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The Project Gutenberg EBook of Vie de Christophe Colomb, by Pierre-Marie-Joseph Bonnefoux This eBook is for the use of anyone

anywhere at no cost and with almost no restrictions whatsoever. You may copy it, give it away or re-use it under the terms of the Project Gutenberg License included with this eBook or online at www.gutenberg.net Title: Vie de Christophe Colomb Author: Pierre-Marie-Joseph Bonnefoux Release Date: January 10, 2010 [EBook #30922] Language: French Character set encoding: ISO-8859-1 *** START OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK VIE DE CHRISTOPHE COLOMB ***

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VIE DE CHRISTOPHE COLOMB.

[Illustration: Navire portugais du XVe sicle en dcouverte.]

VIE DE CHRISTOPHE COLOMB; PAR LE BARON DE BONNEFOUX,

CAPITAINE DE VAISSEAU.

PARIS, ARTHUS BERTRAND, DITEUR, LIBRAIRE DE LA SOCIT DE GOGRAPHIE, RUE HAUTEFEUILLE, 21.

_M. Alfred Nettement,_ HOMME DE LETTRES, EX-REPRSENTANT DU PEUPLE, EX-RDACTEUR EN CHEF DE L'_Opinion publique_. _Monsieur,_ Je regarderai toujours comme un honneur infini que vous ayez bien voulu me permettre de publier mon livre sous vos auspices; et c'est vous, dont le noble coeur, le loyal caractre et l'esprit lev peuvent si bien apprcier en quoi consiste la vritable grandeur, que je ddie ce rcit de la vie de Christophe Colomb. _Bonnefoux._

PRFACE. Il n'en est pas de Christophe Colomb comme de la plupart des grands hommes que l'histoire nous prsente en exemple, et dont la gloire est souvent ternie par des actes qui blessent la morale, la justice ou l'humanit: c'est en vain que leurs admirateurs cherchent justifier de tels actes par des motifs spcieux de politique ou d'imprieuse ncessit; cette prtendue gloire n'en est pas moins conteste, elle est mme nie par les esprits droits qui ne reconnaissent de vritable grandeur que celle qui est base sur la vertu. _La gloire suit la vertu comme l'ombre suit le corps:_ a dit le plus loquent des orateurs romains. Ces belles paroles n'ont jamais pu s'appliquer personne mieux qu' Christophe Colomb; aussi, pendant que, tous les jours, on compare Annibal Scipion, pendant qu'on cherche dcider si Csar l'emporte sur Alexandre ou sur tel autre hros des temps anciens ou modernes, on voit Colomb marcher hors ligne au-dessus de toutes les rivalits; sa gloire n'est seulement pas effleure par les attaques que l'ignorance et l'envie ont essay de diriger contre lui, et il est proclam comme un modle aussi parfait qu'il est possible de le concevoir d'un simple mortel.

