses biens et paya les huit cent mille livres Ruscassier, forc de partager avec Quentin. Retir avec les siens dans la ville de Souvigny, Roland, pauvre, se livra plus ardemment que jamais ltude des sciences et donna, pour vivre, des leons de physique ou de chimie. Souvent, intrigu, lex-chtelain repensait, non sans en chercher la cause, cette douleur quil avait, pour la premire fois de sa vie, prouve la nuque dans la seconde terrible o le mot cob tait tomb des lvres de Ruscassier. En recommenant, avec la mme brusquerie fabuleuse, le mouvement de tte effectu alors, il parvenait parfois sinfliger la mystrieuse souffrance en jeu. Mais nombreux taient les cas o le tic, malgr toute la violence mise, demeurait indolore. la longue, Roland dcouvrit que la venue ou le dfaut du mal dpendait du point de lespace auquel il faisait face. Multipliant ds lors les expriences, il fut contraint dadmettre finalement, malgr les rvoltes opinitres de sa rai son, cette conclusion incroyable : en nimporte quel lieu clos ou dcouvert, quand, se trouvant vis-vis le nord, il tournait subite ment la tte soit lest, soit louest, la sensation apparaissait alors quune orientation initiale de sa personne vers tous autres points cardinaux laissait sans nul effet ses plus prestes pivotements cphaliques.

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Roland se rappela queffectivement il avait juste devant lui certaine fentre en pan coup donnant au nord, lors de la fatale visite de Ruscassier, debout sa droite. Consistant en de nombreux picotements nettement localiss, la douleur provenait videmment des multitudes de pointes aimantes quoffrait le monogramme de la nuque. Roland, songeant au mode dintroduction jadis employ par Oberthur, savait que les minuscules aiguilles, quand il se tenait droit, taient places dans sa peau perpendiculairement un plan vertical qui et touch ses deux paules. La connaissance de ce fait, jointe ses observations sans nombre, le conduisit, force de mditations investigatrices, aux termes de cette hypothse, qui, bien quobstinment rejete par lui pour son tranget inadmissible, simposait victorieuse ment comme cadrant seule avec toutes choses : la pointe aimante des aiguilles subissait une mystrieuse attirance vers le nord. Quand Roland se postait de manire fixer le septentrion, toutes les pointes, directement sollicites en avant, opposaient, ds quun brutal mouvement du cou les entranait ailleurs, une certaine rsistance do naissait le picotement pnible logiquement absent dans chaque autre cas. Roland avait bien dml la cause relle de sa capricieuse douleur. Ses notions dhomme du XIIe sicle, toutefois, le foraient se dbattre craintivement contre la nouveaut trop hardie dune vrit ce point inoue, qui le pntrait dune secrte joie en saffermissant de plus en plus dans son esprit, enivr par le pressentiment dune prodigieuse trouvaille. Pour prouver la justesse de sa thorie, il emplit deau un rcipient et posa transversalement sur deux petits ftus de paille parallles, flottant la surface, une longue aiguille aimante, ds lors pourvue dune parfaite libert dvolutions.

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Et Roland, bloui par la grandeur de sa dcouverte, dont il entrevoyait les sublimes consquences maritimes, put constater, le cur palpitant, que laiguille, dplace en nimporte quel sens, ramenait toujours, pour ly maintenir fixement, sa pointe vers le nord. Il porta au roi Louis VII son invention gigantesque, apte faire raliser tant de progrs la navigation, sauver des flots tant de vies humaines, conduire au relvement de tant dtonnantes terres encore inconnues. Enthousiasm, le souverain, en rcompense, lui donna une fortune. On eut ds lors, bord de chaque navire, une aiguille aimante qui montrait le nord, soutenue par deux ftus de paille sur leau dune fiole demi pleine. Appel marinette 6, cet instrument primitif tait lanctre du compas vritable, qui napparut, muni dune rose des vents, que trois sicles plus tard. Ayant rachet son chteau, Roland, riche nouveau, se mit bnir les tranges circonstances de son dsastre, sans lesquelles jamais il net fait sa dcouverte immortelle. Seul, en effet, un mouvement de tte dune fantastique brusquerie parvenait provoquer la douleur de nuque. Or, pour dterminer fortuitement pareille fougue, il ne fallait rien moins que lannonce brutale, faite une me sereine, dune ruine complte et sans recours. Par un bizarre enchanement de faits, la perception du monosyllabe cob avait, dun seul coup, plong Roland, confiant et ironique, jus quau fond du plus sombre abme. Un mot plus long et peut-tre amen moins dinstantanit dans le phnomne psychique et, partant, dans le fameux pivotement de tte, ds lors incapable dengendrer le mal rvlateur.

6 Marinette, compagne du marin.

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Quant aux deux complices, Ruscassier et Quentin, bientt rduits rien par le jeu et les bombances, ils staient fait incarcrer pour de nouveaux dlits. Sur ce sujet, le dramaturge Eustache Micaze avait bti une vivante pice. Dans un prologue, le savant Oberthur tirait lhoroscope de Roland nouveau-n tenu par son pre puis prparait, non sans en expliquer les secrets et le but, lopration sousoccipitale, qui ne commenait quau baisser du rideau. Cinq actes, situs un quart de sicle plus tard, voquaient ensuite, dans leurs moindres dtails, la tragique aventure du blanc-seing et ses consquences dabord funestes, mais finalement radieuses. Revtu dun costume col bas, laissant voir en gris fonc dans sa nuque linterne monogramme stellaire, d en ralit un faible maquillage extrieur, Lauze avait maintes fois jou avec grand succs le rle de Roland personnage complexe, tour tour satur de calme bonheur familial auprs de son pouse et de ses fils, effondr sous le coup de ses revers, courageux dans le malheur, hant par la gestation de sa noble dcouverte enfin ivre de lgitime gloire. Mort, il rejouait facticement le plus marquant pisode du drame, celui o le mot cob, jet par Ruscassier tenant la cdule, devenait la cause indirecte de certaine douleur postrieure du cou, si grosse dternelles consquences mondiales. Attentif jeter juste au moment voulu, pour que lillustre mouvement de tte et bien lair den rsulter, la dernire des deux syllabes composant sa rponse, un figurant se chargea du rle de Ruscassier, et tout fut mis en uvre accessoires et dcor, costumes exacts et maquillage spcial de la nuque du cadavre pour donner la fille de lacteur, pleine de fanatisme dans sa pit admirative, la parfaite illusion de revoir son pre en scne.

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4 Un enfant de sept ans emport par la typhode, Hubert Scellos, dont la mre, jeune veuve dsormais seule au monde et assaillie dides de suicide, ne diffrait lexcution de ses tragiques projets que pour saccorder la cruelle joie de voir une existence mensongre droidir un moment le corps de son fils. Une motion poignante sempara de la malheureuse quand elle comprit que lentant revivait les minutes o, pour lui souhaiter sa dernire fte, il avait, assis sur ses genoux, rcit, en la fixant tendrement, le Virelai cousu de Ronsard. En cette uvre qui atteint labsolue perfection touchant hymne damour filial quun oiselet, exaltant les bienfaits reus toute heure, est cens adresser sa mre le pote obtient dintensives expressions de penses, dues une prcision lapidaire dans lagencement des mots. Or, au XVIe sicle, les termes cousu et dcousu sappliquaient tous deux au style, soit marmoren, soit relch, alors que le dernier seul, de nos jours, garde encore son sens figur. De l le surnom admiratif spontanment dcern par les masses, ds son apparition, au clbre virelai en cause, chef duvre de cohrente concision. Tant de recherche et de densit rendant les vers durs retenir, Hubert Scellos, pour tout se mettre en tte, avait fourni de violents efforts proccupants, qui expliquaient la rminiscence post vitam. Cette rcitation, dont le gracieux dfunt sacquittait sans faute en joignant lintonation juste des gestes montrs et bien compris, navait demand, comme mise en scne, quune simple chaise sur laquelle, sans admettre la pense de se faire remplacer, la pauvre mre, chaudement couverte, venait sasseoir, pour prter lasile de ses genoux et goter ainsi un plus complet bonheur illusoire.

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5 Le sculpteur Jerjeck, qui, dcd subitement sans famille, tait conduit par un jeune homme, Jacques Polge, son assidu lve et chaud admirateur. Songeant aux dix grandes heures que Jerjeck avait, de temps immmorial, consacres chaque jour au travail, son unique et obsdante passion, Polge, fort de maintes probabilits, esprait bon droit voir revivre au cadavre, de prfrence toutes autres, des minutes productives. Curieux, il voulait savoir, au cas o lvnement lui donnerait raison, si son matre, dont tout le talent reposait dans les plus minutieuses finesses de dtails, raliserait une fois mort les mmes miracles que de son vivant. Canterel aperut l un intressant moyen de montrer, dune faon particulirement crasante, avec quelle rigueur absolue les tranches de vie reconstitues ressemblaient leurs modles. Ce furent bien, comme tout portait le prvoir, des instants de labeur que revcut le cadavre, efficacement pi par Polge, ds lors amen instruire Canterel de diffrents faits. Six mois avant, Jerjeck avait reu Paris la visite dun nomm Barioulet, commerant enrichi de Toulouse, qui, rest garon jusqu la cinquantaine, devait pouser, dans un dlai encore vague, une jeune fille de chez lui, sduite par sa grosse fortune. Terriblement pris, comme tout quinquagnaire que trouble une adolescente, le commerant voulait, loccasion de son mariage, donner chacun de ses amis quelque prcieux souvenir, qui, susceptible, de rester, perptuerait indfiniment la mmoire dune date suprme dont silluminait toute sa vie. Un bijou, sil ne se perd pas, se dmode, sabme et las de sa vue on sen dfait. Seule, aux yeux de Barioulet, une uvre dart si-

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gne dun nom illustre avait chance, mme petite et, partant, abordable, de tenir bon dans telle famille travers maintes gnrations. Spcialis dans lunique production de Gilles en marbre hauts de quelques centimtres, Jerjeck, minemment clbre, lui parut dsign pour recevoir sa commande. Il fut convenu que lartiste excuterait comme chantillons trois diffrents Gilles de marbre, qui, joyeux et rieurs lexcs en tant quvocateurs dun jour dardente flicit, seraient, sils agraient Barioulet, suivis dune foule dautres du mme genre en attendant que la grande date ft, sitt fixe, explicitement grave sur chaque socle. Le Toulousain parti, Jerjeck se mit luvre, employant de bizarres procds dont il avait, dans son enfance, contract lhabitude. Orphelin pauvre, auquel des oncles chargs de famille payaient collectivement, au prix de lourds sacrifices, linternat dans un lyce parisien, Jerjeck avait grandi loin de tout foyer. Les plus belles joies de sa vie denfant taient les longues visites faites en troupe aux muses par les dimanches pluvieux. Aux lendemains de ces journes bnies, il sessayait de mmoire reproduire tel tableau en dessinant sur ses cahiers ou telle statue en ptrissant un bloc de mie distrait de son pain. Au Louvre, un jour, ses regards furent mduss par le Gilles de Watteau, quil sacharna, par la suite, copier daprs son souvenir. Mais nul croquis ne le contentait. Attribuant avec raison ses dboires la gnante pnurie de traits de plume qui, exige par la totale blancheur du personnage enfarin, crait une grave difficult, il imagina un subterfuge propre lui donner au moins lillusion dune besogne plus copieuse.

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Il noircit dencre une page entire puis, laide dun grattoir, quand tout fut sec, fit, dans un coin, apparatre son Gilles par limination. Demble ce procd le conduisit au succs, tant linspirait la venue progressive sur fond sombre des fascinantes blancheurs constitutives de son hros. Scartant alors du modle, il parsema la page noire de nombreux Gilles en ratures, variant selon sa fantaisie la pose et lexpression. Averti par son instinct quune voie fertile venait de souvrir sous ses pas, il singnia fort assidment, dans la suite, confectionner, grattoir en main, sur papier largement macul, une foule desquisses du mme personnage, vu sous divers aspects. Il obtenait, avec les rares vestiges dencre laisss au laiteux visage par sa lame, dtonnants jeux de physionomie. Ayant tent de modeler des Gilles en mie de pain, il crut voir une clart brusque spandre sur sa vie. La statuaire, quil avait de tout temps prfre au dessin, faisait mieux encore spanouir les mystrieuses facilits que lui donnait son sujet favori. Sculpter des Gilles, cela, il le sentait, lui procurerait gloire et fortune. Mais comment progresser avec sa mie pour toute argile et ses doigts comme outils sans un centime pour soffrir mieux ? Il avait chaque semaine une classe de botanique du professeur Brothelande, qui, clibataire conome fix dans la banlieue et trs pris de sa science, consacrait tout le produit superflu de son traitement et de ses leons la culture en serre de vgtaux curieux.

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Trouvant pour ses dmonstrations les meilleures planches insuffisamment claires, souvent Brothelande, sans souci de lembarras, transportait en personne, de chez lui au lyce, tel spcimen rare sur lequel devait rouler sa classe. Il dpaqueta un jour devant Jerjeck et ses camarades, pour leur en parler longuement, une pridiana vidua (veuve de la veille), grande fleur annamite qui, ressemblant de forme la tulipe, doit son nom triste, vocateur de deuil, ses tamines blanches et ses ptales noirs. La pridiana vidua est surtout remarquable par le fond de sa corolle, qui scrte une cire noire nombreux granules blancs appele cire nocturne pour son aspect de firmament toil. Ayant, du haut de sa chaire, montr cette cire toute la classe en penchant la fleur en avant, Brothelande, annonant quelle se reformait lentement aprs chaque soustraction, en prit une faible dose avec la pointe dun coupe-papier, qui, passant de main en main, permit aux lves dtudier de prs, en la palpant, lattrayante substance molle doue dune rare mallabilit, dont Jerjeck, quand vint son tour, fut subitement frapp. Heureux de constater que la pridiana vidua avait fort captiv son jeune auditoire, Brothelande promit de donner lexotique fleur, facile cultiver longtemps dans son pot, au vainqueur de la plus prochaine composition. Pensant aux pas de gant quun bloc de cire nocturne lui permettrait de faire dans son art, Jerjeck neut plus quun but : gagner la fleur. force de travailler sans relche son cours de botanique, en ngligeant au risque de maintes punitions tous autres devoirs ou leons, il conquit la premire place dans

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lpreuve dsigne et reut des mains de Brothelande la pridiana vidua. Exact dispensateur de soins et deau, Jerjeck sappliqua, jusqu la mort de la fleur, recueillir par intervalles dans la corolle, o elle renaissait toujours, la cire fuligineuse, dont il eut finalement une masse importante, prompte combler ses vux, ds le premier essai, par son obissante souplesse. Visant une extrme finesse dexcution, que ne pouvaient lui donner tels instruments de fortune provenant de son plumier, il songea que sa mie de pain, insuffisante comme argile, lui servirait excellemment, du moins, faonner avec ses doigts des bauchoirs de formes infinies et prcises, bons trenner une fois durs. Mise en pratique, son ide triompha. Pourvu doutils conus par lui et bien rassis, il fit avec son paquet de cire, daprs le dernier dessin d son bizarre procd, un Gilles spirituel et vivace. Se sentant le pied ltrier, il passa tout son temps libre sculpter son hros sous mille formes, commenant par tablir laide dune silhouette blanche qui, faite au grattoir sur fond dencre, lui inspirait de fcondes trouvailles lattitude, les traits et lexpression de chaque statuette. Sitt une uvre finie, la cire, roule entre ses mains, devenait une boule unie prte resservir. Jerjeck attacha bientt une importance grandissante son trange travail pralable sur papier, voyant quil en tirait dcidment ses plus lumineuses conceptions. Il fit de chaque Gilles, face et revers, deux tudes trs pousses qui le guidaient pas pas pour le modelage et prit mme, presque sans le vouloir, trouvant l instinctivement une aide singulire pour sa tche de sculpteur, lhabitude de reproduire la surface de la molle statuette noire, en alignant finement tels granules blancs de la cire

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nocturne, les vocateurs traits dencre laisss avec tant de talent sur la feuille par son prestigieux grattoir. Ainsi luvre, aprs achvement, formait en quelque sorte le ngatif exact du Gilles dont le double dessin fournissait le positif. Quand venaient manquer les granules superficiels, Jerjeck en puisait de sousjacents dans lpaisseur mme de la cire, enfonant au contraire en cas de plthore, pour les recouvrir ensuite ceux qui leussent, inutilisables, empch dtablir telle vierge unit noire. Cette tactique plastico-linaire fut pour Jerjeck fconde en immenses rsultats et lamena finalement produire dexquis chefs-duvre, qui, sans elle, lartiste le sentait, neussent pas atteint le mme degr de perfection. Ainsi, sans matres, Jerjeck se fit, ds ladolescence, un splendide talent, auquel, ses tudes termines, il dut un prompt succs. Or jamais il ne put, malgr diverses tentatives, changer ses originelles faons de travailler. Seul un double dessin au grattoir clairait bien la gense de chacun de ses Gilles, et il prfrait linvariable srie dbauchoirs offerte par les marchands ses outils en mie de pain, qui, du moins, pouvaient recevoir de lui, suivant tels besoins, mille formes toujours nouvelles aptes contenter ses plus subtils dsirs non sans parvenir vite une duret suffisante ; quant la cire nocturne, quun horticulteur lui fournissait sur commande, elle se prtait plus commodment que toute autre matire, par la prsence naturelle de ses grains blancs dans sa masse noire, au marquage net et saisissant des traits copis sur le modle. Une fois un Gilles achev, il en faisait excuter, pour le commerce, des reproductions en marbre o ne figurait nullement le trac linaire, qui ne constituait en somme quun auxiliaire pour le modelage. Mais cet auxiliaire tait puissant et, par son importance, faisait dire Jerjeck quil net, sans lui, jamais

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conquis une complte matrise. Lartiste remerciait donc le hasard grce auquel tait venu jadis jusquen ses mains un peu de cette cire nocturne, dont le neigeux mouchetage rare sur fond noir lavait irrsistiblement incit sculpter avec traits le ngatif exact du dessin justement trs blanc qui le guidait ; son nom devait un rayonnement supplmentaire la pridiana vidua prsente, certain jour mmorable, en classe de botanique. Jerjeck envoya bientt Barioulet trois exultants Gilles de marbre, faits par phases suivant sa mthode habituelle. La rponse lamusa par son style, o clatait lesprit fruste et pratique de lancien commerant non affin par la fortune. Barioulet lui crivait navement : Je suis content de vos trois Gilles et vous commande une grosse dito, chacun dans une pose diffrente. Ces mots : une grosse dito , visant des uvres dart cites pour leur dlicate perfection, provoqurent le rire de Jerjeck, qui, la lettre sitt acheve, se mit la tche pour le premier des cent quarante-quatre Gilles requis. Polge, alors en train de modeler quelques pas, entendait son matre, qui lui avait communiqu lptre, dire par moments, secou dune brusque hilarit : Une grosse dito ! Gaiement lance par le cadavre, cette courte phrase surtout avait permis Polge de reconnatre la scne reproduite, qui ntait autre, en effet, que celle amene par la lettre de Barioulet. Pourvu de son matriel exact des derniers temps, Jerjeck, mort, fit, en ratures dabord, en cire nocturne ensuite, un Gilles identique celui qui, de son vivant, avait paru dans les minutes en cause. Lexprience, renouvele, fut chaque fois concluante, touchant lextraordinaire finesse de luvre ainsi cre. 6 Le sensitif crivain Claude Le Calvez, qui, peu de temps avant sa fin, atteint son su dune affection destomac sans re-

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cours et nerveusement terrifi par lapproche de la mort, avait demand lui-mme tre, ds son dernier soupir, accommod souhait dans la glacire de Locus Solus, trouvant un peu dadoucissement ses angoisses devant le nant dans la pense dagir encore aprs le grand moment redout. Lheure venue, on saperut que les faons du dfunt se rapportaient un traitement mdical rcemment suivi par lui. Lanne prcdente, un illustre praticien, le docteur Sirhugues, avait trouv le moyen dmettre certaine lumire bleue qui, bien que trs faible dclat, contenait une merveilleuse puissance thrapeutique et se chargeait, intensifie par une immense lentille, de rendre promptement de la vigueur tout valtudinaire soumis aprs dvtement, soit de jour, soit de nuit, ses mystrieux rayons. Plac au foyer de la lentille, le sujet, en proie une folle surexcitation et souffrant dune cruelle brlure gnrale, sefforait de fuir. Aussi lenfermait-on troitement dans une sorte de cage cylindrique forts barreaux, qui, tablie juste au lieu indiqu, avait reu le nom de gele focale. Dun maniement encore prcaire la rendant souverainement dangereuse, ltrange lumire, peine agissante sur la vue et rebelle toute photomtrie, et pu tuer le turbulent dtenu, en cas de soudaine prodigalit fortuite et insouponne de lappareil qui la crait ; comme toute marque trace sur une surface quelconque mise prs du foyer de la lentille seffaait vite son terrible contact, Sirhugues songea que, par sa contenance dans la gele aux moments voulus quelque gravure dj ancienne ayant fait preuve dexceptionnelle rsistance pourrait jouer le rle davertisseur. Grce dactives recherches, il trouva chez un antiquaire, en rponse ses dsirs, un plan de Lutce grav sur soie, qui,

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remontant au roi Charles III le Simple, tait le fruit dun fait mouvant. Visitant un jour, proche la partie nord-ouest de lenceinte, un des plus pauvres quartiers de Lutce, Charles III avait frmi de dgot devant dinextricables ddales de petites ruelles sombres et puantes. Rentr dans son palais, il demanda un plan de la ville puis, avec un large trait de plume, traversa le quartier en cause dune ligne strictement droite, qui, dpassant de ses deux bouts, afin de mieux attirer lattention, lenceinte, rgulirement courbe cet endroit, avait laspect dune scante. Ordre fut donn de percer une spacieuse avenue suivant lexacte indication fournie par la portion intra-muros de la ligne, pour assainir le triste coin o, faute dair et de clart, svissaient de nombreuses maladies. Le lendemain, Charles III fit exposer au centre du quartier intress le plan la marque prometteuse, pour que les habitants pussent davance se rjouir. On indemnisa ceux que lsaient les dmolitions, et luvre saccomplit. Vers le premier tiers des travaux, un pauvre ouvrier graveur nomm Yvikel, habitant une ruelle obscure et infecte entre toutes, avait vu soudain la brise et le soleil entrer flots dans sa maison, dont la faade, par chance, tait sur lalignement de la nouvelle avenue. Or Yvikel, veuf, navait au monde que sa fille unique Blandine, adolescente de fragile nature, qui, depuis un an, ple et secoue par la toux, dclinait de jour en jour, cloue en son lit par la faiblesse.

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Spuisant de travail pour payer soins et remdes, Yvikel avait rsolu de se tuer aprs le dcs de son enfant, qui seule lattachait la vie quand lenivrante transformation de son logis lui fit concevoir lespoir dune gurison. Le printemps commenait. Blandine, de son lit, tran contre la fentre ouverte, se grisa perdument doxygne et de rayons. Pleurant de bonheur, son pre la vit reprendre des forces et du teint, tandis que les quintes sespaaient. La victoire tait complte au moment o sachevait lavenue. Dans son dlire de joie, Yvikel voulut tmoigner par un hommage divin sa reconnaissance au roi, dont luvre louable tait la cause de son ardente flicit. Ctait lusage alors, quand par des prires telle adresse on obtenait quelque merveilleuse gurison, de faire graver sur soie, en rservant le parchemin aux seuls textes religieux, un sujet naf o lauteur du miracle, aurole, au front, tendait sa main puissante vers le chevet occup par ltre cher sauv de la mort. Luvre, encadre, servait dex-voto et venait accrotre tel groupe de ses pareilles, qui partout ornaient en foule les autels de Jsus, de la Vierge et des saints. Yvikel, qui, fort habile en son art, avait plusieurs fois, sur commande, excut des ex-voto de ce genre, projetait den offrir un au roi. Or, tel que ceux qui, le front nimb, allongeaient le bras, sur les soyeuses gravures, vers le lit de souffrance, Charles III avait eu nettement, en crant dun rigide trait de plume la fameuse artre, son geste gurisseur, quil fallait voquer pour obir la coutume. Avec sa meilleure encre, Yvikel, prodigue de temps et de soins, grava sur soie, en sinspirant de loriginal toujours expos au cur mme du quartier, un plan de Lutce travers, en place

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voulue, par une large scante puis fit encadrer luvre pour lenvoyer au roi, expliquant son action dans une lettre enthousiaste, o, non sans en montrer longuement la cause, il relatait la gurison de sa fille. Touch, Charles III pensionna Yvikel et fit mettre au dos de lex-voto lptre lisible en partie derrire une vitre. Or, aprs tant de sicles, le plan et la scante avaient encore une surprenante vigueur, due aux mille soins exceptionnels apports dans lexcution de la gravure ainsi quau choix spcial de lencre et la prsence de la soie, plus apte que toute autre matire garder sans altration une effigie reue. Retirant la lettre de lobjet pour la lire toute, Sirhugues avait appris lanecdote puis complt ses informations par des recherches. Il mit diverses reprises le plan dans la gele focale et le vit rsister victorieusement aux attaques de la lumire bleue. Comme chaque fois un lger affaiblissement des lignes, inexistant pour lil nu, se produisait nanmoins, prouvant que les puissants effluves avaient quand mme une certaine prise sur elles, on pouvait tre sr quen cas deffervescence subite de la source lumineuse luvre plirait vite, annonant ainsi le danger. Sirhugues tirait grand profit de laventure dYvikel, dans laquelle tout stait alli pour inciter lhonnte graveur, arm de procds perdus depuis, tablir sur soie, avec des soins inusits dont sa lettre au roi faisait mention, cette gravure prodigieusement durable, si utile maintenant pour lemploi de la gele focale.

