Vous êtes sur la page 1sur 221

ADVERTENCIA

Este archivo es una traduccin, a partir de otro encontrado en la red, para compartirlo con un grupo reducido de amigos, por medios privados. Si llega a tus manos DEBES SABER que NO DEBERS COLGARLO EN WEBS O REDES PBLICAS, NI HACER USO COMERCIAL DEL MISMO. En caso de incumplimiento de dicha advertencia, derivamos cualquier responsabilidad o accin legal a quienes la incumplieran. Queremos dejar bien claro que nuestra intencin es favorecer a aquellas personas, de entre nuestros compaeros, que por diversos motivos: econmicos, de situacin geogrfica o discapacidades fsicas, no tienen acceso a la literatura, o a bibliotecas pblicas. Pagamos religiosamente todos los cnones impuestos por derechos de autor de diferentes soportes. No obtenemos ningn beneficio econmico ni directa ni indirectamente (a travs de publicidad). Por ello, no consideramos que nuestro acto sea de piratera, ni la apoyamos en ningn caso. Adems, realizamos la siguiente

RECOMENDACIN

Si te ha gustado esta lectura, recuerda que un libro es siempre el mejor de los regalos. Recomindalo para su compra y recurdalo cuando tengas que adquirir un obsequio. (Usando este buscador: http://books.google.es/ encontrars enlaces para comprar libros por internet, y podrs localizar las libreras ms cercanas a tu domicilio.)

AGRADECIMIENTO A ESCRITORES

Sin escritores no hay literatura. Recuerden que el mayor agradecimiento sobre esta lectura la debemos a los autores de los libros.

PETICIN

Cualquier tipo de piratera surge de la escasez y el abuso de precios. Para acabar con ella... los lectores necesitamos ms oferta en libros digitales, y sobre todo que los precios sean razonables.

The Hunters 1: Phantom

L .J. Smith

Traduccin no oficial hecha en los foros Alacan

Traductores: Indira V Hyranyaka Lapay Linetas Lomaximoamor Nessy bella Correccin: Lapay

The Hunters 1: Phantom

L .J. Smith

Captulo 1

Elena Gilbert camin hacia una extensin lisa de csped, las hojas esponjosas estrujndose bajo sus pies. Racimos de rosas rojas y delphiniums violetas saliendo desde el suelo, un dosel gigante colgando sobre ella, con lmparas resplandecientes centelleando. En la terraza delante de ella dos fuentes jaspeadas blancas disparando chorros de agua en el aire estaban de pie. Todo era bonito, elegante, y de algn modo familiar. ste es el palacio de Bloddeuwedd, dijo una voz en su cabeza. Sin embargo, cuando ella haba estado aqu en el pasado, el campo estaba lleno de risas, bailes y asistentes a la fiesta. Ellos haban desaparecido, aunque los signos de su presencia permanecan: vasos vacos llenando las mesas que estn a los bordes del csped; un mantn de seda encima de una silla; un solo zapato de tacn alto tirado en el borde de una fuente. Algo ms era impar, tambin. Antes, la escena se haba encendido por la luz roja infernal que iluminaba todo en la Dimensin Oscura, convirtiendo los azules en morados, blancos en rosados y rosas con el color aterciopelado de la sangre. Ahora, una luz clara brillaba por encima de todo, y una luna llena blanca naveg serenamente sobre su cabeza. Se escucho un movimiento detrs de ella y Elena comprendi que no estaba sola despus de todo. Una figura oscura estaba all, acercndose a ella. Damon. Por supuesto que era Damon, pens Elena con una sonrisa. Si alguien iba a aparecer inesperadamente antes que ella aqu, en lo que pareca el fin del mundo, o por lo menos una hora despus de que una buena fiesta hubiera terminado, sera Damon. Dios, era tan guapo. Negro en el negro: Cabello suave negro, ojos negros como la noche, jeans negros y una chaqueta de cuero lisa.

The Hunters 1: Phantom

L .J. Smith

Cuando sus ojos se encontraron, ella estaba tan contenta de verlo que casi no poda respirar. Se arroj en sus brazos, echndole los brazos al cuello y abrazndolo, sintiendo los msculos agiles y duros de sus brazos y pecho. "Damon", dijo con voz temblorosa por alguna razn. Su cuerpo estaba temblando, tambin, y Damon acarici sus brazos y hombros, calmndola. Qu pasa princesa? No me digas que tienes miedo. l le sonri perezosamente, sus manos fuertes y constantes. Tengo miedo, contesto Ella. Pero de que tienes miedo? Quedo perpleja por un momento. Luego, lentamente, poniendo su mejilla contra la suya, dijo: Temo que esto sea slo un sueo. Te dir un secreto, princesa, le dijo al odo. T y yo somos las nicas cosas reales aqu. Es todo dems lo que es el sueo. Slo t y yo? Elena se hizo eco, un pensamiento incomodo molestndola, como si estuviera olvidndose algo o alguien. Una mancha de ceniza cay sobre su vestido, y ella la apart distradamente. Si slo nosotros dos, Elena, dijo Damon bruscamente. Eres ma. Yo soy tuyo. Nos hemos amado desde el principio del tiempo. Claro! Debe ser por eso que estaba temblando, era la alegra. l era suyo. Ella era suya. Se pertenecan. Juntos. Ella susurr una palabra: S. Entonces l la bes. Sus labios eran suaves como la seda, y cuando el beso ahondo, inclin la cabeza hacia atrs, exponiendo su garganta, anticipndose al doble aguijn que haba sentido tantas veces. Cuando no lleg, ella abri los ojos inquisitivamente. La luna era tan brillante como siempre, y el aroma de las rosas colgaba pesados en el aire. Pero los rasgos cincelados de Damon estaban plidos bajo su pelo oscuro, y ms ceniza haba aterrizado en los hombros de su chaqueta. De repente, la duda que eso fuera insignificante vino a ella. Oh, no. Oh, no. Damon. Ella abri la boca, mirndolo a los ojos con desesperacin mientras los suyos se le llenaban de lgrimas. No puedes estar aqu, Damon. Tu estas. . . . Muerto.

The Hunters 1: Phantom

L .J. Smith

Durante ms de 500 aos, princesa. Damon mostr su sonrisa deslumbrante. Ms ceniza caa a su alrededor, como una lluvia fina de color gris, la misma ceniza gris bajo la que el cuerpo de Damon fue enterrado, mundos y dimensiones lejos. Damon, que ests. . . muerto. No-muertos, pero. . . ha ido. No, Elena. . . l comenz a parpadear y desvanecerse, como una bombilla agonizante. S. S! Yo te sostuve mientras moras. . . . Elena estaba llorando de impotencia. No poda sentir los brazos de Damon del todo ahora. Fue desapareciendo en la luz brillante. Escchame, Elena. . . . Llevaba luz de la luna. La angustia atrapada en su corazn. Todo lo que necesitas hacer es llamarme, dijo la voz de Damon. todo lo que necesitas Su voz se desvaneci en el sonido del viento susurrando entre los rboles. Los ojos de Elena se abrieron de golpe. A travs de una niebla registr que estaba en una habitacin llena de luz solar, y un cuervo enorme estaba posado en el alfizar de una ventana abierta. El ave inclino su cabeza hacia un lado y le dio un graznido, mirndola con ojos brillantes. Un escalofro le recorri la columna vertebral. Damon?, Susurr. Pero el cuervo solo extendi sus alas y vol.

Captulo 2

Querido Diario, ESTOY EN CASA! Apenas puedo atreverme a creerlo, pero aqu estoy.

The Hunters 1: Phantom

L .J. Smith

Me despert con una sensacin extraa. No saba dnde estaba y simplemente ola el olor del algodn limpio y suave aroma de las hojas, tratando de averiguar por qu todo pareca tan familiar. No estaba en la mansin de la seora Ulma. No, yo habra dormido acurrucada en el suave satn y terciopelo suave, y el aire habra olor a incienso. Y no estaba en la pensin: la seora Flowers lava la ropa de cama con una mezcla de hierbas de olor extrao que Bonnie dice que es para proteccin y buenos sueos. Y de repente, lo saba. Yo estaba en casa. Los guardianes lo hicieron Me trajeron a casa! Todo y nada ha cambiado. Es la misma habitacin donde duermo desde que era un beb diminuto: mi tocador de madera de cerezo pulida y silla mecedora, el pequeo peluche de perro blanco y negro que Matt gan en el carnaval de invierno nuestro tercer ao encaramado en una estantera, mi escritorio con sus estanteras, el antiguo espejo adornado encima de mi tocador, y el Monet y carteles de las exposiciones del museo al que ta Judith me llev en Washington, DC. Incluso mi peine y cepillo se alinean perfectamente uno al lado del otro en mi tocador. Todo est como debe ser. Me levant de la cama y utilice un abrecartas de plata de la mesa para levantar la junta secreta en el suelo de mi armario, mi antiguo escondite, y me encontr con este diario, justo donde lo escond hace tantos meses atrs. La ltima entrada es la que escrib antes de volver el Da del Fundador en noviembre, antes de que yo. . . muriera. Antes de salir de casa y nunca regresar. Hasta ahora. En esa entrada detall el plan para recuperar mi diario, el que Caroline me robo, y planeaba leer en voz alta en el desfile del Da del Fundador, sabiendo que iba a arruinar mi vida. Al da siguiente, me ahogue en Wickery Creek y resucite como vampiro. Y entonces volv a morir y regrese como un ser humano, y viaje a la Dimensin Oscura, y tuve miles de aventuras. Y mi viejo diario ha estado esperando aqu mismo donde lo haba dejado en el suelo del armario, a la espera de m. La otra Elena, la que los Guardianes plantado en la memoria de todos, estaba aqu todos los meses, yendo a la escuela y llevando una vida normal. Esa Elena no ha escrito aqu. Me siento aliviada, la verdad. No sera escalofriante ver las entradas del diario con mi escritura y no recordar nada de las cosas que cuenta? A pesar de que podra haber sido til. No tengo ni idea de lo que todos los dems en Fell's Church creen que ha estado ocurriendo en los meses transcurridos desde el Da del Fundador. A todos en Fell's Church se le ha dado un nuevo comienzo. Los kitsune destruyeron este pueblo fuera de pura travesura malvola. Enfrentando a los nios contra sus padres, haciendo que la gente se destruyera a s mismos y a todos los que amaba.

The Hunters 1: Phantom

L .J. Smith

Pero ahora nada de esto ha pasado. Si los Guardianes cumplieron su palabra, todos los dems que murieron ahora estn vivos otra vez: las pobres Vickie Bennett y Sue Carson, asesinadas por Katherine, Klaus y el pequeo lobo Tyler en el invierno; el desagradable Sr. Tanner, los inocentes que murieron o kitsune hizo que se mataran. Yo. Todo de nuevo, empezar de nuevo todo. Y, excepto para m y mis mejores amigos Meredith, Bonnie, Matt, mi querido Stefan, y la seora Flowers, nadie sabe que la vida no ha ido como de costumbre desde el Da del Fundador. A todos nos han dado otra oportunidad. Lo hicimos. Hemos salvado a todos. Todos, excepto Damon. l nos salv, al final, pero no pudieron salvarlo. No importa lo mucho que lo tratramos o cun desesperadamente se lo suplicramos, no haba forma de que los Guardianes pudieran traerlo de vuelta. Y los vampiros no se reencarnan. Ellos no van al cielo o el infierno, o cualquier tipo de vida futura. Ellos simplemente. . . desaparecen.
Elena dej de escribir por un momento y respir hondo. Sus ojos se llenaron de lgrimas, pero se inclin de nuevo sobre el diario. Tena que decir toda la verdad ahora, si no iba a ser un punto a llevar un diario en absoluto.

Damon muri en mis brazos. Fue una agona verlo escapar de m. Pero nunca voy a dejar a Stefan saber lo que realmente senta por su hermano. Sera cruel y De qu servira hacerlo ahora? Yo todava no puedo creer que se haya ido. No haba nadie tan vivo como Damon, nadie que amara la vida ms que l. Ya nunca lo sabr.
En ese momento la puerta de la habitacin de Elena se abri de repente, y Elena, con el corazn en la garganta, cerr el diario. Pero el intruso era slo su hermana menor, Margaret, vestida con un pijama rosa con flores pintadas, su pelo de seda de maz de forma vertical en el centro como las plumas de un tordo. La nia de cinco aos no desacelero hasta quedar casi a la altura de Elena, y luego se lanz a ella a travs del aire. Aterriz de lleno en su hermana mayor, golpeando el aliento de ella. Las mejillas de Margarita estaban hmedas, sus ojos brillantes, y con sus pequeas manos se agarr a Elena. Elena se encontr esperando as como hermticamente, sintiendo el peso de su hermana, inhalando el dulce aroma de champ para bebs y plastilina. Te extra, dijo Margaret, su voz a punto de llorar. Elena! Te extra tanto! Qu? A pesar de su esfuerzo para controlarse, Elena se oa temblorosa. Se dio cuenta con una sacudida que no haba visto a Margaret, realmente visto, por ms de ocho meses. Pero Margaret no poda saberlo. Me

The Hunters 1: Phantom

L .J. Smith

extraaste tanto desde que te acostaste que tuviste que venir corriendo a buscarme? Margarita se alejo un poco de Elena y la mir. A sus cinco aos de edad, los ojos azules de Margarita tenan una mirada en ellos, una mirada de intenso saber, que hizo que un escalofro bajara por la espalda de Elena. Pero Margaret no dijo ni una palabra. Ella simplemente se apret ms a Elena, acurrucndose y dejando descansar la cabeza sobre el hombro de Elena. Tuve un mal sueo. So que me dejaste. Que te fuiste. La ltima palabra fue un grito silencioso. Oh, Margaret, dijo Elena, abrazando clidamente a su hermana, era slo un sueo. Yo no voy a ninguna parte. Cerr los ojos y se aferr a Margaret, orando porque su hermana hubiera tenido realmente slo una pesadilla, y que no se haba deslizado a travs de las grietas del hechizo de los Guardianes. Muy bien, galletita, es hora de moverse, dijo Elena despus de unos momentos, haciendo con suavidad cosquillas a Margaret. Vamos a tener un fabuloso desayuno juntas? Voy a hacerte panqueques? Margaret se sent entonces y mir a Elena con sus ojos azules. El to Robert est haciendo gofres, dijo. l siempre hace gofres los domingos por la maana. Recuerdas? El to Robert claro. l y la ta Judith se haba casado despus que Elena haba muerto. Seguro, l los hace, conejita, dijo a la ligera. Me olvid de que era domingo por un minuto. Ahora que Margaret lo haba mencionado, ella poda or a alguien abajo en la cocina. Y el olor de algo delicioso cocinndose. Ella olfate. Es tocino? Margaret asinti con la cabeza. Que una carrera hasta la cocina! Elena se ech a rer y se estir. Dame un minuto para despertarme. Nos encontraremos all. Voy a hablar con la ta Judith una vez ms, se dio cuenta con un repentino estallido de alegra. Margaret rebot fuera de la cama. En la puerta, se detuvo y mir a su hermana. Realmente estas aqu, verdad?, Pregunt vacilante. Lo estoy, dijo Elena, y Margaret sonri y se dirigi por el pasillo. Al verla, Elena pens una vez ms, por esta oportunidad increble, la tercera parte de la segunda oportunidad, en realidad, que le haban dado. Por un momento, Elena se empapo de la esencia de su querida, querida casa, un lugar en el que nunca haba pensado que iba a vivir de nuevo. Ella poda or la voz de

The Hunters 1: Phantom

L .J. Smith

Margaret charlando alegremente por las escaleras, el rumor ms profundo de Robert a su respuesta. Ella tuvo tanta suerte, a pesar de todo, de volver a casa al fin. Qu podra ser ms maravilloso? Sus ojos se llenaron de lgrimas y los cerr con fuerza. Qu estpido pensamiento! Qu podra ser ms maravilloso? Si el cuervo en su alfizar hubiera sido Damon, si ella hubiera sabido que l estaba en alguna parte all fuera, listo para lanzar su sonrisa perezosa o incluso un agravio a propsito, eso hubiera sido ms maravilloso. Elena abri sus ojos y pestae varias veces alejando las lgrimas. No poda caerse en pedazos. No ahora. No cuando estaba a punto de ver a su familia de nuevo. Ahora ella sonreira y reira y abrazara a su familia. Ms tarde se vendra abajo, haciendo fuerte el dolor en su interior, y se dejara sollozar. Despus de todo, ella tena todo el tiempo del mundo para llorar a Damon, ya que perderlo nunca, nunca dejara de doler.

Captulo 3

El sol brillante de la maana brill en el paseo largo y sinuoso que lleva al garaje detrs de la pensin. Bocanadas de nubes blancas se deslizaban a travs de la luz azul del cielo. Era una escena tan pacfica que era casi imposible creer que algo malo haba pasado alguna vez en este lugar. La ltima vez que estuve aqu, pens Stefan, ponindose sus gafas de sol, era un terreno baldo. Cuando el kitsune haba dominado Fells Church, haba sido una zona de guerra. Hijos contra padres, adolescentes mutilndose a s mismos, la ciudad medio destruida. Sangre en las calles, dolor y sufrimiento por todas partes.

The Hunters 1: Phantom

10

L .J. Smith

Detrs de l, la puerta se abri. Stefan se volvi rpidamente para ver a la seora Flowers salir de la casa. La anciana llevaba un largo vestido negro y sus ojos estaban protegidos por un sombrero de paja cubierto de flores artificiales. Se la vea cansada y gastada, pero su sonrisa era tan suave como siempre. Stefan, dijo. El mundo est aqu esta maana, como debe ser. la seora Flowers se acerc y lo mir a la cara, sus ojos color azul intenso, calurosos con simpata. Pareca como si estuviera a punto de preguntarle algo, pero en el ltimo momento pareci cambiar de opinin y en su lugar, dijo, Meredith llamo, y Matt, tambin. Parece que, contra viento y marea, todo el mundo ha sobrevivido ileso. Ella vacil, y luego le apret el brazo. Casi todo el mundo. Algo se retorcido dolorosamente en el pecho de Stefan. No quera hablar de Damon. No poda, no todava. En cambio, l inclin la cabeza. Le debemos una gran deuda, seora Flowers, dijo, escogiendo sus palabras con cuidado. Nunca podra haber derrotado a los kitsune sin usted, que fue quien los mantuvo a raya y defendi la ciudad durante tanto tiempo. Ninguno de nosotros jams lo olvidara. La sonrisa de la Sra. Flowers se hizo ms profunda, un hoyuelo inesperado parpadeo en su mejilla. Gracias, Stefan, dijo ella con igualdad formalidad. No hay nadie con quien yo hubiera preferido luchar ms que al lado de usted y los dems. Ella suspir y le palme el hombro. A pesar de que se debe envejecer, por fin, siento la necesidad de pasar la mayor parte del da dormitando en una silla en el jardn. La lucha contra el mal pesa ms de m de lo que sola. Stefan le ofreci su brazo para ayudarla a bajar los escalones del porche, y ella le sonri una vez ms. Dile a Elena que voy a hacer las pastas de t que le gustan una vez que est lista para dejar a su familia y venir a visitarnos, dijo ella, luego se volvi hacia su jardn de rosas. Elena y su familia. Stefan imaginado su amor, su sedoso cabello rubio cayendo sobre sus hombros, a Margaret en su regazo. Elena tena ahora otra oportunidad de una vida humana real, lo que vala la pena todo. Haba sido culpa de Stefan que Elena perdiera la vida, por primera vez lo saba con una certeza difcil que roa sus entraas. Que haba trado a Katherine a Fells Church, y Katherine haban destruido a Elena. Esta vez se asegurara que Elena estaba protegida. Con una ltima mirada a la seora Flowers en el jardn, cuadr los hombros y se dirigi hacia el bosque.

The Hunters 1: Phantom

11

L .J. Smith

Los pjaros cantaban en los bordes soleados del bosque, pero Stefan se diriga mucho ms profundo, dnde los robles antiguos crecan y la maleza era espesa. Donde nadie lo vera, dnde l pudiera cazar. Se detuvo varias millas despus en un pequeo claro, Stefan se quit las gafas de sol y escuch. Cercano le lleg el crujido suave de algo que se mueve por debajo de un arbusto. Se concentr, llegando con su mente. Era un conejo, su corazn lata con rapidez, buscando su propia comida de la maana. Stefan centr su mente en ello. Ven a m, pens, suave y persuasivamente. Sinti el conejo endurecerse por un momento, luego brinco lentamente de debajo del arbusto, sus ojos vidriosos. Se acerc dcilmente hacia l, con un empujn extra mental de Stefan, se detuvo a sus pies. Stefan lo levant y le dio la vuelta para llegar a la garganta donde el pulso revoloteaba. Con una disculpa en silencio a los animales, Stefan se entreg a su hambre, sacando sus colmillos. l rasg la garganta del conejo, bebiendo la sangre despacio, intentando no hacer una mueca de dolor al sabor. Mientras los kitsune haban amenazado Fells Church, Elena, Bonnie, Meredith, y Matt haban insistido en que se alimentara de ellos, la sangre humana, lo mantena lo ms fuerte posible para la lucha. La sangre haba sido casi de otro mundo: Meredith ardiente y fuerte, pura y sana de Matt, Bonnie es dulce como un postre, Elena embriagadora y estimulante. A pesar del mal sabor del conejo en la boca, sus caninos punzaron con hambre recordada. Pero ahora l no bebe sangre humana, se dijo con firmeza. No poda seguir cruzando esa lnea, incluso si estaban dispuestos. No a menos que la seguridad de sus amigos estuviera en riesgo. El cambio de humano a sangre animal sera doloroso, record la primera vez que haba dejado de beber la sangre humana, dolor de dientes, nuseas, irritabilidad, la sensacin de que estaba muriendo de hambre, aun cuando su estmago estaba lleno, pero era la nica opcin.

Cuando el latido del corazn del conejo se detuvo por completo, Stefan suavemente se aparto. l sostuvo el cuerpo inerte en sus manos por un momento, luego lo puso en el suelo y lo cubri con hojas. Gracias, pequeo, pens. Todava tena hambre, pero l ya haba tenido una vida esta maana. Damon se habra redo. Stefan casi lo poda or. Noble Stefan, l se mofara, sus ojos negros se estrecharan con desdn medio-afectuoso. Te ests perdiendo las mejores partes de ser un vampiro mientras luchas con tu conciencia, tonto. Como si lo convocaran sus pensamientos, un cuervo grazn desde arriba. Por un momento, Stefan esperaba ver el ave caer en picado a la tierra y transformarse en su hermano. Cuando no lo hizo, Stefan solt una media risa corta por su propia estupidez y se sorprendido cuando casi pareca un sollozo. Damon no iba a volver. Su hermano se haba ido. Haban tenido siglos de amargura entre ellos y apenas haban comenzado a reparar su relacin, se unieron para luchar contra el mal que siempre pareca arrastrar Fells Church y

The Hunters 1: Phantom

12

L .J. Smith

para escudar a Elena de l. Pero Damon haba muerto, y ahora Stefan era el nico que quedaba para proteger a Elena y sus amigos. Un gusano latente de miedo se retorci en su pecho Haba tantas cosas que podran salir mal. Los seres humanos eran tan vulnerables, y ahora que Elena no tena poderes especiales, era tan vulnerable como cualquiera de ellos. La idea le hizo tambalearse, y de inmediato sali corriendo directamente hacia la casa de Elena en el otro lado del bosque. Elena era ahora su responsabilidad. Y l nunca permitira que nada la hiriera de nuevo.

El rellano estaba casi igual que Elena lo recordaba: la madera oscura brillante con una alfombra Oriental, unas cuantas mesas pequeas con adornos y fotografas, un sof, cerca del gran ventanal con vistas al paseo delantero. Sin embargo, a medio camino de las escaleras, Elena hizo una pausa, vislumbrando algo nuevo. Entre las fotos con marco de plata en una de las pequeas mesas haba una foto de ella, Meredith y Bonnie, las caras muy juntas, sonriendo ampliamente con togas y birretes y blandiendo con orgullo los diplomas. Elena lo levant. Se haba graduado en la escuela secundaria. Se senta raro ver a esta otra Elena, no poda dejar de pensar en ella, el pelo rubio recogido en un elegante recogido francs, la piel cremosa, sonriendo con sus mejores amigos, y no recordar nada de ella. Y se vea tan alegre esta Elena, tan llena de alegra y de esperanza y expectativas para el futuro. Esta Elena no saba nada del horror de la Dimensin Oscura o los estragos que haba causado el kitsune. Esta Elena era feliz. Echando un vistazo rpido entre las fotos, Elena encuentro unas cuantos ms que no haba visto antes. Al parecer, esta otro Elena haba sido reina de la bola de nieve, aunque Elena record que Caroline haba ganado esa corona despus de la muerte de Elena. En esta foto, sin embargo, la reina Elena estaba resplandeciente de seda de color violeta plido, rodeada de su corte: Bonnie suave y adorable en tafetn azul brillante; Meredith sofisticada en negro, de pelo castao buscando a Caroline ataviada con un vestido plateado ajustado que deja muy poco a la imaginacin, y Sue Carson, la chica de rosa plido, sonriendo directamente a la cmara, muy viva. Las lgrimas picaron los ojos de Elena, una vez ms. Ellos la haban salvado. Elena y Meredith y Bonnie y Matt y Stefan haban salvado a Sue Carson. Entonces la mirada de Elena aterriz en otra fotografa, esta vez de la ta Judith, con un vestido largo, de novia de encaje, Robert de pie con orgullo a su lado con un traje formal. Con ellos estaba la otra Elena, claramente la dama de honor, con un vestido del color de las hojas verdes, con un ramo de rosas de color rosa. A su lado estaba Margaret, su brillante cabeza rubia agachada tmidamente, agarrando el vestido de Elena con una mano. Ella llevaba un vestido de nia con la falda blanca con flores, atado con un cinturn verde ancho, y agarraba una cesta de rosas en la otra mano.

The Hunters 1: Phantom

13

L .J. Smith

Las manos de Elena temblaron un poco cuando solt esa foto. Pareca como si hubieran tenido unos buenos tiempos todos. Qu lstima que no haba estado all. En la planta baja, un vaso choco contra la mesa, y oy rer a la ta Judith. Dejando a un lado toda la extraeza de este nuevo pasado que tendra que aprender, Elena baj corriendo las escaleras, lista para saludar su futuro. En el comedor, la ta Judith verti el jugo de naranja en una jarra azul, mientras que Robert cuchareo la masa en la plancha de hacer gofres. Margaret estaba de rodillas detrs de su silla, narrando una intensa conversacin entre su conejo de peluche y un tigre de juguete. Una oleada de alegra lleno el pecho de Elena, y agarr a la ta Judith, en un fuerte abrazo y gir a su alrededor. El Jugo de naranja se derramado por el suelo en un arco amplio. Elena rega ta Judith, medio riendo. Qu es lo que te pasa? Nada! Solo Te quiero, ta Judith, dijo Elena, abrazndola con ms fuerza. Realmente lo hago. Oh, dijo la ta Judith, sus ojos suaves. Ah, Elena, Te amo, tambin. Y que es un hermoso da, dijo Elena, haciendo piruetas. Un da maravilloso para estar vivo. Ella dej caer un beso en la cabeza rubia de Margaret. La ta Judith alcanzo las toallas de papel. Robert se aclar la garganta. Podemos considerar que nos has perdonado por el castigo de la semana pasada? Oh. Elena trat de encontrar la manera de responder, pero despus de que ella haba estado viviendo por su cuenta durante meses, todo el concepto de estar castigada por la ta Judith y Robert pareca ridculo. Sin embargo, ella abri los ojos y puso una expresin apropiada. Lo lamento de veras, ta Judith y Robert. No volver a suceder. Sea como fuere. Los hombros Robert se relajaron. No vamos a decir nada ms sobre l, entonces, dijo con evidente alivio. Le desliz un gofre caliente en el plato y le entreg el sirope. Tienes algo divertido previsto para hoy? Stefan me recoger despus del desayuno, dijo Elena, luego se detuvo. La ltima vez que haba hablado con la ta Judith, despus del desastroso desfile del Da del Fundador, la ta Judith y Robert haban sido claramente los antiStefan. Ellos, al igual que la mayor parte del pueblo, lo haban considerado sospechoso de ser responsable de la muerte del seor Tanner. Pero al parecer no tena ningn problema con Stefan en este mundo, porque Robert se limit a asentir. Y, se pregunto, si los Guardianes haban hecho lo que

The Hunters 1: Phantom

14

L .J. Smith

pidi, el Sr. Tanner estaba vivo, por lo que Stefan no poda ser sospechoso de matarlo. . . . Oh, era todo tan confuso! Ella continu: Vamos a pasar el rato en el pueblo, tal vez con Meredith y los dems. No poda esperar a ver el pueblo de nuevo, seguro y estar con Stefan cuando, por una vez, no estaban combatiendo un mal horrible, podran ser slo una pareja normal. La ta Judith sonri. Por lo tanto, slo un da de descanso, eh? Me alegro de que ests teniendo un verano agradable antes de ir a la universidad, Elena. Has trabajado muy duro todo el ltimo ao. Mmm, dijo Elena vagamente, cortando su gofre. Esperaba que los Guardianes hubieran metido, una pequea universidad a un par de horas de distancia, como ella haba pedido. Sube, Meggie, dijo Robert, poniendo mantequilla en el gofre de la nia. Margaret se encaram en su silla, y Elena sonri al afecto evidente en el rostro de Robert. Margaret era claramente su querida nia pequea. Mirando a Elena, Margaret gru y empujo el tigre de juguete sobre la mesa hacia ella. Elena dio un vuelco. La nia gru, y su rostro se transform momentneamente en algo salvaje. l quiere comerte con sus dientes grandes, dijo Margaret, su voz de niita ronca. l viene a por ti. Margaret la rega ta Judith y Elena se estremeci. La breve mirada salvaje de Margaret le recordaba a los kitsune, y las chicas que haban llevado a la locura. Pero entonces, Margaret le dio una gran sonrisa e hizo el tigre hocicar el brazo de Elena. Son el timbre. Elena se meti el ltimo bocado de gofre en la boca. Es Stefan, murmur a su alrededor. Los veo despus. Ella se limpi los labios y mir su pelo en el espejo antes de abrir la puerta. Y all estaba Stefan, tan guapo como siempre. Los rasgos romanos elegantes, pmulos altos, una nariz recta clsica, y encorvando la boca sensualmente. l balanceo libremente sus gafas de sol en una mano y sus ojos verdes, le dieron una mirada de amor puro. Elena se rompi en una sonrisa amplia, involuntaria. Oh, Stefan, pens, Te amo, Te amo. Es tan maravilloso estar en casa. No puedo dejar de echar en falta a Damon y deseando que pudiramos haber hecho algo diferente y salvarlo, y yo no quisiera dejar de pensar en l, pero no puedo dejar de ser feliz, tambin. Espero. Se senta como si alguien hubiera frenado de golpe y haba sido lanzado contra el cinturn de seguridad. Aunque Elena envo de las palabras, y una enorme ola de afecto y amor con ellas, hacia Stefan, no hubo respuesta, ningn retorno de emociones. Era como si hubiera una pared invisible entre ella y Stefan, bloqueando sus pensamientos hacia l. Elena?, Dijo Stefan en voz alta, su sonrisa vacilante.

The Hunters 1: Phantom

15

L .J. Smith

Oh. Ella no se haba dado cuenta. Ni siquiera haba pensado en ello. Cuando los Guardianes tomaron sus poderes, deban haber tomado todo. Incluyendo su conexin teleptica con Stefan. Se haba demorado. . . . Ella estaba segura de haberle odo todava, y lleg a su mente, despus de haber perdido su conexin con Bonnie. Pero ahora haba desaparecido por completo. Inclinndose hacia delante, agarr de la camisa, tir de l hacia ella, y lo bes con fuerza. Gracias a Dios, pens, al sentir el sentido familiar y reconfortante de sus mentes entrelazndose. Los labios de Stefan se curvaron en una sonrisa debajo de ella. Pens que te haba perdido, pens ella, que no sera capaz de llegar ms as, tampoco. A diferencia de la conexin teleptica que haban compartido, ella saba que los pensamientos no llegaban a Stefan como las palabras, sino como imgenes y emociones. De l, se sinti una corriente silenciosa y constante de amor inagotable. Una garganta se aclar significativamente detrs de ellos. Elena solt Stefan renuentemente y se volvi a ver a su ta Judith mirando. Stefan se enderez con un rubor avergonzado, y una pequea mirada de temor en sus ojos. Elena sonri. Le encantaba que l haba estado en el infiernoliteralmente-, pero an tena miedo de alterar a la ta de Elena. Ella puso su mano sobre su brazo, tratando de enviar un mensaje de que la ta Judith ahora si acepta su relacin, pero la clida sonrisa de la ta Judith y el saludo lo dijeron por ella. Hola, Stefan. Estars de vuelta a las seis, no es verdad, Elena?, Pregunt la ta Judith. Robert tiene una reunin esta tarde, por lo que pens que tu, Margaret, y yo podamos tener una noche de chicas. Mir esperanzada todava vacilante, como alguien golpeando en una puerta que podra cerrarse de golpe en su cara. A Elena se le hizo un nudo el estmago con la culpa. He estado evitando a la ta Judith este verano? Ella poda imaginar que, si no se hubiera muerto, podra haber estado vida de seguir con su vida y podra haberse irritado con la familia que quera mantenerla en casa segura. Pero esta Elena saba, saba lo afortunada que era de tener a ta Judith y Robert. Y pareca que esta Elena tena un montn de trabajo por hacer. Suena divertido!, Dijo con alegra, pegando una sonrisa en su rostro. Puedo invitar a Bonnie y Meredith? Les encantara una noche de chicas. Y sera bueno, pens, tener amigos alrededor que tuvieran una idea de lo que haba estado ocurriendo en esta versin de Fells Church como ella. Maravilloso, dijo la ta Judith, pareciendo ms feliz y ms relajada. Pasar un buen rato, chicos. Cuando Elena se dirigi a la puerta, Margaret sali corriendo de la cocina. Elena, dijo, envolviendo sus brazos alrededor de la cintura de Elena con fuerza. Elena se inclin y le bes la parte superior de la cabeza.

The Hunters 1: Phantom

16

L .J. Smith

Te voy a ver ms tarde, conejita, dijo. Margaret hizo un gesto de Elena y Stefan a arrodillarse, a continuacin, puso los labios justo al lado de sus odos. No te olvides de volver esta vez, susurr antes de retirarse en el interior. Por un momento, Elena slo se arrodill all, congelada. Stefan le apret la mano, tirando de ella, y aun sin su conexin teleptica, saba que estaban teniendo el mismo pensamiento. A medida que se alej de la casa, Stefan le tom por los hombros. Sus ojos verdes miraban los suyos, y l se inclin para posar un beso suave en sus labios. Margaret es una nia, dijo con firmeza. Podra ser simplemente que no quiere que su hermana mayor salga. Tal vez ella est preocupada porque te vas a la universidad. Quiz, murmur Elena cuando Stefan envolvi sus brazos alrededor de ella. Ella inhal su aroma de madera verde, y sinti su respiracin lenta y el nudo en el estmago aflojar. Y si no, dijo lentamente, vamos a luchar. Siempre lo hacemos. Pero ahora quiero ver lo que los guardianes nos dieron.

Captulo 4

Eran los pequeos cambios lo que ms sorprendi a Elena. Ella haba esperado que los Guardianes llevaran Fell's Church hacia atrs. Y que tenan.

The Hunters 1: Phantom

17

L .J. Smith

La ltima vez que haba visto la ciudad, probablemente, una cuarta parte de las casas eran escombros. Haban sido quemadas o bombardeadas, algunas totalmente destruidas, otras a medio, con cinta policial colgando lamentablemente en lo que quedaba de sus entradas. Alrededor y por encima de las casas en ruinas, rboles y arbustos haban crecido y se estiraban extraamente, enredaderas cubriendo ms de los escombros, dando a las calles del pequeo pueblo el aspecto de una antigua selva. Ahora Fell's Church-sobre todo- era como Elena lo recordaba. Una imagen de postal perfecta, un pequeo pueblo del sur con casas de profundos porches rodeadas de cuidados jardines de flores y grandes rboles centenarios. El sol brillaba y el aire era clido, con la promesa de un da de verano caliente y hmedo de Virginia. A unas cuadras de distancia lleg el estruendo sordo de una cortadora de csped, y el olor del csped recin cortado impregnaba el aire. Los nios Kinkade en la casa de la esquina haban sacado su juego de bdminton y movan el birdie de un lado a otro, la chica ms joven salud a Elena y Stefan cuando ellos pasaron. Todo devolvi a Elena de nuevo a los largos das de julio que haba conocido todos los veranos anteriores de su vida. Elena no haba pedido de regreso su vieja vida, sin embargo. Sus palabras exactas haban sido: Yo quiero una nueva vida, con mi realmente vieja vida detrs de m. Ella quera Fell's Church en la forma en que habra sido ahora, meses ms tarde, si el mal no hubiera llegado al pueblo de nuevo al principio de su ltimo ao. Pero ella no se haba dado cuenta de lo desagradable que todos los cambios seran. La pequea casa de estilo colonial en el centro del bloque de al lado haba sido pintada de un tono sorprendente de rosa, y el viejo roble en su jardn delantero haba sido talado y reemplazado por un arbusto con flores. Huh. Elena se volvi a Stefan cuando ellos pasaron la casa. La seora McCloskey debe haber muerto, o se mud a un hogar de ancianos. Stefan la mir sin comprender. Ella nunca les habra permitido pintar su casa de ese color. Debe haber gente nueva viviendo all, explic, temblando un poco. Qu es?, Pregunt Stefan al instante, ms en sintona con sus estados de nimo que nunca. Nada, es slo, Elena trat de sonrer y se meti un mechn de pelo tras la oreja. Ella sola darme de comer galletas cuando yo era una nia. Es extrao darse cuenta de que podra haber muerto de causas naturales, mientras nosotros nos hemos ido. Stefan asinti con la cabeza, y los dos caminaron en silencio hacia el centro de Fell's Church. Elena estaba a punto de sealar que su caf favorito haba sido sustituido por una farmacia, cuando ella agarr el brazo de Stefan. Stefan. Mira. Quienes vena hacia ellos eran Isobel Saitou y Jim Bryce

The Hunters 1: Phantom

18

L .J. Smith

Isobel! Jim, grit Elena con alegra, y corri hacia ellos. Pero Isobel estaba rgida en sus brazos, y Jim la miraba con curiosidad. Uh, hola?, Dijo Isobel vacilante. Elena de inmediato dio un paso atrs. Oops. En esta vida conoca siquiera a Isobel? Haban estado juntos en la escuela, por supuesto. Jim haba salido con Meredith un par de veces antes de que l comenzara a salir con Isobel, pero Elena no lo conoca bien. Pero era posible que nunca hubiera hablado incluso ni con la tranquila y estudiosa Isobel Saitou antes de que el kitsune llegara al pueblo. La mente de Elena trabaj afanosamente, intentando deducir cmo salir de esto sin parecer loca. Pero un rumor caluroso de felicidad sigui subiendo por su pecho, manteniendo la de tomar el problema muy en serio. Isobel estaba bien. Ella haba sufrido mucho a manos de los kitsune: Se haba traspasado de forma horrible y se cort su propia lengua forma tan severamente que incluso despus de que se haba recuperado de ser la esclava kitsune, haba hablado en un insulto suave. Peor an, la diosa kitsune haba estado en casa de Isobel todo el tiempo, hacindose pasar por la abuela de Isobel Y el pobre Jim. . . Infectado a travs de Isobel, Jim se haba desgarrado, y comido su propia carne. Sin embargo, all estaba l, tan guapo y sin preocupaciones, aunque ligeramente confundido, como siempre. Stefan sonri ampliamente, y Elena no poda dejar de rer. Lo siento, chicos, estoy tan feliz de ver caras conocidas de la escuela. Extrao la vieja Robert E. Lee, escuela secundaria sabes? Quin lo hubiera pensado? Era una excusa bastante dbil, pero Isobel y Jim sonrieron y asintieron con la cabeza. Jim se aclar la garganta con torpeza y dijo: S, fue un buen ao, no? Elena volvi a rer. Ella no pudo evitarlo. Un buen ao. Charlaron unos minutos antes de que Elena casualmente le preguntara: Cmo est tu abuela, Isobel? Isobel la mir sin comprender. Mi abuela?, Dijo. Debes confundirme con otra persona. Mis dos abuelas murieron hace aos. Oh, mi error, Dijo Elena adis y logr contenerse hasta que Isobel y Jim estaban lejos para orles. Entonces ella tom Stefan por los brazos, tir de l hacia ella, y le dio un sonoro beso, sensacin de deleite y triunfo que iban y venan entre ellos. Lo hicimos, dijo ella cuando el beso haba acabado. Estn bien! Y no slo ellos. Ms solemne ahora, ella mir fijamente a sus ojos verdes, tan serios y amables. Hemos hecho algo muy importante y maravilloso, no?