C'est au commencement de 1851 que je pensai accomplir le projet, depuis longtemps form dans mon esprit, d'crire la vie de Christophe Colomb. Je ne me fis nullement illusion sur les qualits qui manquaient mon style pour traiter un tel sujet avec la supriorit littraire qu'il exigeait; mais avant tout et selon moi, les voyages, la carrire maritime, les thories, les plans, les dcouvertes de Christophe Colomb ne pouvaient tre bien exposs que par un marin; et quelle que ft mon infriorit sous d'autres rapports, je crus que cette qualit de marin devait passer avant toutes les autres, qu'elle me donnerait des droits l'indulgence pour celles que je ne possdais pas; et, en me promettant de chercher tre clair, exact et vridique, je me mis consciencieusement l'oeuvre. Je n'eus cependant pas la prsomption d'aborder la critique de front; j'avais un libre et honorable accs dans un recueil mensuel, intitul: _Nouvelles annales de la marine_: ce fut l qu'article par article, j'obtins que mon histoire de Christophe Colomb serait imprime et qu'elle se livrerait aux yeux des lecteurs. Un accueil bienveillant fut fait cet essai; enfin, aujourd'hui, il m'a t permis de trouver un diteur qui a runi en un corps de volume tous mes articles successifs[1]. Ainsi, l'auteur a dj reu quelques loges ou plutt quelques encouragements, et l'on doit regarder ce livre comme une seconde dition de son oeuvre primitive. [Note 1: Une des personnes qui s'occupent le plus de biographie m'avait fait craindre que je ne trouverais pas d'diteur, cause du caractre srieux de l'ouvrage. Elle ajoutait qu'aucun libraire ne voudrait s'en charger, moins que je ne consentisse en varier la lecture par plusieurs _aventures galantes_ qu'il prtendait facile d'y introduire, et sans lesquelles il croyait que le livre ne pourrait avoir aucun succs. J'ai trouv ce fait caractristique; et il m'a sembl curieux ou utile de le consigner ici: mais ce serait dsesprer du bon got en France, s'il tait vrai, pour que la vie d'un aussi grand homme que Colomb pt avoir des lecteurs, qu'il fallt faire subir son nom une aussi burlesque profanation!] Il parat mme que l'ouvrage rpond par sa nature au tour ou au mouvement prsent des esprits parmi nous. Ce sujet a, en effet, t trait, depuis peu, sous diverses formes, et par des hommes de grande rputation: le _Civilisateur_ de Lamartine contient un brillant rsum de la vie de l'immortel navigateur, principalement de la priode qui a pour objet la dcouverte de l'Amrique; Cooper dans son roman de Mercds, traduit en franais sous le titre de _Christophe Colomb_, avait dj dcrit la mme priode; M. Jubinal nous a donn cette dcouverte d'aprs des pices originales; la musique, enfin, par l'organe de Flicien David, l'un de ses plus harmonieux interprtes, en a fait le thme d'un des chants les plus mlodieux qui aient jamais frapp l'oreille des hommes. Mon oeuvre moins loquente, moins fleurie, sans doute, que celles dont je viens de parler est, cependant, plus complte; elle embrasse toute la vie du grand homme; enfin, et je le rpte puisque c'est son principal ou mme son seul mrite, elle est crite par un marin. J'ai nomm Lamartine; ce n'est pas assez de le nommer, je dois encore le citer, bien que son magnifique style ne puisse que jeter une ombre dfavorable sur le mien; mais il a fait de Christophe Colomb un loge si complet, si profondment senti et si vrai, j'prouve un si grand

charme voir mon admiration partage, en tout point, par un homme d'un talent aussi lev, que je ne puis rsister au dsir de reproduire ici les paroles de l'illustre crivain: Tous les caractres du vritable grand homme sont runis dans le nom de Christophe Colomb: gnie, travail, patience, obscurit du sort vaincue par la force de la nature, obstination douce mais infatigable au but, rsignation au ciel, lutte contre les choses, longue prmditation de pense dans la solitude, excution hroque de la pense dans l'action, intrpidit et sang-froid contre les lments dans les temptes et contre la mort dans les sditions, confiance dans l'toile non d'un homme, mais de l'humanit, vie jete avec abandon et sans regarder derrire lui dans cet Ocan inconnu et plein de fantmes, Rubicon de 1,500 lieues bien plus irrmdiable que celui de Csar! tude infatigable, connaissances aussi vastes que l'horizon de son temps, maniement habile mais honnte des cours pour les sduire la vrit, convenance, noblesse et dignit de formes extrieures, qui rvlaient la grandeur de l'me et qui enchanaient les yeux et les coeurs, langage la proportion et la hauteur de ses penses; loquence qui convainquait les rois et qui domptait les sditions de ses quipages, posie de style qui galait ses rcits aux merveilles de ses dcouvertes et aux images de la nature; amour immense, ardent et actif de l'humanit jusque dans ce lointain o elle ne se souvient plus de ceux qui la servent; sagesse d'un lgislateur et douceur d'un philosophe dans le gouvernement de ses colonies, piti paternelle pour ces Indiens, enfants de la race humaine dont il voulait donner la tutelle au vieux monde et non la servitude des oppresseurs; oubli des injures, magnanimit de pardon envers ses ennemis; pit, enfin, cette vertu qui contient et qui divinise toutes les autres quand elle est ce qu'elle tait dans l'me de Colomb; prsence constante de Dieu dans l'esprit, justice dans la conscience, misricorde dans le coeur, reconnaissance dans les succs, rsignation dans les revers, adoration partout et toujours! Tel fut cet homme; nous n'en connaissons pas de plus achev; il en contenait plusieurs en un seul!