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Il fallait en outre Sirhugues, pour chaque sance, une gravure moins solide, dont leffacement progressif dans la gele lui permt de rgler son courant. Seuls ceux rests bons, aprs lpreuve dun grand demisicle au moins, parmi des exemplaires quelconques, tirs en un stock unique le mme jour et de mme faon, pouvaient lui donner des indications fixes. Fort en peine pour trouver dans le pass quelque abondante dition ni disperse ni dtruite, Sirhugues fit paratre en note, dans divers priodiques spciaux, son desideratum et reut bientt la visite du grand diteur de gravures Louis-Jean Soum, qui lui apportait mille exemplaires dune caricature de Nourrit date de 1834. Au dbut de cette anne-l, lminent chanteur stait couvert de gloire en prodiguant gnreusement sa voix au timbre norme dans sa belle cration dne lOpra. Au troisime acte, pench, parmi des roches, sur une sorte de puits qui devait le conduire aux enfers, ne appelait Caron par plusieurs h sans cesse plus levs et plus forts. Le dernier, trs perch, fournissait Nourrit, par une habile attention du compositeur, loccasion dmettre, avec sa puissance maxima, son fameux ut aigu, cit dans toute lEurope. Or cette note, suivie dune explosion denthousiasme, tait le clou de chaque reprsentation et faisait beaucoup parler delle. Josolyne, lun des premiers caricaturistes de lpoque, rsolut dexploiter la vogue de ce son transcendant. Il fit une charge o lon voyait le clbre do sortir de la bouche de Nourrit, pench vers les enfers, et parvenir au nadir, aprs stre propag travers toute la terre.

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Par l, Josolyne voulait indiquer que la note renomme, sans se soucier daucun obstacle, rsonnait jusquaux rgions stellaires. La maison Soum, alors tenue par le bisaeul de Louis-Jean, tira de luvre mille exemplaires, dont la vente devait, chaque reprsentation dne, accompagner celle du programme. Josolyne offrit loriginal mme Nourrit, en lui exposant ses projets, certain de le voir flatt par une telle glorification de sa voix. Mais le tnor, connu dailleurs pour son esprit lunatique et violent, vit seulement le ct burlesque de luvre, quil dchira nerveusement, rvolt dtre ainsi tourn en ridicule. Il sopposa formellement, en outre, la sortie des mille reproductions. Josolyne, nature indulgente, prit en philosophe son parti de la chose et rgla le graveur, en le priant de garder chez lui ldition malchanceuse, pour le cas o il serait un jour possible de la mettre en circulation. Peu aprs, Josolyne disparut subitement un soir, sans donner prise aucune recherche. Au bout de trente-cinq ans, il fut lgalement considr comme mort et on excuta ses volonts testamentaires. Alors octognaire, le bisaeul de Louis-Jean Soum apprit officiellement que la fatale dition jadis invendue lui tait lgue sans rserve mais, par dlicatesse, dcrta premptoirement que ni lui ni ses successeurs, tant que manquerait la preuve certaine du trpas de lillustre caricaturiste, ne se permettraient de toucher ce qui, en somme, pouvait continuer ntre quun dpt.

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Sous laeul puis sous le pre de Louis-Jean, nul incident ne survint. Or, dernirement, en dmolissant une vieille maison dans un des bas quartiers de Paris, on avait trouv, mur dans un retrait de la cave, un cadavre non dvtu, facile identifier grce au nom inscrit par le tailleur dans chaque pice dhabillement. Ctait le corps de Josolyne, qui, artiste nvropathe et bohme, grand amateur de crapuleuses orgies, auxquelles imprudemment il se livrait par de bijoux et portefeuille en poche, avait d, le soir de sa disparition, se laisser entraner par une fille dans un repaire o lattendaient la mort et le dpouillement. La prescription couvrant le crime, on nouvrit pas denqute. Dsormais Louis-Jean Soum pouvait, sans arrire-pense, disposer de ldition si longtemps inutilise. Il se demandait encore quel parti en tirer, quand la note de Sirhugues avait frapp son regard et dtermin sa dmarche. Sirhugues acheta le stock sans marchander, bloui par la rare aubaine quil devait la fois au caractre ombrageux de Nourrit, au mystre qui si longtemps avait plan sur la disparition de Josolyne et au scrupuleux excs de probit des Soum. Huit cent seize exemplaires de ton identique lui restrent, aprs limination de ceux dont le temps irremplaable, se chargeant daccomplir un indispensable office, avait, en les altrant, dvoil linfriorit, originairement inconnaissable. Il fut dcid quune caricature de Nourrit, mise en la gele focale, serait sacrifie, pendant le dbut de chaque sance, au difficile rglage du courant, que Sirhugues modrerait ou pous-

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serait tour tour suivant telles manifestations de hte ou de paresse observes par lui dans lescamotage de luvre. Ds lors, Sirhugues chercha quel tait le meilleur subterfuge employer pour que, durant chaque emprisonnement de malade dans la grille cylindrique, le plan de Lutce et la charge astronomique fissent avec continuit, comme il importait, rigoureusement face la lumire bleue, sans pouvoir, mme passagrement, recevoir de lombre du sujet, au dtriment de leur mission, ni lui en donner, au prjudice du traitement malgr la turbulente mobilit qui, l, semparait des plus calmes. Aprs de longues rflexions, il fit excuter, en le destinant au patient, un casque trange, surmont dune pivotante aiguille aimante aprs laquelle devaient pendre les deux gravures quon exposerait nu, sans mme admettre lobstacle dun verre protecteur. Offrant juste, pour avoir t fabriqu sur commande bien dtermine, le poids ncessaire au parfait quilibre de laiguille, un cadre neuf, dans lequel chaque fois le fortuit lu des exemplaires caricaturaux viendrait prendre place pour garder la tension voulue, fut, ainsi que celui du plan de Lutce, muni de deux crochets suspenseurs. Un aimant, intelligemment mani ct de la gele par un homme attentif, forcerait laiguille, sans mme la toucher, conserver, en dpit de tout, la bonne orientation. Grce cet ensemble dartifices, les deux gravures demeureraient toujours vis--vis le rayonnement bleu, sans que le malade et elles courussent le risque rciproque de se faire de lombre. Un miroir, convenablement situ et tourn, permettrait au manipulateur de lappareil photogne dpier chacune des deux gravures malgr lobstacle de la lentille. Cest alors quon avait amen Sirhugues linfortun Claude Le Calvez, dans lespoir quun nergique reconstituant

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externe supplerait quelque temps lalimentation dj devenue, dans son cas, peu prs impossible. De quotidiens sjours dans la gele focale rendirent en effet du nerf au pauvre condamn, dont ils retardrent la mort de plusieurs semaines. Or Le Calvez, pendant sa premire incarcration, avait donn les signes dune exaltation terrible, qui stait peu peu attnue au cours des preuves suivantes. Et ctaient les minutes angoissantes de cette sance initiale partir de linstant o, sur un brancard, on lavait conduit, plein dapprhension, devant la gele focale qui, vu lbranlement profond quelles avaient caus en lui, revenaient facticement au jour depuis sa mort. Sirhugues apprit ce fait qui lui suggra une ide. Il voulut voir si la lumire bleue pourrait avoir quelque effet rgnrateur sur un corps maladif dou par Canterel de vie artificielle et vint pour cela, lintention de son dfunt client, tout agenc luimme en lieu dsign comme sil se ft agi dun sujet ordinaire, en maintenant mme la prcaution relative au plan de Lutce, pour supprimer toute chance de dtrioration photognique du cadavre. son point de vue spcial lvnement fut ngatif, mais, dans lespoir dun rsultat futur, il tint multiplier les essais. 7 Une jeune beaut doutre-Manche, accompagne de son mari le riche lord Alban Exley, pair dAngleterre, qui, tendre ment impatient de voir la trpasse renatre un moment auprs de lui, eut le cur serr, la ralisation de son rve, par certains ctes tragiques du moment revcu. pouse pauvre par amour et devenue ainsi lady et pairesse, Ethelfleda Exley, esprit lger gris par largent et les ti-

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tres, navait jamais song, depuis son mariage, qu sa parure et la perfection vante de sa personne physique. Elle avait notamment adopt, linstar des premires lgantes de Londres, une mode rcente concernant certain tamage des ongles, qui, suprieur tous systmes de polissage, crait au bout de chaque doigt une sorte dtincelant petit miroir. Oprateur adroit, linventeur du procd, aprs complte insensibilisation locale, sparait avec une drogue spciale la chair et longle, dont il tamait la face interne, avant de le recoller solidement laide dun second produit de sa faon. Ltain employ, savamment dou dune demi-transparence, laissait non sans attnuation, la lunule sa blancheur et tout le reste, moins la portion rserve aux ciseaux, sa discrte nuance rose. mesure que longle poussait, il fallait, de temps autre, que linventeur le dcollt de nouveau, pour tamer, sa base, la mince bande neuve. Cerveau naturellement vain et fragile, Ethelfleda se montrait en outre faible de raison depuis une grave motion ressentie en son enfance au fond de lInde, o son pre, jeune colonel, tait mort sous ses yeux au cours dune excursion, la gorge broye par la mchoire dun tigre dont lattaque subite navait pu tre pr venue. Dintarissables flots vermeils coulant de la carotide ouverte avaient, pour jamais, donn Ethelfleda lhorreur nerveuse du sang et, jusqu un certain point, des objets de couleur rouge. Incapable dhabiter une chambre tendue de rouge ou de revtir une robe rouge, elle avait toujours, depuis lors, inclin vers la bizarrerie. Lord Alban Exley, fils affectueux autant que prvenant poux, ne se sparait jamais de sa vieille mre, dont la sant prcaire linquitait. Ctait avec elle et Ethelfleda quil avait pass en France le prcdent mois daot, dans un vaste Htel

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de lEurope dominant une des brillantes plages de la cte normande. Sportsman accompli, fervent dquitation et de mange, Alban stait fait suivre l dune partie de ses curies. Un aprs-midi, devanant sa femme qui achevait de sapprter, il venait de sinstaller, guides en mains, dans son spider ou lger phaton de campagne. Ambrose, son jeune groom, attendait la tte des chevaux le moment de gravir, au dpart, ltroit sige de derrire. Bientt Ethelfleda, confuse de son retard, parut, pleine de hte, ses gants encore plis, tenant en main, par tendre attention conjugale, une rose-th distraite dun bouquet exempt de toute nuance voisine du rouge, dont son mari, le matin mme, lui avait fait hommage. Interrompant son lan, un certain Casimir, vieillard octognaire portant la livre de lhtel, la rattrapa pour lui prsenter un pli. Depuis soixante ans en service dans ltablissement, Casimir, maintenant gratifi dune sincure, ne soccupait plus que du classement et de la remise des lettres. Lenveloppe offerte par lui montrait, dans sa suscription noire, le mot pairesse trac lencre rouge au-dessus du nom : Lady Alban Exley. Mort un an avant un frre an clibataire, le pre dAlban nomm Alban aussi navait jamais t que lord de courtoisie tranger la pairie. Aussi, pour distinguer les deux ladies Alban Exley, avait-on respectivement recours aux termes douairire et pairesse.

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Or lptre en question manait dune jeune femme qui, demandant regret un secours dargent, suppliait Ethelfleda, son amie denfance, de lui garder le plus grand secret. La crainte spciale dune confusion entre belle-mre et bru avait amen la signataire, en qute de tel voyant soulignement, un emploi partiel dencre rouge. Son ombrelle et ses gants dans la main gauche, Ethelfleda tendit, pour prendre la lettre, sa main droite arme de la rose, dont la tige, presse par son pouce, sappliqua sur lenveloppe. Voyant ressortir, en cette couleur rouge redoute, le mot qui entre tous, justement, servait la dsigner de faon sre, elle se fixa sur place, impressionne, et, ne pouvant rprimer une crispation nerveuse, se piqua le pouce une pine oublie par le fleuriste. Par sa vue abhorre, le sang tachant la tige et le papier accrut son trouble, et, prise de rpulsion, elle ouvrit instinctivement les doigts pour laisser choir hors de son regard les deux objets rougis. Mais son ongle de pouce, depuis que le mouvement accompli en avait chang lorientation, lui dardait dans la prunelle, par sa large et claire lunule dont la blancheur tait particulirement favorable, un reflet rouge crment lumineux provenant de certaine vieille lanterne clbre dans le pays. Cest la fin du XVIIIe sicle quun Normand, Guillaume Cassigneul, avait fond sous le nom dHtel de lEurope ltablisse ment en jeu, encore exploit de nos jours par ses descendants. Au-dessus de lentre il avait fait suspendre, en guise denseigne diurne et nocturne, une lanterne large et haute, dont le ct en faade portait, peinte sur verre, une carte de lEurope o

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chaque pays offrait une nuance spciale, le rouge, couleur attirante, se trouvant rserv la patrie. Quand vinrent les campagnes de lEmpire, Cassigneul, rempli denthousiasme et trs occup de sa lanterne, fit, date par date, mettre en un rouge identique celui de la France chaque contre subjugue, sans excepter lAngleterre, quil jugea rduite par le blocus continental. Ds la nouvelle de lentre dans Moscou, la Russie, son tour, subit lunifiante opration, et lEurope entire fut alors gagne par la pourpre de ltat suzerain. Orgueilleusement, Cassigneul, inspir par la monochromie de cette partie du monde sans frontires, nomma sa maison, par laddition dun seul mot : Htel de lEurope franaise. Il dut reprendre, lheure des revers, lappellation primitive mais garda intacte la carte unicolore, comme un prcieux et parlant souvenir de lapoge napolonienne. Lors dune rcente reconstruction de lhtel, on avait soigneusement remis son ancien poste la lanterne lgendaire, dont lhistoire, de tout temps rpte de bouche en bouche, constituait une efficace rclame. Ethelfleda, qui, son arrive, avait remarqu cette provocante rougeur, stait contente depuis lors, chaque fois quelle passait l, den dtourner ses regards. Or, cest illumine par un ardent rayon de soleil, en train de luire travers une vaste marquise abritant le seuil, que lEurope se refltait maintenant dans la lunule de son ongle. Cruellement bouleverse dj, la jeune femme resta hypnotise par cette brillante tache rouge, dont la forme caractristi-

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que tait pour elle nettement reconnaissable malgr linterversion de loccident et de lorient. Immobile, angoisse, elle dit, sans accent, choisissant dinstinct, sous lempire de lambiance, le franais, quelle parlait comme sa langue maternelle : Dans la lunule lEurope entire rouge tout entire Dur doreille vu son ge, Casimir ne lentendit pas. Nayant rien remarqu de ce qui se passait dinsolite, il stait mis en devoir de ramasser lettre et rose-th. Mais la raideur de ses vieux reins arrta ses doigts mi-chemin, et, dune voix forte et brve qui intimait la hte, il appela, pour tre suppl, le groom de lord Exley. Casimir, qui, dans sa lointaine adolescence, avait servi comme tigre chez un dandy parisien de lpoque romantique, ne stait jamais dshabitu, pour sadresser aux valets de pied jouvenceaux, du terme, caduc depuis longtemps, auquel tant de fois il avait rpondu. Ce fut donc ce seul mot : Tigre qualors il pronona le verbe haut, en fixant le jeune domestique, son doigt tendu vers le trottoir. Obissant au regard et au geste plutt quau substantif, pour lui dnu de sens, le groom, quittant la tte des chevaux, vint agripper fleur et missive pour les tendre Ethelfleda. Mais celle-ci, ayant, du fond de son hypnose douloureuse, peru, non sans un frmissement, le vocable mis par Casimir avec une sche puissance, crut un cri dalarme et, soudain hallucine, vit devant elle ainsi quen tmoignrent ses attitudes

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hagardes et ses paroles, franaises comme les prcdentes son pre aux prises avec le fauve qui lavait jadis gorg. Ajoute aux trois secousses dsquilibrantes qui staient si vite succd, la sanglante rapparition maladive de la scne mme do dcoulait sa faiblesse mentale assena le coup de grce la malheureuse. Elle se prit donner des signes de complte folie, sans reconnatre Alban, perdu dinquitude, qui, accourant aussitt, tandis quAmbrose retournait devant les chevaux, la reconduisit doucement leur appartement. dater de ce jour, son tat ne fit quempirer. Dans son dlire tout lui apparaissait revtu dune couleur rouge sang. Transporte Paris, elle fut examine par un grand spcialiste, qui, bien document par Alban, trouva la cause de la forme spciale prise par sa vsanie. Rencontrant, une minute dbranlement aigu, un terrain depuis si longtemps mauvais sous certains rapports dtermines, la fameuse tache pourpre ensoleille contenue en un reflet dongle avait, par ses contours vocateurs, conduit la fragile Ethelfleda la vision dmesure dune Europe relle totalement rouge. Ainsi engage sur une dangereuse pente, elle avait en sombrant quelques secondes plus tard dans la folie, franchi brusquement delle-mme une srie dtapes extensives, jusquau moment o lunivers entier tait devenu rouge ses yeux. Combine avec son rythrophobie, cette absolue gnralisation de la couleur qui, pour elle, sassociait si douloureusement avec lide du sang fit de sa vie un perptuel enfer. Tous traitements chourent, et, mine par le martyre quelle endurait, la pauvre folle dprit et mourut.

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Accabl de chagrin et songeant limmense part quavaient prise dans le drame, au fatal instant, la puissance et la nettet du reflet hypnotiseur, Alban excra ltameur dongles, dont linvention tait en somme la principale cause de son deuil. Or Ethelfleda, morte, accomplissait nouveau la funeste et frappante sortie durant laquelle, si brusquement, elle avait perdu le sens. Instruit des faits en cause, Canterel reconstitua tout servilement. Les ongles de la jeune femme ayant pousse depuis le dcs, il fit venir de Londres, prix lor, linventeur-manucure, qui, sur sa demande, effectua, sans insensibilisation cette fois, le supplmentaire tamage requis dabord au pouce droit, appel se mettre si en vue, puis mme aux neuf autres doigts pour viter un choquant dfaut dunit. Le matre sarrangea pour quAlban ne vt pas celui qui, depuis son malheur, lui inspirait tant daversion. Amoureusement dtenue comme souvenir par le veuf, la rose-th, dont on et pu laver la tige encore tache du sang dEthelfleda, tait trop fane pour paratre. Canterel en fit donc excuter un certain nombre de copies artificielles, ayant chacune son pine en bonne place. Puis on se procura, pour les utiliser une une, des enveloppes identiques celle du jour nfaste, indlbilement macule, dont la suscription fut, sur toutes, exactement reproduite la main. Chacune, au moment de servir, recevrait, avant dtre cachete, une lettre en papier blanc qui lui donnerait souhait de lpaisseur et de la consistance. Ds lors, Alban, heureux surtout de revoir Ethelfleda en pleine raison pendant les rapides instants qui prcdaient la

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remise du pli, ne put se lasser du court spectacle renouvelable offert son avidit. Il y jouait lui-mme son rle en compagnie de deux figurants, lun trs vieux, lautre adolescent, qui remplaaient Casimir et le groom. Un rayon factice tait projet sur la lanterne par une lampe lectrique, quon sabstenait dallumer quand, lheure et la puret du ciel sy prtant la fois, le soleil lui-mme clairait de faon satisfaisante et stable la rouge carte gographique. Avant chaque sance on collait soigneusement, par tous les points dune de ses deux faces, une fragile petite outre neuve de couleur chair, plate et ronde, sur lendroit le plus charnu quoffrait la premire phalange du pouce droit dEthelfleda. lheure dite, lpine dune des rosesth artificielles, la crevant sans peine, en faisait couler un liquide rouge imitant le sang. La tige dune fleur fausse ntant gure lavable, chaque rose ne servait quune fois de mme que chaque enveloppe, bonne jeter aprs le maculage rouge. 8 Un jeune homme, Franois-Charles Cortier suicid mystrieux introduit Locus Solus dans des conditions trs spciales. Les actes que Canterel obtint du cadavre provoqurent la dcouverte dune prcieuse confession manuscrite, qui permit de rebtir clairement en pense un drame retentissant, jusqualors environn dombre. une date lointaine dj, un homme de lettres, FranoisJules Cortier, veuf depuis peu et pre de deux jeunes enfants, Franois-Charles et Lydie, avait acquis prs de Meaux, pour y vivre toute lanne en travailleur profond dont labsorbant labeur exigeait une calme ambiance, une villa slevant solitaire au milieu dun vaste jardin.

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Dot dun front remarquablement saillant dont il tirait orgueil, Franois-Jules prconisait au profit de sa gloire la science phrnologique. Dans son cabinet, une large tagre noire tait pleine de crnes bien rangs, sur les curiosits desquels il pouvait savamment discourir. Un aprs-midi de janvier, comme lcrivain se mettait la tche, Lydie, alors ge de neuf ans, vint demander affectueuse ment la faveur de jouer auprs de lui, en montrant par la vitre des flocons de neige qui, tombant dru, la clotraient au logis. Elle tenait une poupe-avocate, jouet qui, forme palpable dun propos lordre du jour, faisait fureur cette anne-l, o pour la premire fois on voyait des femmes au barreau. Franois-Jules adorait sa fille et redoublait de tendresse envers elle depuis quil stait, regret, priv de FranoisCharles, plac rcemment onze ans, en vue de fortes tudes, interne dans un lyce de Paris. Il dit oui en embrassant lenfant, non sans lui faire pro mettre la plus silencieuse sagesse. Soucieuse de ne pas devenir un cause de distractions, Lydie alla sasseoir terre, derrire la table, grande et charge, o saccoudait son pre, qui ds lors ne pouvait la voir. Jouant sans bruit avec sa poupe, elle fut apitoye, en songeant la neige, par limpression de fracheur que donnait ses doigts la figure de porcelaine et, vite, comme sil se ft agi de quelque personne transie, coucha lavocate sur le dos devant ltre tout proche o flambait un grand feu. Mais bientt, la chaleur faisant fondre leur colle, les deux veux de verre, presque en mme temps, tombrent au fond de la tte.

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Lenfant, chagrine, ressaisit la poupe, quelle dressa devant ses regards pour examiner de prs les effets de laccident. Lavocate se dtachait alors sur le mur par de ltagre noire, et Lydie, malgr elle, fut soudain frappe du rapport dexpression tabli entre les ttes de morts exposes et le rose visage artificiel par la commune vacuit des orbites. Elle prit un des crnes et, tout heureuse davoir trouv un jeu nouveau, simposa la tche attrayante de complter une fois, par tous les moyens inventables, la ressemblance observe. Ainsi que lexigeaient laustrit de la tenue et le srieux de la profession, toute la chevelure de lavocate se tassait en arrire, sans apprt, dans une rsille svre, excluant frisure et chignon. Fabriqu, vu lordre secondaire de sa destination, laide de quelque mthode conomique trop sommaire pour atteindre la prcision, le lger filet, non exempt de raideur, dpassait en avant sous la toque, en sappliquant sur le front nu. Lydie jugea que son premier devoir tait de copier sur le crne cet entrecroisement de lignes tnues, qui, au point de vue de lidentification entreprise, tirait une grave importance de sa proximit si grande avec les deux vides orbitaires, o sigeaient les fondements de lanalogie en cause. La fillette, qui, sous la direction de sa gouvernante, sexerait de fins travaux daiguille, avait en poche un petit ncessaire broderie. Elle en tira le poinon, dont la pointe, guide avec force par sa main, traa en divers sens, dans los frontal du crne, de fines et courtes raies obliques. Maille par maille, une sorte de filet finit par se graver ainsi sur toute la rgion voulue, non sans trahir, par limperfection de ses tranges zigzags, lamusante maladresse de lenfance.

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Il fallait maintenant au crne une toque pareille celle de lavocate. Sous la table de travail, une corbeille papier regorgeait de vieux journaux anglais. Esprit curieux et enthousiaste, avide dapprofondir toutes les littratures dans leur texte original, Franois-Jules avait pouss fort loin ltude de maintes langues vivantes ou mortes. Pendant le cours presque entier du mois prcdent, il stait chaque jour procur le Times, o abondaient alors les plus srieux commentaires sur un vnement qui le passionnait. Un voyageur anglais, Dunstan Ashurst, venait de rentrer Londres aprs une longue exploration polaire, remarquable, dfaut du moindre pas gagn vers le nord, par la glorieuse dcouverte de plusieurs terres nouvelles. Notamment, lors dune reconnaissance pdestre tente travers la banquise loin de son navire pris par les glaces, Ashurst, sur son chemin hasardeux, avait trouv une le absente de toutes les cartes. Prs du rivage, sur le sommet dun monticule, une caisse de fer gisait au pied dun mt rouge, plant l pour en signaler la prsence. Force, elle livra uniquement un grand parchemin vieux et obscur couvert dtranges caractres manuscrits. peine rinstall dans la capitale anglaise, Ashurst montra le document de savants linguistes qui en tentrent la traduction. Rdige en vieux norois avec signature et date encore nettes, lantique pice, tout en runes, manait du navigateur norvgien Gundersen, qui, parti pour le ple vers lan 860, navait

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jamais reparu. Comme il tait remarquable qu une poque aussi recule on et pu fouler dj lle au mt rouge perche une latitude qui, pour tre atteinte de nouveau, avait exig par la suite plusieurs sicles defforts le monde entier senthousiasma soudain pour le document, dautant plus apte semer partout leffervescence que beaucoup de ses lignes, presque effaces, donnaient lieu des interprtations contradictoires. Tous les journaux du globe sappesantirent sur labsurde question du jour, surtout ceux doutre-Manche. Le Times, en plus des versions multiples proposes par de comptents esprits, russit mme donner quotidiennement de fac-similaires passages du parchemin, sous la forme voulue par les mesures du texte original de quelques lignes trs tendues, dominant, sous un titre darticle large dune demi-page, les trois colonnes invariablement consacres au clbre sujet. Franois-Jules, qui, trs vers dans la connaissance du vieux norois et des runes, stait vite enflamm pour le problme, dcoupait toutes ces reproductions fidles pour les porter sur lui et y plir chaque moment perdu crivant au dos de chacune, afin dviter toute confusion, ses remarques la concernant, dont il surchargeait lencre les lignes imprimes quelconques sy trouvant chues. Le grimoire finit par slucider entirement et rvla en dtails, sans toutefois en claircir le dnouement tragique, un voyage boral qui, vu le temps lointain de son accomplissement, semblait miraculeux. Lincident tant clos, Franois-Jules, le matin mme, avait, au cours dun rangement, jet ple-mle au panier coupures et exemplaires du Times. Lydie prit au hasard, dans la corbeille, un numro du clbre journal, attirant en mme temps, sans le vouloir, trois coupures runiques, demi engages dans lintrieur de lpais dernier pli.