The Hunters 1: Phantom

19

L .J. Smith

Lo hicimos, Stefan estaba de acuerdo, pero no poda dejar de notar algo duro en su voz cuando lo dijo. Caminaron de la mano, y sin discutirlo, se dirigieron a las afueras del pueblo, cruzando Wickery Bridge y subiendo la colina. Se encontraron en el cementerio, pasando por la iglesia en ruinas, donde Katherine se haba escondido, y abajo en el valle poco ms abajo que sostena la parte nueva del cementerio. Elena y Stefan se sent en el csped bien recortado por la lpida de mrmol grande con "Gilbert" tallado en la parte delantera. Hola, mam. Hola, pap, susurr Elena. Siento que ha pasado tanto tiempo. Atrs en su vieja vida, ella haba visitado a menudo las tumbas de sus padres, slo para hablar con ellos. Se senta como si ellos pudieran orla de algn modo, que estaban deseando su bien en cualquier plano superior en el que haban terminado. Siempre le haba hecho sentirse bien el decirles sus problemas, y antes de que su vida se hubiera vuelto tan complicada, ella les haba dicho todo. Levanto una mano y toc suavemente el nombre y la fecha grabada en la lpida. Elena baj la cabeza. Es mi culpa que estn muertos, dijo. Stefan hizo un ruido suave de desacuerdo, y se volvi para mirarlo. Lo es, dijo, sus ojos ardientes. Los guardianes me lo dijeron. Stefan suspir y bes su frente. Los Guardianes queran matarte, dijo. Para hacerte una de ellas. Y accidentalmente mataron a tus padres en su lugar. No es ms culpa que si hubieran disparado contra ti y fallaran. Pero distraje a mi padre en el momento crtico y lo hice chocar, dijo Elena, encogiendo los hombros. Eso dicen los Guardianes, respondi Stefan. Porque no quieren que suene como su culpa. No les gusta admitir que se equivocan. El hecho es que el accidente que mat a tus padres no habra sucedido si los guardianes no hubieran estado all. Elena baj los ojos para ocultar las lgrimas nadando en ellas Lo que Stefan dijo era verdad, pens, pero no poda detener el coro de, mi culpa, por mi culpa, mi culpa, en su cabeza. Unas violetas salvajes estaban creciendo en su izquierda, y ella los recogi, junto con un grupo de margaritas. Stefan se uni a ella, y le dio una ramita de Columbine, de color amarillo con forma de campana para aadir a su pequeo ramo de flores silvestres. Damon nunca confi en los Guardianes. dijo en voz baja. Bueno, l no con fiaba mucho fuera de vampiros. Pero ms all de eso El alcanzo unas flores de la reina Ana de tallo alto que creca al lado de una lpida cercana. Damon tena un sentido muy afinado para detectar mentiras, las mentiras que la gente se dice a s mismos y a los que las dicen a los dems. Cuando ramos jvenes tenamos un tutor-un sacerdote, nada menos-que me gustaba y confiaba

The Hunters 1: Phantom

20

L .J. Smith

en mi padre, y menospreciaban a Damon. Cuando el hombre sali corriendo con el oro de mi padre y una joven del barrio, Damon fue el nico que no estaba sorprendido. Stefan le sonri a Elena. l dijo que los ojos del sacerdote estaban equivocados. Y que hablaba demasiado bien. Stefan se encogi de hombros. Mi padre y yo no lo notamos. Sin embargo, Damon lo hizo. Elena sonri con voz trmula. l siempre supo que yo no estaba siendo totalmente sincera con l. Tuvo un repentino destello de memoria: de los profundos ojos negros de Damon sostenido los de ella, sus pupilas dilatadas como las de un gato, su inclinacin de cabeza hasta que sus labios se encontraron. Ella apart la mirada de los ojos verdes clidos de Stefan, tan diferente de los oscuros de Damon, e hizo girar el tallo grueso de encaje de la reina Ana alrededor de las otras flores. Cuando el ramo de flores estaba atado juntas, ella lo coloc sobre la tumba de sus padres. Lo echo de menos, dijo Stefan en voz baja. Hubo un tiempo en que yo hubiera pensado. . . cuando su muerte podra haber sido un gran alivio. Pero me alegro de que nos reuniramos, que furamos hermanos de nuevo, antes de morir. Puso una mano suave por debajo de la barbilla de Elena y lade la cabeza de modo que sus ojos se encontraron a su vez. Yo s que lo amabas, Elena. Est bien. No tienes que fingir. Elena dio un grito de dolor. Era como si hubiera un agujero negro en su interior. Poda rer y sonrer y maravillarse con el pueblo restaurado, ella poda amar a su familia, pero todo el tiempo haba un dolor sordo, esta terrible sensacin de prdida. Dejando las lgrimas sueltas, por fin, Elena cay en los brazos de Stefan. Oh, mi amor, dijo, su voz la capturo, y lloraron juntos, tomando consuelo uno del otro.

La ceniza fina haba cado durante mucho tiempo. Paro por fin y la luna pequea del Mundo Inferior estaba cubierta con los montones espesos, y pegajosos de polvo. Aqu y all, el fluido opalescente agrup contra la oscuridad carbonizada, colorndolo con el arco iris de una capa de aceite. Nada se mova. Ahora que el Gran rbol se haba desintegrado, nada viva en este lugar. Muy por debajo de la superficie de la luna estaba un cuerpo arruinado. Su sangre envenenada haba dejado de fluir y se qued inmvil, insensible, ciego. Pero las gotas de fluido que satura su piel lo nutrieron, y un repiqueteo lento de vida mgica lata uniformemente. De vez en cuando una chispa de conciencia se elevaba dentro de l. Se haba olvidado de quin era y cmo haba muerto. Pero haba una voz en algn lugar profundo dentro de l, una voz suave y dulce que conoca bien, que le dijo: Cierra los ojos ahora. Vamos a ir. Vamos a ir. Vamos. Fue reconfortante, y su ltima chispa de conciencia fue la celebracin de un momento ms, slo para

The Hunters 1: Phantom

21

L .J. Smith

escucharla. No poda recordar de quien era la voz, aunque algo en ella le recordaba a la luz del sol, de oro y lapislzuli. Vamos a ir. Que se le escapaba, la ltima chispa oscurecindose, pero se estaba bien. Estaba clido y confortable, y estaba dispuesto a dejarse ir ahora. La voz lo llevara todo el camino hasta. . . a donde se ira. Como el parpadeo de la conciencia estaba a punto de salir por ltima vez, otra voz-una imagen ms ntida, la voz ms imponente, la voz de alguien acostumbrado a que obedecieran sus rdenes, habl dentro de l. Ella te necesita. Est en peligro. No podia irse. Todava no. Esa voz dolorosamente tir de l, sujetndolo a la vida. Con un golpe fuerte, todo cambi. Como si hubiera sido arrancado de ese lugar apacible y acogedor, de pronto estaba muy fro. Todo daado. En lo profundo de la ceniza, sus dedos se crisparon.

Captulo 5

Ests emocionada porque Alaric llega maana?, Pregunt Matt. l va a traer a su amigo investigador, Celia, verdad? Meredith le dio una patada en el pecho. Uf! Matt se tambale hacia atrs, golpe sin aliento a pesar del chaleco antibalas que llevaba puesto. Meredith sigui con una patada giratoria al lado de Matt, y l cay de rodillas, apenas logr levantar las manos y bloquear un golpe directo a su cara. Ay!, Dijo. Meredith, tiempo-fuera, de acuerdo? Meredith se dej caer en una postura elegante del tigre, su pierna de atrs apoyando su peso, mientras que su pie delantero se apoyaba ligeramente en sus

The Hunters 1: Phantom

22

L .J. Smith

pies. Su rostro estaba en calma, sus ojos fros y vigilantes. Pareca lista para saltar si Matt mostraba algn signo de movimiento brusco. Cuando haba pedido entrenar con Meredith y que lo ayudara con sus habilidades de cazador asesino de primera categora, Matt se haba preguntado por qu ella le haba entregado un casco, protector bucal, guantes, espinilleras, y el chaleco, mientras que ella llevaba slo ropa de entrenamiento negra lisa. Ahora lo saba. l ni siquiera haba estado cerca de golpearla, mientras que ella lo haba aporreado sin piedad. Matt meti una mano debajo del chaleco y se frot con tristeza un lado. Esperaba que no haberse roto una costilla. Listo de nuevo? Dijo Meredith, sus cejas levantadas con desafo. Por favor, no, Meredith, dijo Matt, levantando las manos en seal de rendicin. Vamos a tomar un descanso. Se siente como si me hubieras estado dando golpes durante horas. Meredith se acerc a la pequea nevera en la esquina de la sala de grabacin de su familia y le tir a Matt una botella de agua, se dej caer a su lado en la alfombra. Lo siento. Supongo que me dej llevar. Nunca he discutido con un amigo antes. Mirando a su alrededor mientras tomaba un trago largo y fresco, Matt sacudi la cabeza. No s cmo te las arreglaste para mantener en secreto este lugar por tanto tiempo. La habitacin del stano se haba convertido en un lugar perfecto para entrenar: estrellas ninja, cuchillos, espadas y bastones de diversos tipos fueron montados en las paredes; un saco de boxeo colgado en una esquina, mientras que un mueco relleno se apoy en otra. El suelo estaba cubierto de esteras, y una de las paredes se reflejaba por completo. En el centro de la pared de enfrente colgaba: un arma especial para luchar contra lo sobrenatural que haba sido transmitida de generacin en generacin de la familia de Meredith. Era mortal, pero elegante, la empuadura cubierta de joyas, los extremos de pinchos con la plata, la madera y el fresno blanco, y las agujas llena de veneno. Matt la mir con recelo. Bueno, dijo Meredith, mirando a otro lado, la familia Surez siempre ha sido buena para guardar secretos. Ella comenz a moverse a travs de un formulario de tae kwon do: la postura atrs, bloquear el puo doble, la posicin de delantero izquierdo, golpe medio atrs. Ella era elegante como un gato negro delgado en su equipo de entrenamiento. Despus de un momento, Matt cerr su botella de agua, se puso de pie y comenz a reflejar sus movimientos. Patada frontal izquierda doble, a la izquierda dentro del bloque, a dos manos perforadas. Saba que era la mitad de un golpe por detrs y se sinti vacilante y torpe al lado de ella, pero frunci el ceo y se concentr. Siempre haba sido un buen atleta. Poda hacer esto, tambin. Adems, no es como si yo estuviera trayendo mis fechas del baile de gala aqu abajo, Meredith ofreci despus de un ciclo, medio sonriendo. No fue tan

The Hunters 1: Phantom

23

L .J. Smith

difcil de ocultar. Mir a Matt en el espejo. No, bloqueo bajo con la mano izquierda y alto con la mano derecha, de esta manera. Ella le mostr una vez ms, y l imito sus movimientos. Bueno, s, dijo, slo la mitad se concentraba en sus palabras, ahora, se centr en las posiciones. Pero nos lo podas haber dicho. Nosotros somos tus mejores amigos. Movi el pie izquierdo hacia adelante y hacia atrs imitado golpe de codo de Meredith. Por lo menos, nos lo podas haber dicho despus de todo el asunto con Klaus y Katherine, modifico l. Antes de eso, habra pensado que estabas loca. Meredith se encogi de hombros y dej caer las manos, y Matt la imito antes de darse cuenta de que los gestos no eran parte del tae kwon do. Ahora se pusieron uno al lado del otro, mirndose en el espejo. El rostro fresco y elegante de Meredith estaba plido y apretado. Me cri para mantener mi herencia como un cazador-asesino de un profundo y oscuro secreto, dijo. Decirle a alguien no era algo que poda tener en cuenta. Ni siquiera Alaric lo sabe. Matt se apart de la imagen en el espejo de Meredith para admirar la chica real. Alaric y Meredith estaban prcticamente comprometidos. Matt nunca haba ido tan serio con nadie, la chica que haba llegado a amar ms cercana era Elena, y, obviamente, no haba funcionado, pero se figuraba que si se compromete el corazn a alguien, le dices todo. Alaric no es un investigador paranormal? No crees que l entender? Frunci el ceo, Meredith se encogi de hombros otra vez. Probablemente, dijo en tono irritado y desdeoso, pero no quiero ser algo como lo que estudia o investiga, ms de lo que yo quiero que se asuste. Pero ya que tu y los dems lo saben, voy a tener que decrselo. Hmm. Matt frot su lado dolorido otra vez. Es por eso que me ests golpeando en forma tan agresiva? Debido a que ests preocupada por decrselo? Meredith lo mir a los ojos. Las lneas de su rostro an tenso, pero una luz traviesa brillaba en sus ojos. Agresiva, pregunt ella con dulzura, volviendo a caer en la postura del tigre. En respuesta Matt sinti el tirn de una sonrisa en las esquinas de su boca. No has visto nada todava.

Elena inspecciono el restaurante que Judith haba escogido con una especie de horror estupefacto. Pitidos de mquinas de videojuegos se disputaron la atencin con juegos antiguos como Whac-A-Mole y Skee Ball-. Ramos de globos

The Hunters 1: Phantom

24

L .J. Smith

de colores brillantes se balanceaba sobre cada mesa, y una cacofona de cancin pas de diversos rincones como camareros cantando entregado pizza despus de la pizza. Lo que pareca cientos de nios corra sueltos por el suelo, gritando y riendo. Stefan haba caminado hasta el restaurante, pero, mirando el trabajo de pintura de nen con alarma, haba declinado entrar. Oh, yo no debera inmiscuirme en la noche de chicas, haba dicho vagamente, y luego desapareci tan rpido que Elena sospechaba que haba utilizado la velocidad vamprica. Traidor, le haba murmurado, antes de abrir la puerta de color rosa brillante con cautela. Despus del tiempo que haban pasado juntos en el cementerio, se sinti ms fuerte y ms feliz, pero le hubiera gustado algn tipo de apoyo aqu, tambin. Bienvenido a Happytown, son una azafata anormalmente alegre. Mesa para uno, o es una fiesta? Elena reprimi un temblor. Ella no podra imaginar a nadie escogiendo venir a un lugar como este solo. Creo que veo a mi grupo, dijo ella amablemente, al ver a la ta Judith saludndola desde una esquina. Esta es tu idea de salir una noche de chicas divertida ta Judith?, pregunt ella cuando lleg a la mesa. Me estaba imaginando algo ms parecido a un pequeo y acogedor restaurante, La ta Judith cabeceo hacia el otro lado de la habitacin. Mirando por encima, Elena vio a Margaret, felizmente golpear los lunares de juguete con un mazo. Siempre estamos arrastrando a Margaret a lugares de adulto y esperamos que se comporte, explic la ta Judith. Pens que ya era hora de que tuviera su turno de hacer algo que le guste. Espero que a Bonnie y Meredith no les importe. Ciertamente parece que se est divirtiendo, dijo Elena, estudiando a su hermana pequea. Sus recuerdos de Margaret desde el ao pasado eran de tensin y ansiedad: Durante el otoo Margaret haba estado alterada por la lucha de Elena con Judith y Robert y por los sucesos misteriosos en Fell's Church, y luego, por supuesto, devastada por la muerte de Elena. Elena la haba mirado a travs de las ventanas y vio sus sollozos. Haba sufrido ms de lo que cualquier nio de cinco aos de edad, deba, incluso si ella no se acordaba de nada de eso ahora. Yo me ocupar de ti, Margaret, prometi ferozmente y en silencio, observando estudiosa concentracin en el rostro de su hermana Margaret mientras practicaba el, un poco anticuado, Juego. No tendrs que sentirse as de nuevo en este mundo.

The Hunters 1: Phantom

25

L .J. Smith

Estamos esperando a Bonnie y Meredith? Dijo ta Judith suavemente. Terminaste invitndolas a unirse a nosotras? Oh, dijo Elena, saliendo de su ensimismamiento. Cogi un puado de palomitas de maz de la cesta en el centro de la mesa. No pude ponerme en contacto con Meredith, pero Bonnie viene. Ella amara esto. Sin duda, totalmente amo esto, coincidi una voz detrs de ella. Elena se volvi para ver los sedosos rizos rojos de Bonnie. Sobre todo la expresin en tu cara, Elena. Los grandes ojos marrones de Bonnie estaban bailando con diversin. Ella y Elena compartieron una mirada que estaba llena de, todos estamos de vuelta, estamos de vuelta, hicieron lo que dijeron y Fell's Church es de la manera que debe ser una vez ms, no pudieron decirlo frente a la ta Judith, a continuacin, cayeron una en los brazos de la otra. Elena apret fuertemente Bonnie, y Bonnie hundi su rostro en el hombro de Elena por un momento. Su pequeo cuerpo se estremeci un poco en los brazos de Elena, y Elena se dio cuenta de que no era la nica que caminaba una lnea muy fina entre el placer y la devastacin. Que haban ganado mucho, pero haban pagado un precio muy alto. En realidad, dijo Bonnie con cuidadosa alegra cuando solt a Elena: Yo tuve mi noveno cumpleaos en un lugar muy parecido a este. Recuerdas la parrilla Hokey-Pokey? Ese era el lugar para estar cuando estbamos en la escuela primaria. Sus ojos tenan un brillo luminoso que podran ser lgrimas, pero su barbilla se alzaba a cabo con determinacin. Bonnie, pens Elena con admiracin, iba a divertirse si la matara. Recuerdo esa fiesta, dijo Elena, haciendo coincidir la ligereza de Bonnie. El pastel tena un panorama general de algn grupo de chicos en l. Yo era madura para mi edad, dijo Bonnie a ta Judith alegremente. Estaba loca por un chico antes que cualquiera de mis amigas. La ta Judith se ri y salud con la mano sobre Margaret hacia la mesa. Ser mejor que pare antes de que comience el espectculo, dijo. Elena abri los ojos y la boca mirando a Bonnie, que sonri y se encogi de hombros. Chicas saben lo que quieren?, Pregunt la ta Judith. Tienen algo adems de la pizza?, Pregunt Elena. Alitas de pollo, respondi Margaret, escalando la silla. Y perritos calientes.

The Hunters 1: Phantom

26

L .J. Smith

Elena sonri alborotando el pelo de su hermana y la expresin de alegra. Qu vas a tomar, conejito?, Pregunt. Pizza!, Respondi Margaret. Pizza, pizza, pizza. Tomare pizza, tambin, entonces, decidi Elena. Es lo mejor de aqu, confes Margaret. Los perros calientes son de sabor extrao. Ella se retorca en su silla. Elena, vienes a mi recital de baile?, Pregunt. Cundo es?, Pregunt Elena. Margaret frunci el ceo. Pasado maana, dijo. Ya lo sabes. Elena ech una rpida mirada a Bonnie, cuyos ojos estaban muy abiertos. No me lo perdera por nada del mundo, dijo a Margaret con afecto, y su hermana asinti con la cabeza firme y se puso de pie en la silla para llegar a las palomitas de maz. Al amparo de la reprimenda de la ta Judith, y el sonido de su melodioso camarero cantante que se acercaba, Bonnie y Elena intercambiaron una sonrisa. Espectculos de danza. Camareros cantantes. Pizza. Era bueno vivir en este tipo de mundo por un cambio.

Captulo 6

The Hunters 1: Phantom

27

L .J. Smith

La maana siguiente era clida y clara, otro hermoso da de verano. Elena se desperezo en su cama confortable y acolchada, luego se puso una camiseta y pantalones cortos para ir hasta la cocina por un tazn de cereales. Ta Judith trenzaba el cabello de Margaret en la mesa. Buenos das, dijo Elena, derramando leche en su bol. Hola, dormilona, dijo ta Judith, y Margaret le dio una gran sonrisa y una ondulacin de dedo. No te muevas, Margaret. Estamos a punto de salir para el mercado, dijo a Elena. Qu haces hoy? Elena trag el bocado de cereal. Vamos a recoger a Alaric y su amigo en la estacin del tren y simplemente salir y ponemos al da, dijo. Quin? Pregunt Ta Judith, entrecerrando los ojos. La Mente de Elena se confundi. Oh!!, eh!!, te acuerdas, l sustituyo al Sr. Tanner, ense historia el ao pasado, dijo, preguntndose si en realidad era verdad en este mundo. La ta Judith frunci el ceo. No es un poco mayor para socializar con las chicas de secundaria? Elena rod los ojos. No estamos en la escuela secundaria ya, ta Judith. Y l es slo unos seis aos mayor que nosotros. Y no somos slo chicas, Matt y Stefan vienen, tambin. Si esa era la reaccin de ta Judith a la noticia de pasar su tiempo con Alaric, Elena poda decir por qu Meredith se mostr reacio a decirle a la gente acerca de su relacin. No tiene mucho sentido esperar un par de aos, hasta que la gente pensaba en ella como un adulto, aqu nadie saba todo lo que Meredith haba visto y hecho, Meredith pareca como cualquier otra chica de dieciocho aos. Es una buena cosa que ta Judith no sepa que Stefan es quinientos aos mayor que yo, pens Elena con una sonrisita secreta. Ella piensa que Alaric es demasiado viejo. Son el timbre. Ese es Matt y los dems, dijo Elena, llegando a poner su tazn en el fregadero. Nos vemos esta noche. Margaret miro a Elena en una splica silenciosa, y Elena desvi su camino a la puerta para dar un fuerte abrazo a la nia. Estaba Margaret preocupada por Elena an?

The Hunters 1: Phantom

28

L .J. Smith

Llego al vestbulo, paso sus dedos por el cabello antes de abrir la puerta. De pie delante de ella no fue a Stefan a quien vio, sino un perfecto desconocido. Un extrao realmente guapo, Elena seal automticamente, un chico de su edad con cabello rizado, esculpidas caractersticas y ojos azul brillantes. l mantena una Rosa roja en una mano. Elena se puso un poco ms erguida, inconscientemente, tirando de sus hombros hacia atrs y apartndose el pelo detrs de las orejas. Adoraba a Stefan, pero eso no significaba que no poda mirar a los otros chicos, o hablar con ellos. No estaba muerta, despus de todo. Ya no es as, pens, sonriendo a su broma privada. El chico le devolvi la sonrisa. Hey! Elena, dijo alegremente. Caleb Smallwood!, Dijo la ta Judith, al entrar en la sala. Ah ests! Elena sinti retroceder el tiempo, pero mantuvo la sonrisa en su rostro. Alguna relacin con Tyler?, dijo, exteriormente calmada y pasando la mirada sobre l, tratando de ser sutil, buscando... qu? Signos de ser un hombre lobo? Se dio cuenta que ella ni siquiera saba cmo seran. La buena apariencia de Tyler siempre haba tenido un poco de animal en el, con sus grandes dientes blancos y caractersticas generales, pero haba sido una coincidencia? Tyler es mi primo, respondi Caleb, su sonrisa empezando a girar en un gesto burln. Pens que sabas eso Elena. Me quedo con su familia mientras Tyler...se ha ido. La mente de Elena se acelero. Tyler Smallwood haba huido despus que Elena, Stefan, y Damon haban derrotado a su aliado, el malvado vampiro Klaus. Tyler haba dejado a su novia y a veces rehn: Caroline embarazada. Elena no haba discutido sobre la suerte de Tyler y Caroline con los guardianes, por lo que no tena ni idea de lo que haba sucedido con ellos en esta realidad. Era Tyler un hombre lobo ahora? Caroline estaba embarazada? Y si lo estaba que sera el beb lobo o humano? Ella sacudi su cabeza ligeramente. Un mundo feliz, de hecho. Bueno, no dejes a Caleb en el porche. Ta Judith instruy desde detrs de ella. Elena se hizo a un lado, y Caleb pas junto a ella en el pasillo. Elena intent llegar con su mente y aura a Caleb, y leerlo para ver si era peligroso, pero una vez ms se dio contra una pared de ladrillo. Tardara algn tiempo en acostumbrarse a ser una chica normal una vez ms y de repente Elena se senta horriblemente vulnerable. Caleb cambi de pie a pie, mirndola incmodo, y ella rpidamente se tranquiliz. Cunto tiempo has estado en el pueblo? Pregunt, y luego se pate a s misma por el tratamiento a este chico que, obviamente, se supone que era como un extrao otra vez.

The Hunters 1: Phantom

29

L .J. Smith

Bueno, dijo lentamente, he estado en el pueblo durante todo el verano. Te golpeaste la cabeza durante el fin de semana, Elena? Le sonri burlonamente. Elena se encogi de hombros, pensando en todo lo que haba sufrido durante el fin de semana. Algo as. Levanto la Rosa. Esto debe ser para ti. Gracias, dijo Elena, confundida. Una espina le pinch el dedo cuando la tom por el tallo, y se meti el dedo en la boca para contener la sangre. No me des las gracias, dijo. Estaba en los escalones cuando llegu aqu. Debes tener un admirador secreto. Elena frunci el ceo. Un montn de muchachos la haban admirado en la escuela, y si esto hubiera sido hace nueve meses podra haber hecho una buena suposicin en quien le dejara una rosa. Pero ahora no tena ni idea. Matt en su maltratado y viejo Ford sedn de detuvo delante y toco la bocina, Tengo que irme, ta Judith, dijo. Estn aqu. Un gusto verte, Caleb. El estmago de Elena se retorcido mientras caminaba hacia el coche de Matt. No era slo la extraa reunin con Caleb que la estaba afectando, ella se dio cuenta, moviendo el tallo de la Rosa entre sus dedos. Era el coche. El Ford antiguo de Matt fue el coche en el que haba sido expulsada del puente Wickery en el invierno, presa del pnico y perseguida por las fuerzas del mal. Ella haba muerto en este coche. Las ventanas estaban destrozadas cuando se golpe en el arroyo, y el coche se haba llenado de agua helada. El volante rayado y abollado el cap del coche, cubierto de agua, haban sido las ltimas cosas que haba visto en la vida. Pero aqu fuera el coche estaba como si nada. Empujando los recuerdos de su muerte fuera de su mente, ella saludo a Bonnie, cuyo rostro ansioso era visible a travs de la ventana de pasajeros. Ella poda olvidarse de todo las tragedias antiguas, porque ahora nunca haban sucedido.

Meredith estaba sentada elegantemente en el columpio de su porche delantero, empujando suavemente hacia adelante y atrs con un pie. Sus dedos fuertes y cnicos; su cabello oscuro caa suavemente a sobre sus hombros; su expresin era tan serena como siempre. No haba nada en Meredith que mostrara lo tensos y ocupados que estaban sus agitados pensamientos, preocupaciones y planes de contingencia bullan detrs de su fachada fra. Ella haba pasado todo el da de ayer tratando de averiguar qu haba cambiado para ella y su familia el hechizo de los Guardianes, especialmente su hermano, Christian, que Klaus haba secuestrado hacia ms de una dcada. Ella todava

The Hunters 1: Phantom

30

L .J. Smith

no lo entenda todo, pero el trato de Elena tena ms consecuencias de las que ninguno de ellos haba imaginado. Pero hoy sus pensamientos estaban ocupados con Alaric Saltzman. Sus dedos estrecharon ansiosamente contra el brazo del columpio. Luego se obligo a s misma a calmarse nuevamente. En la autodisciplina es donde Meredith encontraba su fuerza y si Alaric, su novio, o al menos, haba sido su novio. . . en realidad se haban ms o menos casi prometido, antes de que l saliera del pueblo: resultaba haber cambiado hacia ella en los meses que haban estado separados, bien, nadie, ni Alaric, vera cmo que le haca dao. Alaric haba pasado los ltimos meses en Japn, investigando la actividad paranormal, un sueo hecho realidad para un estudiante doctorado en parapsicologa. Su estudio de la historia trgica de Unmei no Shima, la Isla de la Perdicin, una pequea comunidad donde los nios y los padres se haban vuelto uno contra el otro, haba ayudado a Meredith y sus amigos a entender lo que estaba haciendo el kitsune en Fells Church y cmo combatirlo. Alaric haba trabajado en Unmei no Shima con la Dra. Celia Connor, un patlogo forense que a pesar de tener sus credenciales acadmicas completas, tena la misma edad que Alaric, slo veinticuatro. Por lo tanto, claramente, la Dra. Connor era muy brillante.

Por sus cartas y correos electrnicos, Alaric haba tenido el mejor momento de su vida en Japn. Y sin duda encontr un montn de intereses en comn con la Dra. Connor. Quizs ms que con Meredith, que slo acaba de graduarse en una escuela secundaria de pueblo pequeo, no importa cun madura e inteligente fuera. Meredith se dio una sacudida mental y se enderez. Estaba haciendo el ridculo, la preocupacin acerca de la relacin de Alaric con su colega. Ella estaba segura de que era ridcula, de todos modos. Bastante segura. Se aferr a los brazos del columpio con ms fuerza. Ella era un cazador de vampiros. Tena el deber de proteger a su pueblo, y ella junto con sus amigos, lo haba protegido bien. No era slo una adolescente normal y si necesitaba demostrrselo a Alaric nuevamente, confiaba que podra, Dra. Celia Connor o no Dra. Celia Connor. El viejo y destartalado sedn Ford de Matt estaciono en el bordillo, Bonnie delante con Matt, Stefan y Elena sentados juntos en la parte de atrs. Meredith se levant y cruz el csped hacia ellos. Est todo bien?, Dijo Bonnie, rodando los ojos, cuando abri la puerta. Por tu cara parece como si fueras a la batalla. Meredith suavizo sus facciones con impasibilidad y se giro para una explicacin que no dio, me preocupa si a mi novio le gusto todava. Rpida y fcilmente, se dio cuenta que haba otra razn, estaba tensa, una verdadera. Bonnie, tengo el deber de ayudar y proteger a todo el mundo ahora, dijo Meredith simplemente. Damon muerto. Stefan no quiere hacerle dao a los

The Hunters 1: Phantom

31

L .J. Smith

seres humanos y la ventaja de los poderes de Elena se ha ido. A pesar de que los kitsune fueron derrotados, todava necesitamos proteccin. Siempre necesitaremos tener cuidado. Stefan apret su brazo alrededor de los hombros de Elena. Las cosas que hacen de Fells Church tan atractiva para lo sobrenatural, las lneas de poder que han atrado a todo tipo de seres aqu durante generaciones, estn todava aqu. Puedo sentirlas. Y otras personas, otras criaturas, ellos tambin pueden sentirlas. La voz de Bonnie creci en alarma. As que todo va a pasar otra vez? Stefan se frot el puente de la nariz. Yo no lo creo. Pero algo ms podra. Meredith est en lo cierto, tenemos que estar atentos. l dio un beso en el hombro de Elena y apoy la mejilla contra su pelo. No haba duda, pens Meredith irnicamente, por qu este ser sobrenatural en particular vino a Fells Church, de todas formas, y no fue debido a las lneas de poder a travs de la zona. Elena jug con la rosa roja, Stefan deba haberla trado. Es esa la nica razn de que ests preocupada, Meredith? Pregunt a la ligera. El deber por Fells Church? Sinti como Meredith se ruborizaba un poco, pero su voz era seca y calma. Creo que esa es razn suficiente, no? Elena sonri. Oh, s razn suficiente, supongo. Pero puede haber otra? Ella hizo un guio a Bonnie, para cuya expresin ansiosa aclaro en respuesta. A quin conocemos que quedar fascinado por todos los cuentos que tienes que decir? Especialmente cuando se entere de que la historia no ha terminado todava? Bonnie se volvi en su asiento, su sonrisa cada vez mayor. Oh. Oh. Ya veo. No va a ser capaz de pensar en otra cosa, verdad? O en otra persona. Ahora los hombros de Stefan se relajaron, y en el asiento del conductor Matt dej escapar una risita y mene la cabeza. Vosotras tres, dijo cariosamente. Nunca nos dan a los chicos una oportunidad. Meredith mir de frente y levant la barbilla ligeramente, haciendo caso omiso de todos ellos. Elena y Bonnie la conocan demasiado bien, y las tres haban pasado suficiente tiempo maquinando juntas, deba haber sabido de ellas veran a travs de su plan en un minuto. Pero ella no tena que admitirlo. Aunque, haban levantado el estado de nimo solemne en el coche. Meredith se dio cuenta que estaban todos hacindolo a propsito, hacer suave y cuidadosamente chistes y bromas alegres, tratando de aliviar el dolor que Elena y Stefan deban estar sintiendo.

The Hunters 1: Phantom

32

L .J. Smith

Damon estaba muerto. Y mientras que Meredith haba desarrollado un prudente y cauteloso respeto al imprevisible vampiro durante su tiempo en la dimensin oscura y Bonnie haba sentido, algo ms clido, pens Meredith, Elena lo haba amado. Realmente lo amaba. Y a pesar de que la relacin de Damon y de Stefan haba sido tormentosa, por lo menos durante siglos, haba sido hermano de Stefan. Stefan y Elena estaban sufriendo y todo el mundo lo saba. Despus de un minuto, los ojos de Matt fueron hasta el espejo retrovisor para mirar a Stefan. Hey, dijo, Me olvid de decirte. En esta realidad no ha desaparecido el da de Halloween, t te quedaste de titular y llevaste al equipo de ftbol todo el camino hasta el campeonato estatal. Sonri, y la cara de Stefan se abri en el simple placer. Meredith casi haba olvidado que Stefan haba jugado con Matt en su equipo de ftbol en la escuela antes que su profesor de historia, el Sr. Tanner, muriera en la casa encantada de Halloween y todo se haba ido al infierno. Ella tena olvidado de que l y Matt haban sido verdaderos amigos, haciendo deporte y saliendo, a pesar de que ambos haban querido a Elena. Y quiz Mat todava amaba a Elena? se pregunt y mir rpidamente la parte trasera de la cabeza de Matt. No estaba segura de cmo se senta Matt, l siempre le haba parecido a ella como el tipo de chico que. Cuando se enamora, se queda en el amor. Pero tambin era el tipo de chico que siempre sera demasiado honorable para tratar de romper una relacin, no importa lo que sintiera. Y, Dijo Matt, como el quarterback de los campeones del estado, creo que tengo una bastante buena perspectiva para las universidades. Hizo una pausa y estall en una amplia sonrisa, orgulloso. Al parecer, tengo una beca de atletismo de Kent State. Bonnie chill, aplaudi Elena y Meredith y Stefan estallaron en felicitaciones. Yo, ahora! dijo Bonnie. Supongo que he estudiado ms en esta realidad. Que era probablemente ms fcil, desde que una de mis mejores amigas no muere en el primer semestre y estaba disponible para ayudarme. Hey! Dijo Elena. Meredith siempre fue mejor tutora que yo. No se me puede echar la culpa a m. De todos modos, continu Bonnie: Me met en una universidad de cuatro aos! Ni siquiera me moleste en solicitar en cualquier otra, porque mi promedio no fue alto. Yo voy a tomar clases de enfermera en la universidad de la comunidad como lo hizo Mara, a pesar de que no estoy segura de que estoy realmente hecha para ser una enfermera, ya que, sangre y otros fluidos me dan asco. Pero, de todos modos, mi madre deca esta maana que hay que ir a comprar mi habitacin en Dalcrest antes del Da del Trabajo. Ella se encogi de hombros. Quiero decir, yo s que no es Harvard, pero estoy muy emocionada. Meredith se uni a las felicitaciones tranquilamente. De hecho, ella se haba metido en Harvard.

The Hunters 1: Phantom

33

L .J. Smith

Ooh. Y! Y Bonnie estaba rebotando en el asiento de la emocin. Me encontr con Vickie Bennett esta maana. Ella definitivamente no es muerta! Creo que se sorprendi cuando la abrac. Me olvid de que en realidad no ramos amigas. Cmo est?, Pregunt Elena con inters. Recuerda algo? Bonnie inclina su cabeza. Pareca estar bien. Exactamente no podra decir lo que ella recuerda, pero no dijo nada acerca de haber muerto ni de Vampiros ni de nada. Es decir, ella siempre fue un poco bla, sabes? me dijo te vi en el Centro el pasado fin de semana y me dijo qu color de brillo labial debera comprar. Elena alz las cejas. En serio? Hizo una pausa y continu con incertidumbre, Alguien ms se extraa de todo esto? Quiero decir, es maravilloso-no me malinterpreten. Pero es raro, tambin. Es confuso, dijo Bonnie. Estoy muy agradecido, por supuesto, de que todas las cosas horribles que se han ido y todo el mundo est bien. Estoy muy emocionada de tener mi vida. Pero mi padre se enfado esta maana, cuando le pregunte dnde estaba Mara. Mara era una de las hermanas mayores de Bonnie, la ltima de ellas que viva en el hogar, adems de Bonnie. l pens que yo estaba tratando de ser graciosa. Al parecer, se fue a vivir con su novio hace tres meses, y te puedes imaginar lo que mi padre siente acerca de eso. Meredith asinti. El papa de Bonnie era el tpico protector paternal hecho a la vieja usanza en sus actitudes hacia los novios de sus hijas. Si Mary estaba viviendo con su novio, l deba tener una apopleja. Ta Judith y yo hemos estado discutiendo, al menos eso creo. Pero no puedo saber exactamente por qu, confes Elena. No puedo preguntarlo, porque obviamente ya debera saberlo. No debera ser todo perfecto ahora?, Dijo Bonnie con nostalgia. Parece que ya hemos pasado suficiente. No me importa estar confundido, siempre y cuando podamos volver a la vida real, dijo Matt con seriedad. Hubo una pequea pausa, que Meredith rompi, buscando algo para sacarlos de sus sombros pensamientos. Bonita rosa, Elena, dijo. Es un regalo de Stefan? En realidad, no, dijo Elena. Estaba en mi escalera de entrada esta maana. Ella la hizo girar entre sus dedos. No es de ninguno de los jardines de nuestra calle, sin embargo. Nadie tiene tan hermosas rosas. Sonri burlonamente a Stefan, que se tens una vez ms. Es un misterio. Debe ser de un admirador secreto, dijo Bonnie. Puedo verla? Elena se la acerco hasta el asiento delantero, y Bonnie gir el tallo cuidadosamente en su mano, mirando la flor desde todos los ngulos.

The Hunters 1: Phantom

34

L .J. Smith

Es magnfica, dijo. Una rosa nica y perfecta. Tan romntico! Ella fingi un desmayo, levantado la Rosa a su frente. Entonces se estremeci. Ay! Ay! La sangre corra por su mano. Mucha ms sangre de la que debe venir por el pinchazo de una espina, seal Meredith, alcanzando ya en su bolsillo un pauelo de papel. Matt sali del camino. Bonnie! comenz. Stefan sopl bruscamente y se inclin hacia adelante, sus ojos se ampliaron. Meredith olvid el pauelo, temiendo lo que la visin repentina de sangre podra causar en la naturaleza vamprica de Stefan. A continuacin, Matt abri la boca y Elena dijo bruscamente, Una cmara, rpido! Que alguien me d su telfono! Con tal tono de mando que Meredith automticamente entreg su telfono a Elena. Cuando Elena apunt a Bonnie con la cmara del telfono, Meredith finalmente vio lo que haba asustado a los dems. La sangre roja oscura fue corriendo por el brazo de Bonnie, haba transmitido en giros y curvas de su mueca a su codo. Los hilos de sangre escriban un nombre una y otra vez. El mismo nombre que haba estado inquietando a Meredith durante meses. Celia Celia Celia Celia.

Captulo 7

Quin es Celia?, Dijo Bonnie, indignada, tan pronto como haban limpiado

The Hunters 1: Phantom

35

L .J. Smith

la sangre. Haba puesto la rosa con cuidado en el medio del asiento delantero, entre ella y Matt, todos eran muy conscientes de que no deban tocarla. Bonita como era, parece ms siniestra que hermosa ahora, pens Stefan sombramente. Celia Connor, dijo Meredith bruscamente. Dra. Celia Connor. La viste en una visin una vez, Bonnie. El antroplogo forense. El que est trabajando con Alaric?, Dijo Bonnie. Pero por qu su nombre aparece en mi brazo con sangre? Eso es lo que me gustara saber, dijo Meredith, frunciendo el ceo. Podra ser algn tipo de advertencia, propuso Elena. No sabemos lo suficiente todava. Vamos a ir a la estacin, nos encontraremos con Alaric y Celia, y luego Qu? Solicito Meredith, mirando los fros ojos azules de Elena. Luego vamos a hacer todo lo que tenemos que hacer, dijo Elena. Como siempre. Bonnie todava estaba quejndose cuando llegaron a la estacin del tren. Paciencia, Stefan se record a s mismo. Por lo general, l disfrutaba de la compaa de Bonnie, pero en este momento, su cuerpo deseaba la sangre humana a la que se haba acostumbrado, se senta. . . off. l se frot la mandbula dolorida. Realmente me esperaba que por lo menos en un par de das todo fuera normal, se quej Bonnie lo que pareca ser la milsima vez. La vida no es justa, Bonnie, dijo Matt con tristeza. Stefan le mir con sorpresa-Matt sola ser el primero en saltar y tratar de animar a las chicas, pero el alto y rubio estaba apoyado en la taquilla cerrada, con los hombros cados, las manos metidas en los bolsillos. Matt encontr con la mirada de Stefan. Todo empieza de nuevo, no? Stefan sacudi la cabeza y mir alrededor de la estacin. No s lo que est pasando, dijo. Pero todos tenemos que estar atentos hasta que podamos averiguarlo. Oh, eso es reconfortante, murmur Meredith, sus ojos grises con expresin alerta explorando la plataforma. Stefan cruz los brazos sobre su pecho y pas cerca de Elena y Bonnie. Todos sus sentidos, normal y paranormal, estaban en alerta mxima. Extendi la mano con su poder, tratando de detectar cualquier conciencia sobrenatural cerca de ellos, pero no senta nada nuevo o alarmante, slo el rumor de fondo calmado de la gente comn haciendo su trabajo de todos los das.