VIE DE CHRISTOPHE COLOMB Si jamais l'Europe fut impressionne par l'accomplissement d'une grande entreprise, si jamais les esprits y furent frapps d'tonnement et d'admiration, ce fut, sans contredit, la nouvelle du retour de Christophe Colomb aprs sa dcouverte d'un monde jusqu'alors inconnu: malgr la lenteur des moyens de communication usits cette poque, le bruit s'en rpandit avec la rapidit de l'incendie; et ce n'tait jamais sans enthousiasme qu'on en racontait ou qu'on en entendait raconter les dtails! On a dit depuis qu'il avait exist des preuves d'une frquentation qui aurait eu lieu, une priode recule, entre l'Europe et les pays que nous nommons aujourd'hui l'Amrique. Platon parle aussi d'une lgende gyptienne dans laquelle il est question d'une terre fort loigne

dans l'occident, appele _Atalantis_, et qui aurait t engloutie lors d'une grande convulsion du globe, telle que celles qui sont signales par des traces du sjour de l'Ocan sur de hautes montagnes. On a encore prtendu que des barques ou des navires europens de pche ou autres, pousss, entrans par la tempte, avaient abord, longtemps avant Colomb, sur des ctes vers lesquelles ils avaient t ports par de longues sries de violents vents d'Est. Enfin, les Scandinaves avaient, dit-on, dans leurs traditions, une mystrieuse Vinlande qu'on assure n'tre autre chose que le Labrador ou tout au moins Terre-Neuve. Mais sont-ce l des faits caractriss, dignes d'tre accueillis par des hommes instruits? Il n'y a, ainsi que nous le prouverons dans le cours de nos rcits, que l'envie qui puisse feindre de croire leur valeur pour chercher affaiblir le mrite d'un grand succs; il n'y a que la crdulit la plus aveugle qui puisse les accepter: aucun d'eux, en effet, n'est ni avr, ni appuy sur d'assez fortes bases pour soutenir un examen srieux; et si, par le plus grand des hasards, il est arriv que quelque Europen ait dbarqu sur ces rivages avant Christophe Colomb, toujours est-il certain qu'il n'en tait pas rest de traces dans ces contres, et qu'aucun n'en tait revenu. Il est trs-positif, au contraire, qu'avant la fin du XVe sicle, on ignorait compltement quelles taient les limites occidentales de l'Ocan Atlantique: sa vaste tendue n'tait regarde qu'avec effroi, et, selon l'opinion gnrale contre laquelle personne n'aurait song s'lever, ces limites taient un chaos inabordable aux conjectures, et que l'audace la plus tmraire ne pouvait jamais s'aventurer vouloir pntrer. On trouve la preuve de cette opinion dans la description que fait de cette mer l'Arabe Xerif-al-Edrisi, surnomm le Nubien, savant crivain qui possdait toutes les connaissances gographiques dont la science pouvait alors s'enorgueillir: L'Ocan, dit-il, entoure les dernires limites de la terre habite; au del, tout est inconnu, et nul ne peut le parcourir cause de sa navigation aussi difficile que prilleuse, de sa grande obscurit et de ses frquentes temptes. Aucun pilote n'ose conduire son btiment dans ses eaux profondes; les vagues en sont comme des montagnes; et quand elles brisent, il n'y a pas de navire qui pourrait leur rsister. Tels taient les obstacles prsums qu'avait vaincre celui qui runit la perspicacit de deviner les mystres de ces mers l'intrpidit d'en braver les dangers; dont le gnie audacieux, la constance toute preuve, le courage inbranlable le mirent mme de raliser les plans qui l'avaient longtemps proccup, d'accomplir un projet dont nul n'avait seulement entrevu la possibilit d'excution, et qui, par ses travaux hardis, parvint mettre en communication les points les plus distants de l'univers. Aucune vie n'a t traverse d'vnements plus varis; aucun homme n'a plus mdit, n'a plus agi, n'a joui d'une gloire plus pure ou plus mrite; aucun n'a plus souffert!... Et c'est de cette vie si agite, qui est le lien entre l'histoire du Nouveau-Monde et celle de l'Ancien, que nous entreprenons de faire le rcit. Toutefois, les historiens qui, avant nous, ont crit la vie et racont les actes mmorables du marin qui, par le gnie, la force d'me, la noblesse du caractre, la puret des sentiments, surpasse les grands hommes de tous les temps et de toutes les nations, ces historiens, disons-nous, ont trop nglig d'apprcier cette existence et ces actes sous le point de vue de l'art nautique et de la navigation: c'est une