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Dtachant une feuille intacte, elle la frona partout perpendiculairement une circulaire portion lisse mnage en son milieu puis eut recours aux ciseaux de son ncessaire pour ne laisser que la hauteur voulue la toque ainsi bauche. Pour ltroit bord vertical indispensable au parachvement de lobjet, Lydie utilisa les trois bandes runes, qui, layant frappe par leur forme allonge, semblaient soffrir elle comme pour lui viter un surcrot de dcoupage. Arme, grce au ncessaire, dun d puis dune aiguille que traversait un long fil blanc, elle put, en cousant, ceindre entire ment le bas extrme de la toque avec le bord suprieur, choisi par instinct, des trois minces rubans de papier bien juxtaposs non sans dissimuler chaque fois, en lui octroyant la vue intrieure, le ct gribouill par les annotations de son pre. Le travail termin, elle posa la fragile coiffure sur le crne et, satisfaite de la ressemblance obtenue, entreprit de rparer le dsordre du tapis. Le ncessaire, peu peu, recouvra son contenu, partout parpill, puis fut remis en poche et le journal mutil, bientt repli naturellement, rintgra le panier. Quant lencombrant et chaotique rsidu pliss de la toque tomb sous leffort de ses ciseaux, Lydie jugea plus dcent de le brler et, prenant soin, vu la petitesse de ses bras, de se glisser derrire le garde-feu pour pouvoir viser juste, en jeta linutile masse au milieu de ltre. Voyant, aprs une brve attente, que tout prenait souhait, elle se tourna lgrement pour sortir de son torride enclos. Mais cet instant, par suite dun dploiement du la combustion, tout un coin enflamm du papier, aprs avoir point en lair, sinclina obliquement hors du brasier, en imitant le mou-

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vement de quelque vasistas en train de souvrir grce aux charnires de sa base horizontale. Le feu de ce brandon avanc se communiqua, par-derrire, aux courtes jupes de Lydie, qui ne dcouvrit laccident quau bout de plusieurs secondes, alors que de larges flammes commenaient lenvironner. ses cris, Franois-Jules dressa la tte puis se mit debout, livide. Embrassant la pice du regard pour y trouver le meilleur lment de sauvetage, il bondit sur la fillette et, lenlevant a deux mains sans souci de ses propres brlures, courut lenvelopper troitement dans un des gros rideaux de la fentre. Mais, attises au vent de lindispensable course, les flammes grondrent pendant un long moment, malgr les efforts insenss du malheureux pre, qui, les yeux hors des orbites, sacharnait rendre de tous cits lemmaillotement plus hermtique. Aprs lextinction, enfin obtenue, Lydie, transporte dans son lit, fut condamne par deux mdecins mands en hte. Prise de dlire, la fillette contait sans cesse, en les commentant, les moindres choses faites par elle entre laffectueux oui de son pre et le fatal embrasement. Elle succomba le soir mme. Franois-Jules, fou de douleur, mit pieusement, pour toujours, sur la chemine de son cabinet non sans labri dun globe de verre le crne aux marques frontales, coiff de sa toque fragile. Symbolisant la dernire belle heure de son enfant bien aime, ces deux objets taient devenus pour lui des reliques inestimables. Peu aprs ce drame horrible, Franois-Jules, avec de nouveaux pleurs, vit mourir poitrinaire contamin par sa femme, dcde un an avant lui son meilleur ami, le pote Raoul Apa-

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ricio, auquel le liait, depuis les bancs du lyce, la plus fraternelle affection. Aparicio, que la maladie avait endett, laissait une fille, Andre, qui, exacte contemporaine et grande camarade de la pauvre Lydie, ne conservait de proche quun oncle sans fortune ayant femme et enfants. Pre encore pantelant de chagrin, Franois-Jules pour pouvoir en sillusionnant croire au retour de la disparue, prit chez lui lindigente orpheline, qui, douce et ravissante, lui inspirait une vive tendresse. Nature aimante, Franois-Charles, que de frquents sanglots secouaient encore la pense de Lydie, apprit avec joie la venue de cette sur nouvelle. Les ans passrent, dveloppant la beaut dAndre Aparicio, devenue seize ans une merveilleuse adolescente au corps souple, avec de lourds cheveux dor illuminant un fin visage clatant, parc dadmirables yeux verts immenses et candides. Et Franois-Jules vit alors, avec effroi, son affection paternelle pour lorpheline faire place une passion dvorante, insense. Malgr labsence de tout lien de parent, sa conscience le blmait daimer cette enfant qui, leve par lui, lappelait pre, et il garda secret son nouveau sentiment. Matrisant ses dsirs, il gotait le profond bonheur de vivre sous le mme toit quAndre, de la voir et de lentendre chaque jour et de se sentir, matin et soir, chancelant divresse en la baisant au front. dix-huit ans, par lpanouissement complet de sa jeunesse, Andre mit le comble au trouble de Franois-Jules, qui, ne pouvant se contenir davantage, projeta une immdiate dmarche matrimoniale.

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Rien, en somme, nallait matriellement lencontre de lunion rve. dfaut de tout amour, un lan de gratitude envers lhomme qui lavait recueillie ferait acquiescer Andre, sans doute heureuse, dailleurs, de voir une situation venir au-devant de sa pauvret. Choisissant pour lui-mme la carrire suivie par son pre, qui lui avait transmis ses dons dcrivain, Franois-Charles travaillait alors tout le jour en vue de la licence s lettres. Aprs le dner, quittant Franois-Jules et Andre, il consacrait, seul dans sa chambre, une grande heure encore ltude puis allait par le dernier train coucher en plein Paris pour se rendre de bon matin dans les bibliothques, ne regagnant ensuite Meaux qu la brune. Un soir, pendant le labeur de son fils, non sans deffrayants battements de cur, Franois-Jules dit, balbutiant presque : Andre chre enfant te voici dge te marier Je veux te parler dun projet renfermant le bonheur de ma vie Mais, hlas ! je ne sais si tu accepteras Rougissante, la jeune fille tressaillait de joie, se mprenant ses paroles. Elle et Franois-Charles staient de tout temps rciproquement adors. Enfants, par les jours de vacances, ils gayaient la maison ou le jardin du bruit de leurs jeux mls de purs baisers. Adolescents, ils se confiaient leurs rves, discutaient de communes lectures. Et dernirement, se sentant tout lun pour lautre, ils staient jur de sunir, nattendant quun moment propice pour souvrir Franois-Jules, dont lenthousiaste approbation ne leur semblait pas douteuse.

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Andre, pensant que lallusion contenue dans la phrase nonce pouvait seulement viser son hymen avec FranoisCharles, rpondit sur-le-champ : Pre, soyez heureux, car davance vos dsirs staient raliss. Aime de Franois-Charles que jaime, je me suis promise lui, qui dj ma choisie. Selon Franois-Jules, jusqualors sans ombrage, FranoisCharles et Andre, grandis ensemble, ne saccordaient mutuellement que la chaste tendresse habitue rgner entre le frre et la sur. Foudroy, il vit accourir son fils un prompt appel explicite lanc joyeusement par Andre puis reut sans perdre contenance les remerciements de lheureux couple. Bientt le jeune homme partit pour la gare, et, bni encore par Andre jusquau seuil de sa chambre, Franois-Jules, une fois seul, subit une crise terrible. Soulign par une complte ressemblance de trait et dallure, le contraste que formait avec son dclin propre lcrasante jeunesse de son fils exasprait ses tortures jalouses. Elle laime ! rlait-il, rendu fou par limage de Franois-Charles prenant Andre. Durant de longues heures, il arpenta sa chambre, crispant les mains et gmissant tout bas. Tout coup la conception dun plan tmraire lui rendit lespoir. Malgr son fils dsormais dress entre eux deux, avouant humblement son amour, il supplierait Andre de devenir sa femme, en lui montrant que de sa rponse dpendait la

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vie ou la mort du bienfaiteur de son enfance. Par piti, elle consentirait Sa rsolution prise, une indomptable envie lui vint de tenter linstant la dmarche. Oh ! mettre fin ses tourments atroces vite vite sentir un seul mot delle changer son enfer en indicible flicit ! Et livide, chancelant, hagard, il gravit un tage puis entra chez Andre. Il faisait petit jour. La jeune fille dormait, angliquement belle, ses cheveux dor pars autour de son cou nu. veille par les pas de Franois-Jules sapprochant, elle lui sourit dabord. Mais, se rendant compte soudain de lexcentricit de lheure et de lanomalie de la visite, elle conut une intense frayeur, quaugmentrent laspect terrifiant et les traits dcomposs de linsomniaque. Pre, quavez-vous ? dit-elle. Do vient votre pleur ? Ce que jai ? bgaya le malheureux. Et, par mots entrecoups, il lui dpeignit son irrfrnable amour. Tu seras ma femme, Andre , dit-il, joignant les mains, sinon oh ! je mourrai, moi moi ton bienfaiteur. mar. Anantie, la pauvre enfant se croyait la proie dun cauche-

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Jaime Franois-Charles , murmura-t-elle ; je ne veux tre qu lui Ces paroles, rencontrant la sensibilit vif de FranoisJules, furent pareilles au fer rouge appliqu sur la plaie. Oh ! non non pas lui moi moi scria-t-il, le geste et le regard suppliants. Elle rpta, dune voix plus ferme : Jaime Franois-Charles ; je ne veux tre qu lui. Cette phrase maudite sonnant de nouveau ses oreilles acheva dgarer Franois-Jules, qui eut plus nettement que jamais la vision, si effroyable pour lui, de son fils possdant Andre. Il dit, les lvres tremblantes : Non pas lui non non moi moi et tcha dtreindre la jeune fille, affol par le cou nu et les formes exquises devines sous une fine batiste. La malheureuse tenta un cri. Mais deux mains il lui saisit la gorge, rptant, sur un ton terrible : Non pas lui moi moi Ses doigts, serrant longtemps, ne se dtendirent quaprs la mort. Puis il se rua sur le cadavre.

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Une heure aprs, rintgrant sa chambre, Franois-Jules, redevenu lui-mme, fut terrifi par lhorreur de son crime. Au torturant chagrin davoir tu son idole se mlaient, dans son esprit, leffroi du chtiment et langoisse de voir la pire des hontes souiller son nom et rejaillir sur son fils. Puis linfortun sapaisa, en songeant que, tout stant pass en silence, aucun tmoignage ne pourrait surgir et que, nayant jamais rien laiss transpirer de son amour, il dfierait aisment le soupon derrire sa vie entire dirrprochable honneur. huit heures, la servante habitue rveiller chaque jour Andre donna lalarme, et Franois-Jules fit lui-mme appeler la justice. Lexamen attentif des lieux fournit labsolue certitude que nul pendant la nuit ne stait immisc dans la demeure o deux hommes seulement avaient couch, Franois-Jules dune part, de lautre Thierry Foucqueteau, jeune domestique engag depuis peu. Franois-Jules semblant hors de cause, on suspecta unanime ment Thierry, qui, malgr ses ardentes rvoltes, fut arrt sous prvention dassassinat suivi de viol. Accouru de Paris un pressant appel de son pre, Franois Charles, devant le cadavre outrag de celle qui devait ensoleiller sa vie, hurla de douleur comme un dment. Laffaire suivit son cours, et aux assises, o lon admit labsence de prmditation, Thierry, contre lequel conspiraient toutes les apparences, fut, en dpit de ses vhmentes dngations, condamn au bagne perptuel. Convaincue de son innocence, sa mre, Pascaline Foucqueteau, honnte fermire des environs de Meaux, lui jura, lorsquil partit, davoir pour seul but dsormais sa rhabilitation.

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Min par le remords, Franois-Jules, quobsdait nuit et jour limage du pauvre forat subissant mille tourments sa place, perdit le sommeil et la sant ; son foie, que de tout temps il avait eu pour organe faible, sattaqua ds lors grivement et le conduisit en peu dannes jusquau seuil du tombeau. Se voyant perdu, il voulut rdiger une confession qui pt, aprs sa mort, faire innocenter Thierry, dont jamais les atroces maux immrits navaient cess de le hanter. Forc se taire de son vivant par lpouvante des suites judiciaires et pnales quaurait eues pour lui son aveu et par la perspective du trop complet claboussement quet octroy Franois Charles lodieux scandale de son procs, il acceptait lide dun franc mea-culpa posthume. Mais il rsolut denfermer son crit, afin de pallier la honte appele sen dgager, dans quelque sre cachette qui, clbrant elle-mme sa gloire, ne pt se dcouvrir quau terme dune srie de manuvres propres faire sans cesse toucher du doigt des particularits honorifiques pour lui. Il avait jadis remport le plus grand succs de sa carrire avec une alerte comdie joue toute une saison Paris. Au dbut de son souper de centime, il avait ouvert en le sortant des plis de sa serviette, un crin o, montrant une largeur gale aux deux tiers de sa hauteur, brillait plat, tout en pierres prcieuses serties dans une plaque dor, un petit facsimil de son affiche du jour mme, command un joaillier dart par tous ses amis cotiss. Grce une dense multitude dmeraudes offrant deux tons distincts, le texte se dtachait nettement en vert fonc sur un fond vert ple. Dans treize blancs emplacements rectangulaires de tailles diverses dus de la poussire de diamant apparaissaient treize noms dacteurs,

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dont douze en lettres bleues plus ou moins grosses, faites de saphirs assembls et un, le premier et le plus norme, en voyants caractres rouges comprenant des masses de rubis. Cette formule envie : 100e reprsentation de trnait dans le haut. Franois-Jules pensa que, choisi pour cachette, cet objet, commmorant le plus triomphal jour de sa vie, pourrait, mieux que tout autre, envelopper de gloire la boue de sa confession. Sur ses ordres longs et prcis, un habile orfvre parisien, par un complet vidage, changea invisiblement en une sorte de bote plate lextrme llgante plaque dor dont le dessus charg de pierreries devint un couvercle glissires ne pouvant se manuvrer quaprs le jeu de certain systme darrt actionnable par une pression de longle sur un rubis ressort de la grande vedette. Le coupable se jura denfouir l ses terribles aveux. Quant aux agissements devant peu peu conduire la trouvaille de lcrit, Franois-Jules dcida quen partie ils auraient trait certaines consquences dun lointain fait historique. En 1347, peu aprs le fameux sige de Calais, Philippe VI de Valois voulut rcompenser lhrosme des six bourgeois qui, pieds nus et la corde au cou, taient volontairement alls vers douard III en croyant marcher la mort et, satisfaisant ainsi aux exigences du monarque ennemi, avaient sauv la ville dune destruction certaine, pour ne devoir ensuite leur grce imprvue qu lintercession de Philippine de Hainaut. Dabord dispos leur confrer la noblesse, Philippe VI jugea le don exagr en songeant que laventure, tout en plaant haut leur courage puisquils pensaient livrer leur vie, avait en somme bien tourn, sans leur causer le moindre dommage.

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Or, une prouesse dun pareil genre, accomplie au surplus par des notables de condition aise, ne pouvait convenir quun prix honorifique, vu lexclusion force de toute pense ayant pour objet quelque rmunration pcuniaire. Choisissant un moyen terme, le roi se promit de dcerner aux six hros, tout en les maintenant dans leur roture, certains privilges nobiliaires. Il existait plusieurs grandes familles dans chacune desquelles tous les ans de la branche primordiale prenaient invariablement le mme prnom, inscrit sur les parchemins officiels avec tel aspect vocateur dvolu lune de ses lettres ; il sagissait, suivant les cas, soit dun t affectant la forme dune pe debout sur sa pointe, soit dun o chang en bouclier par des fioritures intrieures tantt dun z quune subtile dislocation mtamorphosait en clair dorage, tantt dun i figurant un cierge allum ici dun c devenu faucille, l dun s crant un cours deau. Lintress, en signant, savait avec routine excuter promptement la lettre vignette. Celle-ci, sorte de complment aux divers attributs du blason, constituait une distinction dun genre particulirement rare et apprci, laquelle sajoutait toujours la trs insigne prrogative dtre admis recevoir le sacrement du mariage des mains dun vque portant la subtunique rouge vtement qui, ostensiblement plus long que la tunique pontificale le recouvrant, tait rserv aux plus hautes solennits ecclsiastiques. Recourant cette double institution, le roi fit partiellement illustrer, suivant sa propre fantaisie, le principal prnom de chacun des six Calaisiens, en le dclarant transmissible sous son nouvel aspect par voie de primogniture, avec lhabituelle consquence matrimoniale touchant la subtunique.

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Or, dans le groupe fameux comptait un certain Franois Cortier, qui, anctre direct de Franois-Jules, avait vu sa cdille change par Philippe VI en aspic inflchi. Depuis lors, dans sa descendance, tous les ans, appels Franois avec adjonction frquente dun second prnom distinctif, avaient, en signant gros, donn lannexe du premier c lapparence animale requise et jusquau milieu du grand sicle, do date sa suppression, la subtunique piscopale avait prsid au mariage de chacun. Lexemple de Philippe VI fut suivi par ses successeurs, et, au cours de lhistoire, des bourgeois, maintes reprises, aprs diffrents hauts faits, reurent, sans pour cela changer de caste, daristocratiques avantages. Aussi, quand sous Louis XV il crivit son colossal ouvrage sur les Armoiries, prrogatives et distinctions des grandes familles franaises, Saint-Marc de Laumon, sur vingt-cinq tomes, nen consacra que vingt-trois la noblesse, rservant lavantdernier la plus marquante portion de la roture privilges et le dernier au restant. Puis lauteur projeta dtablir une disparit au tirage en rservant aux tomes de la noblesse un luxueux papier bis refus ceux de la roture ; mais, la rflexion, il ne condamna finalement que le dernier seul au banal papier blanc, jugeant le pnultime digne encore dun riche porte-texte. Dans les vingt trois premiers volumes, aux meilleures maisons, dont les armoiries donnaient lieu aux reproductions les plus belles, fut rserv, comme plus avantageux et commode pour le regard, lendroit des feuillets, qui, pagins dun seul ct, exigeaient, pour la dsignation de lune ou lautre de leurs deux faces, ladjonction leur numro dordre dun des mots recto et verso par lesquels stablissait avec nettet pour les noms, ainsi classs utilement en deux catgories, une marque de prpondrance ou dinfriorit. Aprs une courte hsitation de Saint-Marc de Laumon, les deux tomes sur la roture, pour lunit de louvrage, reurent une entire application de linhabituelle mthode, bien qutrangers la cause premire de son adoption cause pure-

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ment esthtique base sur la beaut plus ou moins grande promise aux images hraldiques ; toutefois le vingt-quatrime garda sur le dernier son avantage complet, les noms occupant les rectos de celui-ci valant moins que ceux ports aux versos de celui-l. Vu leur importance et surtout leur insurpassable anciennet dinauguration, ce fut page 1, recto, tome XXIV, en un paragraphe explicite, que figurrent, avec le dterminant trait dhrosme de laeul, les deux privilges de la famille Cortier, dont le chef dalors, flatt de la circonstance, acquit un exemplaire global de lencombrant ouvrage, qui, accaparant lui seul tout un rayon de bibliothque, stait depuis lors soigneusement transmis de pre en fils jusqu Franois-Jules. Celui-ci, trs fier de son origine, si vieille et illustre, tenait sen servir comme correctif dopprobre, en rendant ncessaire la rencontre du pot aux roses un examen copieux du rehaussant paragraphe quil plaa sous ses yeux pour rdiger ainsi, sur feuille volante, une limpide formule, non sans souligner deux termes spcialement honorifiques : Prendre dans louvrage de Saint-Marc de Laumon le tome bis de la roture et choisir au recto de la page 1, dans lalina des Cortier, les lettres 17, 30 43 51 74 102 120 173 219 250 303 348 360 et 412. Empruntes bon escient aux mots les plus saillants du glorieux texte remmorer, ces lettres, juxtaposes, constituaient cette courte sentence si clairement dsignative : Vedette en rubis qui, incitant scruter obstinment le provocant nom rouge de laffiche-bijou, dterminerait coup sr la dcouverte du ressort, suivie de prs par celle de la cachette. Exprs, Franois-Jules avait ordonn lorfvre de situer, au cours de son travail, linitial point de manuvre dans le gros nom aux reflets pourpres, qui, prdominant et seul de sa cou-

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leur, tait facile indiquer laconiquement sans quivoque possible. Mais, de la formule mme, Franois-Jules voulait que la trouvaille attnut son infamie, en faisant une rclame force certain objet minemment palliateur, qui ntait autre que le crne sous globe dont le front aux marques bizarres et la toque lgre lui rappelaient de manire si tragique les suprmes agissements de sa fille Lydie. Le fait, presque enfantin, davoir pieusement conserv cette relique ne trahissait-il pas en effet, sa haute louange, un touchant amour paternel appelant la sympathie ? Examinant lmouvant souvenir, il chercha un moyen de faire participer du mme coup la rvlation de la formule ltrange toque et le rseau frontal, qui, en tant que crs par Lydie, devaient plus que le reste, vu lesprit du projet, tre signals lattention. Bientt, son ide fixe dassocier rseau et toque pour une tche commune lui fit apercevoir une sorte de ressemblance entre les mailles gauchement graves sur os et les runes parant le bord vertical du couvre-chef improvis. Inspir par cette remarque, Franois-Jules, dplaant le globe, approcha la tte de mort puis, sarmant dun couteau dont la pointe lui servit de burin et le tranchant de grattoir, se livra sur le rets grossier un long travail transformateur, ajoutant ici, effaant l, non sans utiliser le plus possible les traits anciens. Il parvint ainsi camper sur le front du crne, tout en la gardant franaise, la formule entire en caractres runiques, lisibles quoique penchs en tous sens, dforms et souds. Chacun des deux mots souligns dans le modle, quil eut soin de brler, fut habilement mis entre guillemets, et, vu linexistence du moindre chiffre runique, les numros figurrent en toutes

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lettres. La besogne acheve, il restait encore quelques mailles, qui simple ment se passrent demploi. Rinstall son poste, le crne, toujours coiff de la toque, reut de nouveau labri du globe. Tout en conservant un aspect gnral de filet dli, les signes du front offraient avec les avoisinantes runes sur papier un rapport assez frappant pour rendre presque sr un futur veil dattention et, partant, mettre en repos la conscience du coupable non sans laisser cependant flotter autour du monstrueux secret de rassrnantes chances dternelle irrvlation. Dune fine criture serre qui recouvrit plusieurs feuilles, Franois-Jules crivit alors sa confession sur du colombophile, papier ultra-mince rserv aux messages quemportent les pigeons. Vridiquement il exposa tout ab ovo, sans omettre finalement le pour quoi des curieuses tapes destines prcder la palpation de son manuscrit, qui, bien pli, fut enseveli sans peine dans son troite cachette dor pierreries. Ne supportant depuis longtemps quune alimentation drisoire, Franois-Jules venait datteindre un degr de faiblesse qui le contraignit prendre le lit. Il garda auprs de lui la clef de son cabinet ferm, pour prserver le front modifi du crnerelique de toute remarque prmature propre faire dcouvrir son secret avant sa mort qui survint au bout de deux semaines. Quand arriva le moment des classements qui suivent tout dcs, Franois-Charles, entrant un soir, aprs son repas, dans le cabinet de son pre, sassit la table de travail, encombre de paperasses quil commena de voir une une. Aprs deux heures de triage ininterrompu, il saccorda un temps de repos et, se levant, non sans porter une cigarette ses lvres, marcha, en qute de feu, vers une bote de la rgie ouverte sur la chemine. La premire bouffe obtenue, comme il secouait lallumette pour lteindre et la jeter ensuite dans les

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cendres, ses yeux tombrent distraitement sur le crne la toque, bien clair par certain lustre lectrique suspendu au milieu du plafond. Apte tre saisi par le moindre aspect insolite dun objet familier ses regards depuis son enfance, Franois-Charles sentit soudain son attention veille par les marques frontales, qui, jadis quelconques, formaient maintenant une srie de signes tranges, ressemblant, il le remarqua de suite, ceux du bord de la lgre coiffure. Intrigu, il mit labri de verre lcart et, emportant le crne avec sa toque, vint se rasseoir la table. L, pouvant commodment, de prs, examiner le front loisir, il saperut quen effet le rseau, par suite de modifications subtiles, constituait plusieurs lignes de texte runique. Se sentant sur la voie de quelque rvlation manant sans nul doute de celui quil pleurait, Franois-Charles prouva une impatiente curiosit, dailleurs pure de toute apprhension, car son pre avait toujours incarn ses yeux la droiture et lhonneur. Lettr trop accompli pour ignorer les runes, il eut vite fait de transcrire en caractres franais, sur une petite ardoise crayon blanc ornant la table, lnonc mystrieux non sans mettre entirement en majuscules attirantes les deux mots que des guillemets recommandaient lattention. Il alla prendre alors, dans une grande bibliothque voisine de la chemine, le volume dsign puis, une fois rinstall, obtint au bas de lardoise, en faisant dans le paragraphe des Cortier la slection de lettres voulue, la brve sentence : Vedette en rubis. Devant lui brillait laffiche-bijou, qui, de tout temps, couche dans un crin ouvert, avait orn la table de Franois-Jules.