The Hunters 1: Phantom

36

L .J. Smith

Era imposible dejar de preocuparse, sin embargo. Stefan haba visto muchas cosas en su 500 aos de existencia: vampiros, hombres lobo, demonios, fantasmas, ngeles, brujas y toda clase de seres que atacaban a los humanos o los influenciaban de maneras que la mayora de la gente ni siquiera podra imaginar. Y, como un vampiro, saba mucho acerca de la sangre. Ms de lo que quera admitir. Haba visto los ojos de Meredith girarse hacia l con recelo cuando Bonnie comenz a sangrar. Ella tena razn para desconfiar de l: Cmo podran confiar en l cuando su naturaleza bsica era matarlos? La sangre era la esencia de la vida, era lo que mantena a un vampiro por siglos despus de que su vida natural debera haber terminado. La sangre era el ingrediente central en muchos hechizos tanto benvolos como perversos. La sangre tena poderes en sus propios poderes, que eran difciles y peligrosos de aprovechar. Sin embargo, Stefan nunca haba visto que la sangre se comportara de la manera en que lo haba hecho en el brazo de Bonnie hoy. Un pensamiento lo golpe. Elena, dijo, volvindose hacia su cara. Hmmm? Respondi ella distradamente, protegindose los ojos mientras miraba por la pista. Has dijo que la rosa estaba tendida all esperando por ti en el porche cuando se abri la puerta esta maana? Elena apart el pelo de sus ojos. En realidad, no. Caleb Smallwood la encontr all y me la entreg a m cuando le abr la puerta para dejarlo entrar. Caleb Smallwood? Stefan entrecerr los ojos. Elena haba mencionado anteriormente que su ta haba contratado al muchacho Smallwood para hacer algn trabajo en la casa, pero ella debera haberle dicho de la conexin de Caleb con la rosa antes. El primo Tyler Smallwood? El tipo que acaba de aparecer de la nada para merodear alrededor de tu casa? El que probablemente sea un hombre lobo, al igual que el resto de su familia? No lo conoca. l estaba perfectamente bien. Al parecer, ha estado en la ciudad durante todo el verano sin que pase nada raro. Simplemente no lo recuerdo. Su tono era alegre, pero su sonrisa no alcanz sus ojos. Stefan se extendi de forma automtica para hablar con ella en su mente, para mantener una conversacin privada sobre lo que realmente senta. Pero no pudo. Estaba tan acostumbrado a depender de la conexin entre ellos que se olvido que haba desaparecido, poda sentir las emociones de Elena, poda sentir su aura, pero ya no podan comunicarse telepticamente. l y Elena estaban separados de nuevo. Stefan se encogi de hombros miserablemente. Bonnie frunci el ceo, el viento de verano azotando sus rizos de fresa alrededor de su cara. Es un hombre lobo Tyler ahora? Porque si Sue est viva, l no la

The Hunters 1: Phantom

37

L .J. Smith

mat y no llego a convertirse en un hombre lobo, no? Elena elevo sus palmas hacia el cielo. No s. Se ha ido, de todos modos, y no me arrepiento. Incluso antes de que l fuera un hombre lobo, era un verdadero imbcil. Recordis que era un matn en la escuela? Y cmo siempre estaba bebiendo de esa petaca y golpeando sobre nosotros? Pero estoy bastante segura de que Caleb es un tipo normal. Lo habra sabido si haba algo malo en l. Stefan la mir. Tu tiene unos instintos maravilloso para la gente, dijo con cuidado. Pero ests segura de que no confas en los sentidos que no tienes para decir lo que Caleb es? Pens que los guardianes haban cortado las alas dolorosamente a Elena y destruido sus poderes, poderes que ella y sus amigos slo entendan a medias. Elena lo mir sorprendida y estaba abriendo la boca para responder cuando el tren entro resoplando en la estacin, previniendo la discusin. Slo unas pocas personas estaban desembarcando en la estacin de Fell's Church, y Stefan Pronto diviso la forma familiar de Alaric. Despus de renunciar a la plataforma, Alaric escolto a una esbelta mujer afro-americana que sali de detrs de l. La Dra. Celia Connor era ciertamente encantadora, Stefan le dara eso. Ella era muy pequea, tan pequea como Bonnie, con la piel oscura y el pelo cortado al rape. La sonrisa que le dio a Alaric cuando lo tom del brazo era encantadora y ligeramente traviesa. Tena grandes ojos marrones y un cuello largo y elegante. Elegante y prctica en ropa de diseador, llevaba botas de cuero blando, jeans ajustados y una camisa de seda en tonos zafiro. Una bufanda larga, difana envuelta alrededor de su cuello, agregaba que su atuendo sofisticacin. Cuando Alaric, todo el pelo rubio revuelto y sonrisa infantil, le susurr familiarmente al odo, Stefan senta tensa a Meredith. Pareca que le gustara mucho probar algunos de sus movimientos de artes marciales en un cierto antroplogo forense magnfico. Pero entonces Alaric vio a Meredith, se precipit hacia ella, y la tom en sus brazos, tirando de ella mientras se abrazaban, y se relaj visiblemente. En algunos momentos, los dos estaban riendo y hablando, y no parecan ser capaces de dejar de tocarse, como si fuera necesario para convencerse de que en realidad estaban juntos de nuevo. Claramente, pens Stefan, Cualquier preocupacin que Meredith haba tenido acerca de Alaric y la Dra. Connor haba sido infundada, por lo menos en cuanto a Alaric se refiere. Stefan volvi su atencin a Celia Connor de nuevo. Su primera tentativa de Poder descubri un resentimiento latente ligero que emanan de la antroploga. Comprensible: era humana, era muy joven a pesar de su porte y sus muchos logros profesionales, y haba pasado una gran cantidad de tiempo trabajando en estrecha colaboracin con un Alaric muy atractivo. No sera sorprendente si senta un poco de propiedad hacia l, y ah estaba l, alejndose de ella y en la rbita de una adolescente.

The Hunters 1: Phantom

38

L .J. Smith

Pero lo ms importante, su poder sobrenatural no encontr sombra colgando sobre ella y ningn poder concentrado. Sea cual sea el significado del nombre Celia escrito con sangre, al parecer la Dra. Celia Connor no lo haba causado. Que alguien tome fotos! Dijo Bonnie, riendo. No hemos visto a Alaric durante meses. Tenemos que documentar su retorno! Matt sac su telfono y se llev un par de fotos de Alaric y Meredith, con los brazos alrededor uno del otro. Todos nosotros!, Insisti Bonnie. T tambin, Dra. Connor. Pongmonos de pie en la parte delantera del tren, que es un escenario magnfico. Toma esta, Matt, y luego yo tomare algunas de ellos contigo. Barajaron varias posiciones: golpeando, excusndose, presentndose a Celia Connor, y levantando los brazos alrededor del otro en un estilo exuberante casual. Stefan se vio empujado hasta el borde, el brazo de Elena, a travs de l, y l discretamente inhal el aroma limpio y dulce de su cabello. Todos a bordo! Dijo el conductor y cerr las puertas del tren. Matt, Stefan se dio cuenta, haba dejado de tomar fotos y los miraba, sus ojos azules cada vez mayores en lo que pareca ser terror. Detener el tren, grit. Detener el tren! Matt? Qu demonios?, Dijo Elena. y Meredith apareci detrs mirando hacia el tren, con una expresin de comprensin apareciendo. Celia, dijo con urgencia, extendiendo la mano hacia la otra mujer. Stefan vio en la confusin que Celia se apart de ellos precipitadamente, casi como si una mano invisible la hubiera agarrado. Cuando el tren empez a moverse, Celia caminaba, y luego corra a su lado con movimientos rgidos, frentico, con las manos tirando rpidamente de su garganta. De repente, la perspectiva de Stefan cambi y entendi lo que estaba sucediendo. La bufanda de Celia haba sido de alguna manera firmemente atrapada por el cierre de la puerta del tren, y ahora el tren le tiraba del cuello. Corra para evitar ser estrangulada, el pauelo como una correa tirando de ella a lo largo. Y el tren comenzaba a tomar velocidad. Sus manos tiraban de la bufanda, pero los dos extremos estaban atrapados en la puerta, y su arrastrar slo pareca apretarla alrededor de su cuello. Celia se acercaba al final de la plataforma y el tren resoplaba ms rpido. Sera una cada plana de la plataforma hasta el suelo ms all de los matorrales. En algunos momentos, se caera, su cuello se rompera, y el tren iba a arrastrarla a lo largo de varios kilmetros. Stefan tom todo esto en el espacio de un solo aliento y entr en accin. Sinti que sus caninos se alargaban a medida que una oleada de energa pasaba a travs de l. Y luego se movi, ms rpido que cualquier ser humano, ms rpido que el tren, y corri hacia ella.

The Hunters 1: Phantom

39

L .J. Smith

Con un rpido movimiento, la tom en sus brazos, para aliviar la presin alrededor de su cuello, y le arranc la bufanda a la mitad. Se detuvo y bajo a Celia a medida que el tren aceler y sali de la estacin. Los restos de la bufanda se deslizaron de su cuello a la plataforma a sus pies. Ella y Stefan se miraron fijamente, respirando con dificultad. Detrs de ellos, podan escuchar a los dems gritando, golpeando sus pies en la plataforma, ya que corran hacia ellos. Los ojos marrones oscuros de Celia estaban muy abiertos y llenos de lgrimas de dolor. Se lami los labios nerviosamente y tuvo varias respiraciones cortas, jadeando, apretando las manos contra su pecho. Poda or su corazn latiendo, la sangre corriendo a travs de su sistema, y se concentr en sacar sus colmillos hacia atrs volviendo a su rostro humano. Se tambale de repente, y Stefan pas el brazo alrededor de ella. Ests bien, dijo. Ests bien ahora. Celia se ech a rer, un poco histrica y se sec los ojos. Luego se puso en pie, enderezando sus hombros, y aspir profundamente. Stefan poda verla calmase de forma deliberada, a pesar que su ritmo cardaco se tambaleaba, y admir su auto-control. Entonces, dijo, tendindole la mano, debes ser el vampiro de quien Alaric me habl. Los otros se acercaban a ellos ahora, y Stefan mir a Alaric con alarma. Eso es algo que prefiero mantener en privado, dijo Stefan, sintiendo una punzada de irritacin hacia Alaric por divulgar su secreto. Pero sus palabras fueron ahogadas por un grito de Meredith. Sus ojos grises, por lo general tan serenos, estaban oscuros, con horror. Mira, dijo, sealando. Mira lo que dice. Stefan volvi su atencin a las piezas de tela transparente en torno a sus pies. Bonnie dio un gemido y Matt frunci las cejas. El bello rostro de Elena estaba plido por el susto, y Alaric y Celia ambos parecan totalmente confundidos. Por un momento, Stefan no vio nada. Entonces, como un cuadro que entra en el enfoque, su visin se ajusto y vio lo que todos estaban mirando. El pauelo desgarrado haba cado en un montn retorcido, y los pliegues de la tela supuestamente aleatoria claramente formada palabras que deletreaban: Meredith

The Hunters 1: Phantom

40

L .J. Smith

Capitulo 8

Fue espeluznante en serio, dijo Bonnie. Se haban subido todos en el coche de Matt, Elena sentada sobre el regazo de Stefan y Meredith en el de Alaric (Bonnie haba observado que a la Dra. Celia no le haba encantado precisamente). Luego me apresuraron a regresar a la pensin, en busca de consejo. Una vez all, todos se haban apiado a la sala y le contaron la historia de la seora Flowers, hablando unos y otros al mismo tiempo. En primer lugar el nombre de Celia con mi sangre, apareciendo de la nada, dijo Bonnie, y luego est este accidente extrao que podra haberla matado, y luego el nombre de Meredith aparece, tambin. Todo es muy, muy raro. Yo lo haba puesto un poco ms fuerte que eso, dijo Meredith. Luego arque una ceja elegante. Bonnie, esta es sin duda la primera vez que me quejo de que no seas lo suficientemente dramtica. Hey! se opuso Bonnie. Hay vas, brome Elena. Sigue buscando el lado bueno. La ltima locura es poner a Bonnie bajo llave. Matt sacudi la cabeza. Seora Flowers, sabe usted lo que est pasando? La seora Flowers, sentada en una silla de un acogedor rincn de la sala, sonri y le dio una palmada en el hombro. Ella haba estado tejiendo cuando llegaron, pero haba dejado el paquete de hilo de color rosa a un lado y haba puesto los ojos azules en calma, con toda su atencin, cuando contaron su historia. Querido Matt, dijo. Siempre directo al grano. La pobre Celia haba estado sentada en el sof con Alaric y Meredith, mirando atnito, ya que haba llegado. Una cosa era el estudio de lo sobrenatural, pero la realidad de un vampiro, los nombres que aparecen misteriosamente, y un encuentro con la muerte debe haber sido una sorpresa para su sistema. Alaric tena un brazo tranquilizante alrededor de sus hombros. Bonnie pens que tal vez el brazo debera haber estado alrededor de los hombros de Meredith. Despus de todo, el nombre de Meredith haba aparecido slo entre los trozos del pauelo. Pero Meredith estaba sentada all, mirando a Alaric y Celia, su cara compuesta, su mirada indescifrable. Ahora Celia se inclin hacia delante y habl por primera vez.

The Hunters 1: Phantom

41

L .J. Smith

Perdn, dijo amablemente, con voz un poco temblorosa, pero yo no entiendo por qu hemos trado esto este problema a su voz se apago mientras sus ojos parpadeaban hacia la seora Flowers. Bonnie saba lo que quera decir. La seora Flowers pareca la personificacin de una mujer dulce, una ancianita de suave pelo gris recogido en un moo, una expresin vaga cortsmente, una ropa que se inclinaba hacia tonos pasteles o negros en mal estado, y la costumbre de murmurar en voz baja, al parecer para ella misma. Hace un ao, Bonnie misma haba pensado que la seora Flowers era slo la vieja loca que diriga la pensin donde viva Stefan. Pero las apariencias pueden ser engaosas. La seora Flowers se haba ganado el respeto y la admiracin de todos y cada uno de ellos por la forma en que haba protegido al pueblo con su magia, poder y sentido comn. Haba mucho ms en esta viejita de lo que se vea. Querida ma, dijo la seora Flowers con firmeza, usted ha tenido una experiencia muy traumtica. Tmate el t. Es una mezcla especial que calma, ha pasado en mi familia por generaciones. Vamos a hacer todo lo posible por usted. Bonnie observo que, era una manera muy dulce y elegante de poner a la Dra. Celia Connor en su lugar. Que se bebiera su t y se recuperara, que sera la manera de resolver el problema. Los ojos de Celia se encendieron, pero tom un sorbo de t obedientemente. Ahora, dijo la seora Flowers, mirando a los dems, a m me parece que lo primero que se debe hacer es averiguar cul es la intencin que est detrs de la aparicin de los nombres. Una vez que hagamos eso, tal vez vamos tener una idea mejor de quin podra estar detrs de su apariencia. Tal vez nos advierte? , Dijo Bonnie vacilante. Quiero decir, el nombre de Celia apareci, y luego casi muere, y ahora Meredith Su voz se apag y mir a Meredith en tono de disculpa. Estoy preocupada podras estar en peligro. Meredith enderez los hombros. Ciertamente no sera la primera vez, dijo. Flores seora asinti enrgicamente. S, es posible que la aparicin de los nombres tunga una intencin benvola. Vamos a explorar esa teora. Alguien puede estar tratando de darte una advertencia. Si es as, quin? Y por qu tienen que hacerlo de esta manera? La voz de Bonnie era an ms suave y vacilante. Pero si nadie ms lo iba a decir, lo hara. Podra ser Damon? Damon est muerto, dijo Stefan rotundamente. Pero cuando Elena haba muerto, me advirti acerca de Klaus, argument Bonnie.

The Hunters 1: Phantom

42

L .J. Smith

Stefan se masaje las sienes. Se le vea cansado. Bonnie, cuando Elena muri, Klaus atrapo su espritu entre las dimensiones. No haba fallecido totalmente. E incluso entonces, slo pudo visitarte en sueos, a nadie ms, slo a ti, porque puedes sentir cosas que otros no pueden. No poda hacer que algo sucediera en el mundo fsico. Voz de Elena temblaba. Bonnie, los Guardianes nos dijeron que los vampiros no viven despus de la muerte. En cualquier sentido de la palabra. Damon se ha ido. Stefan lleg y tom su mano, sus ojos preocupados. Bonnie sinti una punzada de compasin por los dos. Ella senta haberles mencionado a Damon, pero no haba sido capaz de contenerse. La idea de que podra estar mirando por encima de ellos, irascible y burln pero amable en ltima instancia, haba levantado brevemente el peso de su corazn. Ahora el peso se vino abajo. Bueno, dijo debidamente, entonces no tengo idea de quin podra estar advirtindonos. Alguien ms? Todos ellos negaron con la cabeza, desconcertados. Quin de nosotros sabe ahora quien puede tener este tipo de poder? Pregunt Matt. Los Guardianes? , Dijo Bonnie dudando. Pero Elena sacudi la cabeza con un movimiento rpido decisivo, que balanceo su cabello. No son ellos, dijo. Lo ltimo que haran es enviar un mensaje en sangre. Visiones sera ms su estilo. Y estoy bastante segura de que los guardianes se lavaron las manos de nosotros cuando nos mandaron de vuelta aqu. La seora Flowers entrelazo los dedos sobre el regazo. As que tal vez hay alguna persona an desconocida que les cuida, les advierte del peligro. Matt estaba sentado, tieso como un palo, en una de las sillas ms delicadas de la seora Flowers, y cruji alarmantemente cuando se inclin hacia adelante. Um, dijo. Creo que una mejor pregunta es, cul es la causa de ese peligro? La seora Flowers extendi las manos pequeas y arrugadas. Ests en lo cierto. Vamos a considerar las opciones. Por un lado, podra ser una advertencia de algo que, naturalmente, va a suceder. Celia, no le importa si la llamo Celia, verdad, querida? Celia, todava en shock, sacudi la cabeza. Bueno. Que la bufanda de Celia quedara atrapada en las puertas del tren podra haber sido un accidente natural. Perdona que te lo diga, pero las bufandas largas y dramticas pueden ser muy peligrosas. La bailarina Isadora Duncan muri de esa manera cuando su bufanda quedo atrapada en la rueda de un coche hace muchos aos. Tal vez quien enva el mensaje estaba levantando una bandera para que Celia tenga cuidado, o para que el resto de vosotros a cuidis de ella. Tal vez Meredith slo tiene que tener cuidado en los prximos das.

The Hunters 1: Phantom

43

L .J. Smith

Sin embargo, no lo crees, no? , Pregunt Meredith bruscamente. La seora Flowers suspir. Todo esto se siente malvolo para m. Creo que si alguien quera advertirle sobre la posibilidad de accidentes, podran encontrar una manera mejor que los nombres escritos con sangre. Ambos nombres aparecen en los resultados de ms incidentes de violencia, correcto? Bonnie se corto y Stefan rasgo el pauelo del cuello de Celia? Meredith asinti con la cabeza. Pareciendo con problemas, la seora Flowers continu. Y, por supuesto, la otra posibilidad es que la aparicin de los nombres sea en s mismo daino. Tal vez el aspecto de los nombres es un ingrediente esencial en el mtodo de seleccin para algn hechizo que est causando el peligro. Stefan frunci el ceo. Estamos hablando de magia negra, no? La seora Flowers lo mir a los ojos de frente. Me temo que s. Stefan, t eres el ms antiguo y con ms experiencia de nosotros por el momento. Nunca has odo hablar de algo como esto, verdad? Bonnie se sinti un poco sorprendida. Por supuesto, saba que Stefan era mucho mayor incluso que la seora Flowers-despus de todo, l haba vivido antes de la electricidad, ni el agua corriente, ni coches, ni nada que se daba por hecho en el mundo moderno, mientras que la seora Flowers era probablemente slo de unos setenta aos. Pero an as, era fcil olvidar cunto tiempo haba vivido Stefan. Se pareca a cualquier otro chico de dieciocho aos, excepto que era excepcionalmente hermoso. Un pensamiento traidor parpade en la parte posterior de su mente, uno que haba tenido antes: Cmo era que Elena siempre tena a los chicos ms guapos? Stefan estaba sacudiendo la cabeza. Nada como esto, no. Pero creo que tienes razn en que puede ser la magia oscura. Tal vez, si le hablaras a su madre al respecto Celia, que estaba empezando a tomar ms inters en lo que estaba pasando, mir con curiosidad a Alaric. Luego ech un vistazo hacia la puerta, como esperando ver a una mujer de cien aos entrar. Bonnie sonri para s misma, a pesar de la gravedad de la situacin. Todos saban de las frecuentes conversaciones de la seora Flowers con el fantasma de su madre y ninguno de ellos parpade cuando la seora Flowers mir hacia el espacio y comenz a murmurar rpidamente, levantando las cejas, los ojos como mirando un espacio ocupado, como si alguien invisible estaba hablando con ella. Sin embargo, a Celia le deba haber parecido muy extrao. S, dijo la seora Flowers, volviendo su atencin a ellos. Mam dice que algo oscuro se revuelve en Fell's Church. Pero con las manos levantadas y las palmas de las manos vacas, ella no puede decir la forma que tiene.

The Hunters 1: Phantom

44

L .J. Smith

Simplemente nos advierte que tengamos cuidado. Sea lo que sea, ella puede sentir que es mortal. Stefan y Meredith frunci el ceo, mientras Alaric murmuraba a Celia, probablemente explicando lo que estaba pasando. Matt baj la cabeza. Elena se hizo hacia adelante, cambiando de ngulo. Bonnie, y t? , Pregunt. Huh? , Pregunt Bonnie. Entonces se dio cuenta de lo que Elena quera decir. No. Nuh-uh. Yo no voy a hacer nada, la madre de la seora Flowers no lo hace. Elena se limit a mirarla, y Bonnie suspir. Esto era importante, despus de todo. El nombre de Meredith era el siguiente, y si haba una cosa que era verdad, era que ella y Meredith y Elena cuidaban uno al otro las espaldas siempre. Muy bien, dijo a regaadientes. Voy a ver si puedo averiguar algo ms. Puedes encenderme una vela? Y ahora qu? , Pregunt Celia confundida. Bonnie es Psquica, explic Elena, simplemente. Fascinante, dijo Celia, pero sus ojos brillantes se deslizaron, sin poder creerlo, a travs de Bonnie. Bueno, lo que sea. A Bonnie no le importaba lo que pensaba. Poda suponer que Bonnie estaba fingiendo o loca si quera, pero iba a ver lo pasaba finalmente. Elena cogio una vela de su lugar en la repisa, la encendi y la puso sobre la mesa de caf. Bonnie trago, se lami los labios, que de repente estaban secos, y trat de concentrarse en la llama de la vela. A pesar de que haba tenido mucha prctica, no le gusta hacer esto, no le gustaba la sensacin de perderse, como si se estuviera resbalando bajo el agua. La llama parpade y se hizo ms brillante. Pareca hincharse y llenarse en el campo de visin de Bonnie. Todo lo que poda ver era la llama. S quin eres, una voz fra y spera de pronto gru en su odo, y Bonnie se movi. Ella odiaba las voces, a veces tan suaves como si vinieran de un televisor distante, a veces a su lado, como esta. De alguna manera siempre se las arregl para olvidarse hasta la prxima vez que comenz a caer en un trance. La voz de un nio lejano dio inicio a un sin palabras fuera de tono, y Bonnie se centr en hacer su respiracin lenta y constante. Poda sentir sus ojos deslizndose fuera de foco. Un sabor amargo, hmedo y desagradable, le llen la boca. La envidia retorcida, fuerte y amarga, dentro de ella. No es justo, no justo, murmur algo sombro en su crneo. Y entonces la oscuridad se hizo cargo.

The Hunters 1: Phantom

45

L .J. Smith

Elena miraba con aprensin como los ojos Bonnie se abrieron, y reflejaron la llama de la vela. Bonnie era capaz de hundirse en trance mucho ms rpido ahora que cuando haba comenzado a tenerlos, lo que preocupaba a Elena. La Oscuridad sube. Una voz plana y hueca que no suena como la de Bonnie sali de la boca de su amiga. No est todava aqu, pero quiere estar. Esta fro. Ha estado fro por mucho tiempo. Quiere estar cerca de nosotros, fuera de la oscuridad y tan caliente como nuestros corazones. Odia. Es un vampiro? Pregunt Meredith rpidamente. La voz no-Bonnie dej escapar una risa spera. Es mucho ms fuerte que un vampiro. Puede encontrar una casa en cualquiera de vosotros. Mirar entre s. Mirad por vosotros mismos. Qu es? , Pregunt Matt. Fuera lo que fuese que habl a travs de Bonnie vacil. No lo sabe, dijo Stefan. O no nos lo puede decir. Bonnie, dijo con atencin, quin trae esto a nosotros? Quin est causndolo? No dudara en esta ocasin. Elena, dijo. Elena lo trajo.

Captulo 9

Bonnie se estremeci ante el desagradable sabor metlico en la boca y parpade varias veces, hasta que la habitacin a su alrededor volvi a enfocarse. Ugh, dijo. No me gusta hacer eso. Todo el mundo estaba mirndola, su rostro blanco y en shock. Qu? , Dijo con inquietud. Qu dije?

The Hunters 1: Phantom

46

L .J. Smith

Elena estaba sentada muy quieta. Dijiste que era culpa ma, dijo lentamente. Lo que sea que viene tras nosotros, que yo lo traje hasta aqu. Stefan lleg a cubrir su mano con la suya. Espontneamente, la parte ms humilde de la mente de Bonnie pens con cansancio, por supuesto. Siempre se trata de Elena, no? Meredith y Matt contaron a Bonnie el resto de lo que haba dicho en su trance, pero sus ojos volvan a la cara afectada de Elena, y tan pronto como terminaron se apartaron de Bonnie, y se pusieron tras la espalda de Elena. Tenemos que hacer un plan, dijo Meredith en voz baja. Todos vamos a querer un poco de refresco, dijo la seora Flowers, ponindose en pie, y Bonnie la sigui hasta la cocina, deseosa de escapar de la tensin de la habitacin. Ella no era una chica de planes, de todos modos, se dijo. Ella haba hecho su contribucin slo por ser la chica de la visin. Elena y Meredith eran las que tenan que estar a la hora de tomar decisiones. Pero no era justo, verdad? Ella no era tonta, a pesar de que todos sus amigos la trataban como el beb del grupo. Todo el mundo pensaba que Elena y Meredith eran tan inteligentes y tan fuertes, pero Bonnie haba salvado el da una y otra vez sin que nadie lo recordara. Se pas la lengua por los bordes de los dientes, tratando de sacar el mal sabor amargo todava en la boca. La seora Flores haba decidido que lo que el grupo necesitaba para calmarlos era parte de la limonada de flor de sauce especial. Mientras llenaba los vasos con hielo, verti las bebidas, y los puso en una bandeja, Bonnie miraba sin cesar. Bonnie tenia una sensacin de vaco, de que algo faltaba. No era justo, pens de nuevo. Ninguno de ellos apreciaba ni se daba cuenta de todo lo que haba hecho por ellos. Seora Flowers, dijo de repente. Cmo habla con su madre? La seora Flowers la miro, sorprendida. Por qu, querida? , dijo, es muy fcil hablar con los fantasmas, si quieren hablar contigo, o si son los espritus de un ser querido. Los fantasmas ya sabes, no han dejado este plano, estn cerca de nosotros. Pero an as, Bonnie sigui adelante, se puede que hacer ms que eso, mucho ms. Se imagin a la seora Flowers, joven otra vez, los ojos brillantes, el pelo suelto, luchando contra el malfico kitsune con un poder igual. Es una bruja muy poderosa. La expresin de la seora Flowers era reservada. Es muy amable de tu parte, querida. Bonnie, gir un rizo de su cabello alrededor de un dedo con ansiedad, con pesar en sus siguientes palabras. Bueno Si, por supuesto, slo si usted tiene

The Hunters 1: Phantom

47

L .J. Smith

tiempo; me gustara que me entrenara. Lo que est dispuesta a ensearme. Yo puedo ver cosas y he mejorado en eso, pero me gustara aprender ms, cualquier cosa que me pueda ensear. Adivinacin, y sobre las hierbas. Hechizos de proteccin. Los trabajos, supongo. Siento que hay tantas cosas que no s, y yo creo que tengo talento, sabe? Espero que s, de todos modos. La seora Flowers la mir valorativamente por un largo momento y luego asinti con la cabeza una vez ms. Te ensear, dijo. Con mucho gusto. Posees un gran talento natural. En serio? , Dijo Bonnie tmidamente. Una burbuja caliente de felicidad aumentando en su interior, llenando el vaco en que se haba sumido hacia apenas unos momentos. Luego se aclar la garganta y aadi, con tanta naturalidad como pudo: Y yo me preguntaba puede hablar con cualquier persona que ha muerto? O solo con su madre? La seora Flowers no respondi durante unos momentos. Bonnie senta como la mujer mayor de mirada azul intensa estaba mirando directamente a travs de ella y analizando el interior de su mente y su corazn. Cuando la seora Flowers habl, su voz era suave. Con quin deseas contactar, querida? Bonnie se estremeci. Nadie en particular, dijo ella rpidamente, borrando la imagen de los ojos negros de Damon de su mente. Parece como algo que sera muy til. E interesante, tambin. Al igual, que poda aprender todo sobre la historia de Fell's Church's. Ella se apart de la seora Flowers y se ocup de los vasos de limonada, dejando el tema atrs por el momento. Habra tiempo para preguntar de nuevo, pens. Pronto. Lo ms importante, estaba diciendo Elena con seriedad, es proteger a Meredith. Hemos recibido un aviso, y tenemos que aprovecharlo, no sentarnos a preocuparnos de dnde viene. Si algo terrible, algo que traje de alguna maneraviene, vamos a tratar con ello cuando llegue aqu. En este momento, miraremos por Meredith. Era tan hermosa, que hizo a Stefan marearse. Literalmente: A veces la miraba, capturndola desde un cierto ngulo, y era, como si la viera por primera vez, la delicada curva de sus mejillas, el ms ligero rubor de ptalos de rosa en su piel cremosa, la gravedad suave de su boca. En esos momentos, cada vez, la cabeza y el estmago atacaban como si acababa de llegar de una montaa rusa. Elena. Perteneca a ella, que era tan simple como eso. Como si por cientos de aos hubiera estado en camino hacia esta chica mortal, y ahora que la haba encontrado a ella, su larga vida, haba encontrado finalmente su propsito. No la tengo, sin embargo, algo dentro de l, dijo. No todo de ella. En realidad no.

The Hunters 1: Phantom

48

L .J. Smith

Stefan sacudi el pensamiento traidor. Elena lo amaba. Ella lo amaba desesperadamente y con valenta y pasin, y mucho ms de lo que mereca. Y l la amaba. Eso era lo que importaba. Y ahora mismo, esta dulce nia que amaba estaba organizando un horario para la custodia de Meredith, asignacin las tareas con la certera calma de que iba a ser obedecida. Matt, dijo, si ests trabajando maana por la noche, tu y Alaric puede tomar el turno diurno. Stefan se har cargo de la noche, y Bonnie y yo por la maana. Debes haber sido un general, murmur Stefan a ella, ganndose una rpida sonrisa. Yo no necesito guardias, dijo Meredith con irritacin. He sido entrenada en artes marciales y me he enfrentado a lo sobrenatural antes. Le pareci a Stefan que sus ojos se fijaron en l por un segundo, y se oblig a no erizarse a s mismo bajo su escrutinio. Mi bastn es toda la proteccin que necesito. Un pentagrama como el tuyo no poda haber protegido a Celia, argument Elena. Sin la intervencin de Stefan, habra sido asesinado. En el sof, Celia cerr los ojos y apoy la cabeza sobre el brazo de Alaric. Bien, entonces. Meredith habl en un tono cortante, con los ojos en Celia. Es cierto, de todos nosotros, slo Stefan podra haberla salvado. Y esa es la razn por la todo este esfuerzo de todo el equipo para que me proteja, es ridculo. Tienes la fuerza y velocidad en estos das que me salvara de un tren en movimiento, Elena? O Bonnie? Stefan Vio a Bonnie, que vena con una bandeja de vasos de limonada, hizo una pausa y frunci el ceo al escuchar las palabras de Meredith. Stefan sabia, por supuesto, que con Damon muerto y sin los Poderes de Elena, l era el nico que quedaba para proteger al grupo. Bueno, la seora Flowers y Bonnie tenan algn poder mgico limitado. A continuacin, Stefan modifico el pensamiento anterior. La seora Flowers era realmente muy poderosa, pero sus poderes se haban agotado en la lucha contra el kitsune. Llego a lo mismo, entonces: Stefan era el nico que poda protegerlos. Meredith podra hablar de sus responsabilidades como un cazador de vampiros, pero al final, a pesar de su formacin y el patrimonio, no era ms que otro mortal. Sus ojos recorrieron el grupo, todos los mortales, sus mortales. Meredith, serios ojos grises y una firme determinacin. Matt, ansiosos y juvenil y decente hasta el hueso. Bonnie, soleada y dulce, y con un ncleo de fuerza que tal vez ni siquiera ella saba que tena. La seora Flowers, una sabia matriarca. Alaric y Celia. . . Bueno, ellos no eran sus mortales de la forma en que los dems lo eran, pero cayeron bajo su proteccin mientras estuvieran aqu. l haba jurado proteger a los humanos, cuando pudiera. Si pudiera. Se acord de Damon que le deca una vez, riendo en uno de sus arranques de buen humor peligroso, con el rostro alegre, Son tan frgiles, Stefan! Tu puedes romper sin sentido a Elena, su Elena. Ella era tan vulnerable como el resto de ellos ahora. l se estremeci. Si algo le suceda, Stefan saba sin lugar a dudas que se quitara el

The Hunters 1: Phantom

49

L .J. Smith

anillo que le permite caminar en el da, se tumbara en la hierba por encima de su tumba, y esperara al sol. Pero en su interior la misma voz hueca que se cuestionaba el amor de Elena le susurr misteriosamente al odo: No hara lo mismo por ti. T no eres su todo. Como Elena y Meredith, con interjecciones ocasionales de Matt y Bonnie, continuaron discutiendo acerca de si Meredith necesitaba de los esfuerzos del grupo para protegerla, Stefan cerr los ojos y se sumergi en sus recuerdos de la muerte de Damon.

Stefan miraba, atnito y sin comprender y simplemente no lo suficientemente rpido, como Damon, ms rpido que l hasta el ltimo momento, se precipit hacia el enorme rbol y arroj a Bonnie, fuera del alcance de las ramas de espino que ya caan en picado hacia ella. A medida que la lanz, una rama atrapo a Damon atravesndole el pecho, clavando su cuerpo en el suelo. Stefan vio el momento del choque en los ojos de su hermano antes de rodar hacia atrs. Una sola gota de sangre corra desde su la boca por su barbilla.
Damon, abre los ojos! Elena estaba gritando. Haba un tono de desesperacin

en su voz, una agona con la que Stefan nunca la haba odo hablar antes. Sus manos sacudan los hombros de Damon, como si quisiera sacudir con fuerza, y Stefan la apart. l no puede, Elena, no puede, dijo, medio sollozando. No poda ver que Damon estaba muriendo? La rama haba detenido su corazn y el veneno de los rboles se extenda por sus venas y arterias. l se haba ido. Stefan haba bajado suavemente la cabeza de Damon en el suelo. Dejara a su hermano ir. Pero Elena no lo hara. Tomndola en sus brazos y consolarla, Stefan vio que se haba olvidado de l. Sus ojos estaban cerrados y sus labios se movan sin emitir sonido alguno. Todos sus msculos estaban tensos, extendindome hacia Damon y Stefan se dio cuenta que ella y Damon estaban conectados todava, que una ltima conversacin se llevaba a cabo a lo largo de una cierta frecuencia privada que lo exclua. Su rostro estaba baado en lgrimas, y de pronto busc el cuchillo y con un movimiento rpido, seguro, corto su propia vena yugular, a partir de la sangre que fluye a travs de su cuello. Bebe, Damon, dijo con una voz desesperada, orando, acechando su boca abierta con sus manos y orientando su cuello hacia l El olor de la sangre de Elena era rico y fuerte, por lo que los caninos de Stefan picaron con el deseo, incluso en su horror ante la falta de cuidado en el corte de su propia garganta. Damon no beba. La sangre sali de su boca y el cuello, empapando su camisa y su chaqueta de cuero negra.

The Hunters 1: Phantom

50

L .J. Smith

Elena solloz y se tir encima de Damon, besando sus labios fros, con los ojos bien cerrados. Stefan se dio cuenta de que todava estaba en comunin con el espritu de Damon, un intercambio teleptico de amor y secretos privados entre ellos, las dos personas que ms amaba. Las nicas personas que amaba. Un tentculo fro de envidia, la sensacin de ser un extrao mirando, el que se quedaba solo, enroscada en la columna vertebral de Stefan incluso lgrimas de dolor corrieron por su rostro.
Un telfono son, y Stefan quebr de vuelta al presente. Elena mir su mvil y luego respondi: Hola, ta Judith. Hizo una pausa. En la pensin con todos. Recogimos a Alaric y su amigo del tren. Otra pausa e hizo una mueca. Lo siento, me olvide. S, lo har. En pocos minutos, de acuerdo? Bueno. Adis. Colg y se puso de pie. Al parecer, en algn momento le promet a la ta Judith que me gustara estar en casa para cenar esta noche. Robert est sacando la fondue y Margarita quiere que le muestre cmo sumergir el pan en el queso. Ella rodo los ojos, pero Stefan no se dej engaar. Poda ver cmo Elena se complaca de tener a su hermana pequea idolatrndola de nuevo. Elena continu, frunciendo el ceo, no estoy segura de si podr volver a salir esta noche, pero alguien tiene que estar con Meredith en todo momento. Puedes quedarse aqu esta noche, Meredith, en lugar de en tu casa? Meredith asinti con la cabeza, estirando las piernas bajo ella en el sof. Se la vea cansada y preocupada, a pesar de sus bravuconadas anteriores. Elena le toc la mano para despedirse, y Meredith le sonri. Estoy seguro de que tus siervos tendr buen cuidado de m, reina Elena, dijo a la ligera. No esperara nada menos, respondi Elena en el mismo tono, convirtiendo su sonrisa en el resto de la habitacin. Stefan se puso de pie. Te acompao a casa, dijo. Matt se levant tambin. Yo puedo conducir,se ofreci, y Stefan se sorprendi al descubrir que l tuvo que reprimir las ganas de empujar a Matt de nuevo en su asiento. Stefan se hara cargo de Elena. Ella era su responsabilidad. No, quedaros aqu, los dos, dijo Elena con firmeza. Esta slo a unos bloques, y todava a plena luz del da. Cuidar de Meredith. Stefan se acomod en su silla, mirando a Matt. Elena se haba ido, y Stefan estir sus sentidos para seguirla hasta donde pudo, empujando a su alcance para detectar si algo peligroso, nada en absoluto, acechaba cerca. Sus poderes no eran lo suficientemente fuertes, sin embargo, para llegar todo el camino a casa de Elena. Se acurruc con los puos apretados, frustrado. Haba sido mucho ms poderoso cuando beba sangre humana.

The Hunters 1: Phantom

51

L .J. Smith

Meredith lo estaba mirando, los ojos grises simpticos. Ella va a estar bien, dijo. No puedes tenerla a la vista todo el tiempo. Pero puedo intentarlo, pens Stefan. Cuando Elena volva de su paseo, Caleb recortaba las hojas verdes brillantes de los arbustos de camelias en frente de la casa. Hola, dijo ella, sorprendida. Has estado aqu todo el da? Detuvo el recorte y se limpi el sudor de la frente. Con su pelo rubio y saludable bronceado, pareca un surfista de California trasplantado a un csped de Virginia. Elena pens que Caleb pareca correcto en un perfecto da de verano como ste, un zumbido a lo lejos de una cortadora de csped en alguna parte, y el cielo azul por encima de ellos. Claro, dijo alegremente. Hay mucho que hacer. Se ve bien, verdad? Mucho, dijo. Y lo haca. El csped estaba cortado, los setos recortados perfectamente, y haba puesto algunas margaritas en los macizos de flores cerca de la casa. Qu has estado haciendo hoy? , Pregunt Caleb. Nada tan enrgico como esto, dijo Elena, suprimiendo de la memoria la desesperada carrera para salvar a Celia. Mis amigos y yo acabamos de recoger a alguien en la estacin de tren y fuimos al interior para el resto del da. Espero que el tiempo se mantenga, sin embargo. Queremos hacer un picnic hasta Hot Springs maana. Suena divertido, dijo Caleb agradablemente. Elena se sinti tentada por un momento a invitarle. A pesar de las reservas de Stefan, pareca un buen tipo, y probablemente no conoca a mucha gente en el pueblo. Tal vez Bonnie hiciera buenas migas con l. Era muy lindo, despus de todo. Y Bonnie no haba estado realmente interesada en nadie por un tiempo. Nadie ms que en Damon, una pequea voz secreta, dijo en el fondo de su mente. Pero por supuesto, no poda invitar a Caleb. Qu estaba pensando? Ella y sus amigos no podan tener alrededor forasteros, mientras hablaban de la entidad sobrenatural que iba tras ellos ahora. Una punzada de nostalgia la golpeo. Sera alguna vez una chica que poda hacer un picnic y nadar y conocer gente nueva y ser capaz de hablar con alguien que le gustaba, porque no tena secretos oscuros que ocultar? No ests cansado? , Pregunt, cambiando rpidamente de tema. Le pareci ver un destello de decepcin en sus ojos. Se haba dado cuenta que estaba pensando en invitarlo al picnic y luego cambi de idea? Pero l respondi con bastante facilidad. Oh, tu ta me trajo un par de vasos de limonada, y tome un sndwich con tu hermana a la hora del almuerzo. Sonri. Ella es una seorita. Y un excelente conversador. Me ha dicho todo acerca de los tigres.