grande omission, selon nous; et c'est essayer de la rparer que nous nous proposons de consacrer plus spcialement notre attention et nos efforts. Le pre de Christophe Colomb, qui n'tait qu'un simple cardeur de laine, avait pous Gnes, sa patrie, Suzanne Fontanarossa, jeune fille d'une condition analogue la sienne. Christophe, l'an de leurs enfants, naquit dans cette ville en 1435; il eut deux frres, Barthlemy et Jacques, dont la vie, pendant sa premire priode, est peu connue; on sait seulement qu'ils se livrrent la construction des cartes marines et d'autres travaux utiles; mais il est incontestable qu'ils taient des hommes de mrite, car lorsque, aprs la dcouverte de l'Amrique, Christophe les appela auprs de lui, ils parurent avec beaucoup de distinction sur la scne clatante o ils se trouvrent transports. Barthlemy surtout, qui avait navigu, non-seulement dploya alors les qualits d'un excellent marin, mais il fit preuve d'un caractre de fermet, de noblesse et de vertu qu'on ne saurait trop admirer. Enfin, une jeune soeur compltait cette famille, mais cette soeur vcut ignore; l'obscurit de sa position l'abrita de l'clat et aussi des infortunes de ses frres; tout ce qu'on sait de son existence, c'est qu'elle eut pour mari un ouvrier de Gnes, nomm Jacques Bavarello. Une gnalogie aussi modeste n'a pas satisfait plusieurs historiens qui se sont vertus, mme dans les temps contemporains, en composer une qui ft plus illustre; mais Fernand, l'un des fils de Colomb, dit ce sujet, avec non moins de sens que de vritable fiert, que sa plus belle illustration tait d'tre n le fils d'un tel pre, et qu'il la prfrait de beaucoup celle que peut donner la plus longue srie d'anctres nobles et titrs! Le nom de Colomb sous lequel est connu, en France, le hros de la dcouverte du Nouveau-Monde, n'est cependant pas exactement celui de son pre, qui s'appelait Colombo. De telles abrviations ou transformations sont assez usites en Europe, mais elles ont des inconvnients; et il serait dsirer que les noms propres ne fussent jamais altrs; on en voit ici un exemple frappant, car, tandis que de Colombo nous avons fait Colomb, les Anglais, ainsi que plusieurs autres peuples, disent Columbus, et les Espagnols Colon. Quelque vicieux que soit cet usage, il est trop gnral actuellement pour que nous cherchions nous y soustraire, et nous maintiendrons ici ce nom de Colomb qui est devenu si grand et si populaire parmi nous. Les dispositions intellectuelles du jeune Christophe taient trop prononces pour que son pre pt songer l'lever dans la profession manuelle qu'il exerait; Colombo dut s'imposer des sacrifices pcuniaires pour lui donner une ducation plus librale, et sa tendresse paternelle, illumine peut-tre par un rayon de la divine Providence qui rservait son fils les plus hautes destines, ne recula devant l'accomplissement d'aucun de ces sacrifices. Dans sa plus tendre enfance, Colomb eut donc des professeurs de grammaire, d'arithmtique, de dessin et de gographie pour laquelle il avait un got dcid. Bientt il montra un penchant irrsistible vers la marine; et, pendant toute sa vie, il n'a jamais parl de ce penchant prcoce sans l'attribuer, avec la vritable pit qui a toujours t l'un des caractres distinctifs de son esprit, une impulsion surhumaine qui le poussait invinciblement dans les seules voies par lesquelles il pouvait parvenir excuter les dcrets du ciel dont il s'est toujours cru destin tre le passif instrument.