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Il sen saisit puis, au moyen dune loupe qui tranait porte de sa main parmi plumes et crayons, plucha le marquant nom rouge. la longue, il dcouvrit dans la plaque dor une imperceptible entaille circulaire entourant de trs prs lun des rubis, qui, sous un lger effort aussitt tent par lui du bout de longle, senfona pour se relever une fois libre. Ds lors, posant la loupe, il neut besoin que de quelques ttonnements pour trouver le restant du secret, et la plaque, doucement ouverte, livra son contenu. Jetant de loin dans ltre sa cigarette acheve, FranoisCharles, trs intress au vu de lcriture paternelle, se mit lire latroce confession. Peu peu sa face se dcomposa, tandis que ses membres tremblaient. Andre, sa compagne chrie, sa fiance, aime de son pre, tue puis viole par lui ! Une sorte dhbtude suivit chez lui lachvement de la lecture. Puis dinfernales angoisses ltreignirent. Fils dassassin ! Ces mots, il croyait les sentir stigmatiser son front. Incapable de survivre sa honte, il dcida de mourir dans la nuit mme. Mais quel parti adopter touchant la confession ? Propre dnonciateur de son pre sil abandonnait au grand jour ce document trouv par lui, auteur, sil lanantissait, dune ternisation de tortures lendroit dun innocent, Franois-Charles semblait, de toutes manires, condamn un rle odieux.

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Seule lui restait la ressource de tout remettre en ltat primitif. Ainsi passif, il laisserait lexacte somme de hasard accepte par son pre prsider au dterrement du secret, qui demeurerait ouat par les divers remparts dhonneur dont la pense lattendrissait au milieu de ses affres. Sur une demi-page blanche subsistant au bout de la confession, Franois-Charles, voulant, par scrupule de conscience, quon pt un jour connatre et juger sa conduite, consigna dabord les faits de sa terrible soire puis, non sans leurs motifs, ses projets immdiats concernant le rensevelissement des aveux et son suicide. Complt de la sorte, le document rintgra laffiche-bijou, bientt ferme et remise plat sur linterne velours de son crin. Puis, ayant replac dans la bibliothque le volume de Saint Marc de Laumon et tout effac sur lardoise, Franois-Charles rtablit sous son globe, au milieu de la chemine, le crne toujours par de sa fragile coiffure. Ds lors, sortant de sa poche un revolver charg, que la prudence, vu lisolement de son habitation, lui prescrivait de porter toujours, il ouvrit son gilet et tomba mort, une balle dans le cur, tandis quon accourait au bruit de la dtonation. Le lendemain, la nouvelle fit grand fracas dans les environs. Pascaline Foucqueteau, cramponne lide de la rhabilitation de son fils, souponna lexistence de quelque mystrieux rapport entre lassassinat dAndre et ce suicide quaucun ne pouvait expliquer.

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Sachant, par des articles de presse, tout ce que Canterel tirait des morts, elle songea que, facticement ranim, FranoisCharles devrait logiquement revivre, comme ayant t plus frappantes pour lui que nulles autres, les minutes, sans doute grosses de rvlations prcieuses pour la cause de Thierry, durant lesquelles tels faits lavaient pouss se dtruire. Grce de fivreuses dmarches, publiant partout son ide, elle obtint de la justice que le corps, en vue dun supplment dinstruction, ft transport doffice de la maison de Meaux, o lon mit les scells, jusqu Locus Solus malgr la rsistance de la famille, compose de proches cousins queffrayait, par ses menaces de scandale, la troublante ventualit dune rvision de laffaire Foucqueteau. Franois-Charles apprt par Canterel, choisit pour renatre, comme lindiquait certain tragique geste final de brusque chute, les derniers moments de sa vie, durant lesquels, tout le prouvait dans son attitude, il avait, coup sr, t constamment solitaire, fait qui, dfendant desprer sur eux la moindre source verbale de renseignements directs alors quultrieurement nul rcit, et pour cause, ne pouvait en avoir t trac quiconque par le suicid rendait fort difficile leur complte reconstitution. Apprenant du moins sans peine, par ceux qui avaient trouv le cadavre, en quel lieu prcis stait droule la scne intrigante, Canterel, notant mathmatiquement tous les pas et mouvements de son sujet, se rendit la maison meldoise, o on leva pour lui les scells. Parvenu au cabinet de travail, il comprit, avec ses notes et un peu de raisonnement, que Franois-Charles avait dabord march vers la chemine, o il stait saisi de la tte-de-mortavocate.

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Lattention attire vers cet objet, Canterel, dont le savoir immense ntait pas sans embrasser les runes, reconnut de suite les signes couvrant le bord de la toque, auxquels lui parurent trangement ressembler ceux du front. tant le globe son tour, il vit, de prs, que ctait bien des caractres runiques quoffrait losseuse surface raye et bientt eut clairement sous les yeux, copie de sa main en lettres franaises sur son calepin de poche, la formule conductrice. Par la mme subtile filire que Franois-Charles, sur les cadavriques manigances duquel ses notes prcises, sans cesse consultes, lui facilitaient sa tche, Canterel finit par atteindre la confession, quil remit la justice, aprs avoir lu en entier Pascaline Foucqueteau rayonnante les longs aveux du pre et le sombre post-scriptum du fils. Ramen du bagne, Thierry, dont le procs fut succinctement rvis pour la forme, reconquit, avec lustre, la libert en mme temps que lhonneur. Pascaline manquait de paroles pour remercier Canterel de lartificielle rsurrection de Franois-Charles, sans laquelle les fameuses runes crniennes, dont le dchiffrage constituait pour son fils-martyr la seule porte vers le relvement, eussent peuttre pass inaperues longtemps encore, sinon toujours. Prenant en horreur tout ce qui se rapportait au crime rvoltant dont lauteur tait de leur sang, les cousins-hritiers, se gardant bien de rclamer Canterel le cadavre mpris du fils de lassassin, vendirent lencan le contenu de la villa de Meaux, qui fut dailleurs vieille et indigne de regrets ignominieusement voue par eux une complte dmolition. Dsireux de mettre au point la scne qui avait attir, comme tant videmment la plus saillante en effet de toute son

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existence, le choix du suicide, Canterel acquit la vente presque tout le contenu du cabinet de Franois-Jules et put ainsi reconstituer les lieux dans la glacire. Daprs un journal qui en fac-simil lavait publie in extenso, il fit, en prescrivant limitation de lcriture et de la signature, copier sans post-scriptum la terrible confession sur des feuilles de papier colombophile destines prendre place dans laffiche-bijou non sans exiger, pour les utiliser successivement, maints exemplaires de la dernire, force de prsenter chaque exprience une vierge demi-page que le mort remplirait. Ds lors il contraignit souvent feu Franois-Charles recommencer son dramatique soir suprme, sur la prire de Pascaline et de Thierry, qui ne pouvaient se lasser de venir contempler les agissements auxquels, somme toute, ils devaient leur bonheur. Ctait le fatal revolver lui-mme qui servait, chaque fois charg blanc. Envelopp de fourrures, un aide de Canterel mettait ou enlevait aux huit morts leur autoritaire bouchon de vitalium et faisait au besoin se succder les scnes sans interruption en ayant rgulirement soin danimer tel sujet un peu avant de rengourdir tel autre.

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Chapitre V

Le crpuscule tait venu pendant que nous coutions le matre, qui, ce moment, nous entrana dans un sentier escarp. Dix minutes de monte nous amenrent jusqu une petite construction de pierres, dont la faade, tourne de haut vers un immense dveloppement de forts, comprenait exclusivement les deux battants ferms dune large grille trs rouille gonds dor massif. Entre les murs, sans issues ni jours, stendait une vaste chambre unique, sommairement meuble. Sur un chevalet, une toile inacheve prsentait, nette allgorie de laurore, une femme au corps de lumire quentranait derrire un ple horizon une foule de liens bout ail. Avec de brefs commentaires, Canterel nous dsigna, au milieu de la chambre, un certain Lucius groizard, qui, devenu subitement fou en voyant sa fille ge dun an odieusement pitine jusqu la mort par un groupe dassassins dansant la gigue, tait depuis plusieurs semaines en traitement Locus Solus. Au fond, un gardien se tenait immobile. Trs chauve, Lucius, montrant son ct gauche, tait assis de profil devant le bout dune table de marbre, sur laquelle une sorte dtre orient vers nous comptait deux chenets exempts de saillies, paralllement visss, sans en rien dpasser, sur les bords dune plaque de tle carre garnie de charbons ardents.

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Jetant comme un pont sur les chenets un morceau de reps gris long dun mtre, large de moiti, le fou, vitant bien tout brlant contact, en glissa face face les deux extrmits sous la plaque, jusqu tension parfaite de laire suprieure, borde devant et derrire, par rapport nous, dune troite marge tombant en pente douce. Merveilleusement peints et models, douze personnages en baudruche, hauts de quelques centimtres, voquant sur un coin de la table une bande de sinistres rdeurs, furent dposs par Lucius sur le reps, dont la plate-forme carre laissait passer lair chaud par une infinit de trous fins et serrs. Enlevs sans peine, ils se tinrent debout dans lespace grce quelque lest mis dans leurs pieds et, bientt, circulrent suivant le caprice du fou, dont les doigts erraient sur le tissu-crible. Prive un instant de tous courants verticaux sauf de ceux qui, lui frlant le dos ou labdomen, la chassaient ds lors loin de leur axe, telle figurine avanait ou reculait en plongeant puis, toute obstruction cessant au-dessous delle, rebondissait jusqu son premier niveau, empruntant la rptition de ce mange un alerte sautillement de gigue. Telle autre pivotait sous laction de certains courants effleurant tangentiellement, aprs suppression de toutes contreparties, quelque portion saillante, main ou coude. Une fois ranges vis--vis sur deux files parallles de six, dont la plus proche nous tournait le dos, les poupes ariennes dansrent classiquement lentranante gigue clbre sous le nom de sir Roger de Coverly. Seul Lucius actionnait tout, en promenant ses doigts sur le reps, clavier subtil dont il usait en grand virtuose faonn par de patientes tudes. Partant des deux bouts dune mme diagonale, deux danseurs sautillaient lun vers lautre puis, avant de se toucher, regagnaient leurs places reculons, strictement imits aussitt par les dtenteurs des deux autres postes extrmes. Plusieurs fois le mange alternatif recommenait, diffrenci par un jeu de tournoiements effectus centralement deux deux au moment de la rencontre. Lucius glissait en biais

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ses mains sur le reps, en courbant fortement un poignet pour ne pas rompre les courants soutenant les poupes inactives. Ensuite le fou amenait peu peu jusqu lui les deux plus loin tains vis--vis, en les faisant alternativement tourner ensemble sur la ligne mdiane du quadrille puis chacun avec un danseur de la file oppose la sienne, non sans les contraindre chaque fois gagner un cran de son ct. Tout reprenait ds lors comme avant. La danse continua ainsi. Grce la seconde figure suivant toujours la premire, un incessant roulement confrait tour tour aux douze compagnons le privilge des places dangles. Par la sret de son talent, exempt de gaucherie, Lucius donnait une vie intense la gigue sans parquet, dont lallure calme devint graduellement rapide puis imptueuse. Soudain les volutions cessrent. Retirant ses mains du reps, au-dessus duquel les danseurs flottrent sans but, Lucius, hagard, lpouvante aux yeux, stait tourn de face sans nous voir, tout prt, nous dit Canterel, subir une trange crise capillaire de rflexes hallucinatoires, dus au terrifiant spectacle vocateur quil venait de soffrir en obissant malgr lui une cruelle obsession. Sous lempire de la frayeur, six cheveux se hrissrent la lisire de chacune des deux rgions touffues bordant de droite et de gauche la calvitie du fou puis se dplacrent deux-mmes en sautant dun pore lautre. Dracin par quelque relchement profond des tissus, chaque cheveu, que le pore expulseur semblait lancer en lair par une compression de ses bords suprieurs, dcrivait une minuscule trajectoire en demeurant sans cesse vertical et retombait dans un pore voisin qui, souvrant pour le recevoir, le chassait aussitt vers un nouvel asile bant prompt le rejeter son tour.

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Bientt rangs face face au brillant sommet du crne, force de bonds successifs, sur deux files gales parallles laxe dune raie imaginaire, les douze cheveux, fidles leur mode de locomotion, dansrent spontanment une gigue identique celle des figurines de baudruche. Mme alternance observe par les quatre occupants des places extrmes dans de multiples demi-traverses diagonales dabord simples puis accompagnes de diffrents tournoiements au centre, mme seconde figure densemble, durant laquelle deux vis--vis passaient, par dondulantes tapes, dun bout du quadrille lautre. Crisp par la souffrance et pareil certains nerveux quexaspre un tic irrfrnable, Lucius, comme pour arrter lodieux mange, portait les mains vers son crne, quune sorte de terreur lempchait de toucher. Et, malgr lui, la gigue, sautillante souhait, se poursuivait, continuelle, implacable, les douze cheveux conqurant tour tour les quatre postes importants. Canterel nous signala trs bas lnorme intrt anatomique prsent par cet effet rflexe dune obsession issue dun choc mental. Douloureusement conscient de la danse maudite, qui, toujours aussi prcise et impeccable, sacclrait fougueusement comme celle des lgres poupes, Lucius, pris de tremblements convulsifs, poussait des gmissements dangoisse. Aprs un moment de paroxysme aigu la crise parut enfin dcrotre, et, pendant que le fou sapaisait, les cheveux, regagnant de part et d autre leurs gtes primitifs la lisire des places garnies, saffalrent normalement. Alors Lucius clata en longs sanglots, la face dans ses mains, versant un flot de larmes amenes par sa dtente nerveuse. Bientt, se levant avec un rayonnant sourire, il fit quelques pas vers la gauche et sassit, en face du mur latral, devant une

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large table, o plusieurs flacons de cristal sans bouchons, dans chacun desquels un pinceau trempait en un liquide incolore, voisinaient avec maintes pices de toile tailles davance et clairement destines par leurs dimensions composer les divers articles dune layette. Il sortit de sa poche et planta droit dans un imperceptible trou de la table une tige blanche longue dun dcimtre, qui, aussi mince quun fragment de fil coudre, semblait rigide comme de lacier. Avec un des pinceaux il en humecta le bout suprieur puis, sans attendre, plaa verticalement juste au-dessus delle une main basse, lautre leve les bords confondus de deux morceaux de toile appliqus lun contre lautre. Soudain, grle serpent de Pharaon, le fil dur, sallongeant de lui-mme avec de rapides ondulations serres, ne cessa de trouer successivement dans chaque sens les deux paisseurs de linge, excutant de bas en haut une couture fine et parfaite, merveilleux point devant achev en moins dune seconde sur tout le champ disponible. Le phnomne prit fin, et Lucius cassa le fil, dont la portion prisonnire, formant spontanment au ras du tissu, chacune de ses deux extrmits, une petite boule rappelant un nud darrt, acquit sur-le-champ une absolue souplesse. Canterel nous montra la tige blanche, prive seulement de son minuscule fragment humidifi, quune combustion sans flamme, dtermine par certaines proprits chimiques du liquide incolore, avait transform en fuse. Lucius, mouillant le nouveau sommet de la tige avec le pinceau dune autre fiole, tint debout la place voulue un bord repli de louvrage en train. Slevant en spire troitement tasse, une rapide fuse blanche effectua un point dourlet, en perant deux fois par tour le linge alternativement simple et double.

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La cassure faite, les deux boules-obstacles apparurent et la couture samollit. Le matre nous souligna le joyeux empressement du fou, qui travaillait avec hte la layette de sa fille, dont il croyait par moments la naissance prochaine, grce une dviation de sa pense lancinante ; tous diffrents, les liquides incolores provoquaient chacun sa fuse propre, gnratrice dun point de couture spcial tiquet sur le flacon. Prompte comme lclair malgr sa complication relative, la fuse suivante, produite par lintervention dun troisime pinceau, excuta un point arrire, en redescendant sans cesse pour percer un peu au-dessous du dernier trou le double tissu plac sur son par cours et regrimper aussitt plus haut quavant. Presque pareille, la quatrime fuse, par leffet dun liquide encore inemploy, russit dans la toile offerte un point piqu, en traversant derechef le premier trou rencontr chacune de ses descentes, toujours suivies dune monte de longueur double. Une cinquime fuse, due un nouveau flacon, donna un point de surjet, en enfermant de ct sans espace, dans ses spires assez larges, la ligne extrieure marque par deux bords de toile exactement colls lun lautre. La formation des deux boules darrt et le phnomne dassouplissement ne manquaient jamais de saccomplir. Le coup dil infaillible, Lucius, observant chaque fois de subtiles diffrences, imbibait le haut de la tige sur une minuscule fraction, en se basant, sans erreur, daprs un calcul de proportions, sur le parcours perforant dvolu telle fuse plus ou moins directe.

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Une fuse issue dune sixime fiole ralisa dans le linge un point de chausson, en rappelant, par ses prodigieux zigzags, ces folles lucubrations pyrotechniques droutantes par leurs chaotiques montes largement oscillatoires effectues dans les airs parmi les dtonations. Toutes les fuses, dailleurs, ressemblaient, en extrme rduction, certaines pices dartifice compliques, gnratrices de courbes multiples, de spires ou de lignes brises. Linstantanit de chaque couture montrait lexcellence crasante de cette mthode, qui et permis une ouvrire de centupler la besogne quotidienne obtenue avec la meilleure machine coudre. Aprs avoir poursuivi un moment son travail en recourant aux six mmes flacons, Lucius, pris de lassitude, sarrta devant la tige blanche maintenant trs raccourcie. En se tournant par hasard, il sembla nous apercevoir pour la premire fois et, sapprochant, dit travers la grille ce seul mot : Chantez. Le matre pria aussitt la cantatrice Malvina, mle notre groupe, dexcuter une phrase lyrique pour satisfaire le caprice du fou. Cratrice dun rle de confidente dans Abimlech, rcent opra biblique, Malvina commena presque au sommet du registre aigu : 0 Rbecca Linterrompant brusquement, Lucius lui fit longtemps rpter le mme fragment, prtant surtout loreille aux vibrations trs pures de la dernire note. Puis il alla sasseoir droite, face nous, devant un guridon supportant ces divers objets :

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1 Une lampe actuellement sans lumire. 2 Un troit poinon aiguille dor prodigieusement tnue. 3 Une petite rgle de quelques centimtres, tout en lard, montrant sur un de ses cots six divisions principales, qui, marques par de forts traits numrots, contenaient chacune douze subdivisions indiques en lignes plus fines et plus courtes. Raies et chiffres tranchaient par leur couleur rouge vif sur le gris blanchtre du lard. Lustensile, dlicatement excut, reproduisait en miniature lancienne toise, divise en six pieds et soixantedouze pouces. 4 Une mince tablette verte et carre faite en quelque cire durcie. 5 Un appareil acoustique fort simple consistant en une courte aiguille dor adapte une membrane ronde pourvue dun cornet. 6 Une petite feuille rectangulaire de carton blanc, dont une ouverture centrale enserrait juste, dans ses bords imperceptible ment ddoubls, un grenat plat et facett, qui, taill en losange, donnait lensemble une apparence das de carreau. Lucius appuya sur le milieu de la tablette verte, pose plat devant lui, la petite toise prise par les deux extrmits entre le pouce et lindex de sa main gauche et comprime dans le sens de la longueur de manire froncer, en les raccourcissant, les divisions et subdivisions, directement offertes ses regards. Choisissant avec grand soin, par lexamen des traits rouges, diffrentes places sur une mme ligne, il fit avec le poinon, tenu verticalement dans sa main droite, sept marques superficielles dans la cire, en accotant laiguille contre le lard.

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Ces jalons tablis, Lucius dtendit lgrement la crispation de ses deux doigts, laissant la toise lastique donner, en sallongeant delle-mme, un peu plus dampleur ses mesures. Puis il inter posa dans la surface verte de nouvelles marques parmi les premires, en procdant de faon identique. Longtemps encore, serrant chaque fois des degrs divers la toise souvent trs rapetisse, le fou poursuivit sa tche, interrogeant les subdivisions rouges pour attaquer faiblement la cire au poinon en des portions vierges de la mme zone rectiligne, non sans variantes subtiles dans les genres dattouchements. Finalement la tablette verte prsenta une courte et mince raie droite, forme de piqres minuscules rappelant celles des rouleaux de phonographe impressionns par une voix. Sur un dsir manifest par Lucius, prompt ranger toise et poinon, le gardien flamba une allumette, en sapprochant de la lampe. Pendant que la flamme envahissait la mche, Canterel, le bras gliss entre deux barreaux, prit gauche contre la paroi, pour le ramener jusqu lui, un fourreau de soie fane, long et plat, dont un cot portait, en vieille broderie, le mot latin Mens entour demblmes religieux et de fleurs. Il en tira un ais fort ancien et nous montra, couvrant les deux faces du bois, le texte complet de la messe finement grav en caractres coptes. Bientt, remis dans sa gaine et repass travers la grille, lais saccotait de nouveau contre le mur. Par un simple dclenchement, le gardien branla certain mcanisme dans la lampe allume, qui ds lors jeta de violents

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clats fugitifs, rgulirement spars par trois secondes de quasi-extinction. La tablette verte dans sa main gauche, trs loigne, le bas de las de carreau entre les doigts de lautre, plus proche, Lucius, le dos la lampe, leva les bras, en se tournant un peu vers la droite. Vu par nous de profil perdu, il dressa paralllement les deux objets lun derrire lautre, las formant cran entre la flamme et la tablette. Au premier clat, dans le jour baissant, le grenat projeta vers le fond de la chambre de microscopiques points de lumire rouge fort carts, qui, dus aux facettes et mis en valeur par lombre environnante du carton, offraient, grce la plus ou moins grande puret des diverses rgions du joyau, de notables diffrences dintensit. Bougeant ltrange carte, Lucius braqua un de ces points, vite choisi, sur la plus haute marque de la tablette, pour ly maintenir pendant les trois clats suivants. Les points sescamotaient sans trace entre les clats. Toutes les marques provenant du poinon furent ainsi claires tour tour par Lucius, qui, lisant pour chacune tel point lumineux plus ou moins puissant, variait de un quinze le nombre dclats utiliss. Parfois deux ou plusieurs points servaient successivement pour la mme marque. Canterel commenta la besogne du fou. Charg dun minutieux modelage favoris par lamalgame voulu du rouge et du vert, chaque point ardent, par sa lgre chaleur, amollissait imperceptiblement la cire de la marque vi-

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se, parachevant ainsi le premier travail en perfectionnant la qualit future de sonorits en germe. Se retournant vers nous pour ranger son as, Lucius, posant la tablette verte plat sur le guridon, saisit lappareil acoustique, dont il promena doucement laiguille dor presque verticale sur la ligne que formaient les marques. La pointe, remuant sur ce chemin rugueux, transmit maintes vibrations la membrane, et, schappant du cornet, une voix de femme, pareille celle de Malvina, chanta clairement sur les notes demandes : Rbecca Par le procd soumis nos yeux, le fou, paraissait-il, crait artificiellement toutes sortes de voix humaines. Cherchant retrouver celle mise par sa fille dans de premires bauches oratoires, il multipliait les preuves, comptant dcouvrir par hasard quelque timbre qui, se rapprochant de son idal, laiguillerait vers la russite. Cest pourquoi, prononant ce mot : Chantez , il stait ht de reproduire le modle fourni par Malvina. Pilotant derechef laiguille dor sur la ligne, Lucius fit rentendre plusieurs fois la phrase : Rbecca , dont la dernire note le plongeait dans une agitation angoisse. Sen tenant la fin du parcours, il soffrit satit la seconde moiti du son ultime et, violemment mu, nous chassa dun signe. Canterel nous entrana hors de la vue de Lucius, qui dsirait sans nul doute poursuivre attentivement dans la solitude ses recherches obsdantes, en utilisant comme nouvelle base les vibrations ressasses linstant davant. Voulant rester porte de la voix du gardien pour le cas dune alerte rendue plausible par la prsente exaltation du fou, le matre, errant avec nous derrire la chambre grille, narra de pnibles vnements.

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Une jeune visiteuse, Florine groizard, suppliant un jour Canterel demployer sa science illustre sauver son mari, qui, devenu fou la suite dun malheur brusque, lassait depuis deux ans les plus grands spcialistes, avait fait en pleurant un mouvant rcit. Membre fanatique dune socit italienne voue exclusivement au culte de Lonard de Vinci, le malade, Lucius groizard, soccupait simultanment jadis dart et de science, afin de suivre, ft-ce de trs loin, lexemple, unique dans lhistoire, fourni par son idole. Peintre et sculpteur de talent, il avait, comme savant, fait de prcieuses dcouvertes. Tendres poux, Florine et Lucius connurent labsolu bonheur lorsque aprs dix annes de cruelle attente la naissance de leur fille Gillette combla leurs vux les plus ardents. Ngligeant ses travaux, le pre, durant des heures, piait les sourires joyeux et les premiers murmures de lenfant si longtemps dsire. Un an plus tard, Lucius emmena Florine et Gillette Londres, o lappelait une intressante commande de portraits et de bustes. Deux fois la semaine il se rendait dans une somptueuse rsidence du comt de Kent, afin de peindre une jeune chtelaine, lady Rashleigh. Un jour, sur un souhait que celle-ci avait gracieusement formul, il se fit accompagner de Florine portant Gillette quelle nourrissait de son propre lait. Objet dun affectueux accueil, Florine, guide par lord Rashleigh, admira en dtail le parc et le chteau, pendant que Lucius travaillait, son modle sous les yeux. Retenus dner, les visiteurs, quune quinzaine de kilomtres sparaient de la plus proche gare de village, montrent vers dix heures dans un coup de leurs htes.