The Hunters 1: Phantom

52

L .J. Smith

Ella habl contigo? , Dijo Elena sorprendida. Es muy tmida por lo general con la gente nueva. No quiso hablar con mi novio, Stefan, hasta que l estuvo aqu durante meses. Oh, bueno, dijo, y se encogi de hombros. Una vez le mostr un par de trucos de magia, ella estaba fascinada por lo que se olvid de ser tmida. Va a ser un mago experto en el momento en que comience el primer grado. Tiene un talento natural. En serio? , Dijo Elena. Se sinti un agudo cambio en su estmago, una sensacin de prdida. Se haba perdido gran parte de la vida de su hermana pequea. Ella haba notado en el desayuno que se vea y sonaba ms mayor. Era como si Margaret se hubiera convertido en una persona diferente sin ella. Elena se dio una sacudida mental: Necesitaba dejar de ser un quejica. Ella era increblemente afortunada slo por estar aqu ahora. Oh, s, dijo. Mira, yo le ense esto. Le tendi el puo curtido, le dio la vuelta y abri la mano para revelar una flor de camelia, cerosa y blanca, cerr la mano y luego la volvi a abrir para revelar un capullo bien enrollado. Wow, dijo Elena, intrigada. Hazlo de nuevo. Ella observ atentamente mientras abra y cerraba su mano varias veces, dejando al descubierto la flor luego el capullo, la flor, el capullo. Le ensee a Margaret cmo hacerlo con las monedas, cambiando entre un cuarto y un penique, dijo, pero es el mismo principio. He visto trucos como el de antes, dijo ella, pero no puedo averiguar dnde est escondido el que no se muestra. Cmo lo haces? Magia, por supuesto, dijo, sonriendo, y abri la mano para dejar caer a los pies de Elena la flor de la camelia. Crees en la magia? , Dijo, mirando a los ojos azules calientes. l estaba coqueteando con ella, ella lo saba, los chicos siempre coqueteaban con Elena si ella se lo permita. Bueno, yo debo hacerlo, dijo en voz baja. Soy de Nueva Orleans, ya sabes, la casa del vud. Vuudoo? , Dijo, un escalofro le recorri la espalda. Caleb se ech a rer. Slo estoy jugando contigo, dijo. El vud. Vaya, eso es un montn de mierda. S, claro. Totalmente, dijo Elena, forzando una risita.

The Hunters 1: Phantom

53

L .J. Smith

Una vez, sin embargo, continu Caleb, antes de que murieran mis padres, Tyler se encontraba de visita, y los dos fuimos al barrio francs para que nos dijeran la buen aventura por una sacerdotisa vud. Tus padres murieron? , pregunt Elena, sorprendida. Caleb baj la cabeza por un momento, y Elena se acerc a tocarlo, demorando su mano en la suya. Los mos tambin lo hicieron, dijo. Caleb estaba muy tranquilo. Lo s, dijo. Sus ojos se encontraron, y Elena hizo una mueca de simpata. Haba tanto dolor en los ojos azules de Caleb cuando ella los busc, a pesar de su sonrisa fcil. Fue hace aos, dijo en voz baja. Todava los echo de menos a veces, sin embargo, ya sabes. Ella le apret la mano. Lo s, dijo en voz baja. Entonces Caleb sonri y neg con la cabeza un poco, y el momento entre ellos haba terminado. Esto fue antes de, si bueno, dijo. Tenamos unos doce aos cuando nos visit Tyler. El ligero acento del sur de Caleb se hizo ms fuerte mientras segua, con un tono perezoso y rico. Yo no crea en esas cosas por aquel entonces, y tampoco creo que Tyler lo hiciera, pero pensamos que podra ser divertido. Ya sabes como que es divertido asustarse un poco a veces. Hizo una pausa. Fue muy raro, en realidad. Ella tena todas estas velas negras quemndose y encantos raros por todas partes, cosas hechas de huesos y cabello. Echo un poco de polvo en el suelo a nuestro alrededor y mir a los diferentes patrones. Ella le dijo a Tyler que veia un gran cambio venir por l y que tena que pensar con cuidado antes de ponerse en el poder de alguien ms. Elena se estremeci involuntariamente. Un gran cambio haba llegado luego a Tyler, y se haba colocado en el poder del vampiro Klaus. Donde quiera que Tyler estuviera ahora, las cosas no haban salido como haba planeado. Y qu te dijo a ti? , Pregunt. No mucho, la verdad, respondi. Sobre todo para que fuera bueno. Que me mantuviese fuera de problemas, mirara por mi familia. Ese tipo de cosas. Cosas que trato de hacer. Mi ta y mi to me necesitan aqu y ahora, con Tyler desaparecido.l la mir de nuevo, se encogi de hombros y sonri. Como he dicho, sin embargo, fue ms que nada un montn de basura. Magia y todas esas cosas locas. S, dijo Elena hueco. Todas las cosas locas. El sol se ocult detrs de una nube y Elena se estremeci una vez ms. Caleb se acerc a ella. Tienes fro? , Dijo, y extendi una mano hacia el hombro.

The Hunters 1: Phantom

54

L .J. Smith

En ese momento, un graznido estridente explosiono de los rboles de la casa, y un gran cuervo negro volaba hacia ellos, bajo y rpido. Caleb dej caer su mano y se agach, tapndose la cara, pero el cuervo en ngulo hacia arriba en el ltimo minuto, agitando con furia, y se dispar a distancia sobre sus cabezas. Viste eso? , Exclam Caleb. Casi nos golpe. Lo hice, contest Elena, viendo como la silueta alada desapareci en el cielo. Lo hice.

Captulo 10
Flores muy antiguas pueden ser utilizadas para un exorcismo, proteccin o prosperidad, ley Bonnie, dejndose caer sobre su cama, con la barbilla apoyada sobre sus manos. Mezclar consuelda y tusilago y aunar en seda de color rojo durante una luna creciente para hacer una bolsa-embrujo para atraer la fortuna. Destilar en un bao de lavanda, matricaria, y agripalma para la proteccin personal. Quemar hisopo, salvia blanca, y cordn del diablo para crear una cortina de humo que se puede utilizar en los exorcismos a los malos espritus. Cordn del diablo? Era realmente una hierba? A diferencia de la mayora de las otras, esa no sonaba como algo que fuese a encontrar en el jardn de su madre. Ella suspir ruidosamente y salt hacia adelante un poco. Las mejores hierbas para ayudar a la meditacin son la agrimonia, la manzanilla, la damiana, la eufrasia, y el ginseng. Pueden ser arrojados juntos y quemados para crear humo o, al recogerlo en la madrugada, dejarlos orear y esparcirlos en torno al sujeto en un crculo. Bonnie mir el libro grueso torvamente. Pginas y pginas y pginas de hierbas y cules eran sus propiedades en circunstancias diferentes, y cuando recogerlas, y cmo usarlas. Todo escrito tan secamente y debidamente como su libro de texto de geometra de la escuela. Siempre haba odiado estudiar. La mejor cosa sobre el verano entre la escuela secundaria y la universidad era que nadie poda esperar que pasara algo de tiempo escondida con un libro pesado, tratando de memorizar hechos excesivamente aburridos. Sin embargo, all estaba ella, haciendo exactamente eso, y ella lo haba trado totalmente a s misma. Pero cuando le haba pedido a la seora Flowers que le enseara magia, ella haba esperado algo, bueno, ms genial que el hecho de que le entregase un libro pesado sobre hierbas. En secreto, ella haba estado esperando sesiones

The Hunters 1: Phantom

55

L .J. Smith

uno-a-uno que involucrasen hechizos, o volar, o convocar a fantsticos sirvientes para que cumplieran sus rdenes. Menos leer en silencio para s misma, de todos modos. No debera haber alguna manera de que el conocimiento mgico pudiese slo implantarse a s mismo en el cerebro? Al igual que, bueno, por arte de magia? Pas delante unas cuantas pginas ms. Ooh, esto pareca un poco ms interesante. Un amuleto lleno de canela, prmula, y hojas de diente de len le ayudar a atraer el amor y cumplir sus deseos secretos. Reunir las hierbas en una lluvia suave y, despus de que se oreen, aunarlas con terciopelo rojo e hilo de oro. Bonnie se ri y pate con sus pies el colchn, pensando que probablemente podra llegar a tener algunas deseos secretos para cumplir. Tena que recoger la canela, o sera aceptable slo sacarla del armario de especias? Ella volte unas pginas ms. Hierbas para la claridad de la vista, hierbas para la limpieza, hierbas que tenan que ser reunidas bajo la luna llena o en un soleado da de junio. Suspir una vez ms y cerr el libro. Era pasada la medianoche. Ella escuch, pero la casa estaba en silencio. Sus padres estaban durmiendo. Ahora que su hermana Mara, que haba sido la ltima de las tres hermanas mayores de Bonnie en irse de casa, se haba mudado con su novio, Bonnie echaba de menos tenerla derecho por el pasillo. Pero tambin tena sus ventajas no tener a su entrometida y mandona hermana mayor tan cerca. Ella sali de la cama tan en silencio y con cautela, como pudo. Sus padres no eran tan afilados de odos como Mara pero iban a venir para ver cmo estaba si la oan levantarse en medio de la noche. Con cuidado, Bonnie palanque para mover una tabla del suelo debajo de su cama. Ella la haba usado como su escondite desde que era una nia. En un primer momento haba mantenido una mueca que haba cogido prestado a Mara sin permiso, un alijo secreto de caramelos comprados con su mesada, su cinta favorita de seda roja. Ms tarde, ella haba escondido las notas de su primer novio, o exmenes que ella haba reprobado. Nada tan siniestro como lo que estaba oculto all ahora, sin embargo. Ella sac otro libro tan grueso como el volumen de hierbas que la seora Flowers le haba prestado. Pero ste era ms viejo de aspecto, con una cubierta de cuero oscuro arrugado y suavizada por el tiempo. Este libro era de la biblioteca de la seora Flowers, tambin, pero la seora Flowers no se lo haba dado a ella. Bonnie lo haba sacado del estante pasando desapercibida, mientras que la seora Flowers le daba la espalda, deslizndolo en su mochila y proyect su cara ms inocente, cuando los agudos ojos de la seora Flowers se quedaron sobre ella despus. Bonnie se sinti un poco culpable por engaar a la seora Flowers de esa manera, especialmente despus de que la anciana acept ser su mentora. Pero, honestamente, nadie ms habra tenido que sacado el libro a hurtadillas en primer lugar. Cualquier razn que Meredith o Elena dieran por quererlo habra

The Hunters 1: Phantom

56

L .J. Smith

sido inmediatamente aceptada por todos como justo y verdadero. Ni siquiera tendran que dar una razn, simplemente decir que ellas necesitaban el libro. Era solo Bonnie quien suspirara y se dara unas palmaditas en la cabeza dulce y tonta Bonnie y dejara de hacer lo que quera. Bonnie fij su barbilla obstinadamente y traz las letras en la portada del libro. Atravesando los lmites entre los vivos y los muertos, en ellas se lea. Su corazn lata con fuerza cuando abri el libro en la pgina que haba marcado anteriormente. Pero sus manos eran bastante estables mientras sacaba cuatro velas, dos blancas y dos negras, de debajo de la tarima. Ella encendi un fsforo, encendi una de las velas negras, y la inclin para que goteara cera en el piso junto a su cama. Cuando hubo un pequeo charco de cera derretida, Bonnie presion la parte inferior de la vela sobre l, por lo que esta qued de pie en el suelo. Fuego en el norte, protgeme, enton. Cogi una vela blanca. Conectado a su cargador en la mesita de noche, son su telfono. Bonnie dej caer la vela y jur. Inclinndose, ella tom el telfono para ver quin llamaba. Elena. Por supuesto. Elena nunca se daba cuenta de lo tarde que era cuando quera hablar con alguien. Bonnie estuvo tentada de presionar "ignorar", pero lo pens mejor. Quizs era una seal de que no deba llevar a cabo el ritual, despus de todo, al menos no esta noche. Tal vez debera investigar ms primero para asegurarse de que lo estaba haciendo bien. Bonnie apag la vela negra y oprimi el botn para contestar su telfono. Hey, Elena, dijo ella, esperando que su amiga no sintiese su irritacin, mientras colocaba el libro suavemente en el piso. Qu pasa?

La ceniza era insoportablemente pesada. l se tens contra ella, empujando la manta de gris que lo mantena inmovilizado. Ara frenticamente, una parte de l entr en pnico preguntndose si siquiera l estaba yendo hacia arriba en absoluto, si en su lugar no podra estar enterrndose ms bajo la superficie. Una de sus manos se sujet con fuerza alrededor de algo algo fino y fibroso, como ptalos finos. No saba lo que era, pero saba que no debera renunciar a ello, y a pesar del hecho de que dificultaba su lucha, l no puso en duda esta necesidad de aferrarse. Pareca como si fuese a araar la gruesa ceniza para siempre, pero finalmente su otra mano se abri paso a travs de las capas que se desmoronaron y el alivio inund su cuerpo. Haba ido por el buen camino, l no iba a estar enterrado para siempre. Alarg su mano a ciegas, en busca de algo que pudiera utilizar para palanquearse a si mismo hacia fuera. Ceniza y lodo se deslizaban bajo sus dedos, sin darle a l nada firme, y l forceje hasta que encontr lo que pareca ser un trozo de madera en su agarre.

The Hunters 1: Phantom

57

L .J. Smith

Los bordes del pedazo de madera en sus dedos mientras se aferraban a este como si fuera un salvavidas en un mar tormentoso. Poco a poco, maniobr su camino, resbalando y patinando en el barro resbaladizo. Con un ltimo gran esfuerzo, arranc su cuerpo fuera de la ceniza y el barro, lo que produjo un denso ruido como de succin cuando sus hombros surgieron. Se puso de rodillas, sus msculos gritando en agona, y luego se puso de pie. Se estremeci y tembl, tena nuseas, pero estaba eufrico, y envolvi sus brazos alrededor de su torso. Pero l no poda ver nada. Le entr el pnico hasta que se dio cuenta de que algo estaba manteniendo sus ojos cerrados. Se frot la cara hasta que se quit grumos pegajosos de lodo de ceniza de sus pestaas. Despus de un momento, finalmente fue capaz de abrir los ojos. Una tierra desolada le rodeaba. Barro ennegrecido, charcos de agua se atragantaban con la ceniza. Algo terrible ha ocurrido aqu, dijo con voz ronca, el sonido lo sorprendi. Era tan profundo el silencio. Haca mucho fro, y se dio cuenta de que estaba desnudo, cubierto slo con el mismo barro y ceniza que estaba en todas partes. Se dobl sobre s mismo y luego, se maldijo a s mismo por su debilidad momentnea, dolorosamente se enderez. l tena que hacerlo. . . l. . . l no poda recordar. Una gota de lquido corra por su cara, y se pregunt vagamente si siquiera estaba llorando. O era el lquido espeso y brillante que estaba en todas partes aqu, mezclado con la ceniza y el barro? Quin era l? No saba eso, tampoco, y esa impasibilidad provoc un temblor en l que era bastante independiente de los temblores causados por el fro. Su mano estaba an apretada protectoramente alrededor del objeto desconocido, y levant el puo y lo mir. Despus de un momento, poco a poco estir sus dedos. Fibras de color negro. Despus, una gota del lquido opalescente corri por la palma de su mano, sobre la mitad de las fibras. Donde esta las toc, se transformaron. Era cabello. Cabello rubio sedoso y cobrizo. Muy hermoso. Cerr el puo de nuevo y lo mantuvo contra su pecho, una nueva determinacin edificndose dentro de l. Tena que irse.

The Hunters 1: Phantom

58

L .J. Smith

A travs de la bruma, una imagen clara de su destino surgi en su mente. l se adelant a travs de la ceniza y el barro, hacia la puerta de entrada parecida a un castillo con torres altas y pesadas puertas negras que de alguna manera saba que iban a estar all.

Capitulo 11

Elena colg el telfono. Ella y Bonnie haba discutido todo lo que estaba pasando, desde la misteriosa aparicin de los nombres de Celia y Meredith hasta el prximo recital de danza de Margaret. Pero ella no haba sido capaz de hablar de por lo que realmente haba llamado. Ella suspir. Despus de un momento, se inclino bajo del colchn y sac su cuaderno de terciopelo.

Querido Diario: Esta tarde, habl con Caleb Smallwood en el jardn delantero de mi casa. Apenas lo conozco, pero siento una conexin visceral con l. Amo a Bonnie y Meredith ms que la vida, pero no tienen idea de lo que es perder a tus padres, y eso pone un espacio entre nosotras. Me veo en Caleb. l es tan guapo y parece tan despreocupado. Estoy segura de que la mayora de la gente piensa que su vida es perfecta. Yo s lo que es aparentar que estas bien, incluso cuando te ests desmoronando. Puede ser lo ms solitario que hay en el mundo. Espero que tenga una Bonnie o Meredith propio, un amigo en el que pueda apoyarse. Lo ms extrao sucedi mientras estbamos hablando. Un cuervo vol directamente hacia nosotros. Era un cuervo grande, uno de los ms grandes que he visto, con plumas iridiscentes negras que brillaban en el sol y un gran pico curvado y garras. Podra haber sido el mismo que apareci en mi ventana ayer por la maana, pero no estaba segura. Quin puede distinguir un cuervo de otro? Y, por supuesto, los cuervos me recordaron a Damon, que me miraba como un cuervo antes siquiera de conocerme.

The Hunters 1: Phantom

59

L .J. Smith

Lo extrao, ridculo realmente, es este sentimiento esperanzador que tengo dentro de m. Qu pasa si?, sigo pensando, qu pasa si por alguna razn Damon no est muerto, despus de todo? Y entonces la esperanza se derrumba, porque l est muerto, y yo necesito hacer frente a eso. Si quiero estar fuerte no puedo mentirme a m misma. No puedo hacer cuentos de hadas muy nobles, donde el vampiro no muere, donde las reglas se cambian, porque es alguien que me importa. Pero esa esperanza viene se infiltra en m otra vez: Qu si? Sera demasiado cruel decir algo sobre el cuervo a Stefan. Su dolor le ha cambiado. A veces, cuando est tranquilo, veo una extraa expresin en sus ojos verdes hoja, como si hubiera alguien que yo no conozco all. Y s que l est pensando en Damon, pensamientos que lo llevan a algn lugar al no puedo seguirlo. Pens que podra decirle acerca del cuervo a Bonnie. Ella se preocupaba por Damon, y no se reira de m por preguntarme si de alguna manera, an podra, de alguna manera, estar vivo. No despus de ella sugiri lo mismo el da de hoy. En el ltimo minuto, sin embargo, no pude hablar con ella sobre eso. Yo s por qu, y es una razn egosta, estpida: Estoy celosa de Bonnie. Debido a que Damon le salv la vida. Horrible, verdad? Aqu est la cosa: Por mucho tiempo, de millones de personas, haba un solo ser humano que a Damon le importara. Slo una. Y esa persona era yo. Todo el mundo se poda ir al infierno por lo que l se refera. Apenas poda recordar los nombres de mis amigos. Pero algo ha cambiado entre Damon y Bonnie, a lo mejor cuando se quedaron solos en la Dimensin Oscura juntos, tal vez antes. Siempre ha tenido un pequeo enamoramiento de l, cuando l no estaba siendo cruel, pero luego comenz a darse cuenta de su pjarillo rojo. l la miraba. Era tierno con ella. Y cuando ella estaba en peligro, se traslad a salvarla sin pensar dos veces lo que podra costarle. As que estoy celosa. Debido a que Damon le salv la vida de Bonnie. Yo soy una persona terrible. Pero, porque soy tan terrible, no quiero compartir ms de Damon con Bonnie, ni siquiera mis pensamientos sobre el cuervo. Quiero mantener una parte de l slo para m.
Elena reley lo que haba escrito, con los labios apretados. Ella no estaba orgullosa de sus sentimientos, pero no poda negar su existencia.

The Hunters 1: Phantom

60

L .J. Smith

Se recost en la almohada. Haba sido un da largo y agotador, y ahora era una de la maana. Ella haba dicho buenas noches a la ta Judith y Robert hacia un par de horas, pero no pareca ser capaz de estar en la cama. Acababa de cambiarse el camisn, cepillarse el pelo, reordenar algunas de sus posesiones, hojear una revista, mirado con satisfaccin el vestuario de moda al que no haba tenido acceso en un mes. Llamar a Bonnie. Bonnie haba sonado rara. Distrada, tal vez. O tal vez cansada. Era tarde, despus de todo. Elena estaba cansada, pero no quera dormir. Finalmente lo admiti a s misma: Ella tena un poco de miedo de dormirse. Damon haba sido tan real en su sueo la otra noche. Su cuerpo se haba sentido firme y slido cuando ella lo abrazo, y su cabello negro y sedoso haba sido suave en la mejilla. Su suave voz haba sonado sarcstica, seductora, e imponente, igual que la del Damon vivo. Cuando ella se haba acordado, con un horror enfermizo, que se haba ido, haba sido como si hubiera muerto de nuevo. Pero no poda mantenerse despierta para siempre. Estaba tan cansada. Elena apag la luz y cerr los ojos. Ella estaba sentada en las gradas del viejo gimnasio de la escuela. El aire ola a sudor calzado deportivo, y el pulimento que se utiliza en los suelos de madera. Aqu es donde nos encontramos, dijo Damon, que ahora se daba cuenta estaba sentado a su lado, tan cerca de la manga de su chaqueta de cuero roz el brazo. Romntico, dijo Elena, levantando una ceja y mirando alrededor de la habitacin grande y vaca, los aros de baloncesto colgando en cada extremo. Eso trato, dijo Damon, un toque de risa en su voz seca. Pero tu decide dnde nos encontramos. Es tu sueo. Es un sueo? , Pregunt Elena de repente, volvindose hacia l. No se siente como uno. Bueno, dijo, djame ponerlo de esta manera. No estamos aqu en realidad.Su rostro estaba serio y objetivo al mirar hacia ella, pero luego brill una de sus sonrisas repentina, y sus ojos miraron a lo lejos. Me alegro de que no tenan gimnasios como estos cuando hice mis estudios, dijo casualmente, estirando las piernas delante de l. Parece tan poco digno, con los pantalones cortos y las pelotas de goma. Stefan dijo que hacas deporte entonces, sin embargo, dijo Elena, distrada a pesar de s misma. Damon frunci el ceo ante el nombre de Stefan. No importa, dijo apresuradamente. Puede que no tengamos mucho tiempo. Por favor, Damon, por favor, Dices que no ests aqu, pero en qu lugar? Te encuentras bien? Incluso si ests muerto Me refiero a realmente muerto, muerto para siempre, ests en alguna parte? .

The Hunters 1: Phantom

61

L .J. Smith

l la mir bruscamente. La boca un poco torcida cuando dijo, Te importara mucho a ti, princesa? Por supuesto que s, dijo Elena, sorprendida. Sus ojos estaban llenos de lgrimas. Su tono era ligero, pero sus ojos, tan negros que no poda decirse dnde el iris terminaba y comenzaba la pupila, se alerto. Todos los dems, todos tus amigos, este pueblo: estn bien, sin embargo, no es cierto? T recuperas tu mundo. Hay cosas, como daos colaterales que tienes que esperar si vas a conseguir lo que quieres. Elena se dio cuenta por la expresin de Damon que lo que dijera a continuacin importara muchsimo. Y, en el fondo de su corazn, no haba admitido ella el otro da que, por mucho que amaba a Damon, las cosas estaban mejor ahora, que todo era bueno otra vez con el pueblo a salvo y su antigua vida? Y que ella lo prefera de esa manera, incluso si eso significaba que Damon estaba muerto? Qu haba dicho Damon: daos colaterales? Oh, Damon, dijo al fin, sin poder hacer nada. Te extrao tanto. El rostro de Damon se suaviz. Elena. S? Murmur Elena. Elena? Una mano estaba temblando suavemente. Elena? Alguien le acarici el pelo, y Elena se acarici dormida en el toque. Damon? , Dijo, aun medio soando. La mano se detuvo en sus caricias y luego se retir. Ella abri los ojos. Solo yo, me temo, dijo Stefan. Estaba sentado junto a ella en su cama, su boca una lnea recta. Oh, Stefan, dijo Elena, sentada y con sus brazos alrededor de l. No quise decir Est bien, dijo Stefan, alejndose de ella. Yo s lo que l significaba para ti. Elena lo atrajo hacia s y lo mir a la cara. Stefan. Stefan. Tena los ojos verdes en una expresin distante. Lo siento, dijo suplicante. No tiene nada por lo que pedir disculpas Elena, dijo. Stefan, estaba soando con Damon, confes. Tienes razn, Damon era importante para m, y yo. . . le echo de menos. Se movi un msculo en la cara de Stefan, y ella le acarici la mandbula. Yo nunca amar a nadie ms Te amo, Stefan. Sera imposible. Stefan , dijo ella, sintiendo que podra gritar: t eres mi amor verdadero, ya lo sabes. Si tan slo pudiera alcanzarlo y mostrrselo con su mente,

The Hunters 1: Phantom

62

L .J. Smith

hacerle comprender lo que senta por l. Ella nunca haba explorado sus Poderes, nunca plenamente, pero perder su conexin teleptica se senta como que podra matarla. La Stefan expresin se suaviz. Ah, Elena, dijo lentamente, y envolvi sus brazos alrededor de ella. Echo de menos a Damon, tambin. Sepultando, su cara en su pelo, sus siguientes palabras fueron apagadas. He pasado cientos de aos luchando con mi nico hermano, con nosotros odindonos mutuamente. Nos matamos uno al otro cuando ramos humanos, y yo creo que ninguno de nosotros supero la culpabilidad y el horror de ese momento. Ella sinti un estremecimiento pasar por su cuerpo. El suspir, un sonido suave y triste. Y cuando por fin empezamos a encontrar el camino de vuelta a ser hermanos de nuevo, gracias a ti. Con la frente todava apoyada en su hombro, Stefan tom la mano de Elena y la sostuvo entre las suyas, dndole vueltas y acaricindola. l muri tan de repente. Supongo que no esperaba Nunca pens que Damon morira antes que yo. l siempre fue el fuerte, el que verdaderamente amaba la vida. Me siento "Sonri un poco, un toque triste de sus labios. Me siento. . . sorprendentemente solo sin l. Elena entrelazo sus dedos con los de Stefan y sostuvo su mano con fuerza. Volvi el rostro hacia ella, mirndola a los ojos, y se apart un poco para que ella pudiera verlo ms claramente. Haba dolor en sus ojos, y el dolor, pero tambin haba una dureza que nunca haba visto antes. Ella lo bes, tratando de borrar esa dureza. l le resisti durante medio segundo, y luego le devolvi el beso. Oh, Elena, dijo con voz ronca, y volvi a besarla. Cuando el beso profundizo, Elena sinti una sensacin dulce, de satisfaccin. Siempre era as: Si se senta distanciada de Stefan, el toque de sus labios poda unirlos. Ella sinti una oleada de amor y se aferr a l, la ternura entre ellos creci. Sin sus poderes, ella necesitaba esto ms que nunca. Alarg su mente y emociones, ms all de la ternura, el amor, ms all de la roca slida que siempre estaba esperando en un beso de Stefan, y profundizando en su mente. Haba una intensa pasin, y ella se la devolvi, sus emociones volubles en conjunto, sus manos se abrazaron ms fuertes. Debajo de la pasin, haba dolor, un dolor terrible, interminable, y an ms lejos, enterrado en las profundidades de las emociones de Stefan, una dolorosa soledad, la soledad de un hombre que haba vivido durante siglos sin compaa. Y en el que la soledad era el sabor de algo desconocido. ... Algo inflexible, fro y metlico ligeramente, como si hubiera mordido papel de aluminio. Pero haba algo que Stefan estaba ocultndole. Elena estaba segura de ello, y profundizo en su mente intensificando sus besos. Necesitaba todo de l. . . .

The Hunters 1: Phantom

63

L .J. Smith

Empez a tirar el pelo hacia atrs, para darle su sangre. Que siempre los acercaba tanto como poda ser. Pero antes de poder aceptar su oferta, se oy un golpe repentino en la puerta. Casi inmediatamente se abri y se asom ta Judith. Elena, parpadeo, se encontr sola, las palmas de las manos picndole por la velocidad con la que Stefan se haba alejado de ella. Mir a su alrededor a toda prisa, pero l haba desaparecido. El desayuno est en la mesa, Elena, dijo la ta Judith alegremente. Uh-huh, dijo Elena, distrada, mirando el armario, preguntndose dnde se haba escondido Stefan. Ests bien, querida? , Dijo su ta, con la frente arrugada por la preocupacin. Elena tuvo una visin brusca del aspecto que poda presentar: los ojos muy abiertos, enrojecida, y desaliada, sentada en su cama deshecha y buscando frenticamente por la habitacin. Haba pasado mucho tiempo desde que Stefan haba tenido que usar su velocidad vamprica para algo tan mundano como no quedar atrapado en su habitacin! Ella dio a la ta Judith una sonrisa tranquilizadora. Lo siento, todava estoy medio dormida. Enseguida voy, dijo. Ser mejor que me de prisa. Stefan vendr a recogerme pronto. Cuando la ta Judith sali de la habitacin, Elena vio a Stefan, saludando desde el csped por debajo de la ventana abierta, y le devolvi el saludo, riendo, las extraas emociones en la parte inferior de la mente de Stefan a un lado por el momento. Le hizo un gesto hacia el frente de la casa y que la iba a ver en un minuto. Ella se ri de nuevo y se levant para prepararse para el da de campo en Hot Springs. Era agradable ser el tipo de chica que se preocupaba por alguna causa. Se senta placenteramente normal. Unos minutos ms tarde, cuando Elena, ahora vestida con pantalones cortos y una camiseta azul, el pelo recogido en una cola de caballo, bajaba por las escaleras, son el timbre. Ser Stefan, dijo, cuando la ta Judith apareci en la puerta de la cocina. Elena tom su bolsa de playa y el refrigerador de picnic de la banca en el pasillo. Elena La ta Judith rega. Tienes que comer algo antes de irte! No hay tiempo, dijo Elena con una sonrisa por lo familiar del argumento. Comer un bollo o algo por el camino. Ella y ta Judith haba intercambiado estas palabras u otras similares, la mayora de las maanas de los aos de Elena en la escuela secundaria.

The Hunters 1: Phantom

64

L .J. Smith

Ah, Elena, dijo la ta Judith, moviendo los ojos. No te muevas, jovencita. Ya vuelvo. Por qu? , Elena abri la puerta y sonri a los ojos de Stefan. Hola, extrao! , dijo en voz baja. l la bes, un toque dulce de sus labios en los suyos. La ta Judith se apresur a regresar al pasillo y presiona una barra de granola en la mano de Elena. Toma, dijo. Por lo menos tendrs algo en el estmago . Elena le dio un rpido abrazo. Gracias, ta Judith, dijo. Nos vemos ms tarde. Que os divirtis, pero por favor no te olvides esta noche del recital de baile de Margaret, dijo la ta Judith. Esta tan entusiasmada con l. Ta Judith dijo adis desde la puerta cuando Elena y Stefan se encaminaron hacia el coche. Nos encontraremos con los dems en la pensin e iremos en caravana a Hot Springs, dijo Stefan. Matt y Meredith llevaran sus coches. Oh, bueno, no vamos a estar tan apretados como ayer. No es que me importara sentarme en tu regazo, pero pens que podra aplastar a Celia en el medio, dijo Elena. Volvi el rostro hacia arriba y se estir como un gato al sol. Una brisa movi la cola de caballo, y cerr los ojos y disfrut de la sensacin. Hace un da estupendo para un da de campo, dijo. El mundo estaba lleno de pjaros y el susurro de los rboles. Dbiles nubes blancas en relieve en el azul brillante del cielo. Sera demasiado gafe decir que se siente como el tipo de da en el que nada puede salir mal? , Pregunt. S, sera absolutamente gafe decir eso, dijo Stefan, imperturbable, abriendo la puerta del lado del pasajero para ella. Entonces no lo voy a decir, dijo Elena. Ni siquiera lo pienso. Pero me siento bien. No he estado en Hot Springs desde hace aos. Ella sonri con placer, y Stefan le devolvi la sonrisa, pero a Elena le llam la atencin una vez ms, ese algo nuevo, algo inquietante en sus ojos.

Capitulo 12

The Hunters 1: Phantom

65

L .J. Smith

Va a ser un da perfecto, hermoso para un picnic, observ Meredith con calma. Bonnie con mucho tacto pero con firmeza, dirigi a Celia en el coche de Matt en lugar de a Meredith, por lo que Meredith estaba a solas con Alaric por fin!, Por primera vez desde que haba llegado. La mitad de ella quera salir de la carretera, abrazar a Alaric, y besarlo y besarlo, estaba tan contenta de que finalmente hubiera vuelto. A lo largo de la locura de los ltimos meses, haba deseado que estuviera all para luchar a su lado. Pero la otra mitad de ella quera salirse de la carretera, y pedirle a Alaric que le explicase exactamente como era su relacin con la Dra. Celia Connor. En cambio, all estaba ella, conduciendo plcidamente, con las manos a las diez y dos en el volante, charlando sobre el tiempo. Se senta como un cobarde, y Meredith Surez no era ningn cobarde. Pero, qu poda decir? Y si estaba paranoica y hacia un escndalo ridculo de una relacin estrictamente profesional? Mir a Alaric de reojo. As que, Dijo. Dime ms sobre tu investigacin en Japn. Alaric pas las manos por el cabello despeinado y le sonri. El viaje fue fascinante, dijo. Celia es tan inteligente y experta. Ella reuni muchos indicios de una civilizacin. Fue una verdadera sorpresa para m verla descifrar las pruebas en las tumbas all. No saba mucho sobre antropologa forense antes, pero ella fue capaz de reconstruir una cantidad sorprendente de la cultura de Unmei no Shima. Suena increble, dijo Meredith, oyendo cido en su tono. Al parecer, Alaric no se dio cuenta. Sonri un poco. Me tom bastante tiempo que ella tomase mi investigacin paranormal en serio, dijo con tristeza. La parapsicologa no est muy bien considerada por los expertos en otras disciplinas cientficas. Ellos piensan que la gente que como yo, pasan la vida estudiando lo sobrenatural son charlatanes, o ingenuos. O un poco locos. Meredith se oblig a decir amablemente. Sin embargo, fuiste capaz de convencerla? Eso es bueno. Algo as, respondi Alaric. Conseguimos ser amigos, de todos modos, por lo que dej de pensar que era un fraude. Creo que lo encuentra todo mucho ms creble despus del primer da que ha pasado aqu, sin embargo.Dio una sonrisa irnica. Trat de ocultarlo, pero estaba impresionada ayer, cuando Stefan la salv. La existencia de un vampiro deja claro que hay mucha ciencia no convencional de la que no sabe nada. Estoy seguro de que querra examinar a Stefan si la dejar.

The Hunters 1: Phantom

66

L .J. Smith

Lo imagino, dijo Meredith secamente, resistiendo la tentacin de preguntarle por qu pensaba Alaric que Stefan cooperaria cuando pareca tan disgustado porque le haba hablado a Celia sobre l. Alaric desliz una mano por el asiento del coche hasta que estuvo lo suficientemente cerca para correr un dedo suavemente por el brazo de Meredith. Aprend mucho durante mi ausencia, dijo seriamente, pero estoy ms preocupado por lo que est pasando ahora mismo en Fell's Church. Quieres decir por la magia negra que est aumentando aqu? Pregunt Meredith. Me refiero a la magia negra que parece tener como objetivo a ti y a Celia, dijo Alaric con fuerza. No estoy muy seguro de que ninguna de las dos os lo estis tomando muy en serio. Celia y Yo, pens Meredith. Est tan preocupado por ella como por m. Tal vez ms. S que nos hemos enfrentado al peligro en el pasado, pero me siento responsable de Celia, dijo Alaric. Yo la traje aqu, y nunca me lo perdonara si algo le pasara. Sin duda, pens Meredith con amargura, y aparto la mano de Alaric. Se arrepinti al instante. Qu le pasaba? Esta no era ella. Ella siempre haba sido calmada y racional. Ahora, se senta como, como una novia celosa. Y ahora ests amenazada tambin, dijo Alaric. Que tentativamente toc su rodilla, y Meredith esta vez dej que su mano se quedara. Meredith, yo s lo fuerte que eres. Pero me aterra que este no parece ser el tipo de enemigo al que estamos acostumbrados. Cmo podemos luchar contra lo que no podemos ver? Todo lo que podemos hacer es estar atentos, dijo Meredith. Su formacin era muy completa, pero an no entenda este nuevo mal. Sin embargo, ella saba cmo protegerse a s misma mucho mejor de lo que Alaric pensaba. Ella lo mir con el rabillo del ojo. Su ventana estaba entreabierta, y la brisa agitaba su pelo rubio. Se conocan tan bien, sin embargo, an no saba su mayor secreto. Por un momento pens en decrselo, pero luego se volvi hacia ella y dijo: Celia est poniendo buena cara, pero tiene miedo. No es tan dura como t. Meredith se puso rgida. No, este no era el momento adecuado para decirle a Alaric que era un cazador-asesino. No cuando estaba conduciendo. No cuando estaba enfadada. De repente, su mano se senta pesada y hmeda en la rodilla, pero ella saba que no poda quitarla de nuevo sin traicionar sus sentimientos. En su interior, sin embargo, ella estaba rabiando por la forma en que la conversacin volva a Celia. Alaric haba pensado en ella en primer lugar. E incluso cuando l estaba hablando del peligro de Meredith, se expresaba en trminos de lo que le haba sucedido a Celia.

The Hunters 1: Phantom

67

L .J. Smith

La voz de Alaric se convirti en un zumbido de fondo cuando Meredith agarr el volante con tanta fuerza que los nudillos se le pusieron blancos. En realidad, por qu estaba sorprendida de que Alaric tuviera sentimientos por Celia? Meredith no estaba ciega. Ella poda ser objetiva. Celia era inteligente y hermosa. Celia y Alaric estaban en el mismo lugar en sus vidas. Meredith ni siquiera haba comenzado la universidad todava. Era una mujer atractiva, ella saba que-y sin duda inteligente. Pero Celia era todo eso y ms: ella era igual que Alaric de una manera que Meredith no poda ser por el momento. Claro, Meredith era un cazador de vampiros. Pero Alaric no lo saba. Y cuando lo supiera, admirara su fuerza? O se alejara de ella, asustado de sus habilidades, y se ira con alguien ms acadmico, como Celia? Una burbuja negra de miseria lleno el pecho de Meredith. Estoy empezando a pensar que debera alejar a Celia de aqu si puedo conseguir que se vaya. Alaric pareca renuente, pero Meredith no poda orle. Se senta tan fra como si la estuviera envuelta en niebla. Tal vez debera llevarla de vuelta a Boston. Creo que deberas dejar Fell's Church, tambin, Meredith, si puedes convencer a tu familia que te permita marcharte el resto del verano. Puedes venir con nosotros, o tal vez con algn familiar si a tu familia no le gusta eso. Me preocupa que no ests segura aqu. Nada de me ha ocurrido todava, dijo Meredith, sorprendida por la calma de su propia voz, cuando tales emociones oscuras hervan en su interior. Y tengo la responsabilidad de estar aqu y proteger el pueblo. Si piensas que Celia estar ms segura lejos de aqu, haz lo que t y ella creis mejor. Pero sabes que no hay garanta de que lo que sea que nos amenaza no la sigua a otro lugar. Y por lo menos aqu hay gente que cree en el peligro. Adems, aadi pensativamente: la amenaza a Celia puede haber terminado. Tal vez si el ataque se evita, se pasa a otra persona. Mi nombre no apareci hasta despus que Stefan salvo a Celia. Si es as, el peligro es slo para m. No es que te importe, pens con saa, y se sorprendi a s misma. Por supuesto, a Alaric le importaba. Era slo que a l pareca importarle ms lo que pasaba con Celia. Las uas cortaron sus palmas en el volante mientras segua cuidadosamente el coche de Stefan fuera de la carretera y hacia el estacionamiento de Hot Springs. Para! , Grit Alaric, el pnico en su voz, y Meredith automticamente piso los frenos. El coche chill y paro. Qu? Exclam Meredith. Qu pasa? Y entonces la vio.

The Hunters 1: Phantom

68

L .J. Smith

La Dra. Celia Connor haba salido del coche de Matt para cruzar hacia la ruta de acceso. Meredith haba venido acelerando directo hacia ella. Slo a unos centmetros del parachoques delantero de Meredith, Celia se congel, su cara bonita gris con miedo, en la boca una perfecta O. Un segundo ms, y Meredith la habra matado.

Captulo 13

Lo siento mucho. Lo siento mucho , dijo Meredith por dcima vez. Su rostro normalmente compuesto carmes, y le brillaban los ojos con lgrimas. Matt no recordaba haberla visto tan molesta por algo, especialmente algo que haba terminado por no ser un gran problema. Por supuesto, Celia poda haber sido herida, pero el coche no la haba tocado. Estoy bien, de verdad, Meredith, le asegur Celia una vez ms. No te vi. No s cmo, pero no lo hice. Gracias a Dios por Alaric, dijo Meredith, lanzando una mirada de agradecimiento a Alaric, que estaba sentado junto a ella y le frotaba la espalda. Suhh Meredith, est bien, dijo. Todo est bien. Alaric pareca ms preocupado por Meredith que por Celia, y Matt no lo culpaba. Balbucear era bastante raro para Meredith. Alaric, la abrazo con fuerza, y Meredith se relaj visiblemente. Celia, por el contrario, se tens visiblemente cuando Meredith se apoyo en el abrazo de Alaric. Matt cambi una mirada triste, con Bonnie. A continuacin, Stefan se acerc y acarici el hombro de Elena, ausente, y Matt se sorprendi al sentir una punzada de celos el mismo. El no iba a superar jams va a Elena Gilbert? Haca ms de un ao desde que cortaron, y cerca de un siglo de experiencia.