Colombo se garda bien de contrarier des inclinations si formelles; de nouveaux sacrifices devinrent ncessaires, et il employa rsolment toutes ses ressources faire entrer son fils l'universit de Pavie. Un pre aux inspirations vulgaires aurait fait embarquer le jeune Christophe comme mousse sur quelque navire marchand, et il aurait cru qu'il n'y avait plus rien faire: mais Colombo comprit sans doute qu'il n'en aurait fait ainsi qu'un marin ordinaire, et il pensa, avec un grand sens, que, pour le lancer avec distinction dans une carrire aussi difficile, il devait le mettre mme de contempler, de manire s'en rendre compte, les grandes scnes auxquelles il allait assister, les phnomnes imposants qui devaient s'offrir ses yeux, et de pouvoir s'lever jusqu'aux plus hautes positions maritimes, par ses connaissances, ses lumires et son instruction. Pavie, Christophe apprit le latin, qui tait et qui sera toujours une excellente base de toute ducation scientifique; c'tait d'ailleurs le langage habituel des coles du temps, et notre jeune lve y fut bientt familiaris: il y apprit aussi la gomtrie et l'astronomie; il y continua l'tude de la gographie, et ce fut avec une passion indicible qu'il s'adonna la thorie de la navigation. C'est ainsi que se passrent l'enfance et la premire jeunesse de Christophe; c'est ainsi que son esprit fut prpar lutter toute sa vie contre des obstacles multiplis qu'il surmonta tous, et c'est ainsi que de ses tudes, de son caractre personnel, de son ducation, du souvenir des touchants efforts que son pre avait faits pour le placer dignement sur le noble thtre o il devait se montrer si suprieur, il acquit l'art difficile d'accomplir de grandes choses avec de faibles moyens, et de suppler l'insuffisance de ceux-ci par les facults prodigieuses de son intelligence, par l'nergie de son caractre: en effet, dans ses entreprises diverses, le mrite de l'oeuvre est toujours rehauss par l'exigut des ressources avec lesquelles il sut les excuter et les faire russir. Ds l'ge de quatorze ans, Christophe Colomb, dou d'assez de connaissances pour donner un libre cours son inclination instinctive, s'embarqua sous les ordres d'un de ses parents nomm Colombo, qui avait une grande rputation de bravoure: actif, tmraire, imptueux, ce capitaine tait toujours prt pour toutes sortes d'expditions maritimes; et, soit qu'il fallt se livrer quelque entreprise commerciale, soit qu'il y et chercher des occasions de combattre qu'il prfrait par-dessus tout, on pouvait s'adresser lui sans hsiter. La vie maritime tait alors toute de hasards et d'aventures; la navigation commerciale mme ressemblait des croisires, car la piraterie tait en quelque sorte lgale, et les btiments marchands devaient au moins pouvoir et savoir se dfendre. Les querelles des divers tats de l'Italie, les courses renommes des intrpides Catalans, les escadrilles quipes pour les intrts politiques ou privs des nobles qui taient de petits souverains dans leurs domaines, les armements militaires de gens cherchant fortune, enfin les guerres religieuses contre les mahomtans, tout contribuait appeler sur la Mditerrane les hommes des contres baignes par cette mer, y faire drouler les scnes les plus mouvantes, et la rendre la meilleure cole o pt se trouver un apprenti navigateur; ce fut celle laquelle Colomb se forma comme marin, et qui l'initia aux moeurs, la discipline, l'existence enfin de l'homme de mer. En 1459, Jean d'Anjou, duc de Calabre, arma une flottille Gnes pour