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mi-route, durant la traverse dun bois pais, on entendit maintes voix avines hurler en chur, lapparition de la voiture, le chant de ralliement de la Red-Gang 7, et les chevaux furent arrts par une troupe de rdeurs plus ou moins ivres. Impulsif et nerveux, Lucius mit pied terre en invectivant les assaillants, qui le rduisirent limpuissance et firent descendre Florine, occupe serrer craintivement Gillette endormie. ce moment, aprs avoir bless deux fois le chef de la bande coups de revolver, le cocher senfona dans la nuit, en sefforant vainement de retenir ses chevaux, emports au bruit des dtonations. Atteint lgrement, mais exaspr par la vue de son sang, le chef se jeta sur Lucius pour le dvaliser brutalement puis arracha Gillette des bras de Florine, quil fit fouiller par ses hommes. Voyant le bandit assommer de coups de poing, pour la faire taire, lenfant qui, veille par un contact tranger, stait mise pleurer, Lucius se libra de toute treinte par un bond dune telle violence quun poignard chappa aux doigts dun de ses gardiens. Il fondit sur larme et en frappa furieusement le tortionnaire, en visant la figure dfaut de la poitrine garantie par Gillette. Entaillant la joue de bas en haut, la lame pntra profondment dans lil gauche. borgn, sanglant, le chef, en regardant Lucius vite apprhend de nouveau, eut un cri de bte fauve. Fou de douleur, il avait laiss tomber Gillette, maintenant hurlante sur le sol, et

7 Clbre association de bandits

qui infeste le comt de Kent.

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devinait, mille indices, quil fallait sen prendre lenfant pour bien supplicier le couple. Dune voix trangle il commanda en dsignant Gillette : Sir Roger de Coverly. Tous les bandits, sauf trois qui maintenaient Florine et Lucius, formrent deux files se faisant face et commencrent une gigue infernale dont lenfant marquait le point central. Quittant deux coins opposs, le chef et un comparse vinrent diagonalement, en sautillant, la rencontre lun de lautre et frapprent frocement Gillette du talon avant de regagner leurs postes reculons. trennant la diagonale contraire, les titulaires des deux autres places extrmes accomplirent une manuvre identique. Les deux mmes couples alternrent plusieurs fois, excutant au milieu divers tournoiements ou saluts, dont le premier donnait un exemple servilement copi par le second ; et les monstres, chaque voyage, meurtrissaient la victime ou la pitinaient rageusement en lcrasant sous le poids entier de leur corps. Par surcrot de cruaut, le chef, avec acharnement, visait la tte ou au ventre. Aprs quoi, deux vis--vis, pris chacun dans un des couples prcdents, passrent par tapes dune extrmit lautre du quadrille, grce une srie de pivotements alternatifs faits en dedans eux deux puis sparment avec chaque danseur des deux files. Cette seconde figure avait, certain moment, fourni une nouvelle occasion de fouler aux pieds la martyre. Tout recommena ds lors comme au dbut, et leffrayante gigue se poursuivit longtemps, sous les yeux hagards des parents. la faveur du roulement tabli par le retour priodique de la seconde figure, tous les danseurs occupaient successivement les places de militants et torturaient Gillette lenvi sous leur sautillement perptuel.

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Ctait bien la classique gigue de sir Roger de Coverly, transforme en un clbre supplice que la Red-Gang inflige ses tratres. Acclrant et enfivrant leur ballet de cauchemar, les forcens sapplaudissaient mutuellement quand le sang giclait de quelque nouvelle entaille due aux clous de leurs souliers. Brusquement, la vue du cocher ramenant grands coups de fouet son coup surcharg dhommes arms de revolvers, toute la bande senfuit. Florine, en se prcipitant sur sa fille, ne ramassa, hlas ! quun affreux cadavre dfigur, couvert decchymoses et de plaies. Touchant et regardant lenfant, Lucius, frapp de folie, clata de rire et imita en divaguant lallure des odieux danseurs. Atterre, Florine lentrana dans le coup, qui reprit la route du chteau pendant que les nouveaux venus suivaient la trace des bandits. Dvous et compatissants, les Rashleigh, durant toute la nuit, veillrent avec Florine le corps de Gillette et firent face aux terribles accs du pauvre dment. Aprs lenterrement de lenfant, Florine, signant une dposition contre les assassins, habilement capturs, quitta ses htes avec de tendres effusions et reconduisit Lucius Paris, o maints traitements furent tents. Se croyant Lonard de Vinci, linfortun rattachait sa fille, dont la pense lobsdait, ses universelles spculations sur lart et la science. Pendant deux ans, soign tour tour sans rsultat dans cinq asiles rputs, Lucius, quune recherche assidue et pu exalter, stait vu refuser, malgr ses demandes ritres, toutes fournitures de travail.

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Extrayant du rcit une certitude de curabilit, Canterel, ennemi en pareil cas de la plus lgre contrarit, rsolut, au contraire, daccder servilement aux plus extravagants dsirs du malade. Pour mnager Lucius un profond calme silencieux, il fit rapidement construire, en un point surlev de son parc, une simple chambre mobilier sommaire, sans nulle autre issue quune large grille dont les deux battants, formant faade, regardaient une vaste tendue de forts, unique et reposant horizon grandiosement vert perte de vue. On y transfra lintress, qui, attentivement couvert aux heures nocturnes, devait absorber sans cesse les tonifiants effluves du plein air. Le lendemain, de nombreux lments disparates, dont il avait laborieusement dress une liste, lui furent donns avec empresse ment. Non sans traces de son talent pass, il commena un tableau dont le sujet, empreint de dmence, comportait maintes ailes dployes, entranant par des liens une personnification de laube. Comme Canterel lapprit au cours dune srie entame de conversations curatives, le malade voquait ainsi Gillette enleve au matin de la vie. Avec ses outils de sculpture, il confectionna ensuite de lgers petits personnages dans divers fragments dune mince baudruche, qui, travaille rebours comme le mtal repouss, gardait telle forme dlicate patiemment obtenue, grce son lasticit, par une succession defforts prcautionneux. Gommant les bords afin de les souder, sans omettre de lester chaque pied avec du sable fin, il soufflait en dernier lieu, avant de le fermer rapidement son tour, dans un suprme interstice m-

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nag bon escient et facile rouvrir un instant pour un regonflement priodique puis se livrait un merveilleux travail de complet coloriage plein de recherche dans lintensit de lexpression et dans le dtail du costume. Il eut bientt douze sujets presque impondrables, voquant tous de nfastes rdeurs. tablissant alors, sur une table de marbre, une foule de courants de chaleur verticaux laide dune plaque de tle que garnissaient des charbons rouges, de deux chenets sans asprits et dun morceau de reps gris judicieusement perc sur place de nombreux trous dpingles il fit excuter ses poupes, par un habile mange de ses doigts, une sir Roger arienne, qui, sanimant progressivement, claira lesprit de Canterel : assig par la double ide de son chagrin et de son universalit, le pseudo-Lonard, comme sculpteur et peintre, avait cr de typiques personnages aptes reproduire la gigue fatale en imaginant, comme savant, un genre de danse physiquement bas sur la lgret de lair chaud. En rclamant sur sa liste un morceau de reps pour son exprience, non sans spcifier ingnieusement la teinte grise, indiffrente aux souillures des cendres voltigeantes, Lucius, faisant preuve dun curieux bon sens considr par le matre comme un pas vers la gurison, avait choisi un tissu qui, pouvant braver par sa rsistance la chaleur proche des braises, lemportait sur tout crible de mtal sa souplesse permettant au doigt vagabond dimprimer tel courant, par une douce pese de la chair sur un point voisin du trou dchappement, une faible et trichante obliquit favorable au dplacement des figurines. Soudain, lchant le reps, Lucius subit une crise terrible durant laquelle, par suite deffets rflexes quengendraient de puissantes hallucinations dues la prcdente scne vocatrice, douze de ses cheveux, dresss verticalement, dansrent sur son

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crne dnud une gigue irrfrnable qui senfivra peu peu, semblable en tous points celle des assassins. Ds lors, chaque baisser du jour, sous linfluence dune rverie cause par lheure troublante, Lucius, progressant virtuose, voulut de la braise ardente pour une nouvelle gigue dans lespace, infailliblement suivie de la mme crise capillaire. Un matin le fou exigea, outre une pice de toile et des ciseaux, un choix complexe de substances chimiques et dinstruments de laboratoire. Se livrant de nombreuses manipulations, il cra, dune part, plusieurs mixtures incolores, de lautre, un rigide et blanc serpent de Pharaon qui, aussi dli quun fil et capable deffectuer, aprs telles humectations dtermines, des coupures prodigieusement rapides, lui permit de russir maints feriques travaux de lingerie. Habilement questionneur, le matre eut le mot de lnigme. Croyant parfois la naissance imminente de sa fille, par le fait dun trouble tabli dans son obsession, Lucius confectionnait une layette avec certaine ide dindispensable hte qui, agissant sur le ct scientifique de sa personnalit suppose, avait engendr une invention remarquable. Provoquant, malgr soins et huilage, un phnomne dintense oxydation, la continuelle fabrication chimique de fils rigides initiaux, vite uss, rouilla la grille, y compris les gonds, ds lors paralyss. Essays tour tour sous forme de gonds neufs, diffrents mtaux finirent tous par saltrer, sauf lor massif, que Canterel adopta vu son fonctionnement parfait. ls. Lucius reut, pour tailler sa toile, des ciseaux dor bien affi-

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Florine venait aux nouvelles sans visiter le malade, svrement isol. Un jour, sur injonction du matre, elle apporta dtranges ustensiles, qui, revendiqus la veille par Lucius et souvent vus entre ses mains avant le fatal dpart pour lAngleterre, avaient eu pour but une cration artificielle de langage ou de chant. Non satisfait la rception du ballot, le fou, avec insistance, pronona plusieurs fois le mot toise . Instruite de ce dtail, Florine se rappela quau temps o il maniait assidment les fournitures en question Lucius projetait de fabriquer, dans une matire lastique dont le choix lembarras sait, une mesure de longueur qui, pour certaines subtiles raisons phono-arithmtiques, aurait eu, en trs petite rduction, le mme sectionnement que lancienne toise. Le lendemain, avec un tranchant de ses ciseaux, le fou tailla dans un morceau de lard gras, apport sur sa demande et bien assch, une petite rgle quil transforma en toise de poupe par des divisions rouges faites au pinceau sur une de ses faces. Avec cette toise et les derniers articles reus il se livra laborieusement des pratiques dlicates qui, bases sur deffrayants calculs de distance et de chaleur, tendaient imprimer dans certaine cire verte des marques gnratrices de verbe dclamatoire ou musical. Objet dune prfrence judicieuse qui fournissait un nouvel indice dacheminement vers la raison, le lard, vu son lasticit un peu rsistante, possdait, plus que toute autre matire, les qualits prsentement souhaitables. Le seul but de linfortun, ainsi quen tmoignaient ses incohrents soliloques, tait de reproduire la voix de sa fille telle

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que lavaient rvle son oreille attentive les efforts quaux derniers temps de sa vie elle faisait dj pour parler. Avec une infinie varit de timbres et dintonations, il crait toutes sortes dorganes dans des fragments de discours ou de mlodies, esprant trouver fortuitement, parmi tant dlments, une sonorit indicatrice apte le mettre en bon chemin. L encore intervenait, en se combinant avec son ide fixe, le gnie scientifique du personnage quil croyait tre. Comme entre-temps il travaillait sa layette, le mtal rouill de deux aiguilles dissemblables, ornant respectivement un fin manche de bois et une membrane vibrante, dut faire place de lor inaltrable. Un soir, Lucius dcrivit et rclama certain lourd bibelot ancien, associ dans sa pense au baptme de son enfant. Jadis, en gypte, les prtres coptes, pour officier, avaient, en guise daide-mmoire facile retourner un moment donn, un ais de sycomore qui, dress sur le cot de lautel, portait sur ses deux faces le texte de la messe grav dans leur langue. Pieusement considr comme lesprit du saint sacrifice parce quen puissance il en contenait le verbe, lais, aprs avoir servi, tait gliss avec soin dans un fourreau de soie orn du mot Mens gracieusement brod parmi diffrentes enjolivures. Lucius avait donn Florine, en souvenir du baptme de Gillette, un ais de ce genre, dcouvert, avec son fourreau intact, dans la montre dun antiquaire. Ais et fourreau furent remis au malade, qui souvent les mania, souriant ces objets de prix, vocateurs dun jour de fte consacr sa fille.

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Glorifiant la mthode de Canterel, des phases de parfait entendement sans cesse plus frquentes vouaient le fou une sre et complte gurison. ce moment un cri de Lucius nous attira vers la chambre, et bientt nous tions tous, derechef, rangs devant la grille rouille aux gonds dor. Sur la tablette verte on voyait une nouvelle ligne de marques, videmment dues comme les autres, daprs leur aspect et leur fondu, au poinon et la petite toise aids de la lampe et de las de carreau. Trs agit, Lucius fit glisser sur la ligne rcente la pointe de laiguille reproductrice, et de lextrme fond du cornet sortit sur la voyelle a une longue syllabe joviale, qui, rappelant les dbuts souriants des trs jeunes enfants avides de parler, ressemblait fort au modle fourni par la fin du motif : Rbecca Le dment poussa un second cri, pareil celui quavait sans doute provoqu tout lheure une premire audition du joyeux accent. perdu la pense davoir touch au but, il murmura : Sa voix cest sa voix la voix de ma fille ! Puis, haletant, il adressa comme une prsente ces paroles de tendresse : Cest toi, ma Gillette Ils ne tont pas tue Tu es l prs de moi Dis, ma chrie Et, entre ces phrases entrecoupes, lbauche de mot, quil reproduisait sans cesse, revenait ainsi quune rponse. Canterel, parlant bas, nous emmena au loin sans bruit pour laisser en paix saccomplir cette crise salutaire. Il flicita Malvi-

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na davoir dtermin, par son chant, un heureux vnement susceptible de hter le rtablissement du malade puis nous fit accomplir, par un nouveau sentier, une assez longue descente.

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Chapitre VI

La nuit stait faite, et la lune, presque ronde, brillait magnifiquement dans un ciel sans nuages. Foulant derechef les rgions basses du parc, nous apermes, quelque distance dune rivire borde de rochers, une vieille pauvresse tignasse grise, travaillant, assise une table encombre, entre une svelte ngresse aux bras nus et un bel enfant de douze ans vtu de haillons. Canterel nous prsenta de loin les trois personnages. Un dimanche soir, Marseille, au terme dune traverse rcente, le matre avait remarqu, au milieu dun rassemblement, une certaine Flicit, sibylle fameuse, en train dexercer en plein vent, avec laide de son petit-fils Luc, lart de la divination. Faisant la part du charlatanisme, Canterel, durant la sance, fut souvent frapp par des pratiques vraiment curieuses, quil rva dutiliser pour divers travaux personnels. La foule disperse, il conclut un march avec la devineresse, pour sassurer momentanment, sans rserve, son concours et celui de lenfant. Amens Locus Solus, Flicit et Luc, par leurs bons offices, ralisrent les esprances du matre, qui leur avait enjoint, en notre honneur, de se tenir aujourdhui sous les armes. La ngresse tait une jeune Soudanaise nomme Silis.

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Nous voyant arriver, Flicit rangea une page quelle couvrait mystrieusement de figures et de chiffres. Ensuite, prenant dans une corbeille, pour les aligner sur la table, quatre ufs de grosseur moyenne dont la coquille, trs opaque, semblait paisse et dure, elle ouvrit la porte dune grande cage do sortit un oiseau plumage multicolore. Ayant vaguement, en plus menu, lapparence majestueuse dun paon, lanimal nous fut donn par Canterel comme une iriselle femelle de liriseau, gallinac bornen qui, appartenant une espce mal tudie, tire son nom des mille tons varis de son tgument. Prodigieusement dvelopp, lappareil caudal, sorte de solide armature cartilagineuse, slevait dabord verticalement, pour spanouir vers lavant sa rgion suprieure, crant audessus du volatile un vritable dais horizontal. La partie interne tait nue, alors que, de lextrieur, partaient de longues plumes touffues rejetes en arrire ainsi quune fabuleuse chevelure. Trs affte, lextrme portion antrieure de larmature formait, paralllement la table, un solide couteau un peu arqu. Horizontale ment fixe contre le revers du dais par plusieurs vis perant ses bords, une plaque dor retenait ballante sous elle, par quelque droutante aimantation, une lourde masse deau qui, pouvant reprsenter un demi-litre, se comportait, malgr son volume, comme une simple goutte au bout dun doigt quand approche l instant de la chute. Arrte en face du premier uf, liriselle, sinclinant comme pour un salut excessif, attaqua doucement la coquille avec le tranchant de sa queue puissante, quelle plongeait en avant bien au-del de sa tte. Rencontrant de la rsistance, elle recommena plus sec, sans approcher toutefois de son pouvoir maximum excutant deffarantes contorsions pour faire glis-

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ser avec pntration, sur la solide carapace quelle prtendait couper, larte courbe du couteau. Ces incohrents brimbalements perturbaient la masse deau, qui, furieusement ballotte en tous sens, enveloppait luf puis stalait sur la table ne dsertant jamais la plaque dor, quelle suivait en lair, sans laisser aucune trace humide, chaque fois que la queue reprenait de llan. Aprs une srie defforts, dailleurs savamment mesurs, la coquille, enfin entame, montra une lgre fissure. Faisant quelques pas, liriselle sen prit de la mme faon au second uf, dont la coque se coupa demble. Le troisime avant triomph de tentatives similaires et toujours prudentes, elle prouva le dernier, bientt dot dune mince entaille due lengin habituel. Durant lquipe entire, leau, malgr de fantastiques trmoussements, tait reste fidlement colle la plaque dor. Plac dans la cage par Flicit, le seul uf demeur intact fut rejoint par liriselle, qui se mit le couver, pendant que Luc allait jeter dans la rivire les trois autres, maintenant sans valeur. Canterel nous parla du surprenant volatile, qui, derrire les barreaux, attirait encore nos regards intrigus. Marseille, Luc, pour un minime salaire, aidait parfois au dchargement des navires, sous linquite surveillance de Flicit., Contribuant un jour, parmi le haltement des grues, vider les flancs dun paquebot venu dOcanie, lenfant, son dixime trajet, reparut, au bout de la passerelle, portant sur lpaule une caisse claire-voie dont lintrieur le fascinait. Comme il courait vers sa grand-mre pour lui faire partager son tonnement admiratif, une fente de la claire-voie livra

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passage deux ufs, qui, tombant sans se briser, furent ramass, par Flicit. Luc montra dans la caisse, garnie deau et de grains, deux oiseaux dclatant plumage, orns dune queue insolite formant dais au-dessus deux. Quelques ufs, entaills finement, gisaient sous leurs pas ; dautres intacts, composaient, moins les deux rcolts par la devineresse, un troit groupe rgulier, quun des captifs alla couver, semblant se remettre avec hte et satisfaction une besogne interrompue depuis peu. Songeant lappoint que donnerait ses sances lexhibition simple ou complexe doiseaux semblables aux deux reclus, Flicit fit couver par une poule les ufs recueillis, dont la coquille, dure et solide, avait si bien rsist la chute. Un mle et une femelle naquirent, destins par la vieille femme une active reproduction. Sitt adultes, les deux volatiles, spacieusement encags et identiques leurs auteurs, furent avec succs prsents aux curieux. Un matin, Flicit vit la femelle, qui venait de se rvler bonne pondeuse, attaquer trangement un groupe de sept ufs avec certain couteau naturel dont le tranchant, constituant la partie antrieure de sa queue, incisa quatre coquilles. Trois ufs ayant tenu bon malgr une srie dagressions furent couvs par loriginale bte et ne tardrent pas clore. La sibylle voulut tirer parti, pour son art, du mange bizarre quelle avait enregistr sans en deviner le but. toutes les pontes, elle rserva, pour le public chaque fois confondu, le bris partiel des coquilles, prtant davance, loc-

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casion de telle anxieuse demande, une signification prophtique au nombre dufs appels demeurer saufs. Canterel chercha la cause dune pareille manuvre instinctive, accomplie sous ses regards stupfis le soir de sa premire entrevue avec Flicit. Patient observateur, il dcouvrit que les petits, au lieu dutiliser leur bec, toujours fragile, brisaient la coque, au moment de lclosion, avec laudacieuse lame antrieure de leur queue. Dailleurs, chez les adultes mme, le bec, trs court, contrastait par sa faiblesse atrophique avec lextrme vigueur de lengin caudal. En prsence du matre, un des iriseaux, ayant une fois lutter contre un chien, stait servi de son couteau surplombant comme arme de dfense et dattaque, sans employer ses mandibules. Cest ainsi que devaient agir contre chaque ennemi, dans leurs forts ocaniennes, tous les reprsentants de lexcentrique espce en cause. Canterel comprit que la femelle, pour empcher des naissances prmatures, liminait les coquilles relativement frles, qui se fussent laiss rompre avant lheure par des petits encore insuffisamment dvelopps et vous ds lors une vie de rachitisme et de souffrance. Faisant artificiellement couver, avant lattrayante dfalcation maternelle, tous les ufs dune ponte, il vit quen effet, parvenant svader trop tt de leur prison, des petits naissaient jamais grles et maladifs, alors que dautres, notablement retardataires, apparaissaient pleins dexubrante robustesse. Les coquilles de ceux-ci, doues dune ferme paisseur, fussent coup sr restes intactes sous les heurts judicieusement calculs de la mre, qui, au contraire, et fatalement coup celles des premiers, dlicates et fines.

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Plus que tout, les remuements extravagants de la femelle provoquant ses ufs avaient impressionn Canterel dans son tude des iriseaux. Persuad que la nature ne prsentait nulle part ailleurs semblable mlange indcomposable de dhanchements et de soubresauts, le matre voulut profiter de laubaine pour mettre en complte valeur certaine proprit troublante possde par lobjet dune rcente dcouverte dont ce passage dHrodote lui avait suggr la poursuite : En lan 550 aprs avoir conquis la Mdie, Cyrus, visitant Ecbatane en vainqueur, aperut dans les palais et les temples, sous mille aspects divers, une frappante profusion dor. Dsirant connatre la provenance de tant de mtal prcieux, il apprit lexistence, sous le mont Arouastou, dune opulente mine alors puise. Comme on pouvait, par haine de lenvahisseur, avoir mensongrement donn le gisement pour actuellement strile, Cyrus songeant quau reste, bonne foi admise, une veine jadis si riche tait en mesure de receler encore quelque filon ignor se rendit aux lieux indiqus avec une foule de travailleurs. Trouvant effectivement la mine dpouille jusquen ses plus secrtes impasses, il fit creuser de nouvelles galeries et admira un jour certain pesant bloc dor captur de grandes profondeurs par une de ses quipes. Mais les recherches subsquentes, diriges en tous sens, furent infructueuses, et le monarque revint Ecbatane avec son unique spcimen. Fidle une antique tradition, Cyrus, lorsquil forait une capitale, recevait avec magnificence, du haut dun trne improvis sur la place publique, lhumble hommage des grands du

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royaume en prsence du peuple assembl puis, dun seul trait, vidait un vase prcieux empli deau puise la plus marquante artre fluviale de la contre ; le conqurant, en assimilant sa personne mme cette onde nationale, prenait symboliquement possession du pays dompt. Impatient de fouiller la mine du mont Arouastou, susceptible, en cas de non-puisement, dtre mchamment soustraite en hte son exploitation future par inondation ou ravage, Cyrus avait quitt Ecbatane en renvoyant son retour lhabituelle solennit, o devait servir leau du Choaspes, grand affluent du Tigre. Cette fois, au lieu dadopter nimporte quel cratre pour son emblmatique rasade, il fit forger une coupe dans le bloc dor ramen de la mine. Le conqurant boirait ainsi leau du Choaspes dans une matire dtermine qui, rcemment extraite par lui mme du sol de la rgion asservie, renforcerait la signification de son acte. Au jour dit, devant une foule immense, un trne drap de riches toffes brillait au soleil en plein cur dEcbatane. Cyrus y prit place auprs dune table de marbre o se dressait la coupe dor remplie davance deau du Choaspes et tous les dignitaires mdes vinrent tour tour faire leur soumission au nouveau matre. Le dfil termin, Cyrus, au milieu dun grand silence, porta la coupe jusqu ses lvres. Mais il eut beau la renverser au-dessus de sa tte rejete en arrire, leau, retenue par une force trange, ne put franchir son gosier. Troubl, il carta lobjet et perut aussitt un cri de surprise profr par tous : leau, sans tomber, pendait au-dessous

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de la coupe, qui, lance au loin par Cyrus effray, atteignit la foule, o elle passa de main en main ; le liquide lavait suivie dans sa chute et, glissant extrieurement au long du mtal, se balanait maintenant sous le pied sans sparation possible. Lor exerait sur la masse deau une invincible et mystrieuse attraction. Convaincus ds lors que, par dcret des dieux, Cyrus, nayant pu boire leau du Choaspes, ne devait pas possder leur sol, les Mdes, enhardis, esquissrent un mouvement de rvolte. Ce fut grand-peine que les soldats perses rangs autour du trne protgrent Cyrus contre les attaques de la multitude. Fcheusement impressionn par lvnement, le conqurant partit le lendemain vers dautres contres, laissant en Mdie une forte garnison apte matriser la rbellion naissante. Et jamais, dans la suite, Cyrus ne parvint soumettre entire ment les Mdes, qui, regardant chaque jour avec confiance, vu lincident de la coupe, leur dlivrance comme prochaine, travail laient sourdement sans relche secouer le joug des Perses. Hrodote prsente le fait comme une lgende. Mais, suivant Canterel, rien, au point de vue scientifique, ne sopposait ce quun or gologiquement dot de tels lments chimiques spciaux exert sur une masse liquide un srieux pouvoir attractif. Considrant donc laventure comme plausible, toujours le matre avait nourri le projet hasardeux certes, mais dfendable de faire chercher dans les plus secrets replis de la fameuse mine quelque second lingot ravisseur deau. Il avait un jour expos son plan larchologue Derocquigny, prt partir pour entreprendre une srie de fouilles non loin du mont Elvend, qui nest autre que lancien Arouastou.