The Hunters 1: Phantom

69

L .J. Smith

Bonnie segua mirndolo, ahora con un brillo especulativo en sus ojos, y Matt le dirigi una sonrisa suave. l simplemente prefera no saber lo que Bonnie vio en su cara cuando mir a Elena y Stefan. Alrededor de esta curva y la pendiente es el camino, le dijo a Celia, guindola por el sendero. Es un poco de caminata, pero es el mejor lugar por aqu para hacer un picnic. Absolutamente el mejor, dijo Bonnie alegremente. Podemos bajar por la cascada. Se puso en el otro lado de Celia, ayudndola a alejarse de las dos parejas, que murmuraban entre s en voz baja, y los seguan. Es seguro? , Pregunt Celia dudosa. Totalmente, dijo Bonnie. Todo el mundo baja la cascada aqu, y nunca nadie se ha lastimado. Por lo general es seguro, dijo Matt, con ms cautela. T y Meredith tal vez no deberais nadar, Celia. No me gusta esto, dijo Bonnie. Odio tener que ser extra cuidadosa, por alguna cosa oscura, de la que no sabemos nada. Todo debera ser normal. Normal o no, fue un da de campo magnfico. Extendieron sus mantas en las rocas cerca de la cima de la cascada. Una pequea roca, cay desplomada por el acantilado y termin en un profundo pozo de agua efervescente, haciendo una especie de fuente natural que se derram en una piscina clara de bronce-verde. La seora Flowers les haba preparado ensaladas, panes y postres para ellos, as como la carne y el maz a la parrilla en un hibachi* que Stefan haba trado de la pensin. Tenan suficiente comida para un par de das de camping, por no hablar de un almuerzo. Elena haba guardado las bebidas fras en un refrigerador, y, despus de caminar por el sendero en el calor del verano de Virginia, todo el mundo estaba feliz de abrir una limonada o refresco.
(Hibachi*= es un dispositivo de calefaccin tradicionales japoneses.)

Incluso Stefan tom una botella de agua y bebi cuando empez a calentar la parrilla, a pesar de que se entenda de forma automtica por todo el mundo que l no iba a comer. Matt siempre haba encontrado el hecho de que nunca vio a Stefan comer un poco espeluznante, incluso antes de que Matt supiera que era un vampiro. Las chicas se despojaron de jeans y tops para mostrar sus trajes de bao, como las orugas transformndose en mariposas. El de Meredith era canela y negro de una sola pieza. Bonnie llevaba un bikini pequeo de color verde. Elena dorado, y llevaba una cinta de oro suave que coloco en sus cabellos. Matt observ como Stefan miraba con admiracin, y sinti un pequeo giro de celos otra vez. Elena y Bonnie se pusieron sus camisetas de nuevo sobre sus trajes de bao casi de inmediato. Siempre lo hacan: Su piel plida se quemaba en vez de

The Hunters 1: Phantom

70

L .J. Smith

broncearse. Celia descansaba sobre una toalla, estaba espectacular en un informal pero atrevido traje de bao blanco. El efecto del blanco puro contra el color caf de la piel de Celia fue increble. Matt not los ojos de Meredith pasar sobre ella y mirar fijamente a Alaric. Sin embargo, Alaric estaba demasiado ocupado pelado un par de troncos rojos. Stefan se mantena lejos de la luz directa del sol, con sus pantalones vaqueros oscuros y camiseta negra. No era eso un poco espeluznante, tambin? Pens Matt. El Anillo de Stefan lo protega de los rayos del sol, no? Acaso todava tena que estar en las sombras? Y qu pasaba con la ropa de color negro? Estaba hacindose pasar por Damon ahora? Matt frunci el ceo ante la idea: Un Damon haba sido ms que suficiente. Matt neg con la cabeza, estir los brazos y las piernas, volvi su rostro hacia el sol, y trato de deshacerse de sus pensamientos. A l le gustaba Stefan. Siempre lo aprecio. Stefan era un buen tipo. Un vampiro, observ una voz seca en la parte posterior de su mente, incluso un vampiro inofensivo, rara vez se puede describir como un buen tipo. Matt hizo caso omiso de la voz. Vamos! , Dijo, y se dirigi hacia la cascada. Meredith no , dijo Stefan rotundamente. Ni Meredith, y ni Celia. Las dos os quedis aqu. Hubo un silencio, y l levant la vista de la parrilla para ver a sus amigos que lo miraban. Permaneci con el rostro neutral cuando devolvi sus miradas. Esta era una situacin de vida o muerte. Era responsabilidad de Stefan mantenerlos a salvo, les gustara o no. Los mir uno a uno, sosteniendo sus miradas. No iba a dar marcha atrs. Meredith se haba puesto de pie para seguir a Matt hasta el borde, y dud por un momento, claramente sin saber cmo reaccionar. Entonces su rostro se endureci, y Stefan vio que haba optado por tomar una posicin. Ella dio un paso hacia l. Lo siento, Stefan, dijo. S que ests preocupado, pero voy a hacer lo que yo decida, lo que yo quiera hacer. Puedo cuidar de m misma. Se giro para unirse a Matt, que estaba de pie en el borde del precipicio, pero la mano de Stefan le agarro la mueca, los dedos tan fuertes como el acero. No, Meredith, dijo con firmeza. Por el rabillo del ojo, vio caer la boca de Bonnie abierta. Todo el mundo lo miraba con el rostro confundido, ansioso, y Stefan trat de suavizar su tono. Slo estoy tratando de hacer lo mejor para ti. Meredith suspiro, un sonido largo y borrascoso, y pareca estar haciendo un esfuerzo para dejar de lado su enojo.

The Hunters 1: Phantom

71

L .J. Smith

Lo s, Stefan, dijo de manera razonable, y te lo agradezco. Pero no puedo ir por el mundo sin hacer las cosas que suelo hacer, esperando a que, sea lo que sea, venga a buscarme. Trat de moverse, pero l se movi para bloquear su camino. Meredith mir a Celia, quien alz las manos y sacudi la cabeza. No me mires, dijo Celia. No tengo ganas de saltar de un acantilado. Slo voy a tumbarme al sol y dejar que lo arreglis por vosotros mismos. Ella se apoyo hacia atrs en sus manos y volvi la cara hacia el sol. Meredith entrecerr los ojos y se volvi de nuevo hacia Stefan. Cuando estaba abriendo la boca, Elena interrumpi Y si el resto va primero? , Sugiri conciliadora a Stefan. Podemos asegurarnos de que no hay nada claramente peligroso all abajo. Y vamos a estar cerca de ella. Nadie ha resultado herido saltando desde aqu, Verdad, chicos? Matt y Bonnie Asintieron de acuerdo con la cabeza. Stefan se sinti ablandarse. Como cada vez que Elena usaba su voz lgica y los ojos suplicantes, se encontr aceptando los planes que, en el fondo de su corazn, l crea eran temerarios. Elena aprovecho su ventaja. Tu podra estar en el agua, tambin, dijo. Entonces, si hay algn problema, puedes bucear enseguida. Eres tan rpido que llegaras antes de que nada malo pudiese pasar. Stefan saba que esto estaba mal. No haba olvidado la desesperacin, de darse cuenta de que era demasiado lento para salvar a alguien. Una vez ms, vio el salto elegante de Damon hacia Bonnie, que haba terminado con Damon cayendo a tierra, una rama de madera clavada en su corazn. Damon haba muerto debido a que Stefan era demasiado lento para salvarlo, demasiado lento para darse cuenta del peligro y salvar a Bonnie el mismo. Tambin haba sido demasiado tarde para salvar a Elena cuando ella haba cado desde el puente y se ahog. El hecho de que ahora viva de nuevo, no quera decir que no le haba fallado entonces. Se acord de su cabello claro flotando como algas en el agua fra de Wickery Creek, con las manos todava apoyada en el volante, los ojos cerrados, y se estremeci. l se haba zambullido en repetidas ocasiones antes de encontrarla. Haba estado tan fra y blanca cuando la llev a la orilla. Sin embargo, se encontr asintiendo con la cabeza. Lo qu quera Elena, Elena lo consegua. Protegera a Meredith lo mejor que pudiera, y rezo, todo lo que un vampiro poda rezar, para que fuera suficiente. El resto de los amigos se qued en la cima, mientras el bajo al fondo de la cascada, Stefan inspeccion la piscina a sus pies. El agua pulverizada y exuberante de la catarata, donde llegaba a la superficie. Arena caliente, plida rodeado los bordes de la piscina, haciendo una pequea playa y el centro de la piscina pareca oscuro y profundo.

The Hunters 1: Phantom

72

L .J. Smith

Matt salt en primer lugar, con un grito largo y ondulante cuando l cay. El chapoteo al golpear el agua era enorme, y pareca estar mucho tiempo sumergido. Stefan se inclin para mirar el agua. No poda ver a travs de la espuma lanzada por las cataratas, y un temblor ansioso tiro de su estmago. Estaba pensando en bucear detrs de l cuando la cabeza mojada de Matt sali a la superficie. Toque el fondo, anunci, sonriendo, y sacudi la cabeza como un perro, tirando gotas relucientes de agua por todas partes. Nad hacia Stefan, sus poderosas y fuertes extremidades en movimiento, y Stefan pens que todo pareca fcil para Matt. Era una criatura de la luz solar, mientras que Stefan estaba atrapado en las sombras, el viva una larga media vida entre secretos y soledad. Por supuesto, su anillo de zafiro le permita caminar en el sol, pero la exposicin a la luz del sol por un largo tiempo, como hoy, se senta incmoda, como una profunda picazn dentro de l. Era peor ahora que se estaba reajustando a una dieta de sangre de animales de nuevo. Su inquietud fue otro recordatorio de que no perteneca aqu. No de la manera que Matt lo haca. Se encogi de hombros saliendo de sus pensamientos agrios, sorprendido por su aparicin en primer lugar. Matt era un buen amigo. Siempre lo haba sido. La luz del da deba estar afectndole. Bonnie salt luego, y sali ms rpidamente, tosiendo y resoplando. Uf! , Dijo. Me entro agua en la nariz! Uf! Sali del agua y se sent en una roca a los pies de Stefan. No nadas? Le pregunt. Stefan fue golpeado con un flash de memoria. Damon, curtido y fuerte, salpicando y rindose en uno de sus raros ataques de buen humor. Antes, Hacia cientos de aos ahora, cuando los hermanos Salvatore haba vivido en la luz del sol, antes incluso de que los bisabuelos de sus amigos nacieran. No durante mucho tiempo, respondi. Elena salt con la misma gracia informal que hacia todo lo dems, recta como una flecha hacia el fondo de la cascada, su traje de bao dorado y sus cabellos de oro brillando en la luz del sol. Estaba bajo el agua ms tiempo que Bonnie, otra vez Stefan se tenso, mirando a la piscina. Cuando sali a la superficie, les dio una sonrisa triste. No puedo llegar hasta el fondo, dijo. Estaba estirando y estirando hacia abajo. Pude ver la arena, pero el agua me empuj hacia arriba. Yo ni siquiera lo intente, dijo Bonnie. He aceptado que soy demasiado baja. Elena se alej nadando de las cataratas y sali a la arena, colocndose junto a Bonnie a los pies de Stefan. Matt sali del agua, tambin, y se qued cerca de las cataratas, mirando crticamente. Solo salta con los pies por delante, Meredith, grit en broma. Eres una fanfarrona. Meredith estaba en el borde de las cataratas. Los salud y luego salt con un perfecto salto del ngel, arqueando rpidamente hacia la piscina, desapareciendo fcilmente bajo el agua con apenas una salpicadura.

The Hunters 1: Phantom

73

L .J. Smith

Estaba en el equipo de natacin, dijo Bonnie a Stefan. Tiene una fila de cintas y trofeos en una estantera en casa. Stefan asinti, ausente, con los ojos explorando el agua. Sin duda, la cabeza de Meredith saldra a la superficie en un segundo. Los dems se haban tomado sobre este tiempo en resurgir. Puedo ya? Alaric llam desde arriba. No! , Grit Elena. Se puso de pie y ella y Stefan intercambiaron una mirada de preocupacin. Meredith haba estado all demasiado tiempo. Meredith sali a la superficie, apartndose el pelo hmedo de los ojos. Stefan se relajo. Lo hice! Grit. Yo Sus ojos se abrieron y empez a gritar, pero su grito fue cortado, ya que fue succionada abruptamente bajo el agua por algo que no podan ver. En el espacio de un aliento, ella se haba ido. Por un momento, Stefan se qued mirando a donde Meredith haba estado incapaz de moverse. Demasiado lento, demasiado lento, una voz interior se mofaba de l, y se imagin la cara de Damon, riendo cruelmente y diciendo, tan frgil, Stefan. No poda ver a Meredith en ningn lugar bajo el agua clara, efervescente. Era como si hubiera sido llevado repentinamente lejos. Todo esto vol a travs de la cabeza de Stefan en slo un instante, y luego se zambull en el agua detrs de ella. Bajo el agua, no poda ver nada. El agua blanca de la cascada brotaba, lanzando espuma y arena dorada frente a l. Stefan canalizo su energa a sus ojos, afilando su visin, pero todo lo que ahora poda ver eran las burbujas individuales de las aguas blancas y los granos de arena en relieve. Dnde estaba Meredith? El agua burbujeante estaba tratando de empujarlo hacia arriba a la superficie, tambin. Tuvo que luchar para avanzar a travs de las turbias aguas, llegar. Algo roz sus dedos y se agarr a l, pero fue slo un puado de espigas de agua resbaladizas. Dnde estaba? El tiempo se agotaba. Los seres humanos pueden estar sin oxgeno durante unos minutos antes del dao cerebral. Pocos minutos despus no habra recuperacin alguna. Record a Elena ahogada una vez ms, la frgil forma blanca que haba sacado del coche destrozado de Matt, los cristales de hielo en el pelo. Aqu el agua estaba caliente, pero matara a Meredith con seguridad. Se trag un sollozo y meti la mano una vez ms frenticamente en las profundidades sombreadas. Sus dedos encontraron piel, y se movi contra su mano. Stefan asi el miembro que fuera, lo suficientemente apretado para herir, y se lanz hacia delante. En menos de un segundo ms, pudo ver que era el brazo de

The Hunters 1: Phantom

74

L .J. Smith

Meredith. Ella estaba consciente, con la boca apretada por el miedo, su cabello vertindose alrededor de ella en el agua. Al principio no poda entender por qu no haba salido a la superficie. Meredith gesticulo enfticamente, buscando a tientas los largos zarcillos de espigas de agua que se haba enredado de alguna forma entre sus piernas. Stefan nad hacia abajo, empujando contra las blancas aguas de las cataratas, y trat de pasar su mano debajo de la mala hierba para tirar de ella. Estaba envuelta con tanta fuerza alrededor de las piernas de Meredith que no poda meter sus dedos debajo de ella. Su piel estaba blanca presionada por los hebras. Stefan lucho por un momento y luego nad ms cerca y dejo salir su poder, alargando sus caninos. Con cuidado de no araar las piernas de Meredith, y tir de las espigas de agua, pero se resistieron. Un poco tarde, se dio cuenta de que la resistencia de las plantas debia ser sobrenatural: su poder, una mayor fuerza era suficiente para romper los huesos, romper el metal, y no debera haber tenido ningn problema con unas pocas de espigas de agua. Y, finalmente, tan lento, se reprendi, siempre tan malditamente lento se dio cuenta de lo que estaba viendo. Stefan sinti que sus ojos se abran con horror. Las hebras apretadas de espigas de agua contra las largas piernas de Meredith escriban un nombre. Damon

Capitulo 14

Dnde estaban? Elena miraba el agua con ansiedad. Si algo le suceda a Meredith o Stefan, seria culpa de Elena. Ella haba convencido a Stefan para que Meredith saltara de las cataratas. Sus objeciones haban sido totalmente razonables, poda ver ahora que Meredith haba sido marcada para morir. Por el amor de Dios, Celia casi haba muerto al bajar del tren. En que estaba pensando Meredith, saltando de un acantilado cuando se encontraba en el

The Hunters 1: Phantom

75

L .J. Smith

mismo peligro? En qu pensaba Elena al dejarla? Tendra que haber estado al lado de Stefan, deteniendo a Meredith. Y Stefan Saba que deba estar bien, la parte racional de su cerebro segua recordndole que Stefan era un vampiro Ni siquiera necesitaba respirar, poda estar bajo el agua durante varios das, era muy fuerte.... Pero no haca mucho, haba pensado que Stefan se haba ido para siempre, raptado por los kitsune. Las cosas malas podan pasarle, vampiro o no. Si lo perda ahora por su propia terquedad y la insistencia de pretender que todo el mundo y la vida, podra ser como solan ser, que podran tener algo de sencilla diversin, sin castigo despus. se metan, Elena quera morir. Ves algo? , Pregunt Bonnie, con un temblor en su voz. Sus pecas destacaban en los puntos oscuros sobre su plido rostro, y sus rizos rojos normalmente exuberante estaban planos y oscuros contra su cabeza. No. No desde de aqu. Elena le lanz una mirada sombra, y antes de tomar la decisin conscientemente, se zambull en la piscina. Bajo el agua, la visin de Elena se vio turbada por la espuma y la arena lanzada por las cataratas, se paro bajo el agua por un momento, mientras trataba de mirar alrededor. Vio una mancha de oscuridad que podran ser figuras humanas cerca del centro de la piscina y avanzo hacia ellas. Gracias a Dios, Elena pens fervientemente. Cuando se acerc, la oscuridad se resolvi en Meredith y Stefan. Parecan estar luchando contra algo, la cara de Stefan cerca de las piernas de Meredith, las manos de Meredith tratando de llegar desesperadamente hacia la superficie. Su cara estaba azulada por la falta de oxgeno, y sus ojos estaban muy abiertos por el pnico. Cuando Elena se acerc a ellos, Stefan sacudi bruscamente y Meredith se disparo hacia arriba. Como en cmara lenta, Elena vio los brazos de Meredith girar hacia ella cuando Meredith se elevo. Un golpe repentino tiro de Elena envindola hacia atrs, hacia las rocas detrs de las cataratas, las cataratas empujndola ms profundamente hacia abajo. Esto es malo, tuvo tiempo de pensar, luego su cabeza golpe contra las rocas y todo se volvi negro. Cuando Elena se despert, se encontr en su habitacin, en su casa, todava en traje de bao. El sol brillaba a travs de la ventana, pero Elena estaba mojada y tiritando de fro. El agua goteaba de su cabello y traje de bao, las gotas bajando por sus brazos y piernas y formando charcos en la alfombra. Ella se sorprendi al ver que Damon estaba all, mirndola elegante, oscuro y listo como siempre. Haba estado hojeando su estantera, tan cmodo como si estuviera en su propia casa, y se dio la vuelta para mirarla. Damon, dijo dbilmente, confundida, pero, como siempre, feliz de verlo. Elena, dijo l, aparece encantado por un momento, y luego frunci el ceo. No, dijo con tono cortante. Despierta Elena.

The Hunters 1: Phantom

76

L .J. Smith

Elena, despierta. La voz estaba asustada y desesperada, y Elena luch contra la oscuridad que pareca presionarla y abri los ojos. Damon? Estuvo a punto de decir, pero se guardo la palabra. Por supuesto que era Stefan quien la miraba preocupado a los ojos, e incluso dulce, la comprensin de Stefan poda oponerse a que ella lo llamara por el nombre de su hermano muerto, dos veces en el mismo da. Stefan, dijo, recordando. Meredith es Est bien? Stefan la envolvi en sus brazos. Lo va a estar. Oh, Dios, Elena, dijo. Pens que iba a perderte. Tuve que tirar fuerte. Yo no saba... Su voz se apag, y l la abraz an ms cerca de su pecho. Elena hizo un rpido inventario personal. Estaba dolorida. Su garganta y los pulmones, dolan, probablemente por la inhalacin de agua y la tos. Haba arena encima de ella, cubriendo sus brazos y traje de bao, y estaba empezando a picar. Pero estaba viva. Oh, Stefan, dijo Elena, y cerr los ojos por un momento, apoyando la cabeza contra l. Estaba tan fra y hmeda, y Stefan era muy clido. Poda or su corazn latiendo debajo de la oreja. Ms lento que el de un ser humano, pero, firme y tranquilizador. Cuando abri los ojos de nuevo, Matt estaba arrodillado a su lado. Ests bien? Le pregunt. Cuando ella asinti, volvi su mirada a Stefan. Debera haberme metido, dijo l con aire de culpabilidad. Deb ayudarte a salvarlas. Todo ocurri tan rpido, y cuando supe que algo estaba realmente mal, ya las sacabas fuera del agua. Ella se sent y toc el brazo de Matt, sintiendo una oleada clida de afecto hacia l. Era tan bueno, y se senta tan responsable de todos ellos. Todo el mundo est bien Matt, dijo. Eso es lo que importa. A unos metros de distancia, Alaric estaba inspeccionando a Meredith con Bonnie que se cerna sobre ellos. Celia se puso un poco ms lejos, sus brazos alrededor de ella mientras miraba a Alaric y Meredith. Cuando Alaric se alej, Meredith llam la atencin de Elena. Su rostro estaba blanco con dolor, pero se las arregl para darle una sonrisa de disculpa. No quise golpearte, dijo. Y Stefan, debera haberte escuchado, o tener ms sentido comn y quedarme en la orilla. Hizo una mueca. Creo que podra haberme torcido el tobillo. Alaric me va a llevar al hospital para que me lo miren. Lo que quiero saber, dijo Bonnie, es si esto significa que todo ha terminado. Es decir, el nombre de Celia apareci, y casi fue estrangulada por las puertas del tren. Y apareci el nombre de Meredith, y ella casi se ahoga. Las dos se salvaron por Stefan, buen trabajo, Stefan. Eso significa que estn a salvo? No hemos visto ms nombres. El corazn de Elena se ilumin con esperanza. Pero Matt neg con la cabeza.

The Hunters 1: Phantom

77

L .J. Smith

No es tan fcil, dijo sombramente. Nunca es tan fcil. El hecho de que Meredith y Celia dispongan de ms tiempo, eso no significa que sea lo que sea, todava no vaya por ellas. Y aunque su nombre no estaba, tambin Elena estaba en peligro. Los brazos de Stefan estaban alrededor de Elena, pero eran duros e inflexibles. Al mirar su cara, la mandbula estaba fija y sus ojos verdes llenos de dolor. Me temo que no es el fin. Otro nombre ha aparecido, les dijo. Meredith, no creo que pudieras verlo, pero las plantas que se enredaban escriban un nombre sobre tus piernas. Todo el mundo qued sin aliento. Elena agarr su brazo. Mir a Matt, a Bonnie, a Stefan mismo. Nunca haba parecido ms precioso para ella. Cul de las personas que amaba estaba en peligro? Bueno, no nos tengas en vilo, dijo Meredith con irona. Su color era mejor, seal Elena, y su voz son ntida y competente una vez ms, a pesar de que hizo una mueca cuando Alaric le toc suavemente el tobillo. De quin era el nombre? Stefan vacil. Sus ojos se movieron a Elena y luego lejos rpidamente. Se lami los labios en un gesto nervioso que nunca haba visto en l antes. Tomo una respiracin profunda, y dijo finalmente, El nombre que las plantas deletrearon era Damon. Bonnie se sent de golpe, como si sus piernas hubieran encontrado la manera. Pero Damon est muerto, dijo, sus ojos castaos muy abiertos. Pero por alguna razn, la noticia no asusto a Elena. En cambio, un sentimiento brillante de esperanza la inundo. Tendra sentido. Ella nunca haba credo que alguien como Damon poda haberse ido. Tal vez no lo est, se oy decir, perdida en sus pensamientos al recordar el Damon en sus sueos. Cuando ella se haba desmayado en el agua, haba vuelto a verlo, y l le haba dicho que despertara. Fue un sueo su comportamiento? Pudo haber sido su subconsciente advirtindolo, ella supuso dudosamente, pero su nombre haba aparecido bajo el agua. Podra estar vivo?, que haba muerto, ella no tena ninguna duda al respecto, pero era un vampiro. Que haba muerto antes, y volvi a vivir, los guardianes, dijeron que lo haban intentado, y que no haba manera de traer a Damon de vuelta. Era una esperanza vana? Era su ansioso corazn, ante la idea de que Damon podra estar vivo, slo que Elena se engaaba? Elena volvi al presente para encontrar que sus amigos la miraban. Hubo un momento de completo silencio, como si hasta los pjaros hubieran dejado de cantar. Elena, dijo Stefan suavemente. Lo vimos morir. Elena mir a los ojos verdes de Stefan. Sin duda, si hubiera alguna razn para la esperanza, l se sentira de la misma manera que ella. Pero su mirada era firme y

The Hunters 1: Phantom

78

L .J. Smith

triste. Stefan, vio, no tena ninguna duda de que Damon estaba muerto. Su corazn se encogi dolorosamente. Quin es Damon? , Pregunt Celia, pero nadie respondi. Alaric tena el ceo fruncido. Si Damon est definitivamente muerto, dijo, si t ests seguro de eso, entonces lo que est causando estos accidentes, podra estar jugando en su dolor, tratando de golpear donde duele. Tal vez hay un peligro emocional aqu que est tratando de crear, as como uno fsico. Si deletrear el nombre de Damon tiene el propsito de herir, entonces el objetivo son Stefan y Elena, dijo Matt. Es decir, no es ningn secreto que a Meredith y a m nunca nos mucho. Cruz los brazos a la defensiva. Lo siento, Stefan, pero es la verdad. Yo respetaba a Damon, dijo Meredith, especialmente despus de cmo trabajo tan duro con nosotros en la Dimensin Oscura, pero es cierto que su muerte no... me afecta de la misma manera que lo hizo Elena y Stefan. Estoy de acuerdo con Matt. Elena mir a Bonnie y se dio cuenta de que su mandbula apretada y sus ojos brillaban con lgrimas de rabia. Mientras Elena miraba, los ojos brillantes de Bonnie se volvieron mate y perdi el foco, mirando en la distancia. Ella se puso rgida y volvi su cara hacia la parte superior del acantilado. Est teniendo una visin, dijo Elena, ponindose de pie. Bonnie habl con una voz plana y ms spera que la de ella. l te quiere, Elena, dijo. l te quiere. Elena sigui su mirada hacia el acantilado. Por un momento, salvaje, la esperanza, brillante irrumpi de nuevo en su pecho otra vez. Ella esperaba ver a Damon all, sonriendo hacia ellos. Sera igual que l, si l, de alguna manera sobrevivi a la muerte, apareciera de repente, haciendo una gran entrada, y luego pasar por el milagro con un encogimiento de hombros y un chiste seco. Y haba alguien que est parado en la parte superior del acantilado. Celia dio un pequeo grito, y Matt jur en voz alta. No era Damon, sin embargo. Elena se dio cuenta de inmediato. La silueta era ms amplia que la forma gil de Damon. Pero el sol era tan brillante que no poda distinguir las caractersticas de la persona, y ella levant la mano para dar sombra a sus ojos. Como un halo, de pelo rubio rizado brillaba la luz del sol. Elena frunci el ceo. Yo creo, dijo, comenzando a reconocerle, que es Caleb Smallwood.

The Hunters 1: Phantom

79

L .J. Smith

Captulo 15

Tan pronto como Elena pronunci el nombre de Caleb, la persona en el acantilado comenz a retirarse de su lnea de visin. Despus de un momento de vacilacin, Matt comenz a correr por el camino hacia el lugar donde lo haban visto. Parece tonto, pens Elena, la forma en que todos reaccionaron como si hubieran sido amenazados. Cualquier persona tiene derecho a caminar por los senderos en Hot Springs, y Caleb, si era Caleb, no haba hecho nada ms que asomarse sobre el borde del acantilado. Pero, sin embargo, haba algo siniestro en la figura tan vigilante cernindose sobre ellos, y su reaccin no se senta tonta. Bonnie abri la boca y su cuerpo se relajo cuando sali del trance. Qu pas? , Pregunt. Oh, Dios mo, no de nuevo. No te acuerdas de nada? , Dijo Elena. Bonnie sacudi la cabeza con tristeza. Dijiste: l te quiere, Elena, dijo Celia, examinando a Bonnie con una mirada entusiasta en sus ojos. No recuerdas de quien estabas hablando? Creo que si l quiere a Elena, podra ser cualquiera, dijo Bonnie, con los ojos entrecerrados. Elena la mir fijamente. Haba habido una malicia inusual en el tono de Bonnie? Pero Bonnie sonri con tristeza hacia ella, y Elena decidi que el comentario haba sido una broma. Unos minutos ms tarde, Matt volvi por el camino, sacudiendo la cabeza. Quien quiera que fuera desapareci, dijo, arrugando la frente con confusin. No he podido ver a nadie en el camino en cualquier direccin. Crees que es un hombre lobo, al igual que Tyler? , pregunt Bonnie. T no eres la primera persona que me pregunta eso, dijo Elena, mirando a Stefan. Simplemente no lo s. No lo creo, sin embargo. Caleb parece totalmente agradable y normal. Recuerdas cmo era Tyler incluso antes de convertirse en un hombre lobo? Los dientes grandes y blancos y su especie de animalidad? Caleb no es as. Entonces, por qu nos espa?

The Hunters 1: Phantom

80

L .J. Smith

No s, dijo Elena otra vez, frustrada. No poda pensar en esto ahora, su mente estaba nadando con la pregunta... Damon podra estar vivo? Qu importaba Caleb, en comparacin Tal vez estaba simplemente de excursin. Ni siquiera estoy segura de que fuera Caleb. Pudo haber sido algn otro chico con el pelo rubio y rizado. Slo un excursionista al azar que se asust cuando Matt corri por la colina hacia l. Su discusin fue en crculos hasta que finalmente Alaric llevo a Meredith al hospital para que un mdico viera su tobillo. El resto de ellos fueron a la cima de las cataratas para recoger las cosas del picnic. Todos mordisquearon los chips y los bizcochos y frutas, y Matt se hizo un perro caliente en el hibachi, pero la alegra haba desaparecido del da. Cuando el telfono de Elena son, fue un alivio. Eh, ta Judith, dijo, forzando una nota alegre en su voz. Hola, dijo la ta Judith apresuradamente. Oye, tengo que ir al auditorio para ayudar a hacer el pelo de las nias y el maquillaje, y Robert ya tendr que salir temprano del trabajo para llegar al recital a tiempo. Me haras un favor y recogeras algunas flores para Margaret en el camino de vuelta? Algo dulce y bailarn, si sabes lo que quiero decir. No hay problema, dijo Elena S exactamente lo que quieres decir, te ver all. Quera olvidar por un rato: Al excursionista misterioso y situaciones cercanas al ahogamiento y sus sentimientos alternando constante de la esperanza a la desesperacin, por la aparicin del nombre de Damon. Mirar girar a su hermana pequea en un tut sonaba bastante bien. Fantstico, dijo la ta Judith. Gracias. Bueno, si aun estas en Hot Springs, ms te vale empezar el camino a casa pronto. Est bien, ta Judith, dijo Elena. Voy a ir ahora. Se despidi, Elena colg el telfono y empez a recoger sus cosas. Stefan, puedo coger tu coche? , Pregunt. Tengo que llegar al recital de danza de Margaret. Puedes llevarlo de vuelta, verdad Matt? Os llamo ms tarde y trabajamos en esto. Stefan se puso de pie. Voy contigo. Qu? , Dijo Elena. No, tienes que quedarte con Celia e ir al hospital para cuidar de Meredith, tambin. Stefan la tom del brazo. No te vayas, entonces. No debes estar sola. Ninguno de nosotros est a salvo. Hay algo ah fuera a la caza, y necesitamos mantenernos unidos. Si no nos perdemos de vista, entonces todos podemos protegernos los unos a los otros. Sus ojos estaban verde claro y lleno de ansiedad y amor, y Elena sinti una punzada de remordimiento mientras quitaba su brazo con suavidad de sus manos. Tengo que ir, dijo en voz baja. Si me paso el tiempo asustada y escondida, los Guardianes podra mejor haberme dejado muerta. Tengo que estar con mi familia y vivir una vida tan normal como pueda.

The Hunters 1: Phantom

81

L .J. Smith

Ella lo bes suavemente, detenindose un momento en la suavidad de sus labios. Y sabes que no soy el objetivo, dijo. No hay nada escrito con mi nombre. Pero te prometo que tendr cuidado. Los ojos de Stefan eran duros. Qu pasa con lo que Bonnie dijo? , Argument. Que l te quiere? Y si eso significa Caleb? Est dando vueltas en tu casa, Elena! Podra ir detrs de ti cuando quiera! . Bueno, no voy a estar all. Voy a estar en un recital de baile con mi familia a mi lado, seal Elena. Nada me pasara hoy. No me toca a m, verdad? Elena, no seas estpida! Replic Stefan. Ests en peligro. Elena se erizo. Estpida? Stefan, no importa cun estresado o ansioso estuviera, nunca la haba tratado con menos que respeto total. Perdn? . Stefan lleg hasta ella. Elena, dijo. Djame ir contigo. Me quedar contigo hasta el anochecer y vigilare fuera de tu casa esta noche. Realmente no es necesario, dijo Elena. Protege a Meredith y a Celia en cambio. Ellas son las que lo necesitan. La cara de Stefan cay, y se vea tan devastado que tuvo que ceder un poco, y agreg: Por favor, no te preocupes, Stefan. Tendr cuidado, y voy a veros a todos maana. Apret la mandbula, pero no dijo nada ms, y ella se volvi caminando por el sendero, sin mirar atrs.

Ya de regreso en la pensin, Stefan no poda relajarse. No poda recordar nunca, en toda su larga vida, sentirse tan nervioso e incmodo en su propio cuerpo. Picaba y dola por la ansiedad. Era como si su piel se ajustara demasiado fuerte sobre sus huesos, y se traslad con irritacin, grabando sus dedos contra la mesa, haciendo crujir el cuello, encogindose de hombros, cambiando de posicin en su silla. l te quiere, Elena. Qu demonios significaba eso? l te quiere. Y la visin de la oscuridad, la figura en el acantilado, una sombra tapando el sol, los rizos de oro que brillaban como un halo sobre la cabeza de la figura... Stefan Saba que deba estar con Elena. Todo lo que quera era protegerla. Pero ella lo haba despedido, metafricamente al menos, con menos que una palmadita en la cabeza, le dijo que se quedara, fiel perro de guardia, y velara por otras personas. No importaba que estuviera claramente en peligro de que alguien-algunos-la quisieran. An as, ella no quera que Stefan estuviera con ella ahora mismo.

The Hunters 1: Phantom

82

L .J. Smith

Qu era lo que Elena quera? Ahora que Stefan se detuvo a pensar en ello, pareca que Elena quera un montn de cosas incompatibles. Tener a Stefan como su caballero leal. Cosa que siempre era, siempre, afirm de s mismo, cerrando el puo con fuerza. Pero tambin quera aferrarse a los recuerdos de Damon, y para mantener esa parte de ella que haba compartido con l privada y prstina, separada de todas los dems, incluso de Stefan. Y ella quera mucho ms, tambin: ser la salvadora de sus amigos, de su ciudad, de su mundo para ser admirada y querida, estar al mando... Y para ser una chica normal otra vez. Bueno, la vida normal que ella haba vivido haba sido destruida para siempre cuando conoci a Stefan, cuando tom la decisin de dejarla entrar en su mundo. Saba que era su culpa, toda ella, todo lo que haba seguido despus de eso, pero no poda sentir que estaba con l ahora mismo. La amaba demasiado como para tener espacio para arrepentirse. Ella era el centro de su mundo, pero al mismo tiempo, saba que no era lo mismo para ella, un agujero en su interior se abra con ansia, y se mova inquieto en su silla. Los dientes caninos se alargaron en la boca. No poda recordar la ltima vez que se haba sentido tan mal.... No poda obtener sacar la imagen de Caleb de su cabeza, mirando desde lo alto del acantilado, como si comprobara, para ver si haba sucedido, lo que haba esperado causar. Ms t, Stefan? La seora Flowers le pregunt en voz baja, rompiendo sus furiosos pensamientos. Ella estaba inclinada hacia adelante sobre una pequea mesa con el vaso de agua, sus ojos azules le observaba desde detrs de sus gafas. Su rostro era tan compasivo que se preguntaba qu poda ver en l esta mujer anciana y saba, que siempre pareca percibir mucho ms que cualquier otra persona, tal vez podra decir cmo l se senta ahora. Se dio cuenta de que todava estaba esperando educadamente por su respuesta, la tetera suspendida en una mano, y l asinti con la cabeza de forma automtica. Gracias, seora Flowers, dijo, extendiendo la taza, que todava estaba medio llena de t fro. En realidad no le gustaba el sabor de las bebidas normales humanas. No importaba mucho ahora, pero a veces beberlas le hizo encajar, hizo a los dems relajarse cerca de l, ms que cuando no coma ni beba en absoluto, poda sentir a los amigos de Elena erizarse, los pelos de la nuca en aumento, como una voz subconsciente de ellos sealando que l no era como ellos, y agreg todas las dems pequeas diferencias que no poda controlar, y por lo tanto concluyendo que estaba equivocado. La seora Flowers llen su vaso y se ech hacia atrs, satisfecha. Recogiendo su labor de punto, algo de color rosa y sonri. Es muy bueno tener a toda la juventud reunida aqu, coment. Este hermoso grupo de jvenes. Echando un vistazo a los otros, Stefan tuvo que preguntarse si la seora Flowers estaba siendo ligeramente sarcstica. Alaric y Meredith haba regresado del hospital, donde su lesin haba sido diagnosticada como un esguince leve y vendado por la enfermera de la sala de emergencias. El semblante habitualmente sereno de Meredith era firme,

The Hunters 1: Phantom

83

L .J. Smith

probablemente por lo menos en parte, por el dolor y la irritacin de saber que tena que permanecer sin apoyar el pie durante un par de das. Y, en parte, Stefan sospechaba, debido al lugar donde estaba sentada. Por alguna razn, cuando Alaric la haba ayudado a sentarse cojeando en el sof, se haba sentado justo al lado de Celia. Stefan no se consideraba un experto en el romance, despus de todo, haba vivido durante cientos de aos y se haba enamorado slo dos veces, y su romance con Katherine haba sido un desastre, pero incluso l poda notar la tensin entre Meredith y Celia. No estaba seguro de si Alaric era tan ajeno a ella como pareca o si estaba fingiendo con la esperanza de que la situacin pasara. Celia se haba puesto un vestido elegante de verano blanco y se sent a hojear una revista titulada Antropologa Forense, se vea fresca y tranquila. Meredith, en cambio, estaba sucia y manchada, su hermoso rostro y piel suave, afectada por el cansancio y el dolor. Alaric haba tomado una silla al lado del sof. Celia, haciendo caso omiso de Meredith, se inclin sobre ella hacia Alaric. Creo que esto puede interesarte, le dijo. Es un artculo sobre los patrones dentales en los cuerpos momificados encontrados en una isla muy cerca de Unmei no Shima. Meredith tiro a Celia una mirada desagradable. Oh, s, dijo en voz baja. Dientes, fascinante. La boca de Celia era una lnea plana, pero no respondi. Alaric tom la revista con un murmullo corts de inters, y frunci el ceo a Meredith. Stefan frunci el ceo, tambin. La tensin que zumbaba entre Meredith, Celia, y Alaric, y ahora que estaba viendo, se daba cuenta de que Alaric saba exactamente lo que estaba pasando entre las dos mujeres jvenes y se senta halagado, irritado y ansioso en partes iguales, estaba interfiriendo con los poderes de Stefan. Aunque se haba sentado y tomaba su primera taza de t, de mala gana despus que Elena le ordeno "quedarse", Stefan haba estado enviando tentculos de poder, tratando de detectar si Elena haba llegado a casa, si algo la haba alejado de su camino. Si Caleb la haba parado. Pero no haba sido capaz de encontrarla, incluso con sus sentidos extendidos al mximo. Una o dos veces, haba captado lo que senta como una impresin fugaz de lo que poda ser un sonido muy especfico, el olor, y el aura que sin lugar a dudas significaba Elena, pero luego se desliz lejos de l. Haba culpado del hecho de que no poda localizarla con sus poderes debilitados, pero ahora estaba claro para l lo que le impide encontrarla era toda la emocin en esta sala: El corazn palpitante, los rubores de ira, el olor acre de los celos. Stefan se estir, trat de calmar la furia creciente en su interior. Estas personassus amigos, se record a s mismo, no estaban interfiriendo a propsito. No podan controlar sus emociones. Tom un trago de t frio, tratando de relajarse

The Hunters 1: Phantom

84

L .J. Smith

antes de que perdiera el control, e hizo una mueca ante el sabor. T no era lo que ansiaba, se dio cuenta. Tena que salir pronto al bosque a cazar. Necesitaba sangre. No, tena que saber exactamente lo que Caleb Smallwood era. Se puso de pie de manera tan abrupta, tan violentamente, que la silla se sacudi inestable debajo de l. Stefan? , pregunt Matt con voz alarmada. Qu es? Los ojos de Bonnie eran enormes. Stefan mir a su alrededor el crculo de rostros distrados, ahora todos lo miraban. Me tengo que ir. Luego gir sobre sus talones y ech a correr.