faire une descente Naples, dans l'espoir de reconqurir ce royaume pour son pre Ren, comte de Provence. Colomb s'embarqua sur cette flottille afin d'y continuer ses campagnes, et il s'y trouva encore sous les ordres de son parent. L'expdition dura quatre ans entiers pendant lesquels elle eut des fortunes diverses: notre jeune marin s'y distingua souvent par des actes d'intrpidit; aussi obtint-il un commandement particulier, avec lequel il eut la mission d'aller attaquer et enlever une galre dans le port mme de Tunis, mission qu'il accomplit avec autant de talent que de bravoure! Pendant plusieurs annes, Colombo et son parent Christophe navigurent dans la Mditerrane, tantt en pousant les querelles de quelques-uns des tats de l'Italie, tantt en guerroyant contre les infidles. Dans le rcit des guerres maritimes de cette poque, Colombo est quelquefois qualifi du titre d'amiral; or, ce n'est pas un faible titre de recommandation l'estime publique que de voir Colomb affectionn et protg par un marin aussi renomm. Colombo avait un neveu du mme nom que lui, dont la valeur, les exploits et l'audace taient alors si clbres, que les femmes maures taient dans l'habitude d'en faire une sorte d'pouvantail leurs enfants, lorsqu'elles voulaient refrner leurs mutineries ou leur indocilit. C'tait un franc corsaire qui ne respirait et ne vivait que pour faire la guerre de course dans laquelle il excellait. Christophe eut un commandement dans plusieurs de ses croisires; il ne sortait d'un combat que pour assister un autre; et ces deux marins allrent mme sur les ctes du Portugal pour y attendre quatre fortes galres vnitiennes qui revenaient de Flandre. La rencontre eut effectivement lieu; Christophe en attaqua une avec une grande vigueur; il parvint l'aborder malgr l'avantage que la galre retirait de ses avirons pour viter la jonction; mais la dfense fut vive et le carnage fut grand des deux cts; cependant le feu prit bord et les deux btiments turent incendis. Dans cet affreux dsastre, Colomb eut le bonheur de pouvoir saisir un aviron l'aide duquel il se soutint sur l'eau. Ce ne fut qu'aprs deux heures d'efforts qu'il put atteindre le rivage: puis de fatigue, il fut longtemps se remettre; enfin, sa forte constitution prit le dessus, et il se rendit Lisbonne o, trouvant plusieurs de ses compatriotes, il fixa sa rsidence. Nous avons cru devoir raconter ce combat, parce qu'il est attest par Fernand, l'un des fils de Colomb, qui l'a lui-mme dcrit; mais il paratrait, d'aprs certains documents galement dignes de foi, que Colomb tait dj Lisbonne lorsque ce mme combat eut lieu. Le Portugal tait alors entr dans une voie glorieuse de dcouvertes: ainsi, en rflchissant l'esprit enthousiaste de Colomb pour tout ce qui portait le cachet de grandeur maritime, on peut trs-bien se rendre compte comment, au lieu de se trouver transport Lisbonne par l'effet d'un des hasards de la guerre, ce jeune marin y aurait t conduit par un mouvement de curiosit librale, et pour chercher s'y frayer un chemin la gloire par son mrite et par ses travaux. En effet, le Portugal venait d'ouvrir la vaste carrire des voyages de recherche et d'exploration qui jetrent un si grand clat sur ce royaume. Les les Canaries, ou les les Fortunes des anciens, que l'on ne connaissait plus qu' peine, tant les traditions en taient affaiblies, avaient t retrouves, dans le quatorzime sicle, par les Gnois et les Catalans; et les voyages frquents qu'y faisaient les navigateurs du Portugal ainsi qu'aux ctes voisines de l'Afrique avaient captiv l'attention publique. Cette impulsion acquit un nouvel