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Enthousiasm par lide, Derocquigny, une fois sur les lieux, creusa le sol juste lendroit nettement dtermin par Hrodote do les gens de Cyrus avaient extirp leur bloc massif. Aprs de longs et actifs sondages, larchologue trouva une lourde ppite qui, donnant raison Canterel, auquel il sempressa de lexpdier, attirait leau avec force. Le matre, essayant de secouer vigoureusement le prcieux spcimen au sortir dune bassine pleine, vit la masse deau capte se projeter au loin en tous sens puis revenir fidlement lor qui la subjuguait. Des mouvements continuels et baroques tant ncessaires pour bien mettre en relief les vertus attractives du curieux mtal, Canterel tchait de faire excuter sa main les plus capricieux et frquents sursauts. Mais ses gestes, par leur ct conscient et volontaire, lui semblaient infrieurs, sous le rapport de leffet rendu, lagitation imprvue quet provoque sans arrire-pense quelque tre ignorant du but poursuivi. Or toute personne, mme borne ou folle, et, un degr quel conque, agi en connaissance de cause, et, davance, nimporte quelle machine, travail forcment invariable et prcis, allait au rebours de ses dsirs. Seul un animal, vivant et incomprhensif la fois, pouvait donner la manuvre tout linattendu exig. Ayant reu la ppite peu de temps aprs son retour de Marseille, au moment de ses tudes sur les iriseaux, Canterel jugea que les folles volutions caudales de la femelle prouvant ses ufs lui donneraient des rsultats inesprs, en portant jusqu

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lanxit les sentiments de ceux qui guetteraient les cabrioles de leau. Il fit transformer la ppite en une plaque spciale qui, fixe sous le dais naturel dune iriselle, happa le contenu presque entier dun rcipient deau plac dans sa zone dappel au moment dune slection dufs. Ltrange queue, trop puissante pour souffrir de sa double surcharge, assaillit les coquilles en imprimant la vague suspendue au-dessous delle les effarants brimbalements fortuits ardemment souhaits par le matre. Sduit par cette scne rapide, Canterel nous en avait rserv pour aujourdhui une fidle reprise. Calme dans sa cage, liriselle couvait son uf si posment que leau accroche bougeait peine sous la plaque dor. deux mains Flicit saisit sur sa table une gerbe dorties dont chaque tige, comme celle dune fleur monte, sunissait par ltreinte dun fil de fer en spires une mince baguette la pro longeant. La vieille femme, sengageant deviner nos caractres au moyen de ces plantes, donnes pour magiques, tendit au pote Lelutour, lun des plus captivs de notre groupe, le bout libre des frles badines quelle tenait toutes ensemble par leur milieu, non sans les faire constamment glisser les unes entre les autres avec une rare dextrit. En ayant pris une suivant son choix, Lelutour, sur injonction de Flicit, frappa schement, avec lortie fixe lopposite, le bras nu de Luc, qui venait de sapprocher, la manche releve. La sibylle nous montra que les rougeurs promptes paratre sur la peau formaient, en petites majuscules ingales mais lisibles, cette figure :

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HOCHE COUARD. Ensuite, par une sentencieuse tirade accusatrice, elle traita Lelutour desprit paradoxal. Lapophtegme tombait si juste quun rire unanime sleva, gagnant Lelutour lui-mme, conscient de son dfaut. Le pote en effet, smillant causeur ennemi des clichs, passait pour soutenir froidement, avec un charme plein dimprvu, mille thses abracadabrantes. Un mystre enveloppait lapparition des lettres sur la peau, car lortie, mme vue de prs, noffrait rien danormal. Sur nos instances, dictes par la piti que nous inspirait Luc, en train de se gratter nerveusement lendroit meurtri, Canterel, du geste, arrta Flicit, dispose poursuivre son enqute en prsentant la gerbe de nouveaux amateurs, puis nous rvla le secret de la cuisante inscription cutane. La sibylle, tudiant son public pendant ses premires manigances, discernait vite, lattitude et aux reparties, le trait dominant de chaque flneur. Ses remarques faites, elle approchait la gerbe piquante avec des remuements si habiles que certaine tige, lue par elle et munie dune ortie contenant en puissance un dire opportun, atteignait infailliblement, telle quune carte force, la main du preneur. Laissant libres diffrentes places formant des lettres majuscules pareilles celles des clichs typographiques, Flicit, pralablement, avait badigeonn chaque ortie au pinceau avec une mystrieuse drogue incolore, propre ter aux feuilles les

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proprits envenimantes dues une scrtion de leurs poils. Toutes fort plates grce un tri soigneux, les plantes, pour le coup porter, ne donnaient le choix quentre deux cts, prpars chacun de mme. Fustige, la peau de Luc, subissant leffet irritant des seuls endroits gomtriquement pargns par lenduit, offrait aux yeux, dans un bref dlai, une rouge formule incisive semblant conue par le cerveau de linoffensif tortionnaire, dont elle trahissait la mentalit. Force indices de dfauts et de qualits figuraient ainsi dans la gerbe. Or on ne pouvait mieux symboliser le paradoxe quen enta chant de couardise la plus intangible gloire militaire de lhistoire. Plusieurs traits dconcertants, lancs sur liriselle par Lelutour imperturbable, avaient guid Flicit pour la nomination mentale de lortie fatidique. Rangeant sa gerbe, la sibylle sortit dune troite et haute bote de vieux cuir au couvercle absent un grand jeu de tarots et posa lun deux plat, le dos touchant la table. Avant peu une musique argentine schappa de la carte, bien que nulle paisseur anormale nautorist la prsence dun mcanisme intrieur. Adagio incohrent, semblant d au caprice improvisateur de cratures vivantes, lair, empreint dune bizarrerie exempte de toutes fautes harmoniques, se droulait avec mollesse. Un second tarot, prenant place prs du premier, engendra un motif plus alerte. Dautres, mis successivement sur table, jourent tous leur morceau discret aux sons purs et mtalliques. Pareil un orchestre indpendant, chacun, une fois couch, attaquait tt ou tard sa symphonie, tranante ou vive, sombre ou joyeuse, dont limprvu, presque hsitant, trahissait le faire personnel de sujets anims.

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Jamais aucune infraction aux rgles ne froissait loreille, droute seulement par la multiplicit de ces ensembles divers, trop faibles au reste pour provoquer par leur simultanit un gnant charivari. La flagrante localisation des sons mettait lesprit en demeure dadmettre, contre toute vraisemblance, lemprisonnement dans chaque tarot dun appareil musical miraculeusement plat. Pendant que Flicit continuait son mange, talant cote cte au hasard, la face principale en vue, lermite et le soleil, la lune et le diable, le bateleur et le jugement, la papesse et la roue de fortune, Canterel ouvrait, aprs lavoir prise sur la table non loin dune spatule divoire, certaine bote ronde en mtal, pleine dune poudre blanche quil nous donna pour la reproduction fidle dun des fameux placets de Paracelse, prparations imagines pour obtenir par scrtion des sortes de remdes opothrapiques. La spatule lui servit prlever dans la bote puis tendre en couche lgre sur lavant-bras de la ngresse Silis une dose de poudre qui recouvrit une importante surface de peau. Puis le matre attendit leffet de sa mdication externe, pendant que Luc ramassait une gaine de serge noire, contenant un grand objet plat jusqualors debout sur le sol contre un des pieds de la table. Les tarots, exhalant lenvi force notes cristallines et charmeuses, donnaient un ample concert htroclite, tous abattus maintenant par Flicit, qui, tendant loreille pour comparer le talent de chacun, entreprit dliminer ceux dont le rythme trahis sait de lapathie les rduisant brusquement au silence par la simple action de les remettre debout dans sa main. Bien-

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tt les plus dlurs seuls restrent actifs puis, ramasss un par un leur tour, laissrent la place entire la maison-Dieu, tarot dont lallegro vivace primait tout par son brio joyeux. Doue dune trange puissance de pntration, la poudre sinsinuait rapidement dans la peau de la Soudanaise. Quand le dernier grain fut absorb, Canterel fit un signe Flicit, qui, penche vers la table, chanta tout prs de la maison-Dieu un tendre motif mlancolique. Interrompant aussitt son allgro, le tarot, dlaissant toute combinaison harmonique, joua sans faute en pleine sonorit, la fois dans laigu et dans le grave deux octaves dintervalle, lair quon lui soufflait lente mlodie plaintive qui, empreinte dun grand charme nostalgique, pouvait se noter ainsi :

Des les premires notes, huit cercles lumineux vert meraude, plus petits que des bagues, taient apparus, horizontalement, au-dessus du tarot, priv de tout lien visible avec eux. Sortes de minces halos dominant de trois millimtres la surface colorie, ils marquaient les centres de huit pareils carrs imagi-

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naires qui, allant deux par deux, eussent servi morceler symtriquement laire entire de la carte. Indfiniment Flicit rpta ses seize mesures, entranant sa suite les mystrieux et dociles excutants tapis dans le tarot. Les halos, trs intenses, engendraient un puissant clairage vert ; il semblait que la mlodie mme attist sans cesse leur feu nigmatique allum par elle seule. Luc, sur un mot brusque de Canterel, sortit du souple sac de serge un tableau luxueusement encadr, quil offrit directement aux regards de Silis. La lune clairait splendidement la toile, signe Vollon et frappante de relief. Dans un dcor africain, une jeune danseuse de race noire, en train dexcuter un pas tendant vers quelque monarque sauvage install droite au milieu de ses principaux chefs, portait sparment en prilleux quilibre au sommet de sa tte et sur le plat de ses mains trois corbeilles simples, contenant chacune un lourd stock de fruits indignes disposs en pyramide lance. Une grosse baie rouge, en quittant par accident le monceau de la main gauche, terrifiait la ballerine, vers qui fonaient, larme au poing, deux excuteurs ngres au geste lthifre. Luvre entire avait une rare nergie, et lexpression de frayeur donne aux yeux de lalme atteignait un suprme degr dintensit ; mais les fruits surtout faisaient valoir les dons spciaux du crateur fameux de tant de natures mortes ; ils sortaient de la toile, et, mi-chemin du sol, la baie fugitive tait dun pourpre blouissant. Tout coup, attirant nos regards par un sourd gmissement, Silis subit une terrible crise. Fixant assidment sur le tableau ses yeux agrandis par lhorreur, elle rlait dpouvante, la respiration courte et le visage convuls. Canterel, piant avec une joie visible ces symptmes brusques, nous montra que, sous

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lempire de leffroi, la Soudanaise, dont il soulevait le bras nu, avait trs fortement la chair de poule. Les mains demi fermes, Flicit portait maintenant la maison-Dieu bien plat sur lextrme bout de ses dix doigts, groups et un peu arrondis. Applique rechanter sans trve la mme cantilne tout contre le tarot musical, qui en continuel fortissimo la ressassait avec elle, la vieille femme maintenait les halos dans leur tincelante vigueur. Baissant la tte pour regarder par en dessous, non sans le tenir avec ses deux mains horizontalement distantes, le bras de Silis toujours mduse au mme point par le tableau, Canterel, au moyen dune lente descente, approcha dun halo dangle, jusqu effleurement, la portion dpiderme tout lheure cache par la poudre blanche. En observant sa manire, nous vmes se creuser dans la peau, sans douleur apparente ni effusion de sang, une cavit profonde affectant la forme dun cne dont le brillant cercle vert et constitu la base. Bientt, du sommet de cette forure, un globule rouge tomba sur la maison-Dieu, salu par une triomphante exclamation de Canterel, qui leva un peu le bras de la Soudanaise, pour labaisser derechef aprs un lger dplacement horizontal. Au-dessus du mme halo, une nouvelle cavit ba, qui, faible ment distante de la premire, dj contracte demi, fournit son tour un globule rouge. De nombreuses manuvres semblables se succdrent prestement. Sans franchir les limites du champ quavait recouvert le placet de Paracelse, le matre, fidle son nigmatique stratagme, ouvrait, de-ci, de-l, des cavits dans la peau de Silis, procdant toujours, avec le bras noir maintenu sans cesse parallle au tarot, par montes ou descentes rigoureusement verticales. Toutes identiques, les enfonures

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coniques se refermaient doucement sans laisser de trace, aprs avoir libr chacune un globule rouge, qui saffalait sur la carte en passant par le centre exact du mme halo vert. Canterel agissait avec hte, comme pour mettre profit le fugace phnomne de petite mort d la peur mortelle quinspirait encore la Soudanaise laspect du tableau de Vollon. Les globules, en tas allong, se runissaient au milieu de la maison-Dieu, toujours aussi ardente lancer crnement aux chos, pendant que luisaient de plus belle ses huit halos verts, le thme ternellement repris par Flicit. Enfin Canterel marqua le terme de lexprience en cartant, pour labandonner aussitt, le bras de Silis, qui, ne voyant plus la toile tragique, vivement rengaine par Luc, retrouva son calme au moment o une attaque nerveuse paraissait imminente. Comme Flicit avait soudain cess de chanter, le tarot, dsempar, cherchait vainement poursuivre sans guide lexcution de la cantilne. Aprs dinfructueux efforts pour ressaisir le fil de la phrase musicale entame, il retomba dans son ancienne tranget symphonique, et les halos steignirent. Canterel, marchant vers la rivire, nous pria de ne pas quitter un instant des yeux, en vue dun futur tmoignage, lensemble des globules rouges. Nous le suivmes, entrans par Flicit, qui, avec prcaution, tenait toujours horizontalement, sur le bout de ses dix doigts, la maison-Dieu, vers laquelle convergeaient nos regards dociles. Arrivs, au bout dune cinquantaine de pas, devant les rochers de la berge, nous dmes, sur injonction du matre, constater chacun tour de rle, pendant que les autres continuaient dpier les globules, labsolue vacuit dune petite excavation artificielle, qui, point daboutissement dune mche damadou assez longue, tait dispose en trou de mine.

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Penchant en bonne place, dans le sens voulu, la maisonDieu ds lors silencieuse, Flicit laissa rouler tous les globules jusquau fond de lantre minuscule, et Canterel, aprs avoir mis le feu au bout libre de la mche, nous ramena prudemment, en nous annonant une explosion prochaine, jusqu la table rcemment quitte. L, pendant la lente combustion de lamadou, le matre, pour nous faire prendre patience, nous mit au fait des vnements suivants. Voyant un matin, dans une des belles rues de Marseille, une montre plate expose de profil derrire la vitre du grand horloger Frenkel, linventive Flicit, stupfie par lvidente prsence dun mcanisme complexe dans un botier dpaisseur nulle, avait voulu enrichir ses sances dun mystrieux attrait, bas sur une application outrancire du procd compresseur : une fois pour vus tous intrieurement dun mince appareil musical impossible deviner, certains vieux tarots, dont elle usait chaque jour, fourniraient ses priodes prophtiques de prcieux lments nouveaux, subordonns la nature et au rythme des airs. Mais, pour quon pt lattribuer, comme lexigeait le but pour suivi, une intervention magique de puissances extraterrestres, il fallait que, partant delle-mme pour viter une manuvre de ressort quventeraient vite des yeux forcment en veil, la musique affectt une espce dincohrence fortuite excluant tout morceau normal. La sibylle songea que seules des cratures vivantes, enfermes dans la carte mme, lui donneraient, selon son vu, un continuel imprvu dans lexcution, joint une absolue spontanit dattaque.

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Cinq tages au-dessous de sa mansarde, logeait dans une boutique poudreuse le vieux bouquiniste Bazire, acheteur dinnombrables livres de rebut quil revendait aux prix doccasion. Se rendant chez Bazire, qui voisinait parfois avec elle, Flicit senquit, en vue de son projet, dun ouvrage concernant les insectes. Le vieillard lui remit plusieurs traits dentomologie bien illustrs, quelle put feuilleter loisir. Aprs diverses recherches, elle tomba sur le portrait de lmeraud, qui retint son attention par lextrme platitude de son corps. Selon un texte succinct encadrant le dessin, lmeraud, aphaniptre parasite de la pyrole caldonienne, plante particulire au centre de lcosse, tait dou parfois la nuit dune phosphorescence intermittente qui, ne le touchant en aucun point, crait plus haut que lui, paralllement lensemble de son individu, une sorte de halo vert. Tant que durait le phnomne lumineux, linsecte, blanc ltat naturel, se parait, grce au reflet de son nimbe, dune riche nuance meraude qui justifiait son nom. Sduite par lide de cette aurole, qui, apte sans doute briller malgr un mince obstacle, lui fournirait, par sa venue miraculeuse au-dessus de tel tarot, une matire saisissantes conclusions augurales, Flicit fixa son choix sur lmeraud, dont la forme rpondait juste ses vues. Sachant que Bazire, en vue de son commerce, avait dans chaque grand centre son pourvoyeur de bouquins, Flicit, dsempare, eut recours lui pour se procurer ses insectes. Il crivit son correspondant ddimbourg, qui, aprs dobligeantes dmarches, lui envoya six pots de terre contenant chacun une

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pyrole caldonienne cueillie dans la valle du Tay et pourvue dune colonie dmerauds. Pressenti par Flicit, qui, anxieuse, jugeait que matre en lart de la fine mcanique il pouvait seul raliser le prodige rv, lhorloger Frenkel, enthousiasm, offrit son concours gratuit contre lexclusive proprit de lide, quil voulait ensuite exploiter lui mme. Le march fut conclu, et Frenkel, rclamant des merauds pour guider son travail, reut une des six pyroles caldoniennes. tudiant les insectes des cinq autres plantes, Flicit vit apparatre un soir le halo annonc. Ardent cercle vert, il tincelait au-dessus dun aphaniptre, en laccompagnant dans toute volution. Peu peu, chaque meraud se para dune semblable aurole, dont le milieu dominait sa tte. Il semblait quune cause unique et provoqu cette illumination gnrale. La sibylle, cachant sa lampe, admira le spectacle de ces ronds blouissants, qui, se croisant de divers cts, produisaient un clairage discret, en transmettant leur propre nuance au corps blanc des bestioles. Quelques minutes plus tard, tous les nimbes steignaient un un. Frenkel, avec succs, acheva, comme premier modle, un rectangle entirement mtallique dpaisseur inapprciable, symtriquement divis en huit carrs pareils, qui, se suivant deux par deux, avaient tous un meraud install leur centre. Chaque patte, tendant se mouvoir, subissait ltreinte dune minuscule gutre de mtal, soude une bielle actionnant un ensemble de roues couches plat dans le sens gnral de lobjet. Finement dents, moyeux et pourtours sembotaient la file, contraignant chaque roue gagner en vigueur ce quelle

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perdait en vitesse ; la premire, mue directement par la bielle, tournait sans peine grce aux remuements de la patte en dtresse, alors que, lente et robuste, la dernire, avec une srie de piquants plants dans son moyeu, poussait priodiquement lextrmit dune lamelle effile qui, une fois lche, vibrait en rendant un son pur. Individuellement pourvus de six pattes donnant chacune sa note, les huit merauds couvraient chromatiquement eux tous cette tendue comprenant quatre septimes majeures :

En outre, difi avec le concours dun harmoniste clair, un prodigieux systme frnateur de rouages inextricables, rgentant les huit zones sparment et dans leur ensemble, sopposait la production de toute cacophonie sans exclure aucune combinaison rationnelle et analysable. Linstrument rappelait en miniature le componium 8 du Conservatoire de Bruxelles. Davance rclam par Flicit, intresse prserver ses sances de toute musique anticipe venant des tarots debout dans leur bote, un infime poids mobile paralysait tous les organes de lappareil au moindre abandon de lhorizontalit. Transform en poche au moyen dune lame mince qui fouilla toute son paisseur en simmisant par un des bords troits, un tarot enferma aisment le rectangle mtallique, sans que son aspect se modifit ni que le ct servant de passage baucht le moindre billement.

8 Machine composer.

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Frenkel reproduisit son modle, et bientt les tarots, gaines insouponnables, eurent tous leur plaque musicale, qui, nantie de huit merauds, entrait ou sortait sans efforts. Les rsultats artistiques, dans leur puret inattaquable, avaient limprvu souhait ; souvent, sans souci de lobstacle, des halos brillaient au-dessus de telle surface de carton, soulignant toujours par leur prsence, due manifestement quelque intime volupt auditive des excutants, les meilleures priodes du concert. Par les soins de Flicit, tous les insectes taient rquisitionns tour de rle puis relchs dans les six plantes, o ils trouvaient leurs lments de vie. La sibylle eut de grands succs avec ses tarots harmonieux, quelle employait durant ses sances du soir, pour avoir lappoint des nimbes verts. Quel que ft le genre musical adopt par les merauds, la vieille femme, avec sa faconde, en extrayait dingnieux corollaires telle prdiction dj fournie par la figure mme la carte. Quand les auroles survenaient, elle semparait avec avidit du nouveau thme fertile subitement offert sa verve prophtique. Joint laspect entirement normal des tarots, le mystre de ces symphonies spontanes et de ces flamboyantes couronnes ariennes impressionnait les curieux, dont le nombre allait croissant. Au cours de leurs improvisations, les merauds, comme sous lempire dune hantise, bauchaient souvent, dans le ton de fa majeur, en sefforant vainement de la continuer, certaine mlodie caractristique remarque par Flicit. Un touriste anglais, ml un soir lattroupement habituel, entendit et reconnut le premier tarot peine abattu ltrange motif tracassant, dbut dune cantilne doutre-Manche quil chanta ds lors

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intgralement. Les merauds, suivant sa voix pour excuter avec lui simultanment dans le registre du soprano et dans celui de la basse, une distance de deux octaves lair tant de fois cherch, crrent des halos vifs, qui paraissaient trahir, par leur intensit jamais atteinte encore, lallgresse que procure une suppression dangoisse. Surpris dtre ainsi copi, lAnglais, sans se taire, pencha contre la carte son conduit auditif, pour mieux percevoir les sons. Quand il se releva, Flicit, interdite, vit dans la peau de son oreille et de sa joue huit cavits en entonnoir, qui, semblant daprs leur disposition symtrique tre le fait des halos, se refermrent, ignores de lui, sans laisser aucune trace. LAnglais, questionn par la foule, donna lair pour un chant populaire cossais, intitul : The Blue-Bells of Scotland 9. Se rappelant que les merauds provenaient de lcosse, Flicit, la curiosit en veil, retint lattestation, quelle transmit le lendemain Bazire, en lui narrant toute laventure. Sur sa prire, le bouquiniste adressa certain questionnaire spcial son compre ddimbourg, dont il reut bientt, joints un exemplaire demand des Campanules dcosse, maints renseignements circonstancis. On avait cueilli, au bord mme du Tay, les six pyroles caldoniennes en un lieu plein de gras pturages, proximit dun banc de pierre o souvent un jeune ptre allait sasseoir pour jouer du bagpipe en surveillant de loin ses troupeaux. Refrain favori du jouvenceau, les Campanules dcosse dans leur ton original de fa majeur revenaient sans cesse, imprgnant les merauds, qui, dots plus tard dun pouvoir musical, staient efforcs dbaucher le motif sommeillant dans leur mmoire, jusquau jour o, grce un guide, ils avaient retrouv luvre entire. La joie dnonce alors par lexcessive accentuation de chaque aurole devait sattribuer lenivrante vocation fugitive de leur froid climat natal, qui, dans
9 Les Campanules d'cosse.