Captulo 16

Camin durante mucho, mucho tiempo, aunque al parecer su entorno nunca cambi. La misma luz tenue se filtra a travs de una constante nube de ceniza. Se carece de alicientes a travs de la suciedad, el barro, a travs de los charcos de agua oscura hasta los tobillos. Ocasionalmente, afloj el puo y mir de nuevo a los mechones de pelo. Cada vez, el lquido mgico los limpiaba un poco ms, cambiando un pedazo de oscuridad fibroso por dos mechones de pelo brillante, rojo y oro. Sigui caminando. Estaba herido, pero no poda parar. Si lo hiciera se hundira de nuevo por debajo de la ceniza y lodo, de nuevo a la tumba, de nuevo a la muerte. Algo le susurr alrededor de los bordes de su mente. No saba muy bien qu le haba sucedido, pero las palabras y frases giraban en su cabeza. Palabras como abandonado, palabras como solo. Estaba muy fro. Sigui caminando. Despus de un rato, se dio cuenta de que estaba murmurando. Me dej solo. Ellos nunca lo dejaran aqu. No poda

The Hunters 1: Phantom

85

L .J. Smith

recordar quin era l, pero senta una especie de enferma satisfaccin con luz de resentimiento. l se aferr a eso mientras segua su marcha. Despus de lo que pareci una eternidad inmutable, algo pas, delante de l se poda ver la casa del guarda que haba imaginado: Inspirado como un castillo de cuento de hadas, negro como la noche. Apret el paso, sus pasos arrastrando los pies por la ceniza. Y entonces la tierra se abri de repente bajo sus pies. En el espacio de un latido del corazn, se estaba quedando en la nada. Algo dentro de l grit, Ahora no, ahora no. Agarr y ara la tierra, sus brazos lo mantenan a flote, con los pies balancendose en el vaco por debajo de l. No, se lament. No, no puedo... No me dejes aqu. No me dejes otra vez. Sus dedos se resbalaron, lodo y cenizas resbalando entre sus manos. Damon? , Rugi una voz incrdula. Una figura musculosa y grande estaba por encima de l, recortada contra las lunas y los planetas en el cielo, con el pecho descubierto, su cabello largo, en espiral derramndose sobre sus hombros. Esta estatua de un hombre se agach y lo agarr por los brazos, levantndolo. Grit de dolor. Algo por debajo de la tierra se haba aferrado a sus piernas y estaba tirando hacia abajo. Espera! Gru el otro, los msculos ondulando. Se estiro y lanz contra todo lo que se aferraba a Damon, Damon, le haba llamado el hombre, y se senta bien, de alguna manera. El otro hombre le dio un gran tirn, y la fuerza que tiraba por debajo de l lo libero, y dispar hacia tierra, golpeando a su salvador hacia atrs. Damon yaca jadeante en el suelo, agotado. Se supone que deberas estar muerto, le dijo el otro hombre, ponindose de pie y ofreciendo una mano a Damon. Empuj un largo mechn de pelo de su cara y mir a Damon con ojos serios, con problemas. El hecho de que usted no es... bueno, no estoy tan sorprendido como debera estarlo. Damon parpade ante su salvador, que lo observaba atentamente. Se humedeci los labios y trat de hablar, pero su voz no llego. Todo ha sido alterado aqu desde que sus amigos se fueron, dijo el hombre. Algo esencial ha cambiado en este universo. Las cosas no estn bien. Sacudi la cabeza, sus ojos preocupados. Pero dime, mon cher, cmo es que ests aqu? Finalmente Damon encontr su voz. Sali spera y temblorosa. Yo... No lo s. El hombre inmediatamente fue todo cortesa. Creo que la situacin requiere un poco de magia Negra, oui? Y alguna sangre, tal vez, y una oportunidad de limpiar. Y entonces, Damon, tenemos que hablar.

The Hunters 1: Phantom

86

L .J. Smith

Hizo un gesto hacia el castillo oscuro delante de ellos. Damon dud por un momento, mirando el vaco y la ceniza a su alrededor, y luego camin tras l hacia la puerta abierta.

Despus de que Stefan saliera de la habitacin, as de repente, todos slo podan mirar detrs de l como golpeaba la puerta de entrada, lo que indicaba que haba dejado la casa con la misma rapidez. Bonnie se abraz los brazos alrededor de ella, temblando. Una pequea voz en el fondo de su cabeza le dijo que algo estaba mal, muy mal. Celia finalmente rompi el silencio. Interesante, dijo. Es siempre tan intenso...? O es una cosa de vampiros? . Alaric se ri secamente. Lo creas o no, siempre pareca muy discreto y prctico para m. No lo recuerdo siendo tan voltil. Se pas una mano por su pelo rubio y aadi pensativamente. Tal vez era el contraste con su hermano que lo haca parecer tan razonable. Damon era bastante impredecible. Meredith frunci el ceo pensativamente. No, tienes razn. Esta no es la manera en que Stefan suele actuar. Tal vez sea emocional, porque Elena est amenazada? Pero eso no tiene sentido... Ella ha estado en peligro antes. Incluso cuando ella muri, l tena el corazn destrozado, pero, en todo caso, se hizo ms responsable, no ms salvaje. Pero cuando Elena estaba muerta, le record Alaric, lo peor que poda imaginar haba pasado ya. Es posible que lo que est haciendo que l est tan nervioso es que no sabe dnde est la amenaza o de donde viene. Bonnie tom un sorbo de t, andaba por las nubes, como Meredith pensativa, y Celia levant una ceja escptica. Todava no entiendo a qu te refieres cuando dices que Elena muri. Ests sugiriendo que en realidad resucit de los muertos? . S, dijo Meredith. Ella se convirti en un vampiro, entonces fue expuesta a la luz del sol y la muerte fsica. La enterraron y todo. Ms tarde, meses despus, regres. Sin embargo, ella es humana otra vez. Creo que todo esto es muy difcil de creer, dijo Celia rotundamente. Honestamente, Celia, dijo Alaric, alzando las manos con exasperacin. Con todo lo que has visto desde que llegamos aqu, tu bufanda que casi te asfixia, a continuacin, deletrea un nombre, Bonnie tiene una visin, Stefan prcticamente volando para salvar a, no s por qu est haciendo la lnea de ahora y dices que no crees que una chica podra volver de entre los muertos. Hizo una pausa y tom aliento. No quiero sonar duro, pero realmente Meredith sonri. Aunque no lo creas, es cierto. Elena regres de entre los muertos. Bonnie puso un rizo largo de color rojo alrededor de su dedo. Vio que su dedo se puso blanco y rojo contra el mechn de cabello. Elena. Por supuesto que estaban hablando de Elena. Todo el mundo siempre estaba hablando de Elena.

The Hunters 1: Phantom

87

L .J. Smith

Ya sea que estuviera con ellos o no, todo lo que hacan o pensaban se centraba en Elena. Alaric se dirigi a todo el grupo. Stefan parece convencido de que, El te quiere Elena "significa Caleb, pero no estoy seguro de que lo sea. Por lo que he visto de las visiones de Bonnie, y lo que me habis dicho, que casi nunca est sobre lo que est justo en frente de ella. La aparicin de Caleb, si era Caleb, an podra haber sido una coincidencia. No crees que sea as, Meredith? Oh, no te molestes en preguntarme acerca de las visiones, pens Bonnie amargamente. Yo soy slo el que las tiene. No era esa la forma en que siempre era, sin embargo? Ella era la que todos pasaban por alto. Podra ser una coincidencia, dijo Meredith dudosa. Pero si no es de Caleb de quien estaba hablando, quin es? Quin quiere a Elena? Bonnie mir a Matt, que estaba mirando fijamente por la ventana, aparentemente, completamente separado de la conversacin. Ella saba que Matt an amaba a Elena, aunque nadie ms lo supiera. Era una pena. Matt era muy listo. Poda salir con quien quisiera, pero le estaba llevando mucho tiempo superarlo. Pero entonces, nadie alguna vez pareca superar nunca a Elena. La mitad de los chicos en la escuela Robert E. Lee. Haba dado la vuelta mirando con nostalgia hacia ella, como si de pronto se pudiera dar la vuelta y caer en sus brazos. Ciertamente, la mayora de los muchachos con los que Elena haba salido se haba quedado un poco enamorados de ella, incluso despus de que Elena habia ms o menos olvidado sus nombres. No es justo, pens Bonnie, girando su pelo alrededor de su dedo. Todo el mundo siempre ha querido a Elena y Bonnie nunca siquiera haba tenido un novio ms de un par de semanas a la vez. Qu estaba mal con ella? La gente siempre le deca lo linda que era, lo adorable, lo divertida... Y luego miraban ms all de ella a Elena, y era como si ellos no podan ver ms a Bonnie. Y mientras que Damon, impresionante, sexy Damon, se haba enamorado de ella, a veces, cuando ella no estaba tratando de bromear, ella saba que l no la haba visto, tampoco. Yo slo soy la compaera, ese es mi problema, pens Bonnie con tristeza. Elena era la estrella, Meredith era un hroe, Bonnie era un compaero. Celia se aclar la garganta. Tengo que confesar que estoy intrigada por la aparicin de los nombres, dijo secamente. Parece como que apuntan a algn tipo de amenaza. Sea o no que la supuestamente visin de Bonnie llegue a nada, Bonnie le dispar una mirada desagradable a Celia, pero Celia la ignoro, debemos investigar cualquier fondo o contexto, que podamos encontrar para la aparicin inexplicable de los nombres. Hay que averiguar si este tipo de cosas han sucediendo antes. Como escrituras en la pared, si quieres. Ella dio una sonrisa con los labios apretados en su propia broma.

The Hunters 1: Phantom

88

L .J. Smith

Pero, qu se investiga? , Dijo Bonnie, al verse sin querer responder a la maestra Celia de la misma manera Yo no sabra ni por dnde empezar a buscar algo como esto. Un libro sobre maldiciones, tal vez? O presagios? Tiene algo as en la biblioteca, Seora Flowers? . La seora Flowers neg con la cabeza. Me temo que no, querida. Mi biblioteca, como sabis, es en su mayora sobre hierbas. Tengo un par de libros ms especializados, pero no puedo recordar nada que podra ser til a este problema. Cuando menciono "los libros ms especializados," las mejillas de Bonnie se pusieron calientes. Pens en el grimorio de comunicacin con los muertos, todava escondido bajo el suelo de su dormitorio, y esperaba que la seora Flowers no hubiera notado que faltaba. Despus de unos segundos, sus mejillas se haban enfriado lo suficiente y se atrevi a mirar alrededor, pero slo Meredith la miraba con una ceja elegantemente levantada. Si Meredith pensaba que algo estaba pasando, no descansara hasta que se supiera toda la historia de Bonnie, por lo que Bonnie le dio una suave sonrisa y cruz los dedos detrs de la espalda pidiendo suerte. Meredith levant la otra ceja y la mir con profunda sospecha. En realidad, dijo Celia, Tengo un contacto en la Universidad de Virginia, quien estudia el folclore y la mitologa. Ella se especializa en la brujera, la magia popular, las maldiciones, todo ese tipo de cosas. Crees que podramos llamarla? , Dijo Alaric esperanzado. Celia frunci el ceo. Creo que sera mejor si me voy all por unos das. Su biblioteca no est tan bien organizada como debera. Supongo que es sintomtico del tipo de estudios de las historias en lugar de los hechos y puede ser que tarde un tiempo en descubrir si hay algo til all. Y creo que sera bueno que me fuera de la ciudad por un tiempo, de todos modos. Despus de dos roces con la muerte en dos das, envi una mirada puntiaguda hacia Meredith, quien se sonroj. Estoy empezando a sentir que Fell's Church no es el lugar ms saludable para m. Mir a Alaric. T puedes encontrar la biblioteca interesante, si quieres venir conmigo. El Dr. Beltram es uno de los expertos ms conocidos en su campo. Uh... Alaric se sorprendi. Gracias, pero ser mejor que me quede aqu y ayude a Meredith. Con su esguince en el tobillo y todo. Mmm-hmmm. Celia mir a Meredith de nuevo. Meredith, que haba estado mirando cada vez ms encantada cada segundo desde que Celia haba anunciado que se iba, hizo caso omiso de ella y le sonri a Alaric. Bueno, supongo que debera llamarle y preparar mis cosas. No hay tiempo como el presente. Celia se levant, se alis el vestido de verano, y sali por la puerta, con la cabeza alta. Al pasar, roz la mesa cerca de la silla la seora Flowers, tirando su tejido al suelo.

The Hunters 1: Phantom

89

L .J. Smith

Bonnie dej escapar un suspiro cuando Celia sali de la habitacin. Bueno, de verdad! , Dijo ella, indignada. Bonnie, dijo Matt advirtindola. Lo s, dijo Bonnie furiosamente. Al menos Podra haber dicho" perdn ", verdad? Y qu fue eso de pedirle a Alaric que fuera con ella? l acaba de llegar, prcticamente. No te ha visto desde hace meses. Por supuesto que no va a irse de nuevo con ella ahora mismo. Bonnie, dijo Meredith, con una voz extraamente ahogada. Qu? , Dijo Bonnie, captando la singularidad de su tono de voz y mirando a su alrededor. Oh. Oh. Oh, no. La labor que la seora Flowers se haba cado de la mesa, y la madeja de hilo haba rodado por el suelo, deshacindose, Ahora, en los rizos de rosa plida suave, todos podan leer con claridad una sola palabra escrita a travs de la alfombra: Bonnie

Capitulo 17

Una vez que se fue, Stefan record que Elena haba tomado su coche. Convirtindose en el bosque, comenz a correr, usando su poder para acelerar el paso. El golpeteo de sus pies pareca chocar. Protgela, protgela. Saba donde Tyler Smallwood haba vivido. Despus de que Tyler haba atacado a Elena en un baile, haba tenido sentido vigilarlo. Stefan irrumpi los bosques a las afueras de la propiedad de los Smallwoods. Eran dueos de una casa fea, segn Stefan. Una imagen errnea de una vieja finca solariega del Sur, demasiado grande para el csped en que se asentaba, y sobresalan con columnas innecesarias y arqueos de decoraciones rococ. Con solo mirarla, Stefan haba sido capaz de decir que los Smallwoods tenan ms dinero que gusto, y que los arquitectos que la haba diseado no fueron educados en verdad en las formas clsicas.

The Hunters 1: Phantom

90

L .J. Smith

Toc el timbre de la puerta principal, luego se congel. Qu pasaba si el seor o la seora Smallwood respondan a la campana? Influira en ellos para que le dieran toda la informacin como pudieran sobre Caleb, y luego se olvidaran de que Stefan haba estado all. Esperaba tener el poder para hacerlo: no haba estado comiendo lo suficiente, ni siquiera sangre de animal. Pero no vino nadie. Despus de unos segundos, Stefan envi zarcillos inquisitivos de Poder a travs de la casa. Estaba vaca. No poda entrar, no poda registrar el cuarto de Caleb como l quera. Sin una invitacin, estaba atrapado aqu. Vagaba alrededor de la casa, mirando a travs de las ventanas, pero sin encontrar nada fuera de lo comn adems de todos los marcos completamente dorados y muchos espejos. Detrs de la casa se encontr un pequeo cobertizo blanco. Enviando Poder a ello, sinti algo ligeramente. . . cortado. Slo el menor matiz de oscuridad, un sentimiento de frustracin y mala intencin. El galpn estaba cerrado, pero la cerradura era bastante fcil romperla. Y como nadie viva aqu, no era necesaria una invitacin a entrar. La primera cosa que vio fue el rostro de Elena. Recortes de prensa y fotos fueron fijadas en todas las paredes: Elena, Bonnie, Meredith, y el mismo. En el suelo haba un pentagrama con ms fotos y rosas. Stefan tena la certeza de que algo malo se solidific. Elena estaba en peligro. Envo el Poder antes, buscando desesperadamente algn rastro de ella, sali corriendo de nuevo.

A medida que se alejaba de la floristera, Elena retom la conversacin con Stefan repetidas veces en su mente. Qu estaba pasando con l desde que haban vuelto a Fells Church? Se senta como si hubiera una parte de l que se contena y ocultaba de ella. Record la soledad, el hundimiento, sensacin de mareo de aislamiento que haba sentido cuando lo bes. Era la prdida de Damon que estaba cambiando a Stefan? Damon. Slo el pensamiento de l era suficiente para causar un dolor casi fsico en ella. Mercurial, difcil, hermoso Damon. Peligroso. Amoroso, a su manera. El pensamiento de su nombre, escrito en plantas acuticas a travs de las piernas de Meredith, flotaba por su mente. No saba lo que significaba. Pero no haba ninguna esperanza. Tena que dejar de mentirse sobre esto. Haba visto a Damon morir. Sin embargo, pareca imposible que alguien tan complejo, fuerte y aparentemente invencible como Damon se podra ir tan rpidamente y tan simplemente. Pero esa era la forma en que sucedi, no? Debera saber que la muerte no vena a menudo con un gran espectculo, que por lo general vena cuando menos lo esperaras. Ella saba que antes de todo esto. . . toda estas cosas con vampiros y hombres lobo y malvados rivales misterioso. Haba conocido todo acerca de la brusquedad y la simplicidad de la muerte durante aos, antes cuando ella era solo la normal, Elena Gilbert, que no crea en nada sobrenatural, ni siquiera en los horscopos o adivinacin del futuro, mucho menos en monstruos.

The Hunters 1: Phantom

91

L .J. Smith

Mir el asiento del pasajero a su lado, donde estaba el ramo de rosas de color rosa que haba comprado para darle a Margaret. Y, al lado de ellos, un manojo simple de nomeolvides. Como si me olvidara alguna vez, pens. Elena record montarse en el auto hacia la casa con sus padres y Margaret de beb en un ordinario domingo por la tarde. Haba sido un hermoso da soleado otoo, las hojas de los rboles por la carretera apenas comenzaban a ser pintadas de rojo y oro. Haban ido a almorzar en una pequea posada fuera en el campo. Margaret, que le estaban saliendo los dientes, haba estado de mal humor en el restaurante, y haban tomado turnos pasendola arriba y abajo en el porche de la posada por unos minutos por un tiempo mientras los otros coman. En el coche estaba ms tranquila, medio adormilada, luz dorada de sus pestaas revoloteando abajo hasta descansar durante ms tiempo y periodos ms largos contra sus mejillas. El padre de Elena haba estado conduciendo, record, y la radio haba sido sintonizada en la estacin local por lo que poda or las noticias. Su madre se haba retorcido para mirar a Elena en el asiento trasero, con sus ojos azul zafiro como los de Elena. Sus cabellos de oro, tocado con un poco gris, recogido en una trenza francesa, elegante y prctica. Sonriendo, ella haba dicho: Sabes lo que creo que sera bueno? Qu? Pregunt Elena, sonriendo tras ella. Entonces vio un brillo extrao, alto en el cielo, y se inclin adelante sin esperar por una respuesta. Pap, qu es eso? Ella seal hacia arriba. Elena nunca se enter de lo que su madre haba pensado que sera agradable. Su padre nunca respondi lo que era. Las ltimas cosas que Elena recordaba eran sonidos: Jadeos de su padre y el chirrido de los neumticos del coche. Despus todo estaba en blanco, hasta que Elena se haba despertado en el hospital, ta Judith junto a su cama, y se enter de que sus padres estaban muertos. Haban muerto antes de que los paramdicos incluso abrieran con palanca el coche. Antes de que restauraran Fells Church, los Guardianes haba dicho a Elena que ella debera haber muerto en ese accidente, y que sus padres debieron haber vivido. El brillo haba sido su coche de aire, y Elena haban distrado a su padre en el peor momento posible, haciendo que todas las personas incorrectas murieran. Poda sentir el peso de ello ahora, la culpa de sobrevivir, su enojo por los Guardianes. Ech un vistazo al reloj del tablero. Todava haba un montn de tiempo antes de tener que estar en el recital de Margaret. Volviendo de la autopista, se detuvo en el estacionamiento del cementerio. Elena aparc el coche y camin rpidamente a travs de la nueva parte del cementerio, llevando las nomeolvides. Pjaros cantaban alegremente por encima. Haban pasado tantas cosas en este cementerio en el ltimo ao. Bonnie haba visto una de sus primeras visiones entre estas lpidas. Stefan le haba seguido hasta aqu, mirndola en secreto, cuando ella pensaba que simplemente era una persona nueva y espectacular en

The Hunters 1: Phantom

92

L .J. Smith

la escuela. Damon haba drenado casi a un viejo vagabundo bajo el puente. Katherine haba perseguido a Elena fuera del cementerio con niebla y fro y un largo alcance, con visin del mal. Y, por supuesto, Elena haba conducido desde un puente a la muerte aqu por el cementerio, al final de esa primera vida, la que pareca tan lejana ahora. Elena tom su camino ms all de un adornado monumento de mrmol de los veteranos de la Guerra Civil de Fells Church, bajo la caada sombreada donde sus padres fueron enterrados. El pequeo ramo de flores silvestres que ella y Stefan haba dejado hace dos das se haba marchitado, Elena lo tir y puso la nomeolvides en su lugar. Tom un poco de musgo del nombre de su padre. El ms ligero crujido de la gravilla del camino son a sus espaldas, Elena se dio la vuelta. No haba nadie all. Estoy nerviosa. murmur para sus adentros. Su voz sonaba extraamente fuerte en la quietud del cementerio. Nada de qu preocuparse. dijo con firmeza. Se coloc en la hierba de la tumba de sus padres y traz las letras en la lpida de su madre con una la mano. Hola. dijo. Ha pasado un tiempo desde que me sent aqu y les he hablado, lo s. Lo siento. Un montn de cosas horribles han sucedido... Trag saliva. Lo siento, tambin, porque supe que no deban morir cuando lo hicieron. Le pregunt a los Guardianes para. . . para traerlos de vuelta, pero dijeron que se haba mudado a un mejor lugar y que no pueden revertir eso. Deseo. . . Me alegro de que estis feliz dondequiera que estn, pero todava los echo de menos. Elena suspir, baj la mano de la lpida, y arrastr a travs de la hierba con sus rodillas. Algo esta de tras de m otra vez. Continu tristemente. Detrs de todos nosotros, supongo, pero Bonnie dijo que la traje aqu cuando estaba en un trance. Y ms tarde ella me dijo que l me quiere. No s si se trata de dos personas diferentes -o lo que sea- detrs de nosotros, o slo uno. Pero siempre las cosas malas se centran en m. Enrosc una brizna de hierba entre sus dedos. Ojal las cosas pudieran ser ms sencillas para m, la forma en que son para otras chicas. A veces... estoy tan contenta de tener a Stefan, y me alegra poder ayudar a proteger Fells Church, pero... es difcil. Es realmente difcil. Un sollozo se edificaba en la garganta y se lo trag de nuevo. Y... Stefan siempre ha estado all para m, pero siento como si no conociera todo de l ya, sobre todo porque no puedo leer sus pensamientos. l es tan tenso, y es como l tiene que estar en control todo el tiempo.... Algo cambi a sus espaldas, slo el ms mnimo indicio de movimiento. Sinti una brisa clida, hmeda como un aliento en el dorso de su nuca. Elena gir rpidamente la cabeza. Caleb estaba agazapado detrs de ella, tan cerca que era casi nariz a nariz. Ella grit, pero Caleb tir su mano sobre su boca, amortiguando su grito.

The Hunters 1: Phantom

93

L .J. Smith

*.*.*.*.*.*.* 1) Mercurial: Repentinos giros de estado de nimo y manierismos. En un momento determinado puede ser clido y afectivo, prdigo en afectuoso trato con todo el mundo pero, de repente, puede volverse fri y hostil, evitando el contacto, desvinculado y distante. 2) Nomeolvides: Flor Azul de tallos tendidos y hojas speras.

Capitulo 18

La mano de Caleb estaba caliente y pesado contra sus labios, Elena escarb contra l con las uas. l la agarr fuertemente con la otra mano, mantenindola prisionera, sus dedos se clavaron en su hombro. Elena luch ferozmente, agitando los brazos y aterrizando un firme golpe en el estmago de Caleb. Mordi con fuerza la mano que l tena sobre su boca. Caleb tir hacia atrs, rpidamente dejndola ir y tirando su mano mordida a su pecho. Tan pronto como su boca fue descubierta, Elena grit. Caleb se apart de ella, con las manos en alto en rendicin. Elena. dijo. Elena, lo siento mucho. No fue mi intencin asustarte. Solo no quera que gritaras. Elena lo mir cautelosamente, respirando con dificultad.

Qu ests haciendo aqu? Pregunt. Por qu te movas sigilosamente detrs de m si no me queras asustar? Caleb se encogi de hombros y mir un poco avergonzado. Estaba preocupado por ti. Confes, metiendo las manos en sus bolsillos y agachando la cabeza. Yo estaba caminando por Hot Springs antes y te vi y a tus amigos. Ellos te tiraron fuera del agua, y pareca como si no estuvieras respirando. Le ech un vistazo a travs de sus largas y doradas pestaas.

The Hunters 1: Phantom

94

L .J. Smith

Estabas tan preocupado por m que decidiste agarrarme y taparme la boca para que no gritara? Pregunt Elena. Caleb agach su cabeza ms y restreg en la parte trasera de su cuello en una forma avergonzada. No estaba pensando. asinti Caleb solemnemente. Te veas muy plida. dijo. Pero abriste los ojos y se sent. Me iba a acercar y ver si estaban bien, pero tu amigo me vio y comenz a correr hacia m como si me fuera a saltar encima, y supongo solo me asust. Sonri de repente. Normalmente no soy un cobarde, dijo. pero l pareca loco. Elena se encontr sintindose inesperadamente desarmada. Su hombro todava le dola donde Caleb la haba agarrado. Pero pareca tan sincero, y tan arrepentido. De todos modos, Continu Caleb, mirndola fijamente con sus sinceros ojos azul claro. conduca de regreso a donde mi ta y mi to, y reconoc tu coche en el estacionamiento del cementerio. Solo vine porque quera hablar con usted y asegurarme de que estabas bien. Y luego, cuando me acerqu a ti, estaban sentados y hablando, y creo que me daba vergenza. No quise interrumpirte, no quera irrumpir en algo personal, as que solo esper. Agach la cabeza tmidamente de nuevo. Y en vez termin por agredirte y asustndote a muerte, que seguro no era el mejor camino a seguir. Realmente lo siento, Elena.

Los latidos del corazn de Elena volvan a la normalidad. Independientemente de las intenciones de Caleb, obviamente no iba a atacarla de nuevo ahora. Est bien. Ella dijo. Me golpe la cabeza con una roca bajo el agua. Estoy bien ahora, sin embargo. Debe haber parecido muy raro verme sola sentada aqu y murmurando. A veces vengo aqu a hablar con mis padres, eso es todo. Aqu es donde estn enterrados. No es raro. Dijo l tranquilamente. Me he encontrado hablando con mis padres a veces, tambin. Cuando algo sucede me gustara que estuvieran conmigo, comienzo contndoles al respecto y eso me hace sentir como si estuvieran ah. l ingiri con fuerza.

Eso ha sido unos cuantos aos, pero nunca lo das por perdido, verdad? Los ltimos restos de la ira y miedo se alejaron de Elena cuando vio la tristeza en el rostro de Caleb. Oh, Caleb. Dijo, extendindose para tocarle el brazo. Ella capt un repentino movimiento por el rabillo del ojo y luego, aparentemente de la nada, Stefan apareci, corriendo increblemente rpido, directamente hacia ellos. Caleb. Gru, agarrndolo por la camisa y tirndolo al suelo. Caleb dej escapar un gruido de sorpresa y de dolor.

The Hunters 1: Phantom

95

L .J. Smith

Stefan, no! Grit Elena. Stefan gir para mirarla. Sus ojos eran duros y sus colmillos estaban completamente extendidos. No es quien dice que es, Elena. Dijo con una voz misteriosamente tranquila. Es peligroso.

Caleb lentamente se puso en pie, usando una lpida de apoyo. l estaba mirando los colmillos de Stefan. Qu est pasando? Pregunt. Qu eres? Stefan se volvi hacia l y, casi casualidad, lo empujo hacia abajo. Stefan, detente! Elena grit, incapaz de contener la nota de histeria en su voz. Alcanz su brazo, pero fall. Te va hacerle dao! l te quiere, Elena. Gru Stefan. Entiendes eso? No puedes confiar en l. Stefan. Suplic Elena. Escchame. No estaba haciendo nada malo. Sabes eso. l es un humano. Poda sentir lgrimas calientes reunindose en los ojos y parpade sacndolas. Ahora no era tiempo de llorar y lamentarse. Ahora era el momento de ser fra y racional para impedir a Stefan perder el control. Caleb se levant tambalendose, con una mueca de dolor, y esta vez acusando torpemente a Stefan, su rostro enrojecido. Puso un brazo alrededor del cuello de Stefan y tir de l hacia los lados, pero entonces Stefan, con una fcil fuerza, tir al suelo a Caleb una vez ms. Stefan apareci sobre l amenazadoramente mientras l lo miraba desde la hierba. No puedes pelear conmigo. Gru Stefan. Soy ms fuerte que t. Puedo sacarte de esta ciudad, o matarte con la misma facilidad. Y lo hare si me haces pensar que es necesario. No vacilare.

Elena cogi el brazo de Stefan. Basta! Basta! Ella grit. Ella lo atrajo hacia ella, intentando girarlo as poder mirar sus ojos, para poder llegar a l. Respira, pens desesperadamente. Ella tena que calmar las cosas aqu, trat de estabilizar su voz, para que sonara lgica. Stefan, no s lo que piensas que est pasando con Caleb, pero solo detente un minuto y piensa. Elena, mrame. Dijo Stefan. Sus ojos eran sombros con emocin. Lo s, estoy absolutamente seguro, que Caleb es malo. l es peligroso para nosotros. Tenemos que deshacernos de l antes de que consiga una oportunidad para destruirnos. No podemos darle la oportunidad para conseguir lo mejor de nosotros esperndolo para que haga su movimiento. Stefan... Dijo Elena. Su voz temblaba, y una extraamente racional, parte de ella le mostraba que eso deba ser lo que se senta como cuando la persona que ms amaba perda el juicio. No saba lo que iba a decir despus, pero antes de que pudiera abrir la boca, Caleb se haba levantado de nuevo. Haba un largo

The Hunters 1: Phantom

96

L .J. Smith

rasguo por el lado de su cara, y su cabello rubio enmaraado y lleno de suciedad. Atrs. Caleb dijo speramente, acercndose a Stefan. l cojeaba un poquito, y se aferr a una roca del tamao de un puo en su mano derecha. No puedes solo... Levant la roca amenazantemente.

Paren, ustedes dos. Grit Elena, tratando de tener una feroz voz en general que comandar su atencin. Pero Caleb solo alz la piedra y la tir derecho a la cara de Stefan. Stefan esquiv la roca, movindose casi demasiado rpido para que Elena viera, tom a Caleb por la cintura, y, en un grcil movimiento, lo arroj al aire. Por un momento, Caleb fue suspendido, aparentemente como ligero y sin huesos como un espantapjaros lo arroj de la parte trasera de una camioneta, y luego impact el lado del monumento de mrmol de la Guerra Civil con un crujido repugnante. Con un ruido seco, cay al suelo al pie de la estatua, inmvil.

Caleb! Elena grit de horror. Corri hacia l, abrindose camino entre los arbustos y grupos de hierba que rodeaba el monumento. Sus ojos estaban cerrados y su rostro estaba plido. Elena poda ver las venas de color azul claro en sus prpados. Ah haba un charco de sangre en el suelo debajo de su cabeza. Una raya de suciedad corra por su cara, esa suciedad y el largo rasguo rojo en su mejilla repentinamente parecan como algunas de las cosas ms dolorosas que haba visto nunca. l no se mova. No poda decir si l estaba respirando.

Elena se puso de rodillas y para sentir el pulso de Caleb, buscando a tientas por su cuello. Cuando se encontr con estable repiqueteo de un latido del corazn bajo sus dedos, ella jade en alivio.

Elena. Stefan la haba seguido al lado de Caleb. Puso su mano en su hombro. Por favor, Elena. Elena sacudi la cabeza, negndose a mirarlo, y encogi los hombros alejando su mano. Sinti en su bolsillo su telfono. Mi Dios, Stefan, Dijo ella, con palabras cortadas y ajustadas. podras haberlo matado. Tiene que salir de aqu. Puedo decirle a la polica que lo encontr como esta, pero si te ven, van a saber que ustedes dos pelearon. Ella ingiri con fuerza cuando percat la raya de suciedad que manchaba la camisa de Caleb era una huella de la mano de Stefan. Elena. suplic Stefan. Por la angustia en su voz, ella finalmente se gir hacia l. Elena, no entiendes. Tuve que detenerlo. l era una amenaza para ti.

The Hunters 1: Phantom

97

L .J. Smith

El verde hoja de los ojos de Stefan le suplic, Elena tena que ser de acero para no llorar.

Tienes que irte. Ella dijo. Ve a casa. Voy hablarte ms tarde. No le hagas dao a nadie ms, ella pens, y se mordi su labio. Stefan se qued mirndola por un largo momento, entonces finalmente retrocedi. Te amo, Elena. Se gir y desapareci entre los rboles, a travs del ms viejo y salvaje parte del cementerio. Elena tom una respiracin estable, limpiando sus ojos, y marc al 911. Hubo un accidente. dijo Ella, su voz se lleno de pnico, cuando el operador recogi. Estoy en el cementerio de Fells Church cerca de la Ruta Veintitrs, por al lado del monumento a la Guerra Civil cerca del borde de la nueva seccin. He encontrado a alguien. Parece que fue golpeado hasta quedar inconsciente de alguna manera

Capitulo 19
Sinceramente, Elena. dijo ta Judith, moviendo su cabeza para ajustar el espejo retrovisor de su coche. No s porqu este tipo de cosas siempre parecen sucederte a ti, pero te metes en las situaciones ms extraas. Dmelo a m. dijo Elena, escurrindose en el asiento del copiloto del coche de su ta y descansando su cabeza en las manos. Gracias por recogerme, ta Judith. Me senta demasiado nerviosa para conducir tras estar en el hospital con Caleb y todo lo dems. Se disculpo ella. Siento haberme perdido el recital de baile de Margaret despus de todo. Ta Judith palme la rodilla de Elena sin apartar la mirada de la carretera. Le dije a Margaret que Caleb se hiri y t tuviste que cuidarlo. Ella lo entendi. Ahora mismo estoy preocupada por ti. Ha debido ser un shock encontrarlo as, especialmente cuando descubriste que era alguien que conocas. Qu paso exactamente? Elena se encogi de hombros y repiti la misma mentira que le haba contado al polica. Lo encontr tirado all cuando fui visitar a pap y mam. Elena se aclar la garganta antes de continuar. El hospital lo mantendr all durante un par de das. Creen que puede tener una mala contusin y quieren observarlo y

The Hunters 1: Phantom

98

L .J. Smith

estar seguros de que su cerebro no se inflama. l despert un momento en la ambulancia pero estaba realmente desorientado y no recordaba lo que haba pasado. Lo cul era una suerte, pens Elena. Y si l hubiera dicho que fue atacado por el novio de Elena Gilbert, y que haba algo extrao en sus dientes? Y si l hubiera dicho que su novio era un monstruo? Todo se habra arruinado otra vez. Ta Judith frunci el ceo simpticamente y sacudi su cabeza. Bueno, Caleb tiene suerte de que t llegaras. Podra haber estado tirado all durante das antes de que alguien lo buscara. S, que suerte. dijo Elena sin emocin. Ella enroll el filo de su camiseta entre sus dedos y se sorprendi al darse cuenta de que an llevaba el baador bajo su ropa. El picnic de esa tarde pareca haber tenido lugar haca millones de aos. Entonces, algo de lo que dijo la ta Judith la golpe. Qu quieres decir con, l podra haber estado tirado all durante das antes de que alguien lo buscara? Qu hay de su ta y su to? Intent llamarlos despus de que me llamaras, pero parece que Caleb ha estado valindose por l mismo durante algn tiempo. Cuando los localic, estaban de vacaciones fuera de la ciudad, y francamente ellos no parecan demasiado preocupados por su sobrino, incluso aunque les dije lo que haba pasado. Ella mir pesadamente. Lo visitar maana y le llevar algunas flores de nuestro jardn, ha estado trabajando muy duro en l. Le encantar eso. Huh, dijo Elena lentamente. cre que l me dijo que vino aqu para quedarse con su ta y su to porque ellos estaban molestos por la desaparicin de Tyler. Tal vez, dijo ta Judith secamente. pero los Smallwoods parecen estar hacindolo bastante bien ahora. Dijeron que en su opinin, Tyler vendr a casa cuando est bien y preparado. Ese chico siempre estuvo un poco fuera de control. Parece que Caleb est ms preocupado por Tyler que ellos. Ella entr en el camino a su casa, y Elena la sigui dentro donde Robert estaba leyendo su peridico en la mesa de la cocina. Elena, pareces cansada, dijo l, doblando el papel y mirndola por encima con preocupacin. Ests bien? Estoy bien. dijo de forma entumecida. Es slo que ha sido un largo da. Ella pens que nunca haba hecho un mayor eufemismo en su vida. Bueno, Margaret se ha ido a la cama, pero te hemos guardado algo de cena. dijo ta Judith, haciendo un movimiento hacia el frigorfico. Es pollo a la cazuela, y hay algo de ensalada. Debes estar hambrienta. Pero de repente Elena se sinti enferma. Haba estado reprimiendo todos sus sentimientos sobre Stefan y su ataque a Caleb, manteniendo las imgenes apisonadas de forma que ella pudiera seguir tratando con la polica, el personal del hospital y su propia familia. Pero estaba cansada y sus manos estaban

The Hunters 1: Phantom

99

L .J. Smith

temblando. Saba que no podra mantenerlo todo bajo control durante mucho ms tiempo. No quiero nada. dijo, alejndose. No puedo no tengo hambre, ta Judith. Pero gracias. Slo quiero darme un bao e ir a la cama. Se gir y se apresur a salir de la cocina. Elena! Tienes que comer algo. Escuch decir ata Judith gritando desesperadamente detrs de ella mientras Elena suba rpidamente las escaleras. El murmullo sordo de la voz de Robert diciendo: Judith, djala que se vaya. Elena se sumergi en el bao y cerr la puerta. Ella y Margaret compartan el bao, as que se dedic a vaciar la baera de los juguetes de Margaret, manteniendo la mente cuidadosamente en blanco: un patito rosa de goma, un barco pirata, una pila de tazas de plstico alegremente coloreadas. Un gracioso caballito de mar sonriente de color morado, la miraba con ojos pintados de azul. Una vez que la baera estuvo vaca, Elena dej correr el agua tan caliente como pudo soportar y verti una generosa cantidad de sales de bao con esencia a melocotn de una botella que prometa suavizar su espritu mientras rejuveneca su piel. Suavizar y rejuvenecer sonaba bien, aunque Elena tena sus dudas razonables sobre cunto podra esperar de una botella de gel. Cuando la baera estuvo llena y cubierta con una fina capa de burbujas, Elena se desvisti rpidamente y se introdujo en el agua hirviendo. Fue brusco al principio, pero se acostumbr poco a poco, gradualmente adaptndose a la temperatura. Una vez que estuvo cmoda, se tumb en el agua, su pelo flotando alrededor como el de una sirena, los sonidos de la casa se amortiguaron por el agua sobre sus orejas, y dej que los pensamientos que haba estado evitando aparecieran por fin. Las lgrimas inundaron sus ojos y se derramaron por sus mejillas para unirse al agua de la baera. Haba credo que todo iba a ser normal ahora que haban vuelto a casa, que las cosas volveran a ir bien de nuevo. Cuando ella y sus amigos haban conseguido que las Guardianas los enviaran a casa y cambiaran las cosas, para revertir las muertes, arreglar los desperfectos, hacer que todo fuera de la forma en la que habra sido si nada maligno hubiera tocado la pequea poblacin de Fells Church, ella haba pensado que su vida sera fcil y simple. Tendra a su familia, sus amigos, su Stefan. Pero no era as como funcionaba, verdad? Nada volvera a ser como era antes, no para Elena.

The Hunters 1: Phantom

100

L .J. Smith

Tan pronto como volvi a la ciudad, el primer da ella haba salido bajo un rayo de sol veraniego en Fells Church, algo oscuro, diablico y sobrenatural haba empezado a acosarla a ella y a sus amigos. Y a Stefan Dios Stefan. Qu le haba pasado? Cuando ella cerr los ojos, vio a Caleb volando por el aire y escuch ese horrible sonido final que hizo la cabeza de Caleb cuando golpe contra el mrmol del mausoleo. Y si Caleb no se recuperaba completamente? Y si este chico lindo e inocente, este chico cuyos padres haban muerto y lo haban dejado slo como haba sucedido con los padres de ella, estaba malherido para siempre a causa de Stefan? Stefan. Cmo se haba convertido en el tipo de persona que poda hacer algo como eso? Stefan, que se senta culpable por los animales de los que beba su sangre, palomas, conejos y dems animales del bosque. El Stefan que ella conoca hasta lo ms profundo de su alma, ese que ella pensaba que no le ocultaba nada, ese Stefan nunca habra herido a un ser humano de esa forma. Elena descans en la baera hasta que el agua se qued fra y sus lgrimas se detuvieron. Entonces sali, vaci la baera, sec su pelo, se lav los dientes, se puso su camisn, le dijo buenas noches a ta Judith y a Robert, y se meti en la cama. No quiso escribir en su diario. No esta noche. Apag la luz y se tumb sobre su espalda, contemplando la oscuridad -la misma oscuridad- pens, que tenan los ojos de Damon. Damon haba sido un monstruo, ella saba que l haba asesinado, aunque no tan despreocupadamente como l pretenda hacerla creer; haba manipulado a las personas y lo haba disfrutado; haba perseguido y odiado a Stefan durante cientos de aos, pero ella tambin haba visto al pequeo nio perdido que mantena encadenado dentro de l. l la haba amado, ella lo haba amado, y l haba muerto. Y ella amaba a Stefan. Desesperadamente, devotamente, innegablemente. Amaba la sinceridad en sus ojos, su orgullo, sus distinguidos modales, su honor, y su inteligencia. Amaba que rechazara al monstruo que merodeaba dentro de l, aqul que haba conducido a tantos vampiros a cometer acciones terribles. Amaba el pesar que l cargaba por su pasado, por su odio y celos hacia Damon, por las cosas horribles que haba visto. Y ella amaba la esperanza que siempre resurga en l, la fuerza de voluntad que Stefan posea que le permita mantenerlo combatiendo la oscuridad. A pesar de todo eso, ella amaba a Stefan. Pero tena miedo. Haba credo que conoca todo de l, que poda ver claramente a travs de lo ms recndito de su alma. Pero eso no era cierto, ya nunca ms. No desde que las Guardianas le haban arrancado sus poderes, cortando su conexin psquica y devolvindola a la normalidad, una chica humana.