essor par l'influence du prince Henri, fils du roi Jean Ier, qui ayant accompagn son pre Ceuta dans une expdition contre les Maures, y entendit parler de la Guine, et pensa que d'importantes dcouvertes taient probables dans cette direction. son retour, il se rendit Sagres, dans une modeste habitation, prs du cap Saint-Vincent, afin d'y rflchir, dans le calme de la retraite, aux ides qui avaient envahi son esprit. Ce fut l, qu'en pleine vue de l'Ocan, il s'adonna toutes les sciences qui se rapportent l'art nautique, surtout la gographie et l'astronomie dont les Arabes avaient apport en Europe les premires notions, et dans lesquelles ceux d'entre eux qui rsidaient alors en Espagne excellaient. Il appela des savants auprs de lui, il leur fit part de ses proccupations, et ce fut ainsi qu'il se forma l'opinion bien arrte et fort avance pour l'poque o il vivait, que l'Afrique tait circonnavigable, et qu'on devait arriver dans l'Inde en la contournant par mer. Il rflchit aussi la grandeur des rpubliques de Venise et de Gnes, qui s'taient enrichies par le monopole du commerce de l'Asie qu'elles s'taient appropri l'aide des tablissements fonds par elles dans la mer Noire et Constantinople, o les denres de l'Orient, quoique portes par une route longue et dispendieuse, ne laissaient pas de leur procurer des bnfices considrables, puisque les ngociants de ces rpubliques taient seuls en mesure d'approvisionner le reste de l'Europe. Le prince Henri pensa donc qu'il serait trs-avantageux pour le Portugal de prendre sa part de la magnificence des Vnitiens et des Gnois, et qu'il ne pouvait y parvenir qu'en faisant suivre un autre cours au commerce ou qu'en se rendant directement dans l'Inde par la voie de la navigation. Mais l'art nautique tait alors dans un tat de vritable enfance; les marins n'avaient pas encore os perdre de vue les ctes de l'Ocan; ils ne parlaient qu'avec effroi de son tendue incommensurable, de l'agitation de ses flots, ou, en juger par les courants des mares aussi bien que des eaux qui avoisinent Gibraltar, du danger qu'il y aurait aller s'exposer ces mmes courants qu'on supposait encore plus violents en s'avanant de plus en plus dans l'Atlantique. On croyait, mme que notre plante, dans le voisinage de l'quateur, tait barre par une zone brlante qu'une chaleur excessive empchait de franchir; enfin, il existait gnralement dans les esprits, une sorte de croyance superstitieuse que quiconque aurait os s'aventurer au del du cap Bojador n'en pourrait pas revenir. Henri se mit rsolment au-dessus de ces craintes, de ces terreurs ou de ces scrupules, qu'il combattit avec les armes de la raison, de la logique et de la science; il fonda un collge naval Sagres o il plaa les plus minents professeurs de l'art de la navigation. Les cartes marines y furent retouches, amliores sous ses yeux l'aide des documents les plus authentiques qu'on put se procurer dans tous les pays; la boussole, assez rcemment invente par Flavio Gioja d'Amalfi, fut perfectionne; des livres spciaux pour la navigation furent publis; les mthodes, les calculs nautiques furent simplifis; tout enfin ce qui concernait la marine y fut tudi: aussi jaillit-il de cette retraite un esprit d'entreprise qui s'empara de la nation tout entire et qui la stimula vers les expditions les plus hardies. Par l'effet de cette chaleureuse excitation, Bojador, cet effroi des marins, fut doubl; les tropiques, o commenait la prtendue ceinture de feu tant redoute, furent pntrs; le cap Vert avait t dcouvert; on tait all jusqu'aux les Aores; et Jean Santarem,

accompagn de Pierre Escovar, dcouvrit les ctes de la Guine en 1471. Pour encourager encore plus les chefs de ces expditions tmraires, le roi Jean fit habilement jouer les ressorts de la politique. Rien ne pouvait calmer davantage les terreurs populaires que la sanction de l'glise donne des voyages qui se trouvaient en complte opposition avec les opinions dominantes; or, le pape lui-mme donna cette sanction, en dotant, de son autorit spirituelle, la couronne de Portugal du droit de souverainet sur tous les pays que ses sujets dcouvriraient jusqu' l'Inde inclusivement. La publication de la bulle papale exera une influence magique sur les masses, qui, ds lors, partagrent entirement les ides de Henri, et ne songrent plus qu'aux moyens de contourner l'Afrique et d'arriver dans l'Inde par la voie de la mer. Mais hlas! le jeune prince mourut en 1473; il ne fut pas tmoin de l'accomplissement du projet favori dont il avait si intelligemment prpar l'excution; toutefois, il avait assez vcu pour tre assur que ses ides d'extension et de prosprit maritimes ne seraient pas frappes de strilit. Il fut regrett comme doit l'tre un homme aux penses leves et dont la devise, Faire le bien, avait t le mobile de toutes les actions. Cependant, la renomme des dcouvertes des Portugais fixait l'attention de l'Europe. Colomb tait arriv Lisbonne en 1470, et c'tait l'poque o les savants, les curieux, les hommes entreprenants y accouraient de toutes parts; il avait alors trente-cinq ans; il tait donc dans la force de l'ge; ses qualits morales avaient acquis leur entier dveloppement; et ce n'est pas sans dessein que nous nous sommes tendu sur les circonstances diverses de sa carrire maritime, afin de montrer qu'aucun marin de l'poque ne pouvait le surpasser dans l'art de la navigation. Quant son physique, quant au caractre de ses traits, peut-tre est-ce une purilit de s'arrter ces dtails quand il s'agit d'un homme aussi suprieur que Colomb; nous en donnerons cependant une description que nous croyons fidle, car elle a t faite par son fils Fernand. Christophe Colomb avait le front large, le visage long, le nez aquilin; il avait les yeux clairs; son teint tait blanc et embelli de vives couleurs; ses cheveux avaient t blonds pendant sa jeunesse; sa taille tait au-dessus de la moyenne; son regard tait anim, et l'expression de sa physionomie tait grave et noble. Il existe un grand nombre de portraits de Colomb; on doit M. Jomard une apprciation critique des plus remarquables d'entre eux: il donne la prfrence celui qui, depuis quelque temps, est entr dans la galerie de Vicence et o l'on reconnat la touche du Titien ou au moins d'un des meilleurs peintres de son cole. Celui qui crit ces lignes en possde un galement, qu'il conserve avec un respect religieux, car il lui offre deux grandes garanties de ressemblance: la premire est une identit parfaite avec la description de Fernand; la seconde consiste dans les lignes en langue espagnole qui sont places au-dessous, et dont voici la traduction littrale: Christophe Colomb, grand-amiral de l'Ocan, vice-roi et gouverneur gnral des Indes occidentales qu'il dcouvrit.--Copi d'aprs un portrait original conserv dans sa famille.--Ladite copie donne M. le baron de Bonnefoux, prfet maritime, par le vice-amiral Gravina.