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une atmosphre nouvelle, trop douce pour eux, leur inspirait sans doute quelque regret nostalgique. Hante par le plus impressionnant dtail de laventure du touriste anglais, Flicit, chantant elle-mme en fa aux merauds prompts le jouer ds lors sa suite dans le bas en mme temps que dans le haut lair des Campanules dcosse appris par cur, obtint volont des halos aveuglants, qui creusaient mystrieusement sans douleur la peau de ses mains exposes au-dessus deux. Le ton original tait favorable lunanime resplendissement des halos, en permettant aux huit merauds dun mme tarot dtre tous militants. ses sances, entonnant la mlodie sous forme dincantation, elle utilisait pour ses prophties outre la vigueur lumineuse des nimbes, lnigmatique et passagre apparition de ses cavits manuelles, vaticinant daprs leur profondeur ou leur faon de se refermer. Seuls les halos provoqus par lexcution des Campantes dcosse, pour lesquelles jamais les insectes ne purent se passer de guide, avaient la force dentamer un piderme. Intrigu par la prsence mme des nimbes et surtout par leur secrte facult perforatrice, Canterel se promit dtudier de prs les merauds, qui, mentionns brivement dans les livres, avaient chapp jusqualors aux srieuses investigations des naturalistes. Un soir, examinant un halo travers une sorte de loupe dhorloger fixe son orbite pendant que, pour lui seul, Flicit, de sa vieille voix, soufflait efficacement les Campanules dcosse aux huit merauds dun rectangle musical dgain il dcouvrit, tournant rapidement en sens contraires, deux cnes lumineux presque inexistants, qui, joints par leurs bases, se tenaient debout en quilibre une pointe sur la tte dun des in-

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sectes, lautre en lair. Le cne infrieur tait uniformment bleu, le plus haut entirement jaune. Engendre sans dgradation par les deux cercles se frlant rebours et doue de sa riche nuance verte par lamalgame du jaune et du bleu, laurole, qui, mince et dfinie, restait fixe vu la neutralisation des deux mouvements, contrastait par son clat superbe avec la faiblesse des cnes, totalement absents pour lil nu. Prenant un meraud mort pour le dissquer, Canterel trouva dans la tte, debout aussi et base contre base, deux imperceptibles cnes blancs en matire sche et dure, adhrant par leurs pointes respectives aux deux ples dun minuscule rduit sphrique, dans le haut duquel son scalpel venait douvrir une fentre latrale. Le matre, devinant tout, lana en place voulue un fort courant lectrique, et les cnes blancs, suivant ses prvisions, pivotrent en sens opposs. En mme temps, un halo dardeur moyenne se forma juste au-dessus deux, provenant de deux cnes radiants que la loupe rvla. Lnigme, ds lors, tait rsolue. Sous lempire dun contentement momentan, les merauds, par leffet de quelque subtile innervation, lanaient les cnes blancs, qui aussitt projetaient en lair, non sans lamplifier fortement, une rayonnante image deux-mmes. Ctait grce une certaine grosseur dbordante de larienne substance brillante que les deux bases factices se frlaient celles des cnes rels demeurant seulement proches voisines. Pour Canterel, lapparition des halos, tout en servant manifester, la manire du ronron des chats, un bien-tre quelconque, devait avoir en principe, comme la phosphorescence

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des vers luisants, une signification amoureuse et constituer une sorte dappel en vue de laccouplement. Le matre poussa plus loin ses investigations anatomiques. La pointe de chaque cne rel, franchissant une ouverture du rduit sphrique, tenait au centre dun libre petit disque blanc extrieur, parallle au plan du halo et enceint dune haie circulaire de filaments nerveux qui, courtes ramifications dune seule fibre, dterminaient, au moyen de leur influence magntique, un mouvement giratoire rappelant, par son origine, celui des moteurs lectriques. Le disque, ds quil tournait, transmettait son lan au cne, qui ne faisait quun avec lui. Rayant avec intention lorbite toujours garnie le cne infrieur laide dune pointe dacier, Canterel, comme il sy attendait, vit briller au-dessus de lmeraud mort une raie bleue photogne, pareille, en plus grand, la brusque raflure. prouv de mme, le cne suprieur donna plus haut, en jaune, un rsultat identique. Traant alors des stries en sens divers, le matre obtint subitement sous forme de minces clarts dans lespace en bleu ou en jaune suivant le cne attaqu des reproductions de tous ses primitifs dessins, exactes dans leur augmentation. Confirmant dintimes conjectures, ces apparitions linaires lui montrrent comment les cnes, livrant en pleine rotation leur surface entire au frottement de lair enferm dans le rduit sphrique, engendraient lumineusement leurs doubles nets et complets, prompts steindre au premier temps de repos. Attribuant quelque diffrence de matire le contraste des deux nuances enfantes, Canterel, avec un fin pinceau, dposa une goutte de certaine prparation sur chaque cne et eut en effet deux ractions chimiques dissemblables.

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Chaque meraud, mis droit ou obliquement, de ct ou lenvers, portait toujours son halo de mme, comme une aurole parant le sommet de sa tte les deux doubles cnes semblant se mouvoir autour dun seul long pivot idal. Le matre, cherchant la cause de cette constance dans lorientation relative de la figure phosphorescente, perut un lger cart de tons diffrenciant les deux hmisphres du rduit, faits de deux substances blanches distinctes. Il les spara au moyen de son scalpel puis en arracha les cnes et les nerfs, possdant, ds lors, deux calottes finement perces aux ples, dont lune montrait toujours la dlicate fentre pratique en vue des prcdentes observations. Promenant tour tour les deux lgers objets travers les cnes de lumire crs, aux sons des Campanules dcosse, par un meraud vivant, Canterel, laide de sa loupe, vit que, dou dune transparence particulire dont jouissaient dailleurs maints autres corps dj essays, lhmisphre suprieur ne troublait en rien la figure, aussi insoucieusement immuable quun rais de soleil o lon agite une lame de verre. Par contre, lhmisphre infrieur portait le dsarroi partout, obstacle infranchissable contre lequel butaient ple-mle les atomes lumineux, qui trouvaient l non pas seulement ltanchit parfaite mais lantipathie et le refoulement. Ainsi sexpliquait comment, jouant dans la tte de linsecte un rle de rflecteur, la moiti basse du rduit sphrique, lgrement doue au reste dune courbure spciale trs amplificatrice, dardait sans cesse loin delle lensemble de la figure brillante. Les divulgations du verre grossissant mettaient en relief la raison, mystrieuse pour lil nu, de lapparition des cavits dermiques : rendu perforant par la giration, le cne arien suprieur enfonait sa pointe dans un pore, quil distendait imprieusement.

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tonn dabord quune simple luminosit impalpable et la force dentamer une peau, Canterel se souvint quen Amrique, suivant de srieux tmoignages, certain ftu de paille, dou par un terrible ouragan dun vif mouvement de rotation, stait de lui-mme fich profondment dans le bois dun poteau tlgraphique. Un rapide tournoiement pouvait donc permettre un corps fragile de vaincre plus dur que lui, et le fait, dans le cas prsent, frappait dautant plus quen leffleurant de ct la peau, comme une foule dautres substances, demeurait transparente la luminosit. Constatant que les cavits ne saignaient jamais grce la dlicatesse inimitable du procd perforateur, Canterel voqua soudain une particularit touchant les clbres placets de lalchimiste Paracelse, quil regardait avec admiration, charlatanisme part, comme lun des plus puissants esprits du XVIe sicle. La thorie des placets, si proche, malgr sa grossire base mtaphysique, des modernes thses scientifiques sur les vaccins et lopothrapie, lui apparaissait surtout comme un gnial aperu prodigieusement prcurseur. Paracelse considrait chaque composant du corps humain comme une individualit pensante, qui, ayant en propre une me observatrice lui permettant de se connatre mieux que quiconque, savait, en cas de maladie, quel remde pouvait la gurir, nattendant, pour faire des rvlations sans prix, que des questions habilement poses par un pntrant mdecin bornant sagement l son vrai rle. Partant de cette ide, lalchimiste avait labor, sous le nom de placets , un certain nombre de poudres blanches, doues de diffrents effets dfinis.

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Chacune, charge dune mission interrogative, agissait spcialement sur tel organe, prompt scrter alors une substance inconnue qui, facile recueillir, constituait, sous forme de rponse, le remde rclam. Lappellation, prise dans le sens latin strict Plaise , trahissait elle seule lessence mtaphysique de la conception. Ctait en humble solliciteur que Paracelse, avec conviction, sadressait aux organes, envisags comme de mystrieuses puissances voulant tre amadoues. Tel placet influenait le foie, qui, ds lors, versait dans le sang, o lon pouvait sen emparer, une substance apte vaincre les troubles hpatiques ; tel autre incitait lestomac livrer, par la mme voie, une drogue efficace contre toute dyspepsie ; un troisime adjurait le cur de fournir lessence souveraine donner aux cardiaques. Exhort de la sorte par son placet particulier, chaque lment corporel dun sujet sain fabriquait certain ingrdient, que Paracelse captait pour ladministrer aux malades. Exceptionnellement, au lieu de savaler, plusieurs placets jouissaient dun mode dapplication direct. Cest ainsi qutendue sur lil mme, tenu pour une personnalit sagace, une des poudres-suppliques procurait, en flux lacrymal, un collyre universel et quune autre, en recouvrant la peau, entit clairvoyante, suscitait par suppuration un baume radical pour toute affection cutane. En fait, cette mthode ne portait srement aucun fruit, vu les spculations toutes dogmatiques de Paracelse, qui, de bonne foi, pensait consulter de sages intelligences et rcolter leurs instructions.

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Nulle vertu curative ne pouvait choir aux scrtions provoques par les fameuses poudres inoffensifs excitants, effectivement topiques, dont les formules nous sont parvenues. Malgr sa strilit, lide offrait un suprme intrt en tant quavant-courrire du systme qui, plus tard, avec Jenner puis avec Pasteur, devait rvolutionner la thrapeutique. Paracelse, daprs Comte, et reprsent lpoque thologique du principe des vaccins, arriv dans la suite, aprs une insensible transition mtaphysique, sa priode positive. Lassurance, studieusement acquise, que le mot placet , au XVIe sicle dj, servait dsigner une requte confirma, pour Canterel, la croyance de Paracelse au libre arbitre des souveraines puissances quil implorait. Or, dans son De vero medici mandato, volumineuse monographie de ses placets, Paracelse, entre cent exemples, cite ce fait marquant. Spcialement intress, au seul point de vue dialectal, par une tribu ngre de lOuest-Africain, lexplorateur Lethias, ami de lalchimiste, en avait ramen, sous le nom de Milno, le plus intelligent sujet, qui, apte lui permettre de continuer domicile des tudes idiomatiques entames sur place, ne stait rsign le suivre que sous condition de sadjoindre sa compagne noire Docenn. Depuis longtemps, Milno souffrait de certaine dermatose endmique dans sa contre natale. Revenu en Europe, Lethias, en vue dun traitement, conduisit son protg Paracelse, qui, stricte ment esclave de sa doctrine, estima quune peau ngre ne pouvait gurir que sous laction dun remde livr par une de ses pareilles.

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Il appliqua sur le bras de Docenn, toute dsigne pour lexprience en tant quissue de la mme tribu que Milno, une dose du placet ad hoc. Bientt commena une suppuration dont le coloris inusit justifia le choix dun sujet de race noire en dnotant une raction autre que celle des peaux europennes. Dans lhumeur, Paracelse remarqua pour la premire fois des globules rouges qui, soumis lanalyse, lui donnrent principalement, sa grande surprise, charbon, soufre et salptre , lments de la poudre canon, telle que Roger Bacon lavait invente trois sicles avant. Mais, dtremps par la scrtion qui les avait amens, les minus cules grains restrent privs de tout pouvoir dtonant, mme aprs diverses tentatives de dessiccation. Estimant que lobtention dune retentissante explosion donne rait un vif relief sa dcouverte, dont limprvu lenorgueillissait, lalchimiste voulut savoir si la formation du pulvrin prcdait la venue du suintement humidifiant. Une conclusion affirmative simposa quand, au cours dune nouvelle exprience, il recueillit plusieurs globules vierges de toute humeur, en fouillant avec de dlicats instruments dacier, peu aprs la pose du placet, la peau de Docenn, qui, dure au mal, se laissa faire sans plaintes. Mais ce mode dextirpation entranait une effusion de sang dont Paracelse, malgr dinfinies prcautions, ne put jamais garantir les globules, ds lors inonds et perdus. Entre-temps, lalchimiste, employant lhumeur comme calmant telle que la fournissait la peau sollicite, avait guri Milno dont le mal videmment stait apais de lui-mme. Mditant lanecdote, Canterel avait compos le placet en cause, dont la formule, prise dans la monographie, indiquait doses prcises, comme substances fondamentales : hydrate de sodium, anhydride arsnieux, chlorure dammonium, silicate de calcium et nitrate de potassium.

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Par curiosit il ltendit sur la peau dun noir et trouva, dans la suppuration prvue, maints globules donnant essentiellement, lanalyse, les trois substances nommes par lalchimiste. Songeant que lorganisme humain recle du carbone et du soufre, le matre comprit vite le phnomne. lments du placet, qui riche en nitrate de potassium fournissait directement le salptre, lhydrate de sodium et lanhydride arsnieux, extrmement avides lun de carbone, lautre de soufre, captaient les parcelles de ces deux corps parses dans le derme. Or le pigment spcial qui colore les peaux ngres, dou de nombreuses affinits chimiques, attire sept corps divers, dont lhydrate de sodium, lanhydride arsnieux et le nitrate de potassium. Subjugus par lui en mme temps que le salptre, lhydrate de sodium et lanhydride arsnieux apportaient leur rcente rserve de carbone et de soufre et de ces accointances fortuites naissaient les globules, grce quelque interne mouvement ptrisseur de la peau en travail prparant sa suppuration. Le rle capital que jouait le pigment expliquait labsence, vrifie par Canterel, de tout globule mystrieux dans les ractions analogues des sujets de race blanche. Trouvant, lui aussi, un intrt puissant faire exploser un pulvrin de pareille provenance, le matre, employant son tour de fins outils dacier, se buta, comme Paracelse, limpossibilit daller prmaturment chercher fort avant dans la peau, sans les tremper dun sang d dinvitables coupures, les globules sensationnels mouills irrmdiablement quand on les recueillait dans lhumeur.

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Or voici que lappareil lumineux des merauds, par sa faon dlicate dexplorer le derme sans ruptures de vaisseaux, pouvait lui permettre datteindre son but. La peau dun noir, aprs application du placet habituel, fut attaque un soir, avant toute suppuration, par huit invisibles pointes lumineuses, aux sons des Campanules dcosse doublement excutes par un rectangle musique sous la conduite vocale de Flicit, qui employait ainsi, la demande de Canterel, le seul moyen dobtenir des merauds une irradiation intensment perforatrice. Mais le matre, sa loupe dans lorbite, vit les cnes thrs, exempts de troubles, traverser la peau sans louvrir, comme des rayons errant dans du verre. Notoirement moins souple que le ntre, lpiderme ngre offrait des pores trop rsistants larienne pointe pivotante, qui ds lors agissait comme avec toute matire transparente son lment. Dautres sujets noirs, hommes ou femmes, fournirent les mmes rsultats ngatifs. Refusant de savouer vaincu, le matre espra que, dilats par le phnomne dhorripilation dit chair de poule ou petite mort les pores deviendraient pntrables. Le froid nayant pu suffire, Canterel voulut mettre lpreuve les effets de quelque vive terreur quil nessaya pas dinspirer des noirs ds longtemps transplants en Europe et trop confiants en nos lois, prohibitives de toutes violences. Il se rappela une profonde impression personnelle ressentie, lors dune rcente exposition des uvres de Vollon, devant la fameuse Danseuse aux fruits, considre comme le chefduvre du grand peintre. Le catalogue formulait ainsi largument, inspir par une coutume soudanaise :

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Chaque anne, Kouka, suivant une tradition quasi religieuse, quand les arbres nourriciers laissent ployer leurs branches surcharges, une premire slection de fruits, apporte par une danseuse, doit, lissue dun pas difficultueux, tre solennellement dpose en offrande aux pieds du souverain entour de sa cour ; si un seul fruit tombe durant la danse, la ballerine est mise mort sur-le-champ, et une autre, quattend la mme peine capitale en cas de brusque dficit analogue, recommence la figure. Selon une croyance superstitieuse qui explique une telle rigueur, si ce premier lot nest pas remis intact au souverain, un passage de sauterelles ne peut manquer de dtruire le restant de la rcolte, non sans ravager en mme temps toutes les cultures ; or la chute dun des fruits prsents constitue de suite une menace qui, se rapportant au flau dvastateur, exige, pour tre conjure, le trpas immdiat de la dlinquante. Dans leffroi continuel quinspire en ces pays la frquente famine due aux sauterelles, on nhsite pas immoler quelques danseuses, croyant sauver ainsi des vies par milliers. Exigeant forcment un suprme luxe, loffrande au souverain comporte toujours un grand nombre de fruits, chafauds en hautes pyramides dans trois corbeilles primitives, que lalme, durant sa danse, complexe et assez vive, tient en menaant quilibre au fate de son chef et sur la face charnue de ses mains bien dployes. Ces conditions rendant le problme ardu, plu sieurs victimes souvent, sont sacrifies sur lheure pour allgement accidentel de leur charge, avant quune ait enfin la chance datteindre victorieusement le but. Aussi la plus cruelle frayeur treint-elle les malheureuses pendants laccomplissement de leur tche. Joignant son clbre don de traiter prodigieusement les fruits une matrise inconteste dans lexcution de ses personnages, Vollon avait trouv l, pour son genre, un merveilleux sujet. Assez avis pour adopter, de prfrence tout autre, le moment tragique o schappait un fruit non sans choisir pour jouer le rle de ce dernier une grosse baie rouge attirante

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il avait imprgn dune dramatique pouvante les traits de son hrone, qui, voyant fondre sur elle deux excuteurs prts frapper, gardait encore ses pieds gracieux croiss par un pas chorgraphique nettement orient vers le souverain, assis droite parmi ses dignitaires. Les fruits des trois corbeilles instables avaient un miraculeux relief, et la pourpre de la baie fatale rutilait ; tous les noirs personnages vivaient et lensemble, stupfiant de vrit, forait ladmiration des moins connaisseurs. Canterel avait longuement contempl lillustre toile, tonn de voir certaines superstitions sterniser en dpit de tout chez les peuplades primitives. Souvent, en effet, les sauterelles, survenant malgr le plein succs de la danse, auraient d dtruire le credo qui pourtant subsistait, comme par exemple la foi en limmdiat pouvoir des faiseurs de pluie, dont les pratiques ne donnent assurment que de bien rares rsultats, dailleurs fortuits. Le matre songeait maintenant qu la vue dune telle uvre, appele frapper spcialement un il barbare ignorant tout artifice pictural, quelque Soudanaise sortie victorieuse, aprs mille angoisses, de la terrible preuve annuelle ressentirait, par contre coup, un effroi subit, capable de provoquer la seconde opportune un violent phnomne dhorripilation. Jugeant toute reproduction insuffisante, Canterel senquit de loriginal, en vente chez un grand marchand qui, moyennant arrangement, lui en assura pour une imprcise date venir la possession momentane. Par une correspondance explicite change avec le consul de France au Bornou, il apprit lexistence de la danseuse Silis, qui, ayant cinq ans de suite men bien leffrayant tour de force, non sans transes chaque fois grandissantes, tait, la sixime fois, tombe, au moment de commencer, en de telles convulsions quon avait d lexempter jamais du pas comminatoire ; depuis lors, impressionnable lexcs, Silis vitait par

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un dtour nen pouvant supporter mme la vue, trop infeste pour elle de torturants souvenirs le lieu rserv la danse des fruits. Muni par Canterel dinstructions pressantes jointes un crdit illimit, le consul, taisant par ordre tout renseignement dflorateur pouvant nuire lintensit future du choc mental attendu, dcida Silis, allche par une forte prime, partir vers Locus Solus, sous lgide obligeante dun trafiquant de coton prt quitter le Bornou pour Paris. Aprs larrive de Silis, le matre, en vue dun captivant procs verbal signatures nombreuses, se promit dillustrer de son mieux lexprience, qui, base sur un effet non renouvelable de surprise et dillusion, serait forcment unique. Il importait que le pulvrin, pour agir de manire frappante, ft sauter quelque fragment de rocher, aprs stre immisc devant tmoins, sans prparation intermdiaire dispensatrice de pouvoir explosif, du trfonds de la peau noire jusquau trou de mine. Comptant sur nos attestations et paraphes, Canterel, adoptant les abords dune rivire aux berges rocheuses, prpara tout pour la fin dune sance que nous donnerait Flicit charge de choisir au moment voulu, entre divers tarots, celui dont les merauds, par lentrain de leur musique spontane, lui sembleraient le plus dispos ; nu, un rectangle musical net pas commodment recueilli les globules. Luc devait choir la tache de dvoiler brusquement, sur un ordre, le tableau de Vollon. Depuis un moment, voyant que la mche tirait sa fin, Canterel avait acclr son dbit. Quand il se tut, le feu gagnait dj lintrieur du trou de mine. Aprs une anxieuse attente, lexplosion espre se produisit, forte et bruyante, disloquant le rocher, dont les clats, lancs en tous sens, proclamrent la russite de lexprience, pleine-

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ment concluante. Le matre, avec une critoire fournie par Flicit, rdigea sur une large feuille un strict et rapide procsverbal de lvnement, en appuyant sur lirrfutable identit des globules, transports directement sous nos yeux, sans substitution ni apprt chimique, du fond de la peau bante jusqu lexcavation rocheuse. Tous nous signmes sur sa demande. Offert notre attention par Canterel, le bras de Silis, ragissant au placet, commenait scrter le pseudo-remde pour maladies cutanes.

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Chapitre VII

Tournant le dos la rivire, le matre nous entrana jusqu la lisire dun admirable bois touffu, sous le couvert duquel nous pntrmes sa suite. Bientt nous atteignmes une vaste clairire potique, o flnait un adolescent au teint aduste, pauvrement vtu de faon assez voyante, comme ceux qui veulent capter les regards et grouper la foule autour deux afin de drouler un spectacle en pleine rue. Canterel nous lannona, sous le nom de Nol, comme un diseur de bonne aventure parcourant le pays depuis peu. Ayant eu vent de la prsence de Flicit Locus Solus, Nol, par mulation, tait venu la veille donner une sance fort curieuse au matre qui lavait pri dexercer aujourdhui son art devant nous dans cette clairire enchanteresse, saisissant avec joie lattrayante occasion de nous faire comparer le talent de ces deux augures de grand chemin, si diffrents par lge et par le sexe. Sac aux paules comme un soldat, Nol surveillait, en lappelant doucement Mopsus , un coq alerte qui, marchant auprs de lui, portait sur le dos son bagage personnel dans une hotte exigu, fixe par deux lanires embrassant respectivement son cou et ses plumes caudales. Les parois de lobjet, dont la carcasse, lgre ment courbe, pousait le corps de loiseau, taient finement faites en un filet trs lastique, distendu par lentassement de maints articles prisonniers, chargs et l de mtalliques reflets de lune.

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Nol mit le coq debout sur une lgre table pliante, qu notre approche il venait dinstaller sur le sol, puis, lui enlevant sa hotte, nous proposa des horoscopes. Faustine savana et, questionne par ladolescent, dit lanne de sa naissance, en prcisant le jour et lheure. Sortant le contenu de la hotte afin de le ranger sur la table, en nous prvenant que pour tous ses agissements il puiserait unique ment cette rserve spciale, Nol, consultant un petit livre dphmrides trouv dans le tas, reconnut que la constellation dHercule avait prsid avec Saturne aux premiers souffles de la jeune femme. Il tendit alors Mopsus, qui la prit dans son bec une longue tige dacier unie et pointue. Le coq, gagnant le milieu de la table, se coucha sur le dos, non sans froisser les plumes de son panache, puis saisit dans sa patte droite le fort bout de la tige, dont il dressa verticalement la pointe vers le ciel. Levant chaque instant les yeux, Nol fit lgrement obliquer la petite lance, quil braqua juste sur Saturne, astre clatant plac presque au znith. Ds lors, mis par lacier en communication magntique avec la plante, loiseau devenait clairvoyant pour dchiffrer la destine de Faustine. Strictement immobile, Mopsus, repliant sa patte gauche, appuyait sur le milieu de son corps la tige inonde de rayons de lune et tenue fixement sans frissons. Avec une conviction manifeste, il simprgna longuement des effluves initiateurs manant de lastre vis. Le coq se releva enfin, aprs avoir pinc de nouveau avec son bec la tige quil rangea dans la rserve dobjets.

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L il sempara dun chapelet et ltendit devant Faustine, en lui dsignant clairement un ave. Apprenant de Nol que Mopsus lincitait de la sorte conjurer par une pieuse rcitation quelque prochain malheur, Faustine superstitieuse et visiblement trouble par les manuvres de loiseau, prit lave dans ses doigts et murmura la prire prescrite. Dans le butin de la hotte, prs dune longue bote en verre contenant une provision de pailles rendues spongieuses, nous dit-on, par une habile prparation, brillait une petite sphre de cristal presque pleine dun liquide rouge vif et pourvue, en guise de goulot, dun mince tube droit de mme matire. Ouvrant la bote, Nol prit une paille et, sans laisser de jeu, lenfona lgrement dans lextrmit du tube, la place dun troit bouchon de lige quil venait denlever. Mopsus, penchant la tte pour saisir le tube dans ses mandibules, offrit le tout Faustine, qui, sur lordre du jouvenceau, agrippa la sphre pleine main. Bouillonnant sous laction de la chaleur, le liquide monta dans le tube puis dans la paille, qui, peu peu, simprgna entirement de rouge son contact jusquaux deux tiers de sa hauteur. Lascension termine, le coq reprit lobjet et vint le rendre Nol, qui, attendant un moment le retour du liquide, vite refroidi, enleva la paille pour replacer le bouchon. Mise en demeure par ladolescent de penser, sous forme de question, quelque vnement propice ou nfaste qui, intressant ses jours passs, prsents ou futurs, lui suggrt, mme accompli, un doute angoissant, Faustine, savouant insuffisamment claire, voulut et obtint des exemples nettement explicatifs.