The Hunters 1: Phantom

101

L .J. Smith

Elena se dio la vuelta y enterr su cara en la almohada. Ahora saba la verdad. No importaba lo que las Guardianas le hubieran hecho, ella nunca volvera a ser una chica normal. Su vida nunca sera sencilla. Tragedia y horror la seguiran para siempre. Al final, no haba nada que Elena pudiera hacer para cambiar su destino.

Captulo 20

Galletas, dijo Alaric seriamente Bonnie pens que poda comer galletas. Para mantener sus fuerzas Galletas, voy a conseguir los ingredientes dijo Meredith, hurgando en la alacena de la cocina de la Sra. Flowers para encontrar un recipiente. Ella encontr un gran tazn de porcelana en un mostrador, que era probablemente ms viejo que ella y vieron dentro del refrigerador huevos, leche y mantequilla. Harina en el congelador. Vainilla y azcar en el armario. Mirarla!, Alaric contemplaba con admiracin como Meredith abra una barra de mantequilla, Ni siquiera necesitas una receta, Hay algo que no puedas hacer? Un monto de cosas, dijo Meredith, disfrutando de la calidez de la mirada de Alaric. Qu puedo hacer para ayudar? pregunto alegremente. Podas encontrar otro recipiente, mide dos tazas de harina y una cucharadita de levadura en polvo y mezclarlas, le dijo Meredith. Voy a batir la mantequilla con los ingredientes en este recipiente y entonces podemos ponerlo todo junto. Lo tengo. Alaric encontr un recipiente y tazas de medir y comenz a verter los ingredientes. Meredith observaba sus fuertes y bronceadas manos, como se movan con toda confianza para medir la harina. Alaric tiene unas manos hermosas, pens.

The Hunters 1: Phantom

102

L .J. Smith

Sus hombros eran agradables, demasiado y su rostro tambin. Todo l, realmente se dio cuenta de que estaba comindoselo con los ojos, sintiendo una gran agitacin dndole color a sus mejillas, a pesar de que no la miraba. Psame las tazas de medir cuando hayas terminado con ellas. l le entrego el recipiente a ella. Yo s el miedo que est pasando, y quiero proteger a Bonnie tambin, dijo l con una leve sonrisa. Pero creo que podra aprovecharse un poco de la situacin. A ella le encanta que todo el mundo la mime. Bonnie es muy valiente, dijo Meredith con recato, y luego le dirigi una sonrisa, y si podra estar aprovechndose. Matt bajo las escaleras hacia la cocina. Creo que quiz Bonnie debera tener un poco de te cuando salga de su bao de burbujas. La seora Flowers est ocupada poniendo hechizos de proteccin al cuarto que eligi para Bonnie, ella dijo que tiene una mezcla de manzanilla y romero con miel, que sera bueno para ella. Meredith se centro en la mezcla de los ingredientes para las galletas junto con Matt que herva el agua, midiendo cuidadosamente las hierbas secas y la miel para hacer el te segn las especificaciones exactas de la Sra. Flowers. Cuando por fin termino de quejarse sobre estas. Matt tomo la frgil taza del t y el plato con cuidado. Espera, tal vez sea mejor que tome la tetera completa, dijo l. Mientras buscaba una bandeja para llevarlo. Matt le pregunto Meredith, Ests segura de que Bonnie ya tiene todo lo que puede necesitar de su casa? . Ella estuvo ah por casi una hora y media, consigui todo lo que necesitaba. Dijo Meredith y si necesitara algo, estoy seguro que la Sra. Flowers tiene algunas cosas extras. Bien dijo Matt, su hermoso rostro estaba atento mientras recoga la bandeja de te sin derramar nada. Yo slo quera estar bien seguro de que Bonnie est bien. Saliendo de la cocina, Meredith escucho sus pasos dirigirse hacia arriba. Una vez que estuvieron fuera de la audicin de Matt, ella y Alaric comenzaron a rerse. Alaric la atrajo hacia l. Su rostro estaba serio y la intencin ahora, Meredith contuvo el aliento, cuando estaba tan cerca pudo ver las manchas doradas ocultas en sus ojos color avellana y se senta como un secreto que solo Meredith sabia. Me encanta como cuidas a tus amigos, dijo Alaric, con voz baja. Lo que me gusta ms de ti es saber que ella te est empujando a hacer lo que ms puedes, ver lo que vas hacer por ella, y te res , pero todava vas a hacer mucho

The Hunters 1: Phantom

103

L .J. Smith

mas por ella, ms de lo que ella necesita. El frunci un poco el ceo, no eso no es cierto. Me encanta como ves el lado divertido de esto, pero lo que ms me gusta es lo bien como te haces cargo de todo el mundo cuando puedes. l la atrajo aun ms cerca Creo que la mayora. Te amo, Meredith. Meredith le dio un beso, Cmo poda haberse preocupado de que Celia se interpusiera entre ellos? Era como si una niebla estuviera llenando sus ojos, por lo que era incapaz de ver una simple verdad: Alaric est loco por ella. Despus de un minuto, rompi el beso y volvi a la masa para galletas. Buscaba una bandeja para el horno, No? , le pregunto Alaric, se detuvo por un momento. Est bien dijo. Cerrando los ojos, Meredith convoco a todas sus fuerzas. Ella tena que decirle. Se haba prometido que lo hara. Le entrego una bandeja para el horno y se ocupo de sacar con una pala a cucharadas la masa de este. Hay algo que necesito decirte, Alaric. Alaric se congelo a su lado Qu es? Pregunto, con voz cautelosa. Esto va a sonar increble. Dio un resoplido de risa. Mas increble que todo lo que ha pasado desde que te conoc? Algo as dijo Meredith O, al menos, que es especficamente sobre m esta vez. He estado Era difcil de decir. Vengo de una familia de cazadores de vampiros. Toda mi vida, he estado entrenando para pelear. Supongo que el cuidado de personas es un rasgo de familia. Sonri dbilmente, Alaric la miro fijamente. Di algo, le pidi Meredith despus de un momento. Se quito el cabello de los ojos y la miro salvajemente. No s qu decir. Me sorprende que nunca me hubieras dicho eso. Yo pens hizo una pausa que nos conocamos muy bien. Mi familia Dijo Meredith miserablemente. Me hicieron jurar que guardara el secreto. Yo nunca le dije a nadie hasta hace unos das. Alaric cerr los ojos por un minuto y apret sus manos contra los costados. Cuando los abri pareca ms tranquilo. Yo entiendo, lo hago. Espera, dijo Meredith hay mas. La charola de las galletas estaba llena , y ella empez a buscar otras ms para ocupar sus manos en algo mas, y los ojos mientras hablaba , se decidi por un pao de la cocina y lo empez a retorcer nerviosamente Recuerdas que Klaus ataco a mi abuelo? . Alaric asinti con la cabeza.

The Hunters 1: Phantom

104

L .J. Smith

Bueno, me entere hace unos das que l tambin me ataco y robo a mi hermano el hermano que nunca haba sabido que tenia- llevndoselo y convirtindolo en vampiro. Y me dejo yo solo tena tres aos- algn tipo de medio vampiro. Una nia viviendo pero que necesitaba para comer morcilla y a veces tenia dientes afilados como los de un gatito. Oh Meredith La cara de Alaric estaba llena de compasin, y se acerc a ella, con la mano extendida hacia ella. Meredith sealo, sin miedo. Espera dijo otra vez. Elena pidi a los Guardianes que cambiaran las cosas de manera en que habra sido si Klaus nunca hubiera venido aqu. Dejo el pao de cocina. Por eso nunca sucedi. Qu? Dijo Alaric mirndola fijamente. Meredith asinti con la cabeza, una sonrisa indefensa, confundida, se extenda sobre su cara. Mi abuelo muri en una casa de retiro en Florida hace dos aos. Tengo un hermano que no recuerdo por desgracia, l fue enviado a un internado cuando tena doce, y se uni a las fuerzas armadas en cuanto cumpli los dieciocho aos. Al parecer, l es un nio problemtico en la familia. Ella tomo una respiracin profunda. Yo no soy un vampiro. Ni siquiera un medio vampiro. Ahora no. Alaric segua mirndola. Wow dijo. Espera un minuto. Significa eso que Klaus est vivo todava? Abordando los aspectos prcticos. Yo no lo creo. Elena pidi a los Guardianes a cambio de Fells Church por lo que fue como si Klaus nunca hubiera venido aqu. Ella no pidi que cambiara las experiencias de Klaus. Para l, creo que, lgicamente, el vino aqu, hace mucho tiempo y ahora est muerto. Ella sonri y con voz temblorosa. Espero que s, de todos modos. As que estamos a salvo dijo Alaric, tan seguro como un cazador de vampiros puede ser. Es todo lo que tenias que decirme? . Cuando Meredith asinti con la cabeza, llego hasta ella y tiro de ella en sus brazos. Sostenindola con fuerza, dijo: Yo te hubiera tambin amado con dientes afilados. Pero estoy muy contento por ti. Meredith cerr los ojos. Ella haba tenido que decirle, para saber cmo habra reaccionado si los Guardianes no hubieran cambiado todo. Una gran alegra se extendi y la calent a travs de todo su ser. Alaric poso sus labios contra su pelo. Espera, dijo una vez ms, y la solt. Mirndola inquisitivamente. Las galletas. Rio Meredith y las puso en el horno, ajustando el temporizador a 10 minutos. Se besaron hasta que el timbre son.

The Hunters 1: Phantom

105

L .J. Smith

Ests segura de que vas a estar bien sola? , Pregunto Matt con ansiedad, de pie junto a la cama de Bonnie. Voy a estar justo abajo si necesitas algo, O tal vez me quede aqu. Yo podra dormir en el suelo. Y s que ronco, pero me gustara quedarme, intentare no roncar. Te lo juro. Bonnie le dio una sonrisa valiente. Voy a estar bien, Matt. Muchsimas gracias. Con una ltima mirada de preocupacin Matt le acaricio la mano con torpeza y luego sali de la habitacin, Bonnie sabia que estara dando vueltas en la cama, en su propia cama, pensando en diferentes maneras de mantenerla a salvo. Probablemente iba a terminar durmiendo en el piso junto a su puerta, pens, perdiendo un poco el maravilloso encanto. Que duermas bien, mi querida dijo la Sra. Flowers, ocupando su lugar junto a la cama de Bonnie. He puesto todos los hechizos protectores a tu alrededor, espero que te guste el t. Es mi bebida especial. Gracias, seora Flowers, dijo Bonnie. Buenas noches. Estas disfrutando de esto demasiado, dijo Meredith, que se aproximaba llevando un plato de galletas. Ella cojeaba, pero insisti en que no necesitaba un bastn o una muleta, siempre y cuando su tobillo estuviera vendado. De hecho. . . Bonnie le dio un vistazo a Meredith. Tena las mejillas sonrojadas, y su pelo sola estar liso y estaba un poco desordenado. Creo que est muy contenta de que Celia se ha ido a los rayos UVA, pens Bonnie con una sonrisa. Slo estoy tratando de mantener mi nimo, dijo Bonnie con una sonrisa pcara. Y sabes lo que dicen?: Cuando la vida te da limones, haz limonada. Mi limonada est teniendo a Matt tratando de cumplir todas mis necesidades. Es una lstima que no tenemos ms nios por aqu. No te olvides de Alaric, dijo Meredith. l ayud a hacer las galletas. Y est en la planta baja investigando todo lo que puede, que podra estar relacionado con esto. Ah, todo el mundo me est atendiendo, eso es lo que me gusta, brome Bonnie. Te he dicho lo mucho que disfrut de la cena que has hecho? Todos mis platos favoritos... era como mi cumpleaos. O mi ltima comida , agreg con ms sobriedad. Meredith frunci el ceo. Ests segura que no quieres que me quede aqu? S que hemos protegido la casa como podemos, pero no sabemos muy bien con lo que estamos luchando. Y slo porque los dos ltimos ataques se han hecho a la luz del da, estando aun todos los del grupo aqu, no significa necesariamente que es la forma en que tienen que ser. Qu pasa si esto puede traspasar nuestras defensas?

The Hunters 1: Phantom

106

L .J. Smith

Voy a estar bien, dijo Bonnie. Intelectualmente saba que estaba en peligro, pero, curiosamente, no senta miedo. Ella estaba en una casa con gente de confianza, todos los cuales se centraron de corazn en su seguridad. Adems, ella tena un plan para la noche -algo que no poda hacer si Meredith dorma en la habitacin. Ests segura? dijo Meredith inquieta. S, dijo Bonnie enfticamente. Si algo malo iba a pasar conmigo esta noche, me gustara saberlo de antemano, verdad? Porque soy psquica, y tengo advertencia acerca de las cosas. Hmmm, dijo Meredith, elevando una ceja. Por un momento pareca que iba a discutir. Bonnie manteniendo una firme mirada. Finalmente, Meredith puso la bandeja de galletas en la mesa junto a la cama al lado de la tetera y la copa que haba trado antes Matt, descorri las cortinas de la ventana, y miraba ansiosamente el entorno a ver qu ms poda hacer. Bien, entonces, dijo. Voy a estar justo al lado si me necesitas. Gracias, Mer. Buenas noches. Tan pronto como el botn hizo clic en su lugar, Bonnie se recost en la cama y comi un poco de una galleta. Deliciosa. Una lenta sonrisa floreca en sus labios. Ella era el centro de atencin ahora, como si fuera una herona victoriana sufriendo valientemente de algn tipo de grave enfermedad. Ella se haba atrevido a elegir su cuarto favorito de la pensin de muchas de las habitaciones y haba elegido esta. Era una habitacin encantadora con un color beige y dibujos de rosas de fondo y una cama de madera de arce. Matt no se haba alejado de su lado en toda la noche. La seora Flowers haba hecho escndalo a su alrededor, apilndole almohadas y cobertores ofrecindole sus tnicos de hierbas, y Alaric haba realizado concienzudamente la investigacin de los hechizos de proteccin en todos los grimorios que pudo encontrar. Incluso Celia, que nunca haba sido cualquier cosa menos insolente con ella acerca de sus "visiones", prometi que en cuanto supiera algo se lo hara saber, lo ms pronto como se encontrara algo til. Bonnie se volvi a su lado, inhalando el dulce aroma del t de la seora Flowers. Aqu, en esta acogedora habitacin, que era imposible sentir como si necesitara proteccin, que podra estar en peligro en este mismo momento. Pero era ella? Cul fue el perodo de tiempo despus de que el nombre de uno de ellos fue llamado? Despus de que el nombre de Celia haba aparecido, Haba sido atacada en una hora. Despus de Meredith haba aparecido, no haba sido atacado hasta al da siguiente. Tal vez las cosas fueron cada vez ms espaciadas. Tal vez Bonnie no iba a estar en peligro hasta maana o al da

The Hunters 1: Phantom

107

L .J. Smith

siguiente. O la prxima semana. Y el nombre de Damon haba aparecido antes de que el de Bonnie apareciera. La piel de Bonnie se estremeci al pensar en el nombre de Damon en la maleza del lago. Damon estaba muerto. Ella lo haba visto morir -y de hecho haba muerto por ella (aunque todos los dems, en su compasin por Elena, pareca que se haban olvidado de eso). Pero la aparicin de su nombre tiene que significar algo. Y estaba decidida a descubrir qu. Ella escuchaba. Poda or los sonidos de Meredith moverse en la habitacin de al lado con un constante golpeteo que le sugiri que estaba practicando con su bastn, y desde abajo llegaban las voces dbiles de Matt, Alaric, y la seora Flowers hablando en el estudio. Bonnie poda esperar. Se sirvi una taza de t, parti otra galleta, y movi los dedos de los pies placenteramente bajo las sbanas de color rosa suave. Qu clase de gusto para un invlido sobrenatural. Una hora ms tarde, ella haba terminado su taza de t y todas las galletas, y la casa estaba ms tranquila. Ya era hora. Ella sali de la cama, tena pantalones, demasiado largos, de pijama a lunares aleteando alrededor de sus tobillos, y abri su bolsa de viaje. Mientras que Meredith haba estado esperando abajo de su casa, haba removido la tabla suelta de debajo de su cama y llevado las cosas para Atravesando los lmites entre los vivos y los muertos, una caja de cerillas, un cuchillo de plata, y las cuatro velas que necesitaba para el ritual. Ahora que los sac de su bolso y rod de nuevo la alfombra junto a la cama para que pudiera agacharse en el suelo. Esta noche, nada la iba a detener. Ella iba a llegar a Damon. Tal vez poda decirle lo que estaba sucediendo. O tal vez l estaba en algn tipo de peligro, o termino en cualquier plano de vampiros muertos y necesitaba ser advertido. En cualquier caso, lo echaba de menos. Bonnie se encogi de hombros y se abraz a s misma por un momento. La muerte de Damon le haba hecho dao, no es que nadie se hubiera dado cuenta. La atencin de todos, las simpatas de todo el mundo, se haban dirigido hacia Elena. Como de costumbre. Bonnie volvi al trabajo. Rpidamente, encendi la primera vela y goteo la cera en el suelo a modo de ancla en posicin vertical, coloc a su norte. Fuego en el norte, protgeme a m, susurr. Estaba iluminada, en forma de los picos de viuda: negro hacia el norte, el blanco hacia el oeste, hacia el sur negro, blanco, al este. Cuando el crculo de proteccin se completo alrededor de ella, cerr los ojos y se sent en silencio durante unos momentos, se concentro, llegando a encontrar el poder en su centro. Cuando abri los ojos, respir hondo, cogi el cuchillo de plata, y rpidamente, sin tener tiempo ella misma para ser cobarde, se hizo un corte en su mano izquierda.

The Hunters 1: Phantom

108

L .J. Smith

Ouch, murmur ella, y coloco la mano encima, goteando sangre en el suelo delante de ella. Luego se limpi los dedos de su mano derecha en la sangre y unto un poco en cada vela. La piel de Bonnie se estremeca dolorosamente al igual que como la magia se levantaba a su alrededor. Perfeccion sus sentidos, y pudo ver pequeos movimientos en el aire, como si de destellos de luz fueran apareciendo y desapareciendo fuera de la vista. A travs de la oscuridad que yo te llamo a ti , enton. No tuvo que buscar en el libro, ella ya haba memorizado esta parte. Con mi sangre, yo te llamo a ti, con el fuego y la plata que yo te llamo a ti. Escucha a travs de m el fro ms all de la tumba. Me oyes a travs de las sombras ms all de la noche. Yo te llamo. Tengo necesidad de ti. Escchame y ven! . La sala se qued inmvil. Era el silencio de la espera, como si alguna gran criatura contuviera la respiracin. Bonnie senta como una audiencia entera se puso a su alrededor, suspendido en un gran deseo. El velo entre los mundos estaba a punto de levantarse. Ella no tena ninguna duda. Damon Salvatore, dijo con claridad. Ven a m. No pas nada. Damon Salvatore, dijo Bonnie otra vez, con menos confianza, ven a m. La tensin, la sensacin de magia en la sala comenzaba a disiparse, como si su pblico invisible se fuera en voz baja progresivamente a la distancia. Sin embargo, Bonnie saba que el hechizo haba funcionado. Tena cierta gracia, sintindose en blanco, como de corte, como cuando ella estaba hablando por el telfono y de repente se cortara la llamada. Su llamada haba tenido que pasar, estaba segura de ello, pero no haba nadie en el otro extremo. Lo que quera decir? Era justo el alma de Damon. . . se fue? De repente Bonnie escucho algo. Una luz respiraba, slo una pizca de tiempo con los suyos. Haba alguien detrs de ella. El cabello se levant en la parte posterior de su cuello. No se haba roto el crculo de proteccin. Nada poda ser capaz de cruzar en ese crculo, ciertamente no un espritu, pero el que estaba detrs de ella estaba dentro del crculo, tan cerca de Bonnie que estaba casi tocndola. Bonnie se congel. Luego, lentamente, con cuidado, dej la mano y sinti el cuchillo. Damon? Susurr con incertidumbre. Una risa tintineante son detrs de ella, seguida por una voz baja. Damon no quiere hablar con usted. La voz era dulce como la miel, pero de alguna

The Hunters 1: Phantom

109

L .J. Smith

manera, tambin era como una caja de resonancia, insidiosa y extraamente familiar. Por qu no? , Pregunt Bonnie con voz temblorosa. l no te ama, dijo la voz en un tono suave, persuasivo. l ni siquiera se dio cuenta de que estabas all, a menos que hubiera algo que l quera de ti. O tal vez si quera poner a Elena celosa. Sabas eso. Bonnie no poda deglutir, tena demasiado miedo como para dar la vuelta, mucho miedo de ver a quien le perteneca la voz. Damon slo vio a Elena. Damon amaba slo a Elena. Incluso ahora que est muerto y perdido por ella, el no escucho el llamado, dijo la voz. Nadie te ama, Bonnie. Todo el mundo ama a Elena, y as es como le gusta. Elena mantiene a todos para s misma. Una sensacin de ardor comenz detrs de los ojos de Bonnie, y una lgrima caliente corri por su mejilla. Nadie te amar, susurr la voz. No cuando ests parada al lado de Elena. Por qu nadie te vio como algo ms que una amiga de Elena? Durante todo el tiempo en la escuela, ella estaba de pie en la luz del sol y t estabas escondida en su sombra. Elena no poda soportar el compartir ser el centro de atencin. Las palabras sacudieron la mente de Bonnie, y cambi de repente, algo dentro de ella. El terror de hielo que se haba sentido hace unos momentos se haba descongelado, para dar paso a una turbulenta ira. La voz estaba en lo cierto. Por qu nunca lo haba visto antes? Elena era amiga de Bonnie slo porque Bonnie era un papel de su propia belleza, su propio brillo. Ella la haba estado usando durante aos sin preocuparse de cmo Bonnie se senta en absoluto. Ella se preocupa slo de s misma, dijo Bonnie, medio sollozando. Por qu no puede alguien ver eso? Ella empuj el libro a un lado de ella y golpe la vela negra a su norte, rompiendo el crculo. El humo de la mecha se disipo, y las cuatro velas se apagaron. Ahhhh, dijo la voz en satisfaccin, y los zarcillos de niebla oscura comenzaron a deslizarse desde las esquinas de la habitacin. Tan rpido como el miedo la haba dejado, se rompi la espalda. Bonnie se dio la vuelta, con el cuchillo, lista para hacer frente a la voz, pero no haba nada all, slo una oscuridad, la niebla amorfa. La histeria broto dentro de ella, ella se puso de pie y se tambale hacia la puerta. Pero la niebla se movi con rapidez, y Bonnie pronto fue envuelta en ella. Algo cay con estrpito. No poda ver ms que unas pocas pulgadas. Bonnie abri la boca y trat de gritar, pero la niebla caa sobre sus labios, y su grito se convirti

The Hunters 1: Phantom

110

L .J. Smith

en un gemido sordo. Ella sinti que su control sobre el cuchillo se aflojaba y caa al suelo con un ruido metlico sordo. Su visin borrosa creci. Bonnie trat de levantar el pie, pero apenas poda moverse. Entonces, cegada por la niebla, perdi el equilibrio y cay hacia adelante en la oscuridad.

Captulo 21

Cuando Elena abri los ojos, se encontraba en el desvn de alguien. El piso ancho de madera y techo bajo las vigas estaban cubiertas de polvo, y la larga estancia estaba llena de objetos: una hamaca, trineos, motos, cajas con palabras como navidad o juguetes, la ropa de nio o invierno de B, escrita sobre ellas con marcador negro. Hules cubran los objetos ms grandes que podan ser muebles, sillas y mesas, por sus formas.

En el otro extremo de la habitacin un colchn viejo tirado en el suelo, con un hule arrugado en un extremo, como si alguien estuviera durmiendo all y hubiera estado utilizando como una manta improvisada y la hubiera empujado fuera, cuando se levanto.

Dbiles trazas de luz plida se vean alrededor de los bordes de una pequea ventana cerrada en el extremo ms cercano del tico. Hubo un suave susurro, como si los ratones estuvieran a sus asuntos privados al abrigo de los muebles almacenados.

Todo era extraamente familiar.

Ella mir hacia el otro extremo del tico y vio, sin el ms mnimo sentido de la sorpresa, que Damon estaba sentado en el colchn viejo, con su abrigo negro largo y las piernas encogidas, con los codos apoyados en las rodillas.

The Hunters 1: Phantom

111

L .J. Smith

Era la forma de dar la apariencia de descansar con gracia a pesar de su incmoda posicin. Los lugares donde nos encontramos son cada vez menos y menos elegantes, le dijo secamente. Damon se ri y levant las manos en forma de negacin. Tu escoges la ubicacin, princesa, dijo. Este es tu show. Estoy en el viaje. Hizo una pausa, pensativo. Bueno, eso no es del todo cierto, confes. Pero t eliges las ubicaciones. Dnde estamos, de todos modos? T no lo sabes? , Dijo Elena con fingida indignacin. Este es un lugar muy especial para nosotros, Damon. Lleno de recuerdos. T me trajiste aqu justo despus de que me convirtieras en un vampiro, recuerdas? . Mir a su alrededor. Oh, s. El tico de la casa donde el maestro se hospedaba. Conveniente en ese momento, pero tienes razn un entorno elegante se adapta a nosotros mucho mejor. Puedo sugerir un palacio bonito la prxima vez? El dio unas palmaditas en el colchn cerca de l.

Elena, atravesando el cuarto hasta l, tom un momento para maravillarse de lo realista y detallado de lo que era su sueo. Cada paso que daba enviando diminutos soplos de polvo en el piso. Haba un ligero olor a moho: Ella no recordaba haber olido algo en un sueo antes de esta visin de Damon.

Cuando se sent, el olor a moho se hizo ms fuerte. Ella se acurruc cerca de Damon de todos modos, apoyando la cabeza en su hombro, y su chaqueta de cuero cruji cuando l puso su brazo alrededor de ella. Elena cerr los ojos y suspir. Se senta a salvo y segura dentro de su abrazo, los sentimientos que nunca haba asociado con Damon, pero eran buenos. Te extrao, Damon, dijo. Por favor, vuelva a m.

Damon apoy su mejilla contra su cabeza y respir el olor de l. Cuero y jabn y un extrao olor boscoso pero agradable aroma que era propio de Damon. Estoy aqu, dijo. No realmente, dijo Elena, y sus ojos se llenaron de lgrimas de nuevo. Ella se las limpios incesantemente con el dorso de sus manos. Se siente como si no estuviera haciendo otra cosa que llorar ltimamente, dijo. Sin embargo,

The Hunters 1: Phantom

112

L .J. Smith

cuando estoy aqu contigo me siento ms segura. Pero es slo un sueo. No va a durar, este sentimiento.

Damon se puso rgido. A salvo? Dijo, y haba una nota tensa en su voz. T no ests a salvo conmigo? No estar mi hermano pequeo mirndonos despus correctamente. Oh, Damon, tu ni te lo imaginas dijo Elena. Stefan Tomo una respiracin profunda, puso su cabeza entre las manos, y comenz a sollozar. Que es? Qu est pasando? , pregunto Damon ordenndolo. Cuando Elena no poda responder, pues continuaba llorando. El tomo sus manos tirando de ellas suavemente pero firmemente llevndolas frente a su cara. Elena, dijo mrame. Que es lo que est pasando con Stefan? No, Elena dijo entre lgrimas. Bueno, s, ms o menos. . . No s qu le pasa realmente, pero l ha cambiado. Damon estaba mirndola intensamente con sus ojos negros fijos sobre ella y Elena hizo un esfuerzo por calmarse. Ella odiaba actuar as, tan dbil y pattica, sollozando en el hombro de una persona en vez de formular con frialdad una solucin al problema en cuestin. Ella no quera que Damon, incluso en un sueo de Damon, que era slo una parte de su subconsciente, el, la viera as. Ella solloz y se sec los ojos con el dorso de la mano.

Damon de un bolsillo interior de su chaqueta de cuero le entreg un pauelo blanco bien doblado. Elena lo mir, luego a l, y se encogi de hombros. Soy un caballero a la antigua, a veces, dijo, imperturbable. Cientos de aos de pauelos de lino. Algunos hbitos son difciles de quitar.

Elena se son la nariz y se sec las mejillas. Ella no saba muy bien qu hacer con el pauelo empapado - Pens que pareca sucio devolvrselo de nuevo a la mano de Damon, por lo que slo se aferr a l, retorcindolo entre sus manos. Ahora me dirs acerca de lo que est pasando. Qu ocurre con Stefan? Qu pas con l? ordeno Damon. Bueno. . . dijo Elena lentamente: No s qu le pasa a Stefan, y no s si le ocurri algo que le hizo cambiar o que an no sabemos. Tal vez slo es su reaccin a tu. . . ya sabes. De repente, pareca extrao referirse a la muerte de Damon cuando estaba sentado a su lado -de alguna manera descorts, pero Damon asinti con la cabeza a ella para que continuara. Ha sido duro para l.

The Hunters 1: Phantom

113

L .J. Smith

Y ha estado an ms tenso y extrao en los ltimos das. Entonces, esta tarde, yo estaba visitando a mis padres en el cementerio. . . , le dijo a Damon sobre el ataque de Stefan sobre Caleb. Lo peor de todo es que nunca sospech que exista este lado de Stefan, finalizo. No puedo pensar en ninguna razn real de por que tena que atacar a Caleb, el slo dijo que Caleb me quera, y que era peligroso, pero Caleb no haba hecho nada y Stefan pareca tan irracional y tan violento. El pareca ser otra persona.

Los ojos de Elena se estaban llenando de lgrimas, y Damon se le acerc ms, acaricindole el pelo suavemente, salpicando el rostro con suaves besos. Elena cerr los ojos y poco a poco se relaj en sus brazos. Damon la tomo ms firme, y sus besos eran ms lentos y profundos. Luego fue acunando su cabeza ms firmemente, con manos suaves y besos en la boca. Oh, Damon, murmur. Esto era ms vvido que cualquier sueo que haba tenido. Sus labios eran suaves y cariosos, estando muy cerca uno del otro, y se senta como si estuviera entrando en l. Espera. La bes con ms insistencia, pero cuando ella se alej, la dej ir. Espera, repiti Elena, sentada con la espalda recta. De alguna manera ella se haba acostado, ella estaba medio recostada en el viejo colchn hmedo, con las piernas enredadas de Damon con las suyas. Ella se apart de l, hacia el borde del colchn. Damon, lo que est pasando con Stefan me asusta. Pero eso no quiere decirDamon, todava estoy enamorada de Stefan. T me amas, tambin, t lo sabes, dijo Damon a la ligera. Sus ojos oscuros entrecerrados. T no podrs deshacerte de m con facilidad, princesa. Te quiero, dijo Elena. Sus ojos estaban secos ahora. Ella pens que podra ser todo, lo grit, al menos por el momento. Su voz era firme y agreg: Siempre te amar, supongo. Pero ests muerto. Y Stefan es mi verdadero amor, si tuviera que elegir entre t y el, pens, pero no lo dijo. Cul era el punto? Lo siento, Damon, continu, pero te has ido. Y siempre me va a encantar Stefan, pero de repente tengo miedo de l, de lo que podra hacer. No s qu va a pasar con nosotros. Pens que las cosas iban a ser fciles ahora que estamos en casa otra vez, pero cosas terribles estn ocurriendo todava.

Damon suspir y se recost en el colchn. Mir hacia el techo en silencio por un momento. Escucha, -dijo al fin, entrelazando sus dedos sobre su pecho. T siempre has subestimado el potencial de Stefan para la violencia.

The Hunters 1: Phantom

114

L .J. Smith

l no es violento, dijo Elena con vehemencia. Ni siquiera puede beber sangre humana. l no bebe sangre humana porque no quiere ser violento. l no quiere hacer dao a nadie. Pero Elena Damon extendi la mano y le cogi su mano mi hermano pequeo tiene temperamento. Yo s que l lo hara.

Elena se estremeci. Saba que, cuando eran seres humanos, Stefan y Damon haban matado a unos cuantos en un ataque de rabia por lo que ellos pensaban era la muerte de Katherine. La sangre de Katherine haba entrado tanto en sus sistemas, y haban renacido de nuevo como vampiros de la noche. Su ira y los celos por un amor perdido los haba destruido a ambos. Sin embargo, continu Damon, tanto como me duele admitirlo, Stefan nunca te hara dao, y no herira a nadie sin una razn real. No sin el tipo de razn que se aprueba. No en estos das. Podra tener temperamento, pero l tambin tiene conciencia. l sonri un poco y aadi: Una molesta justicia propia, o tipo de conciencia, por supuesto, pero que est ah. Y l te ama, Elena. T eres su mundo entero para l. Tal vez tengas razn, dijo Elena. Tengo miedo, sin embargo. Y me gustara que estuvieras all conmigo. Mirndolo, como dormido y confiado como un nio cansado. Damon, me gustara que no estuvieras muerto. Te extrao. Por favor, vuelve a m.

Damon sonri y la bes suavemente. Pero luego se apart y Elena senta que el sueo cambiaba.

Trat de aferrarse a ese momento, pero se desvaneci y Damon se haba perdido de nuevo. Por favor, ten cuidado, Damon, dijo Sage, lneas de preocupacin estropeaban su frente bronceada.

No era frecuente que el musculoso Guardin de las Puertas pareciera preocupado -o slo hablaba un idioma todo el tiempo- , pero desde entonces Damon se haba tambaleado hacia atrs, de muerte y fuera de las cenizas, Sage le haba hablado en voz baja y claramente a l en Ingls, el trataba a los vampiros como si fuera probable que se rompieran en cualquier momento.

The Hunters 1: Phantom

115

L .J. Smith

Por lo general soy cuidadoso, dijo Damon, apoyado contra la pared, de lo que llamaba, a falta de un trmino mejor, el ascensor mstico. A menos, que el ser valiente, detenga el corazn, por supuesto. Las palabras estaban en lo cierto, pero a Damon su voz sonaba apagada: ronca y vacilante a sus propios odos.

Sage tambin pareci or la maldad existente, y en su hermoso rostro se mostro con el ceo fruncido. Se puede permanecer ms tiempo si lo desea. Damon se apoy contra la pared blanca. Me tengo que ir, dijo con tono cansado, por lo que pareca ser la millonsima vez. Ella est en peligro. Pero gracias por todo, Sage.

l no estara aqu ahora, sin Sage. El poderoso vampiro haba limpiado a Damon, le dio ropa - un elegante traje negro del tamao adecuado- y le daba de comer sangre y un rico vino mgico negro hasta que Damon haba regresado del borde de la muerte y se dio cuenta de quin era l otra vez.

Pero. . . Damon no se senta como l. Tena un dolor extrao, vaco en su interior, como si hubiera dejado algo detrs, oculto bajo las cenizas.

Sage todava con el ceo fruncido, miraba con preocupacin. Damon se recompuso y le dio a Sage una repentina brillante sonrisa. Desame suerte, dijo. La sonrisa ayudo: El rostro del otro vampiro se relajo. Bonne chance, mon ami*, dijo. Te deseo la mejor de las suertes. Bilinge de nuevo, pens Damon. Debo tener mejor apariencia. Fells Church, dijo en el aire vaco. Los Estados Unidos, el reino de los mortales. Algn lugar en donde pueda esconderme. Levant una mano en seal de saludo solemne a Sage y empuj un solo botn del ascensor.

Elena se despert en la oscuridad. Se dio un chequeo mental rpido y automtico: liso, sbanas de algodn con suavizante perfumado, con poca luz de la ventana a la derecha ms all del pie de su cama , el dbil sonido de Robert roncando en su dormitorio y la ta Judith en el otro extremo de la sala. Su propia familiar habitacin. Su casa otra vez.

The Hunters 1: Phantom

116

L .J. Smith

Ella exhal un profundo suspiro. Ella no se senta tan sumida en la desesperacin como lo haba hecho cuando ella se subi a dormir, las cosas estaban a oscuras, pero poda admitir que haba una posibilidad de que algn da podran mejorar de nuevo. Pero en sus ojos y su garganta senta las ganas de llorar. Extraaba tanto a Damon.

Un entarimado cruja. Elena se puso rgida. Ella saba que cruja. Era fuerte, quejndose del zumbido que hacia el entarimado ms cerca de su ventana, dio un paso en medio de ella. Alguien estaba en su habitacin.

Elena se qued muy quieta, pensando todas las posibilidades. Stefan se habra anunciado tan pronto la hubiera escuchado suspirar. Era Margaret, vagando en silencio para meterse en la cama con Elena? Margaret, pregunt ella en voz baja.

No hubo respuesta. Sus odos atentos, Elena pens que podra ser aquel sonido lento, pesada respiracin.

De repente, la lmpara de su escritorio estaba encendida, y Elena se sinti deslumbrada temporalmente por la luz brillante.

Slo poda ver la silueta de una figura oscura.

Entonces, su visin se aclar. Y a los pies de su cama, una media sonrisa en su rostro cincelado, ojos oscuros cautelosos, como si no estuviera seguro de su bienvenida, haba una figura vestida de negro.

Damon.

*en francs: buena suerte, querido amigo

The Hunters 1: Phantom

117

L .J. Smith

Captulo 22

Elena no poda respirar. Vagamente poda sentir la boca al abrirla y cerrarla, pero se encontr con que no era capaz de decir nada. Sus manos y pies se sentan adormecidos.

Damon le dio una sonrisa casi tmida que era muy divertido, porque Damon no se avergonzaba y se encogi de hombros. Bueno, princesa? Queras que yo estuviera aqu con vosotros, no? Como si una banda de goma se hubiera roto por la celebracin de su regreso, Elena salt de la cama y se lanz a los brazos de Damon. Eres real? , Dijo, medio sollozando. Es esto real? Ella lo bes con fuerza, y se encontr con su beso con el mismo fervor. Se senta real, se senta bien y fresca su piel, la suavidad de sus labios sorprendentemente familiares debajo de los de ella. Aqu estoy, murmur en su pelo y l la atrajo hacia l. Es real, te lo prometo.

Elena dio un paso atrs y lo golpe con fuerza en la cara. Damon la mir fijamente y alz la mano para frotar su mejilla. Ouch, dijo, y luego esboz una sonrisa estrecha e irritante. No puedo decir que esto es completamente inesperado, me han dado ms cachetadas las mujeres con ms frecuencia de lo que parece posible, pero no es una bienvenida agradable por el amor perdido, cario. Cmo pudiste? , Dijo Elena, con los ojos secos y ahora furiosa. Cmo pudiste, Damon? Todos hemos estado en duelo por ti. Stefan se est cayendo a pedazos. Bonnie se culpa. Yo. . . Yo. . . Un pedazo de mi corazn muri. Cunto tiempo nos has estado observando? No te importa? Era todo una broma para ti? Te reas cuando llorbamos?

The Hunters 1: Phantom

118

L .J. Smith

Damon hizo una mueca. Querida, dijo. Mi princesa. No te alegras de verme en absoluto? . Por supuesto que lo estoy! , Dijo Elena, indignada. Ella respir hondo y se enfri un poco. Sin embargo, Damon, que estabas pensando? Todos pensbamos que estabas muerto! Permanentemente muerto, no te presentas en mi dormitorio unos das ms tarde, de aspecto perfectamente sano muerto! Qu est pasando? Los Guardianes saben de esto? Me dijeron que no, cuando les rogu, que la muerte es permanente para un vampiro, una vez que pasa. Damon adornado con una genuina sonrisa, riendo. Bueno, de todas las personas debes saber que la muerte no siempre es permanente.

Elena se encogi de hombros y se le lanzo con los brazos alrededor de l. Me dijeron cuando volv, que era diferente, dijo ella en voz baja, sus emociones revoloteaban por todo el lugar. Porque ests en estado de shock, una pequea voz en la parte posterior de su cabeza, dijo con prudencia. Cosas msticas, ya sabes. Mi tiempo an no haba terminado. Hey! Ella lo sealo con un dedo, animndose. Eres humano ahora? Yo era un ser humano cuando regres. Damon dejo un tiempo demasiado largo, estremecindose teatralmente. Dios no lo quiera. Yo estaba harto cuando fue la intromisin de kitsune que me hizo un mortal. Gracias al cielo -o quien sea que- no tuve que ir a buscar a una princesa vampiro y obligarla a volver atrs en esta ocasin. Sonri maliciosamente a Elena. Estoy como chupador de sangre, como siempre, cario. l la mir al cuello. Hablando de eso, estoy con bastante hambre Elena le golpe de nuevo, aunque ms suavemente esta vez. Ya basta, Damon. Puedo sentarme ahora? Damon le pregunt, y cuando ella asinti con la cabeza, se sent en los pies de su cama y la llev a sentarse junto a l. Elena lo mir inquisitivamente a los ojos, luego suavemente con su mano trazo sobre sus pmulos afilados, esculpi su boca, su suave cabello negro. Tu estabas muerto, Damon, dijo en voz baja. Yo lo s. Te vi morir. S, dijo, y suspir. Me sent morir. Era terriblemente doloroso y pareca que durara para siempre y aumentaba en algunos momentos. Se estremeci.