On sait que Gravina commandait en second l'arme navale espagnole aux ordres de l'amiral Mazzaredo, que l'amiral Bruix amena Brest en 1799; et qu'il commandait en chef les forces navales de sa nation runies aux ntres Trafalgar o il fut tu en combattant vaillamment. Gravina tait, en outre, chambellan de Sa Majest Catholique. Colomb avait beaucoup d'loquence naturelle allie une vive clart dans la discussion; quoique ayant men une vie fort aventureuse et ayant longtemps frquent des hommes aux moeurs trs-libres, les siennes taient irrprochables, et nul ne savait mieux que lui se respecter et se faire respecter; aussi le voyait-on affable, affectueux et d'une douceur extrme envers les personnes qui l'approchaient; il tait mme parvenu corriger une tendance naturelle l'irritabilit en s'habituant un maintien digne et grave, en ne se permettant aucun cart de langage et en vivant avec simplicit. Enfin, pendant sa vie entire, il fit preuve d'une pit sincre, qui, par la suite, lorsqu'il droula ses thories devant des thologiens qui les trouvaient en contradiction ouverte avec ce qu'ils croyaient tre des vrits incontestables, ne permit jamais qu'on pt le souponner d'attaquer volontairement la religion, et lui servit plus, peut-tre, qu'aucune de ses autres qualits faire adopter ses plans. Tout concourait donc en faire un homme hors ligne et propre excuter le projet inou qu'il conut depuis, celui de _dcouvrir les limites de l'Atlantique_; car ce n'est pas assez d'avoir un mrite minent, si l'on ne possde en mme temps les qualits qui peuvent mettre ce mrite en vidence et lui faire porter ses fruits. Lisbonne, Colomb se maria avec une des deux filles d'un Italien nomm Palestrello, mort aprs avoir t l'un des marins les plus distingus du temps du prince Henri; il avait t le colonisateur et l'un des gouverneurs de l'le de Porto-Santo, qui, avec Madre, avait t dcouverte en 1418 et 1419, par Tristan Vaz et par Zarco. Toutefois, et malgr cette position avantageuse, il n'avait laiss qu'une modique fortune. L'autre fille de Palestrello avait pous Correo, autre marin qui avait galement t gouverneur de Porto-Santo. Aprs son mariage, Colomb fit plusieurs voyages en Guine; il alla mme Porto-Santo pour des intrts de famille. Ce fut pendant le sjour qu'il fit en cette le que naquit Diego, son fils ain. Dans l'intervalle de ses campagnes, Colomb dressait des cartes marines dont la vente lui servait soulager l'existence de son vieux pre qui il pensait toujours avec une tendre reconnaissance, et aider ses frres lors de leur dbut dans le monde. Les conversations que, dans cette priode, il eut avec Correo, l'application qu'il portait la construction de ses cartes qui tait une de ses occupations favorites, l'tude qu'il fit des journaux, manuscrits et plans de son beau-pre, furent pour lui des motifs incessants d'examen; ces motifs, joints l'enthousiasme avec lequel les dcouvertes multiplies des Portugais le long du continent d'Afrique taient accueillies, transportrent son imagination et lui firent concevoir le dessein de tenter plus encore, et d'aller dans l'Inde en se dirigeant vers l'Occident.