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Dans le temps rvolu, elle pouvait choisir comme fait heureux : Ai-je eu ainsi que je le crois, venant de telle part, un amour rciproque et sincre ? et comme incident funeste : Aije eu selon mes craintes, en certaine occurrence, le blme inavou de tel cur attach au mien ? Lheure actuelle comportait des demandes analogues, et lavenir offrait une aire sans limites aux formules interrogatives. Ayant rflchi un moment, Faustine dit que sa question tait mentalement pose. Le jeune garon prit deux doigts, pour le jeter en lair presque aussitt, un d jouer de vieil ivoire, qui monta haut en tournoyant et retomba au milieu de la table. La face suprieure portait en rouge, outre le chiffre 1 marqu dans un angle, cette phrase brve : Lai-je eu ? trace en fins caractres dcriture semblant forms par des veines de livoire. Nol dit Faustine que daprs la rvlation du d elle avait voqu interrogativement dans le pass une circonstance avantageuse. Inclinant le visage en signe daffirmation, la jeune femme, anxieuse et dsappointe, demanda vainement la rponse ladolescent, qui dailleurs navait jamais prtendu la donner. Lintime nature de la question mise par lesprit du sujet ayant une profonde importance, que nous devions comprendre sous peu, le but du d, essentiellement magique suivant Nol, tait seulement de pntrer la pense en jeu avec une sret infaillible, sans laisser le champ libre, comme let fait une information directe, quelque mensonge taquin propre djouer exprs les combinaisons de loprateur. En parlant, Nol nous mettait le d sous les yeux. Paraissant vein par les lettres, lensemble des six faces, numrotes en angle de 1 6, montrait isolment ces trois formules : Lai-je eu ? lai-je ? laurai-je ? une fois en rouge, lautre en noir, chacune occupant la plate antipode de sa pareille. Le choix dun

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incident fortun ou contraire tait rvl au jouvenceau par la prsence sur la face gagnante dune inscription rouge ou noire le cte chronologique du renseignement se trouvant subordonn au temps du verbe. Partout le chiffre suivait la teinte de la formule. Nol ouvrit un long volume troit luxueuse reliure bleue, vieille et usage, sorte de code cabalistique dont il nous donna le secret. Le livre entier se divisait en groupes de six pages qui, se rapportant chacun telle constellation, noffraient que des paragraphes indpendants et courts, dont les quelques lignes renfermaient, sous forme de parabole plus ou moins obscure, une destine humaine. Ces chapitres gaux avaient tous leur pagination individuelle. Rapidement ladolescent parcourait le livre, fait de magnifique vlin maintenant sale et us comme la reliure. Tous les trois feuillets, droite, un nom de constellation inscrit de biais, en haut, dans le coin extrieur, tranchait par ses grosses capitales avec le texte mme, prodigieux de finesse. Nol, lisant ces titres, sarrta sur HERCULE, dont les toiles avaient, daprs ses recherches, signal, en compagnie de Saturne, la naissance de Faustine et dclara que sur les six pages du chapitre en cause la premire seule pouvait contenir la sentence cherche, selon le d, qui, ayant achev sa mission par cette dsignation due au gain de la face 1, fournissait un mode dinvestigations fort juste. Un examen srieux du livre et en effet montr six diffrents genres desprit rgentant respectivement les pages correspondantes de chaque chapitre ; une frappante analogie de pense mariait donc entre elles toutes les pages 1 ; dans louvrage entier les pages 2 galement constituaient une sorte de famille homogne, et il en allait de mme, sans lacune, jusqu lensemble des pages 6. En prfrant le pass, le prsent ou lavenir pour situer son interrogation secrte, le sujet projetait sur son caractre intime une prcieuse lumire, complte par son choix dun vnement bon ou dfavorable. Optimisme, ti-

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midit, hypocondrie, dfiance, tmrit, scrupule, prvoyance transparaissaient finement dans la question intrieure que devinait le magique d infaillible. Imposant, vu le moyen denqute adopt, le sextuple assortiment des pages, ltude approfondie de ces sentiments multiples avait servi de base la composition du texte cabalistique. Le chapitre une fois dsign par les astres, le numro de la face divoire gagnante devenait celui du folio scruter. Nol posa en ligne bissectrice sur la page 1 du chapitre dHercule la paille rcemment rougie aux deux tiers par le liquide sensitif de la sphre en cristal. Exactement aussi long que la portion imprime, le mince ftu aboutissait sans empitement aux deux marges haute et basse ; partant de la premire ligne, sa section rouge finissait vers le milieu dun paragraphe que le jeune garon toucha du doigt. L rsidait le destin de Faustine. Le procd indicateur, cette fois encore, tait rationnel. De la vitalit du sujet et de son temprament dpendait en effet lascension plus ou moins hardie, au sein de la paille neuve, du liquide rouge dont la trace culminante dsignait lalina fatidique. Or, du dbut la fin de chaque page, la rdaction des paragraphes comportait un crescendo rgulier, concernant lexaltation artistique, patriotique ou amoureuse enclose dans les rcits paraboliques. Cest pourquoi, dans son geste investigateur, Nol plaait en haut le ct rouge du ftu. Aprs chaque sance, le jouvenceau, pour remplacer la dose bue par la paille, reversait dans la sphre, en nombre voulu, des gouttes de liquide rouge, sans lesquelles lenqute subsquente se ft trouve fausse. laide dune loupe, Nol nous lut ainsi le mystrieux passage, que Mopsus parut couter attentivement : Dans la cour de son palais de Byzance, la courtisane Chrysomallo se fit hisser par ses gens sur son fier cheval noir

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Barsyms, qui piaffait dimpatience sous un royal harnachement. Puis elle sortit, radieuse, pour une libre course travers plaines et forets. Vers le soir, presque au moment de tourner bride pour regagner sa demeure, elle sentit son peron qui, de lui-mme, piquait rgulirement coups presss le flanc de sa monture. Basyms slana au galop sans que rien pt larrter. Quand vint la nuit, le chemin sclaira dune lueur verdtre suivant partout lamazone. Cherchant le point do rayonnaient ces feux, Chrysomallo aperut son peron qui, luisant dun clat glauque, illuminait les alentours, entranant toujours son pied malgr elle pour creuser chaque fois davantage la plaie sanglante du cheval. Cette fuite perdue se prolongea des annes. Lperon, qui frappait sans trve, gardait pendant le jour sa clart blafarde, que la nuit rendait fulgurante. Et Byzance nul ne revit jamais Chrysomallo. Ladolescent interprta clairement le rcit. Pareille Chrysomallo partant gaiement en promenade, Faustine commencerait, joyeuse, une intrigue pleine de promesses avenantes. Mais son amour, jug dabord par elle-mme frivolement superficiel, deviendrait avant peu tenace et tyrannique, en simprgnant de torturante jalousie. Symbole de ce talonnant amour qui, en dpit de nombreux efforts refrnateurs, entranerait jamais sa victime dans de fatales voies inconnues, lperon, par son glauque rayonnement clairant la route aux heures noires, figurait la lumire tragique et pntrante quune grande passion rpand malgr tout sur les pages sombres dune vie. Maintes folies faites dans le pass, au cours de retentissantes idylles, par Faustine, cite pour la lgret de ses murs, donnaient la prdiction un singulier -propos. Impressionne, la jeune femme, sous lempire de sa brlante nature, accueillit avec ivresse lide dune puissante

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flamme unique laccaparant tout entire et dardant sur son existence, ft-ce au prix de mille tourments, les clarts quannonait lperon. Nol ne put sempcher de rire en voyant le coq offrir avec insistance Faustine, par de comiques mouvements de bec, une fleur de sauge prise une petite branche provenant de la hotte. Lintresse accepta le talisman, destin, daprs ladolescent, restreindre un peu les consquences douloureuses de son futur penchant. Articulant nettement pour son coq le nom de Faustine, le jeune garon mit debout sur la table un frle chevalet mtallique puis y plaa, comme une toile, certaine feuille divoire mince et haute. Mopsus se posta devant, courte distance, et, pris dun tic trange, remua plusieurs fois la tte brusquement, non sans tordre et congestionner son cou. Aprs un moment dimmobilit, il ouvrit largement le bec et projeta en avant, par une vigoureuse toux volontaire, une minime dose de sang qui, venue du fond de son gosier, atteignit gauche le haut de la plaque divoire, o parut un petit F rouge majuscule. Toussant exprs de nouveau, mais en visant plus bas, le coq, par un second envoi de sang, traa un A juste au-dessous de lF. Sortant toutes formes du gosier, les lettres simprimaient dun coup. Le mme mange ritr six fois encore cra dautres majuscules sous les prcdentes, et finalement ce nom : FAUSTINE se trouva inscrit verticalement contre le bord gauche de la feuille divoire. Nol satisfit alors notre curiosit visiblement veille. Frapp par lintelligence de son coq savant, quil avait longue ment duqu, ladolescent stait dit quau lieu des paroles

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purement mcaniques habituelles aux perroquets on et obtenu des phrases penses et voulues si Mopsus avait pu sexprimer. Mais, priv de certaine particularit anatomique dvolue aux oiseaux parleurs, lanimal tait rest rebelle toute instruction oratoire, et sa patte stait refuse manier le crayon quand Nol, bout de ressources, avait song lcriture. Le jouvenceau avait donc abandonn son projet lorsquune circonstance fortuite lui indiqua un singulier moyen de russir. Un matin, suspendant ses continuelles dambulations, Nol, install dans une auberge de village, djeunait en silence, pendant que Mopsus errait auprs de lui. Brusquement deux garonnets, fils de lhte, firent irruption en se poursuivant avec des rires, tout entiers la passion de leur jeu. Le premier, en courant, heurta violemment la table de Nol, renversant une salire compartiment double pose juste au bord. Pendant que le sel tombait en cascade jusquau plancher, le poivre, plus tnu, formait ct un nuage lger qui, en descendant, enveloppa la tte de Mopsus, secou aussitt par une toux violente. Quittant sa place, ladolescent, inquiet et prodigue de soins, dcouvrit que le coq, lanant au loin tous ses spasmes une faible quantit de sang, teignait le parquet dtranges dessins gomtriques toujours diffrents. Lalerte passe, Nol, voulant connatre la cause des curieux crachements rouges, vit, en ouvrant le bec de loiseau, que la membrane darrire-gorge, fort congestionne, devait saigner sans peine. Puissamment innerve, la surface tait parcourue de frmissements passagers lornant de figures multiples, dont les minces traits en relief, plus injects encore que le reste en raison de lin conscient effort accompli, se couvraient dune visible sueur purpurine. Soudain le jouvenceau, stant rejet de ct pour viter leffet dune toux tardive qui branla

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encore le coq, reconnut en la nouvelle marque sanglante dont le plancher se macula aussitt le dispositif exact vu au dernier moment sur la membrane. Repris par son ancienne ide, Nol, songeant utiliser le phnomne pour enseigner lcriture au gallinac, commanda un complet alphabet de vingt-six petits cachets dots chacun dune seule majuscule creuse. Contre lusage, les lettres non symtriques taient mises dans le sens normal en vue dune reproduction au second degr. La surface mtallique du premier cachet, appuye quelques instants sur la membrane sensitive, y laissa, une fois te, un A trac en relief. Bientt, grce un entranement provenant dune frquente rptition de lexprience, la lettre se constitua delle mme en excluant tout autre modle ; puis les nerfs, au lieu de remuer fortuitement, obirent Mopsus, qui put sa fantaisie crer ou effacer la voyelle sans cesse mise par Nol durant ces diverses phases pour marier dans lesprit de loiseau le son et la forme. Lorsque tour de rle tous les cachets eurent servi au mme travail, le coq sut amener sur sa membrane telle lettre quelconque prononce par ladolescent, qui lui apprit ds lors tousser volontairement pendant linstant propice. La congestion se portant sur tout aux parties saillantes, moites de sang, le jaillissement campait toujours la lettre en cause sur le lieu atteint. Puis Mopsus shabitua, grce un complment dducation, dterminer au besoin par un tic du cou un afflux sanguin vers la membrane. Nol, en qute dune rigide et lavable surface blanche presque verticale, acquit une feuille divoire qui, dresse sur un petit chevalet, offrit aux lettres rouges un parfait rceptacle.

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Entran progressivement syllaber ses lettres puis composer des mots, Mopsus, en possession dun langage crit, exprima ses penses propres, suivant lespoir du jeune garon, qui, enhardi, lui inculqua maintes rgles de prosodie, en sattardant sur lacrostiche. Dsormais, chaque sance divinatoire, le coq tablit une pice de vers sur le nom du personnage occupant la sellette. Entre-temps, Mopsus avait travaill sans relche, et six alexandrins salignaient maintenant sur la plaque ivoirine, forms de petites majuscules rouges gales aux huit premires et projetes une une. Il avait parfois renouvel son tic pour entretenir sa congestion gutturale. Deux derniers vers, dus la mme toux frquente gnratrice de lettres sanglantes, finirent un acrostiche mystrieux, commentant avec une trange profondeur obscure la parabole de Chrysomallo Nous le lmes tous plusieurs fois en mme temps que Faustine, qui demeura saisie et rveuse. Pendant quelle mditait, Nol, rangeant plaque et chevalet, nous prsenta un objet lger, form dun petit plateau rectangulaire en tulle damiante soutenu par le mtal trs dli dune carcasse succincte et de quatre pieds. ct il posa une transparente bote en mica soigneusement ferme, dans laquelle apparaissait, enroule maintes fois sur elle-mme, une feuille mtallique dpaisseur presque nulle, ajoure avec une finesse telle que seul un fort microscope en et rvl chaque dtail. lil nu on ne pouvait que deviner les contours ariens de cet ouvrage de fe, minuscule cylindre occupant peine la vingtime partie de son contenant. Le jouvenceau ouvrit un sac de toile haut de quelques centimtres, do il fit choir dans le plateau de tulle, en couche uni forme, du charbon de bois concass en menus fragments. Puis, frottant une allumette, dont la flamme, promene sous le pla-

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teau, envahit le combustible entier, il tablit sur le brasier improvis la bote diaphane, qui ne surplomba nulle part. Aprs nous avoir enjoint dpier assidment le dlicat rouleau mtallique, prt subir une merveilleuse transformation, ladolescent voqua tout haut de lointains souvenirs. Ds sa petite enfance, Nol avait fait lapprentissage de la vie errante avec un vieil artiste nomm Vascody, qui, saccompagnant sur la guitare, utilisait pour chanter en plein vent les restes dune admirable voix de tnor. la fin de chaque sance, Nol dansait et qutait. Pendant les haltes, Vascody charmait lenfant en lui parlant de sa jeunesse, revenant souvent certaine priode glorieuse o, de vingt trente ans, il avait triomph au thtre. Lapoge de sa courte carrire tait marque par la Vendetta, dont il avait, en 1839, cr lOpra le rle principal. Lauteur, le comte de Ruolz Montchal, avait prcdemment donn lOpraComique un petit ouvrage : Attendre et courir, compos en collaboration avec Fromental Halvy ; Vascody, qui, simple dbutant, y tenait un modeste rle, avait alors frapp par sa belle voix le comte de Ruolz, prompt le choisir plus tard entre tous comme protagoniste de la Vendetta. En interprtant cette dernire uvre, Vascody connut de rayonnants succs. Son organe pur et gnreux dchanait chaque soir lenthousiasme. Mais, la suite dun accident de larynx, il dut, en plein panouissement, quitter le thtre et vivre denseignement vocal. Dans lextrme vieillesse, priv dlves, il chanta dans les rues, guitare en main, et recueillit quelques aumnes grce de belles notes persistantes.

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Conduit un jour Neuilly par les hasards de son existence nomade, il franchit la grille ouverte dun jardin et entonna au pied dune tranquille maisonnette le grand air de la Vendetta. Au bout de quelques mesures, un vieillard parut sur le seuil en murmurant avec motion : Oh ! cette voix cette voix Seigneur, est-ce possible ? Puis, savanant, le nouveau venu scria soudain en joignant les mains : Vascody ! Cest lui, cest bien lui ! Vascody, sarrtant court, dit alors tout tremblant : Le comte de Ruolz-Montchal ! Les deux hommes, en pleurant, tombrent aux bras lun de lautre, bouleverss par les rminiscences de jeunesse quveillait en eux leur vue rciproque. Introduit dans la maison, Vascody narra sa lamentable histoire son ami, qui le renseigna ensuite sur sa propre vie. Pouss vers la chimie par des revers de fortune, une poque o son uvre musicale tait dj nombreuse, le comte de Ruolz avait trouv sa clbre mthode pour argenter et dorer les mtaux puis son procd pour fondre lacier. Plus tard il avait invent son mtal phosphor, aussitt employ dans la fabrication des canons franais. Actuellement Ruolz venait de raliser, aprs plusieurs annes de recherches, une nouvelle dcouverte garde secrte. Il rsolut den offrir la primeur son vieil ami, dont le chant im-

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prvu, avec un charme qui le grisait encore, lui avait joyeusement rappel lancien temps. Le conduisant son laboratoire, il tala devant lui une couche fine de braise ardente sur un petit plateau en tulle damiante muni de quatre pieds et posa sur ce lit de feu une lgre bote en mica, au fond de laquelle brillait, sous forme de minuscule rouleau, une rigide et ferique dentelle de mtal inapprciable pour lil nu. La transparence du tulle damiante visait exclure des esprits tout soupon concernant le stratagme des doubles fonds. Sous laction de la chaleur, ltrange dentelle saccrut peu peu en tous sens, gagnant ostensiblement en largeur et en paisseur pendant que ses surfaces internes, par suite de son allongement, glissaient les unes sur les autres. En outre le mtal sassouplissait et le grossissement rendait visible chaque minime contour de louvrage. Finalement une longue bande de dentelle tincelante, enroule sans jeu sur elle-mme, occupa lentire capacit disponible, en touchant partout les parois de mica. Dposant loin du fragile foyer la bote prise par deux petites anses latrales et inconductrices, Ruolz laissa lensemble se refroidir puis, soulevant le couvercle, sortit la dentelle, prompte se drouler. Mani par Vascody, le fabuleux rseau offrait plus de souplesse et de dlicate beaut que les points de luxe les plus recherchs, malgr son essence mtallique, trahie par un restant de chaleur et un poids surprenant joints dardents reflets. La troublante finesse des mailles et du dessin, mme aprs leur forte amplification, prouvait la minutie ferique du travail primitif, dailleurs excut par Ruolz laide dun puissant microscope dsign Vascody. Mais le mrite inhrent laccomplissement dune telle tche importait peu au comte, fier seulement davoir trouv un mtal sensationnel qui, en se dilatant follement la chaleur, devenait, sans changer de nature, aussi maniable que les plus mousseux tissus.

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Seyant ornement de robe appel exciter la convoitise fminine par son clat splendide, la fastueuse dentelle annonait de gros profits, auxquels Ruolz rsolut dintresser Vascody. Il lui remit, avec la bote diaphane et le plateau de tulle promptement vid, quatre nouveaux rouleaux de mtal identiques au premier et prts pour la mtamorphose, seuls spcimens de ce genre existant alors. trennant avant sa grande extension prochaine lexploitation du prcieux arcane, Vascody, bnficiant dune lucrative primeur, pourrait donner en coteux spectacle chacune des quatre expriences transformatrices, non sans en vendre haut prix le rsultat. bloui par ce don magnifique, Vascody quitta son bienfaiteur avec des larmes de reconnaissance. En revenant le lendemain, 30 septembre 1887, il apprit avec douleur que le comte de Ruolz, emportant pour jamais le secret de sa dernire invention, tait mort subitement dune affection au cur dj ancienne. Vascody publia un rcit de sa suprme entrevue avec le dfunt et, devant une assemble choisie, donna pour un cachet lev une sance dextension mtallique dans le salon dun riche amateur de science, qui, ensuite, lui paya cher lblouissante dentelle forme sous ses yeux, dans la bote en mica, par les tisons du plateau de tulle. Pour mnager son pcule, apte seulement lui fournir une aide passagre, lancien artiste continua sa vie de chanteur nomade, en accordant son corps us par lge plus de repos et de bien-tre. Cinq ans aprs, son magot spuisant, il se procura de nouvelles ressources en exploitant ailleurs le mme moyen et ne possda plus ds lors que deux spcimens mtalliques.

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Plusieurs annes passrent, adoucies par lappoint que fournissait ses gains, sans cesse plus prcaires, son abondante rserve. Il bnissait chaque jour la mmoire de Ruolz, sans lequel sa vieillesse net connu que privations et tortures. Au cours de ses prgrinations, Vascody eut pour voisin de chambre certain ouvrier brutal et ivrogne, qui, veuf depuis peu, vivait seul avec un fils de six ans nomm Nol. travers le mur on entendait crier lenfant sous les coups du monstre, qui lui reprochait sa nourriture. Le gamin, bien souvent, allait pleurer dans les bras du vieux musicien, prodigue de tendres consolations. Rvolt, Vascody offrit de sadjoindre Nol, dont la grce nave pouvait laider capter la foule. Acceptant joyeusement, la brute, sans une larme, se spara du garonnet, qui partit le jour mme avec son sauveur. merveill de sa nouvelle vie, quil comparait son enfer pass, Nol apprit du vieillard, dont la guitare lui donnait le rythme, quelques danses alertes qui firent crotre les recettes chancelantes. Plus tard, Vascody observa chez lenfant, quil tentait dorienter vers le chant, une complte absence de moyens vocaux. Pouss dans une autre voie, Nol fut initi par un bateleur aux principes de la vaticination, art quil perfectionna ensuite sa manire. Vascody vit un jour la fin de son second magot, dispers peu peu. Une troisime fois lexprience coutumire lui octroya pour un laps important une aisance relative.

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Mais, peu de temps aprs, le vieillard, dont la voix avait toujours gard de claires notes motionnantes, mourut presque centenaire aux premiers froids dun hiver prcoce, lguant Nol, outre la somme rcemment acquise, le dernier des quatre prcieux rouleaux mtalliques donns par le comte de Ruolz. Nol, atterr, vit avec effroi partir son bienfaiteur et unique ami. Secou par les sanglots, il suivit seul, absolument seul, le corps du vieux musicien jusquau cimetire Puis il revint, tout chancelant, dans la chambre o avait agonis son cher compagnon. Dsormais, Nol tait matre de sa personne. Lanne prcdente, en repassant avec Vascody par la ville de leur premire rencontre, il avait appris le dcs de son pre, peu a peu min par lalcool. Il continua derrer sans trve en disant la bonne aventure et, pour gayer sa solitude, prit des btes qui, dresses par lui, corsrent son rpertoire. Tour tour un chien, un chat et un singe, morts depuis, tonnrent les curieux par leurs manigances divinatoires. En dernier lieu, Mopsus, ingnieusement duqu, dpassa lart de ses trois devanciers. Nol tenait toujours en rserve le dernier spcimen mtallique du comte de Ruolz. En attendant loccasion den tirer grandement profit, ladolescent, avec un bref historique, lexhibait chaque sance ainsi que le plateau et la bote, afin denrichir son programme. Canterel ayant royalement pay notre intention le spectacle de ltrange mue et le prix de la future dentelle, Nol stait muni pour aujourdhui dune petite provision de charbon.

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Pendant lexpos du jeune garon, le spcimen mtallique, chauff par la braise, avait grossi progressivement dans la bote, qu prsent il remplissait presque de son rouleau mobile aux continuels glissements intrieurs. Nol, jugeant lpanouissement insuffisant, attendit que la dentelle, en se dveloppant encore, toucht les six parois de mica. Mettant, pour parer les brlures, des gants dhiver paissement tricots, il ouvrit et vida la bote sans recourir aux anses non conductrices puis tendit la dentelle sur la table en vue dun refroidissement plus rapide. Un cri dextase nous chappa devant cet ouvrage merveilleux, comparable aux plus ruineuses valenciennes. Malgr linfinie tnuit du rsultat, la matire composante restait mtal et scintillait au clair de lune. Le pesant rseau, quon put avant peu tter sans crainte, nous stupfia par sa parfaite souplesse, gale celle des gazes vaporeuses. Canterel prit la dentelle pour la remettre Faustine, qui, rendue confuse par ce prsent superbe, en essaya de suite leffet sur sa poitrine. Le point fit merveille sur le fond rose du maillot, et chacun voulut palper de nouveau le miroitant volant, qui, refroidi entirement, donna cette fois au toucher une impression de fracheur mtallique. Par les soins de Nol, tous les objets de la sance livre dphmrides, tige dacier, chapelet, bote de ftus, sphre de cristal, paille rougie, d, code stellaire, loupe, branche de sauge, feuille divoire, chevalet, bote en mica, sac de charbon et plateau de tulle dgarni de braise rintgrrent la hotte extensible, bientt remise au dos de Mopsus, qui fut pos terre.

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Pliant sa table pour lemporter, ladolescent prit cong, non sans rcolter la ronde un lot spontan de pices blanches et de paroles amicales. Pendant quil sloignait, suivi du coq, le matre, qui avait obtenu de lui certaines confidences, nous renseigna sur le d magique, dont la sagacit semblait inexplicable. Dchiffrant dans les yeux du sujet, empreints dune dose subtile de prcision ou de vague, de joie ou de tristesse, la double nigme concernant linterrogation mentale, Nol savait, en manuvrant par secousses furtives un poids intrieur, obliger le d retomber juste. Puis Canterel, annonant que tous les secrets de son parc nous taient maintenant connus, reprit le chemin de la villa, o bientt un gai dner nous runit tous.

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Texte libre de droits. Corrections, dition, conversion informatique et publication par le groupe : Ebooks libres et gratuits http://fr.groups.yahoo.com/group/ebooksgratuits Adresse du site web du groupe : http://www.ebooksgratuits.com/ Mai 2006 laboration de ce livre lectronique :
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Pierre Hidalgo site philosophique de lAcadmie de Grenoble : http://www.ac-grenoble.fr/PhiloSophie/ (site recommand tous ceux qui sintressent la philosophie).

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