The Hunters 1: Phantom

119

L .J. Smith

Por poco no queda nada de m, incluso entonces, sin embargo Elena asinti y Stefan me cont, me dijo, como volar lejos. Y me mantuvo- y me dijo que cerrara los ojos. Y luego lo ltimo que quedaba de mi se haba ido, e incluso el dolor haba desaparecido. Y luego. . . regrese. Record la asombrosa gama de oscuridad de los ojos de Damon. Pero, cmo? , Pregunt Elena. Recuerdas la esfera de estrellas? Cmo podra olvidarla? Fue la raz de todos nuestros problemas con el kitsune. Se vaporizo cuando. . . Oh!, Damon, utilice mis alas de destruccin en el rbol de la luna del mundo del infierno. Pero destruyeron la esfera de estrellas del kitsune, tambin, y yo tena que ir con los Guardianes para salvar Fells Church. Las alas de la Destruccin fueron. . . como nada que hayas visto o sentido antes. Ella se estremeci. He visto lo que hizo a esta luna, dijo Damon, con una leve sonrisa. Te hara sentir mejor, mi ngel encantador, si t supieras que el uso de tus facultades utilizadas de esa manera y al destruir la esfera de estrellas es lo que me salv? . No me llames as, dijo Elena, con el ceo fruncido. Los Guardianes eran lo ms parecido que he visto a ngeles reales, y no tengo buenos recuerdos de ellos. Cmo es que te salvaste? . Se explica cmo funciona la condensacin en las escuelas modernas, pregunt Damon con la arrogante expresin que siempre usaba cuando criticaba en broma su mundo en comparacin con el que haba crecido Es todo educacin sexual, la empata, y las novelas de segunda clase ahora, o es que todava ensean a los nios un poco de ciencia? S que ya no imparten latn y griego en favor del teatro y la concientizacin. Su voz goteaba con desprecio.

Elena no dijo nada para no caer en su seuelo. En cambio, cruz las manos esmeradamente delante de ella en su regazo. "Yo creo que puedo estar unas cuantas dcadas fuera de lugar. Pero, por favor, oh sabio, dijo ella, asumir que mi educacin no incluye la conexin entre la condensacin y la resurreccin de los muertos, ilumname. Agradable. Sonri Damon. Me gusta ver a una mujer joven que es respetuosa con sus mayores y mejor que ella. Elena arque una ceja en seal

The Hunters 1: Phantom

120

L .J. Smith

de advertencia. De todos modos, continu l, el lquido en la esfera de estrellas, la magia pura, no se esfum. No es tan fcil deshacerse de magia muy fuerte. A medida que la atmsfera se enfri, la magia se volvi de vapor en lquido y cay sobre m, con la lluvia de ceniza. Yo estuve empapado en el poder puro durante horas, gradualmente hasta renacer. Elena se qued boquiabierta. Esos ladrones!, dijo indignada ella. Los guardianes me dijeron que te habas ido para siempre, y se llevaron tambin todos los tesoros del soborn, pens brevemente en el ltimo tesoro que an tena, una botella llena de agua de la eterna juventud escondida en la plataforma ms alta en su armario, y empuj el pensamiento a la distancia. Ni siquiera poda reconocer ese tesoro escondido para s misma por ms de un momento, por temor a que los Guardianes se dieran cuenta de que ella la tena, y ella no poda usarla. . . todava no, tal vez nunca. Damon encogi uno de los hombros. Ellos hacen trampas, a veces, me han dicho. Pero es ms probable que todo este tiempo pensaran que estaban diciendo la verdad. Ellos no lo saben todo, aunque a les gusta fingir que lo hacen. Y los kitsune y los vampiros estn un poco fuera de su mbito de competencia.

l le cont que haba despertado, enterrado en la ceniza y el barro, se abri camino hacia la superficie, y parti a travs de la Luna desolada, sin saber quin era o qu haba pasado con l, y cmo haba casi muerto de nuevo, y que Sage lo haba salvado. Y luego qu? , Pregunt Elena con impaciencia. Cmo recuerdas todo? Cmo volviste a la tierra? . Bueno, dijo Damon, convirtiendo una leve sonrisa, eso es una historia divertida. Meti la mano en el interior de su bolsillo de su chaqueta de cuero y sac un pauelo bien doblado de lino blanco. Elena parpade. Se vea como el mismo pauelo que le haba dado en su sueo. Damon not su expresin y sonri ms ampliamente, como si l supiera dnde estaba el reconocimiento. Lo desdobl y se lo tendi a Elena para que lo inspeccionara.

Acunado en el interior del pauelo haba dos mechones de cabello. Cabello muy familiar, se dio cuenta Elena. Ella y Bonnie cada una cortaron un mechn de pelo y lo colocaron sobre el cuerpo de Damon, con ganas de dejar una parte de ellas con l, ya que no podan llevarse su cuerpo de la luna desolada con ellos. Ante ella ahora estaba un rizo de color rojo y un mechn dorado agitando tan brillante

The Hunters 1: Phantom

121

L .J. Smith

y reluciente, como si hubieran sido recin cortados de su cabeza recientemente lavada, en lugar del mundo lleno de lluvia de cenizas que caa por todas partes.

Damon mir los mechones con una expresin compuesta de ternura y de un poco de temor. Elena pens que ella nunca haba visto una mirada tan abierta, casi esperanzadora de l. El Poder de la esfera de estrellas, salvo estos, tambin, dijo. Primero se quemaron casi hasta convertirse en cenizas, pero luego se regeneraron. Han sido sealados y estudiados y apreciados, y empezaron a llegar de nuevo a m.

Sage me dijo mi nombre, y me pareci correcto, pero yo no poda recordar nada ms de m mismo. Pero como me haban llegado estos mechones de pelo, poco a poco record quines eran, y lo que habamos pasado juntos, y todas las cosas que yo Hizo una pausa. Lo que yo saba y senta por ti, y entonces me acord tambin de la pequea pajarillo rojo, y entonces todo lo dems empez a llegar de vuelta y regrese otra vez.

Apart la vista y se perdi el aspecto sentimental, suavizo su cara en su expresin fra habitual, como si estuviera avergonzado, entonces dobl los mechones de pelo hacia atrs dentro del pauelo y lo guard cuidadosamente dentro de su chaqueta. Bueno, dijo enrgicamente, entonces era tan slo una cuestin de tiempo Sage me dio un poco de ropa, me completo lo que haba perdido, y me dio un ascensor para regresar a Fells Church. Y ahora aqu estoy. Apuesto a que l se sorprendi, dijo Elena, y en xtasis. El vampiro Guardin de las Puertas de entre los mundos era un gran amigo de Damon, el nico amigo de Damon, que ella conoca, que no fuera ella misma. Los conocidos de Damon tendan a ser enemigos o admiradores con ms frecuencia que los amigos. l estaba muy satisfecho, admiti Damon. As que te envi de nuevo a la Tierra? .

Damon asinti con la cabeza. Bueno, te has perdido mucho aqu, dijo Elena, lanzando una explicacin de

The Hunters 1: Phantom

122

L .J. Smith

los ltimos das, empezando con el nombre de Celia, escrito con sangre y terminando en la hospitalizacin de Caleb. Wow. Damon solt un silbido. Pero tengo que asumir que el problema es ms de mi pequeo hermano actuando como un loco con Caleb? Porque, ya sabes, que pueden ser simples celos. Los celos siempre han sido el mayor pecado de Stefan. Dijo lo ltimo con un toque presumido en sus labios, y Elena le dio un codazo suave en las costillas. No hagas de menos a Stefan, dijo en tono de reproche, y sonri para s misma. Se senta tan bien regaando a Damon otra vez. Que era realmente enloquecedor, s diferente pero maravilloso otra vez. Damon estaba de vuelta. Espera. Oh, no. Ests en peligro, tambin! Exclam Elena, recordando de repente que todava poda ser tomado a partir de ella. Tu nombre apareci antes, escrito en la maleza que sostena a Meredith bajo el agua. Nosotros no sabamos lo que podra significar, porque pensbamos que estabas muerto. Pero, puesto que ests vivo, parece que eres el siguiente objetivo. Hizo una pausa. A menos que la cada a travs de la superficie de la Luna fuera un ataque contra ti. No te preocupes por m, Elena. Probablemente tienes razn sobre el ataque en la luna era mi "accidente". Pero no fue un intento muy exitoso, no es cierto? , Dijo Damon, pensativo. Casi como si esto, no estuviera tratando muy duro para matarnos. Tengo un presentimiento dbil de lo que podra ser la causa de esto. En serio? , Pregunt Elena. Cuntame. Damon sacudi la cabeza. Es slo una luz en este momento, dijo. A ver si puedo tener algn tipo de confirmacin. Pero, Damon, declar Elena, incluso un rayo es mucho ms, que lo que el resto de nosotros hemos podido ser capaces de llegar a tener. Ven conmigo maana por la maana y les diremos a todos acerca de ello, y todos podemos trabajar juntos. Oh, s, dijo Damon, con un simulacro de temblor. T y yo y Mutt y el cazador de vampiros, un acogedor grupo. Adems, mi hermano piadoso y la bruja roja. Y la bruja anciana y el profesor. No, yo voy a rastrear un poco ms

The Hunters 1: Phantom

123

L .J. Smith

por mi cuenta. Y lo que es ms, Elena, dijo, fijando su obscura mirada, no vas a decirle a nadie que estoy vivo. Sobre todo a Stefan. Damon protest Elena. T no sabes que esta devastado absolutamente Stefan, pensando que ests muerto. Tenemos que hacerle saber que ests bien. Damon sonri irnicamente. Creo que probablemente hay una parte de Stefan que est suficientemente contento de sacarme de su vida. l no tiene ningn motivo para quererme a m aqu. Elena neg furiosa con la cabeza, pero continu. Es eso cierto. Pero tal vez es hora de que las cosas sean diferentes entre nosotros. Con ese fin, tengo que demostrarle que puedo cambiar. En todo caso, no puedo investigar esto correctamente si todo el mundo sabe que estoy aqu. Guarda silencio por ahora, Elena. Ella abri la boca para objetar de nuevo, pero l la hizo callar con un beso rpido y feroz. Cuando ella se apart abruptamente, l dijo: Promtemelo, por ahora, y te prometo que tan pronto como se resuelva esto, se podr anunciar mi resurreccin para el mundo. Elena asinti con la cabeza dubitativamente. Si eso es lo que realmente quieres, Damon, y realmente crees que sea necesario, dijo. Pero a m no me hace muy feliz. Damon se puso de pie y le palme el hombro. La situacin va a ser diferente ahora, dijo. Mir hacia ella, con su rostro serio. Ya no soy el mismo de antes, Elena. Elena volvi a asentir, con ms fuerza este momento. Voy a mantener el secreto, Damon, prometi.

Damon le dio una pequea sonrisa, una sonrisa escasa, y luego dio tres pasos hacia su ventana abierta. En un momento el desapareci, y un cuervo negro de gran tamao sali volando en la noche.

The Hunters 1: Phantom

124

L .J. Smith

Captulo 23
A la maana siguiente, Elena se senta ligera y alegre, como si estuviera abrazando un secreto enorme y maravilloso, para s misma. Damon estaba todava vivo. l haba estado en su habitacin la noche anterior. Verdad? Haba pasado por muchas cosas, no poda confiar en ella. Ella sali de la cama, observando que las nubes estaban todava de color rosa y oro debido a la salida del sol, por lo que deba ser muy temprano. Con mucho cuidado, se dirigi hacia la ventana. No estaba segura de lo que estaba buscando, pero se hundi en sus manos y rodillas y rastreando el suelo con cuidado. All. Un pequeo pedazo de tierra estaba mancillado por la presin del zapato de alguien. Y all, en el alfizar de la ventana, los araazos de unas garras largas de pjaro. Era prueba suficiente para Elena. Se puso de pie y dio un salto de alegra gracioso, batiendo las manos fuertemente una vez, una sonrisa imparable se extenda por su cara. Damon estaba vivo! Entonces ella tom una respiracin profunda y se qued inmvil, la cara en vacuidad. Si realmente iba a mantener este secreto y se supone que tendra que, se haba prometido, despus de todo, ella iba a tener que actuar como si nada hubiera cambiado. Y realmente, las cosas estaban muy mal todava, se dijo. Si pensaba en los hechos, no debera estar celebrando todava. El retorno de Damon no haba alterado el hecho de que algo oscuro estaba entre Elena y sus amigos, o de que Stefan estaba actuando irracionalmente y con violencia. Su corazn se encogi un poco al pensar en Stefan, pero segua estando en una burbuja de felicidad en la que estaba ella. Damon estaba vivo! Y, lo que es ms, tena una idea de lo que podra estar pasando. Esto era exactamente lo que le molestaba de Damon, esta idea que tenia dentro de su pecho y que no le hizo saber lo que estaba pensando, pero aun as, su brillo era ms esperanza que la que nadie haba sido capaz de ofrecerle todava. Tal vez haba una luz al final del tnel despus de todo. Una piedra golpeo contra la ventana de Elena. Cuando mir fuera, vio a Stefan, los hombros encorvados, las manos en los bolsillos, mirndola desde el csped. Elena salud con la mano para quedarse donde estaba, se puso unos vaqueros, una camiseta blanca sin mangas de encaje y zapatos, y se dirigi a las escaleras para encontrarse con l. Haba roco sobre la hierba, y los pasos de Elena dejaron sus huellas. El fresco de la madrugada ya haba sido remplazado por el deslumbrante sol caliente: Iba a ser otro da bochornoso de verano en Virginia.

The Hunters 1: Phantom

125

L .J. Smith

Mientras se acercaba a Stefan, Elena camino ms lentamente. Ella no saba muy bien qu decirle. Desde la noche pasada, cada vez que haba pensado en Stefan, que haba imaginado involuntariamente el cuerpo de Caleb volando por el aire, el repugnante crujido al golpear el monumento de mrmol. Y no poda dejar de ver la ira salvaje de Stefan cuando l lo haba atacado, aunque Damon haba estado seguro de que debe haber tenido una razn. Damon. Cmo evitara que en algn momento Stefan adivine la verdad sobre su hermano? Desde la mirada de dolor en la cara de Stefan, estaba claro que l sinti su aprehensin. l le tendi la mano. Yo no entiendo por qu hice lo que hice ayer , dijo, pero hay algo que tengo que ensearte. Elena lo detuvo, pero no lo pudo hacer con su mano extendida. Su cara estaba un poco ms abajo. Dime hacia dnde vamos, dijo. Tengo que mostrarte algo que encontr, dijo Stefan pacientemente. Lo entenders cuando lleguemos all. Por favor, Elena. Yo nunca te hara dao. Elena lo mir fijamente. Saba sin duda que era verdad que Stefan nunca le hara dao. Est bien, dijo, decididamente. Espera aqu un momento. Ya vuelvo. Se alej de Stefan en el csped, bajo el sol de la maana, cuando ella se retir a la penumbra silenciosa de la casa. Todos los dems estaban todava dormidos: Una mirada rpida al reloj de la cocina le dijo que eran apenas las seis en punto. Ella escribi una nota a la ta Judith, diciendo que iba a tomar el desayuno con Stefan y regresara ms tarde. Alcanzando su bolso, se detuvo y se asegur de que una ramita seca de verbena estaba todava escondida en su interior. No es que ella pensara que Stefan le hara algo a ella. . . pero era mejor siempre estar preparada. Cuando sali de la casa, Stefan la introdujo en su coche aparcado en la acera, le abri la puerta del lado del pasajero para que entrara y se cercior como siempre que llevara el cinturn de seguridad. Qu est tan lejos? , Pregunt Elena. No mucho, dijo Stefan simplemente. Al verle conducir, Elena se dio cuenta de las lneas de preocupacin en las esquinas de sus ojos, la cada de descontento de su boca, la tensin en sus hombros, y lament no poder poner sus brazos alrededor de l y confortarlo, levantar la mano y borrar esas lneas de sus ojos. Pero los recuerdos de la rabia en su cara del da anterior la detuvieron. Ella no poda llegar hasta l. No haba conducido durante mucho tiempo, cuando Stefan viro hacia un callejn sin salida de casas muy caras. Elena se inclin hacia adelante. Ellos se dirigieron a una gran casa blanca con un prtico de columnas amplias. Ella conoca esa entrada. Despus de la graduacin, ella y Matt se haban sentado en ese lugar para ver salir el sol, todava vestidos con sus trajes del baile de graduacin. Se haba quitado las sandalias de satn y apoy la cabeza contra el hombro en el esmoquin de Matt, escuchando somnolientamente la msica y las voces que venan de la fiesta que

The Hunters 1: Phantom

126

L .J. Smith

se realizo despus del baile en la casa que estaba detrs de ellos. Haba sido una buena noche de una vida diferente. Ella mir a Stefan acusadoramente. Esta era la casa de Tyler Smallwood, Stefan. No s lo que ests planeando, pero Caleb no est aqu. Est en el hospital. Stefan suspiro. Yo s que l no est aqu, Elena. Su ta y su to no estn aqu tampoco, desde hace varios das, por lo menos. Estn fuera de la ciudad, dijo Elena de forma automtica. La ta Judith habl con ellos ayer. Eso es bueno, dijo Stefan sombro. Entonces ests a salvo. Puso una mirada de preocupacin y miro hacia arriba y abajo de la calle. Ests segura de Caleb, no saldr del hospital hoy? S, dijo Elena con acritud. l est herido. Lo han dejando en observacin . Elena se baj del coche, cerr la puerta, y marcho hacia la casa de los Smallwood, sin mirar hacia atrs para ver si Stefan la estaba siguiendo. l la alcanz de inmediato. Maldijo su velocidad vamprica en su cabeza y apret el paso. Elena, dijo, dando vueltas delante de ella y la oblig a detenerse. Ests enojada porque quiero mantenerte a salvo? No, dijo mordazmente. Estoy enojada porque casi mataste a Caleb Smallwood. La cara de Stefan se hundi en agotamiento y dolor, y Elena de inmediato se sinti culpable. Lo que estaba pasando con Stefan, es que todava necesitaba de ella. Pero ella no saba cmo hacer frente a su violencia. Ella se haba enamorado de Stefan por su alma de poeta, de su dulzura. Damon era el peligroso. Pareca verse mejor en Damon lo peligroso que en lo que se vea en Stefan, una voz prohibida que vena de lo ms profundo de su mente se lo deca, y Elena no poda negar la verdad. Slo quiero ver lo que t queras que viera, dijo finalmente. Stefan suspiro, se volvi y la condujo hasta la casa de los Smallwood. Ella haba esperado que se dirigiera hacia la puerta frontal de los Smallwood, pero se giro por el lado de la casa hacia un pequeo cobertizo en el patio trasero. El cobertizo, pregunt Elena con curiosidad. Tenemos una emergencia de cortar el csped que debemos abordar antes del desayuno? . Stefan hizo caso omiso de su broma y se dirigi a la puerta del cobertizo. Elena se dio cuenta de que un candado que haba ocupado la cerradura doble de la puerta haba sido retirado, quitado a pedazos. Un bucle de metal de la mitad de la argolla colgaba intilmente. Stefan lo haba roto antes claramente.

The Hunters 1: Phantom

127

L .J. Smith

Elena lo sigui hacia el interior. En un primer momento, despus de que el roco de la maana fuera brillante, no poda ver nada en la penumbra de la nave. Poco a poco, se dio cuenta de que las paredes de la nave estaban llenas de papeles sueltos. Stefan extendi la mano y empuj la puerta abrindola ms ampliamente, permitiendo que el flujo de la luz solar entrara a ese espacio. Elena mir los papeles en las paredes y luego dio un paso atrs con un grito agudo: Lo primero que haba sido capaz de distinguir era una imagen de su propio rostro. Tir el papel de la pared y mir un poco ms de cerca. Era un recorte de un peridico local, mostrndola en un vestido color plata, bailando en los brazos de Stefan. La leyenda bajo la foto deca: " Elena Gilbert la reina del baile de la escuela secundaria Robert E. Lee y el rey del baile Stefan Salvatore. " Reina del baile? A pesar de la gravedad de la situacin, sus labios se curvaron en una sonrisa. Ella no haba realmente terminado la escuela secundaria en un resplandor de gloria? Sac otro recorte de la pared y se sorprendi. Este mostr un atad llevado a travs de la lluvia, los portadores del fretro, con un rostro sombro de pie junto a los dolientes. En la multitud, Elena reconoci la ta Judith, Robert, Margaret, Meredith y Bonnie, los labios rgidos, las mejillas surcadas de lgrimas. La leyenda que aqu se poda leer: " la Ciudad llora por la estudiante local de secundaria Elena Gilbert. " Elena apret los dedos inconscientemente, arrugando el recorte. Se volvi para mirar a Stefan. Esto no debera estar aqu , dijo con una nota de histeria arrastrando en su voz. Los Guardianes cambiaron el pasado. No debera haber ningn artculo de prensa como este. Stefan le devolvi la mirada. Ya lo s, dijo. He estado pensando, y lo mejor que puedo creer es que tal vez los Guardianes acaban de cambiar las mentes de las personas. No les pedimos borrar evidencia que se pudiera ver a los Guardianes. Ellos dejaron cosas que podan ver y que no apoyaban sus nuevos recuerdos, los recuerdos de una pequea ciudad son normales y de un grupo de adolescentes normales. Slo otro ao escolar. Elena blandi el papel. Pero entonces, por qu esta aqu? Stefan baj la voz. Tal vez no funciona en todo el mundo. Caleb tiene algunas notas garabateadas en una libreta de notas que encontr, y me parece como si ellos estuvieran recordando dos conjuntos diferentes de eventos. Escucha esto. Stefan escarb entre los papeles que cubran el suelo y sac una libreta. l escribe: Hay unas chicas ahora en la ciudad que s que estaban muertas. Haba monstruos aqu. La ciudad fue destruida, y nos fuimos antes de que pudieran llevarnos. Pero ahora estoy de vuelta y nunca me fui, a pesar de que nadie ms que yo lo recuerda. Todo es normal: no hay monstruos, no hay muerte . Hmm. Elena tomo la libreta de l y reviso a travs de las pginas. Caleb tena listas all. Vickie Bennett, Caroline, ella. Todos ellos. Todo aquel que era diferente en este mundo y que fue diferente en el otro. Describa cmo se acordaba de ellos, cmo pensaba que Elena haba muerto, y lo que estaba pasando ahora. Se regreso un par de pginas, y sus ojos se abrieron. Stefan, escucha. Tyler le dijo acerca de nosotros: Tyler tena miedo de Stefan Salvatore. Pens que mat al seor Tanner y que haba algo ms extrao en l, algo sobrenatural. Y pens que Elena Gilbert y sus amigos estaban enredados en lo

The Hunters 1: Phantom

128

L .J. Smith

que estaba pasando. 'Y hay un asterisco refirindose al Sr. Tanner estando muerto en una serie de recuerdos y vivo en otros. Elena reviso rpidamente unas cuantas pginas. Parece que l se centr sobre nosotros como la causa de los cambios. Se imaginaba que estbamos en el centro de todo. Puesto que nosotros somos las personas que ms cambios hemos tenido otros que fueron vctimas del vampiro y kitsune- y porque saba que Tyler sospechaba de nosotros, que nos est culpando de la desaparicin de Tyler. Dos juegos de memoria, repiti Stefan, frunciendo el ceo. Qu pasa si Caleb no es el nico que esta recordando ambas realidades? Qu pasa con los seres sobrenaturales, o la gente tome conciencia de lo sobrenatural, no se veran afectados por el hechizo? . Elena se qued helada. Margaret -me pregunto si recordaba algo. Ella pareca muy molesta cuando me vio por primera vez. Recuerdo cmo le daba miedo que me fuera a ir de nuevo? Crees que ella recuerde mi muerte, junto con los recuerdos que los Guardianes le dieron? . Stefan sacudi la cabeza. No lo s, Elena. Tienes tu alguna razn para pensar que Margaret es otra cosa que una nia perfectamente normal? Los nios pequeos pueden ser muy dramticos sin necesidad de una razn. Margaret tiene mucha imaginacin. No s, dijo Elena frustrada. Pero si los guardianes apenas cubrieron los viejos recuerdos con los nuevos, eso explicara por qu mi viejo diario se oculta an en mi habitacin, justo donde lo dej, y todo lo que haba pasado hasta que me fui de casa escrito en el. As que creo que Caleb sospecha algo de lo que est pasando porque l es un hombre lobo, despus de todo? Mira, dijo Stefan, sealando alrededor de la nave. Por primera vez, Elena tuvo toda la escena y sus implicaciones. Fotos de ella. Fotos de Bonnie y Meredith. Incluso las imgenes de la pobre Caroline, que van desde la altiva debutante de ojos verdes, a un monstruo medio salvaje, hasta un avanzado estado de gestacin del bebe de Tyler? Cachorro? Elena se dio cuenta con asombro que no haba pensado en Caroline un solo da. Caroline estaba an embarazada? Estaba an transformndose en un hombre lobo, porque estaba embarazada de Tyler? Podra ser, Elena record, una gran cantidad de hombres lobo en Fells Church. Poderosos, importantes hombres lobo, y si eso no haba cambiado, y si la manada lo recordaba todo, o lo suficiente, ellos probablemente slo esperaban el momento oportuno. No haba recortes, pero haba slo fotografas originales alrededor de la habitacin. Vio una imagen tomada a travs de la ventana de la casa de huspedes de s misma inclinndose hacia adelante excitadamente para hablar con Meredith, Quien estaba preocupada mortalmente por evitar la caza. De todos los miembros de su grupo, que haban sido tomados justo despus de que tom a Alaric y Celia. Caleb no haba slo investigado sobre los dos conjuntos de memorias en los ltimos meses, sino tambin haba espiado a Elena y sus amigos. Entonces se dio cuenta de otra cosa. En la esquina de la planta estaba un enorme ramo de rosas. Qu. . .? dijo Elena, llegando a ellas. Y entonces

The Hunters 1: Phantom

129

L .J. Smith

vio. Un pentagrama se dibujaba alrededor de las rosas. Y rodeando el pentagrama estaba un montn de fotografas: de ella misma, Bonnie, Meredith, Matt, Stefan, Damon. Estas son el mismo tipo de rosas como las que Caleb me dio, no? , Pregunt en voz baja a Stefan. Elena asinti con la cabeza. Eran flores perfectas y delicadas en un color rojo oscuro delicioso que le daban ganas de tocar. Las rosas que lo empezaron todo, susurr. Se pinch el dedo Bonnie, y con su sangre se escribi el nombre d Celia. Debe haber venido de aqu. Caleb no es solamente un hombre lobo, dijo Stefan. No s exactamente lo que hizo aqu, pero parece bastante magia oscura para m. La mir como suplicando. Lo descubr todo ayer, continu. Tuve que luchar con l, Elena. S que tienes miedo, pero tena que protegerte y a todos los dems- de l. Elena asinti, demasiado aturdida como para hablar. Ahora comprenda por qu Stefan haba actuado de la manera que lo haba hecho. l pens que estaba en peligro. Pero an as. . . no pudo evitar sentirse mal cuando record el arco que el cuerpo de Caleb haba hecho cuando fue arrojado. Caleb podra haber atacado con magia peligrosa, pero sus notas sonaban llenas de confusin y miedo. Elena y sus amigos haban cambiado su mundo, y ahora no poda decir lo que era la realidad. Ser mejor empacar todo esto y llevarlo de vuelta a la pensin, dijo ella bruscamente. Hay ms libretas? Stefan asinti. Entonces ser mejor revisarlas con cuidado. Si realizo un hechizo sobre nosotros alguna especie de maldicin que podra estar activa, a pesar de que est confinado en el hospital por ahora. El hechizo que utilizo podra estar en una de las libretas, o por lo menos podramos encontrar algn tipo de idea de que es exactamente lo que est haciendo. Y, con suerte, la forma de revertirlo. Stefan tena una mirada perdida, sus ojos verdes cuestionndola. Sus brazos llevados hacia fuera muy poco, como si estuviera esperando que ella lo abrazara y no se hubiera acordado de bajarlos cuando ella no lo hizo. Sin embargo, por alguna razn ella no poda hacerlo, Elena no se atreva a darle un abrazo. En su lugar, mir hacia otro lado y dijo: Tienes algunas bolsas de plstico o algo as, en el coche que se pueda utilizar para mover todo esto? .

Captulo 24
Elena colg su telfono celular, al detener en la pensin el coche de Stefan. La enfermera en el hospital dice que Caleb todava esta inconsciente , dijo.

The Hunters 1: Phantom

130

L .J. Smith

Bien, dijo Stefan. Ella le dirigi una mirada reprobatoria y l le devolvi una mirada de exasperacin. Si l est inconsciente , explic, nos dar ms de una oportunidad de averiguar qu hechizo ha puesto en nosotros. Se haban llenado tres bolsas negras grandes de basura con los papeles, recortes, y libros que haban encontrado en el cobertizo del jardn de los Smallwood. Elena haba tenido miedo de romper la estrella de cinco puntas con las rosas y las fotografas alrededor de ella en el piso del cobertizo, en el caso de que afectara el hechizo de alguna manera, pero ella haba tomado un par de fotos de esta con su telfono celular. Matt sali y cogi una de las bolsas. Trais algo ms que basura? Algo as, dijo Elena con gravedad, y le conto de lo que haba descubierto en la casa de los Smallwood. Matt hizo una mueca. Wow. Tal vez ahora por fin podamos hacer algo al respecto lo que est pasando. Por qu ests aqu tan temprano? , Pregunt Elena, despus de que lo siguiera hacia la casa. Pens que llegaras al servicio como guardin hasta las diez. Stefan arrastraba las cosas detrs de ella. Pas aqu la noche, le dijo Matt. Despus de que el nombre de Bonnie apareci, yo no quera dejarla fuera de mi vista. El nombre de Bonnie apareci? Elena se volvi acusadoramente sobre Stefan. Por qu no me lo dijiste? Stefan se encogi de hombros, incmodo. Yo no lo saba, confes tmidamente. Stefan, te dije que protegieras a Meredith y Celia, le espet. Se supona que estaras aqu. Incluso antes de que el nombre de Bonnie se manifestara, eran Meredith y Celia las que estaban en peligro. Yo confiaba en que velaras por ellas. Stefan mir hacia ella. Yo no soy tu perro faldero, Elena, dijo en voz baja. Vi una amenaza misteriosa que me llev a pensar en investigar. Actu para protegerte. Y tena razn. El peligro era ms inmediato para ti que para los dems. Y ahora tenemos la oportunidad de unir las piezas del hechizo. Elena parpade por su tono, pero no poda negar la verdad en sus palabras. Lo siento, dijo compungida. Tienes razn. Me alegro de descubrir lo de Caleb. Matt abri la puerta principal. Arrojaron las bolsas en el pasillo y se dirigi a la cocina, donde la Sra. Flowers, Alaric y Meredith estaban disfrutando de un desayuno con panecillos, mermelada, frutas y embutidos. Celia se ha ido, dijo Meredith a Elena tan pronto como entr en la habitacin. Su tono era casualmente informativo, pero sus ojos grises se refrescaron en un abrir y cerrar, y Elena comparti una sonrisa secreta con su amiga.

The Hunters 1: Phantom

131

L .J. Smith

A dnde se fue? Elena le pregunt, igualmente casual, tomando un panecillo. Haba sido una larga maana, y ella se estaba muriendo de hambre. Universidad de Virginia, respondi Alaric. Ella esta esperanzada de obtener algunas pistas, haciendo la investigacin sobre las maldiciones y gente mgica. Puede ser que tengamos alguna informacin ms ahora, anunci Elena con la boca llena del delicioso panecillo de mantequilla. Ella explic lo que haba encontrado en el cobertizo. Hemos trado todos los documentos de Caleb y las libretas con nosotros. Y esto es lo que haba puesto en el suelo. Ella sac su telfono, cargo la imagen, y se lo entreg a la seora Flowers. Dios mo, dijo la anciana. Esto sin duda parece magia negra. Me pregunto qu pensaba ese chico que estaba haciendo. Stefan resopl. No es un chico, seora Flowers. Tengo la firme sospecha que l es un hombre lobo, as como una mago oscuro. La seora Flowers le mir con severidad. l ha encontrado el camino equivocado al ir a buscar a su primo, eso es ciertamente. Pero esta magia parece bastante poco profesional para m. Si ha funcionado, fue ms por accidente que por lo planeado. Si ha funcionado, pregunt Meredith. Creo que la evidencia sugiere que lo que ha hecho, funcion. Sin duda, sera demasiada coincidencia que Caleb tratara de lanzar un hechizo sobre nosotros, y por una maldicin inexplicable nos afectara tambin , seal Alaric. Dnde est Caleb ahora? , Pregunt Matt, frunciendo el ceo. Sabis donde encuentro todo esto? Tenemos que seguirle la pista todo el tiempo y mantener un ojo sobre l? . Stefan se cruz de brazos. Est en el hospital. Hubo una pequea pausa mientras los dems se miraban los unos a los otros y decidan, basndose en la posicin de piedra que puso Stefan, para no profundizar. Meredith mir inquisitivamente a Elena y Elena asinti con la cabeza sin nada que decir, explicara ms adelante. Se volvi hacia la seora Flowers. Puede decirme qu hechizo estaba usando Caleb? Qu estaba tratando de hacer? . La seora Flowers se qued pensativa viendo la imagen. Es una pregunta interesante, dijo. Las rosas son por lo general utilizadas en los hechizos de amor, pero la estrella de cinco puntas y varias imgenes a su alrededor sugieren una intencin oscura aqu. Las rosas color carmes probablemente sean ms eficaces. Pueden ser utilizadas para evocar otras pasiones tambin. Mi mejor conjetura sera que Caleb estaba tratando de controlar sus emociones, de alguna manera.

The Hunters 1: Phantom

132

L .J. Smith

Elena lanz una mirada repentina a Stefan, teniendo una expresin vigilante y tensionando los hombros. Pero eso es todo lo que puedo decir por ahora, continu la seora Flowers. el resto de lo que podamos encontrar ser a travs de las libretas de Caleb, en busca de pistas, Bonnie y yo podemos investigar las propiedades mgicas de las rosas y los conjuros que podran ser utilizados. Dnde est Bonnie? , pregunt Elena. A pesar de que haba tenido la sensacin de que faltaba algo, que no haba sido consciente de que la pelirroja menuda no se encontraba entre el grupo en la cocina. Todava durmiendo, dijo Meredith. Ya sabes cmo le encanta dormir Ella sonri. Bonnie estaba definitivamente disfrutando de ser la damisela en peligro y con todo el mundo preocupado sobre su ltima noche. Pens que estaba siendo muy valiente, dijo Matt inesperadamente. Elena lo mir. Estaba empezando a sentir algo romntico por Bonnie? Estaran bien juntos, pens, y se sorprendi al sentir una pequea punzada de rabia posesiva mezclada con su especulacin casamentera. Matt siempre ha sido tuyo, despus de todo, una dura voz le susurr. Voy a subir y traerla, dijo Meredith con alegra. No hay descanso para las brujas. Ella volvi a ponerse en pie y se dirigi a las escaleras, cojeando ligeramente. Cmo est tu tobillo? , Pregunt Elena. Te ves mucho mejor. Yo curo rpido, dijo Meredith. Supongo que es parte de la cosa de cazador de vampiros. No necesitaba el bastn en el momento que fui a la cama anoche y esta maana se siente casi a la normalidad. Qu suerte, dijo Elena. Qu suerte la ma, coincidi Meredith, sonriendo a Alaric, quien le devolvi la sonrisa con admiracin. Demostrando, corri ligeramente subiendo las escaleras, apoyndose slo un poco en la barandilla para detenerse. Elena comi muchos panecillos y extendi sobre ellos jamn. El resto de nosotros deberamos empezar a revisar a travs de todos los papeles y las cosas que tomaron de Caleb. Alaric, ya que eres el nico que no sea la seora Flowers y Bonnie, que sabe mucho acerca de la magia, puedes tomar sus cuadernos y yo hare Se interrumpi con un grito que lleg desde arriba. Meredith, grit Alaric. Despus, Elena realmente no recuerdo haber subido. Fue slo un destello del pandemnium de las extremidades y empujones de como todo el mundo trat de subir por la estrecha escalera tan rpido como fuera posible. Como en la puerta de la pequea habitacin de color crema y rosa al fondo de la sala, Meredith estaba, plida y afligida. Se dio la vuelta y sus grandes ojos grises hacia ellos entraron en pnico y les susurr, Bonnie.

The Hunters 1: Phantom

133

L .J. Smith

En el interior, la pequea figura de Bonnie yaca boca abajo en el suelo, inmvil, con un brazo en desparpajado hacia la puerta. Apagadas velas negras y velas blancas se encontraban en un anillo detrs de ella, una vela negra volcada. Haba una mancha de lo que pareca ser sangre seca en su mayora en el interior del anillo de velas y un libro desgastado estaba abierto junto a ella. Elena se abri paso entre Meredith y se arrodill al lado de la figura inmvil, sintiendo en su cuello el pulso. Dej escapar el aliento que haba estado deteniendo al momento de sentir los latidos del corazn de Bonnie, firme y fuerte, por debajo de sus dedos. Bonnie, dijo, sacudindola por el hombro, suavemente la giro. Bonnie se dej mover sin resistencia. Ella respiraba con regularidad, pero sus ojos permanecieron cerrados, sus largas pestaas oscuras contra sus mejillas pecosas. Que alguien llame a una ambulancia, dijo Elena con rapidez. Lo har, dijo Meredith, saliendo de su postura congelada. No necesitamos una ambulancia, dijo la seora Flowers calmadamente, mirando a Bonnie con una expresin de dolor en su rostro. De qu ests hablando? Rompi Meredith. Est inconsciente! Tenemos que ayudarla. Los ojos de la seora Flores fueron graves. Los mdicos y enfermeras en el hospital no sern capaz de ayudar a Bonnie dijo. Incluso podran hacerle dao al interferir con la ineficacia de soluciones mdicas a un problema no mdico. Bonnie no est enferma, est bajo un hechizo. Puedo sentir la magia en el espeso aire. Lo mejor que podemos hacer es hacerla sentir lo ms cmoda que podamos aqu mientras buscamos una cura. Matt dio un paso adelante en la habitacin. Su rostro estaba horrorizado, pero l estaba mirando la forma en el suelo sin moverse de Bonnie. Levant una mano y seal. Mire, dijo. Cerca de la cama, una bandeja con un vaso de agua pequea, una taza y un plato haban sido derribados hacia el suelo. La copa se haba estrellado y la tetera estaba al lado, las hojas de t derramndose en una curva larga y oscura a travs del piso. Una curva que describa un nombre.

Elena

The Hunters 1: Phantom

134

L .J. Smith

Captulo 25

Matt giraba con una mirada de horror entre la figura tendida de Bonnie, el nombre en el piso, y el plido rostro de Elena. Despus de varios minutos de conmocin, Elena gir y sali de la habitacin. Stefan y Matt la siguieron mientras Meredith y las dems se movieron al lado de Bonnie. En el pasillo, Elena se abalanz sobre Stefan. Se supone que cuidaras de ellos. Si hubieras estado aqu, Bonnie habra tenido algn tipo de proteccin. Matt, detrs de Stefan fuera del dormitorio de Bonnie, negndolo. Elena tena los dientes al descubierto, con sus ojos de color azul oscuro brillando, tanto ella y Stefan parecan furiosos. No fue culpa de Stefan, Elena, protest Matt suavemente. Alaric y la seora Flowers pusieron proteccin mgica. Nada debera haber sido capaz de entrar. Aunque Stefan hubiera estado aqu, no habra estado en la habitacin de Bonnie con ella toda la noche. Tendra que haber estado, si eso es lo que la hubiera protegido, dijo Elena con amargura-. Su rostro reflejaba enojo mientras miraba a Stefan. A pesar de que Matt se puso de pie frente a Stefan, no pudo reprimir un brillo de satisfaccin al ver que los problemas entre Elena y Stefan no haban pasado. Ya era hora de que Elena se diera cuenta de que Stefan no era perfecto, la peor parte de l, dijo alegremente. La seora Flowers y Alaric se apresuraron a salir de la habitacin, rompiendo la tensin entre Elena y Stefan. La seora Flowers neg con la cabeza. Parece que Bonnie tontamente trato de ponerse en contacto con los muertos, pero no veo cmo se podra haber hecho esto a s misma. Este debe ser el resultado de lo que ha estado ponindonos en peligro. Meredith va a permanecer junto al lecho de Bonnie, por el momento, mientras investigamos. Matt mir a Elena y Stefan. Pens que habais dicho que Caleb estaba fuera de juego. Pens que era l! , Dijo Stefan, ya que todos se dirigan escaleras abajo. Tal vez esto es algo que comenz antes de empezar la lucha.

The Hunters 1: Phantom

135

L .J. Smith

Alaric frunci el ceo. Si eso es cierto y lo que est pasando ahora mismo, Caleb no podra ser capaz de detenerlo. Aun cuando l muriera, no se interrumpira una maldicin perpeta que est en curso. Elena se dirigi a la sala y abri la primera de las bolsas de basura, su mandbula tensa. Tenemos que averiguar lo que hizo. Tomando ella una pila de cuadernos y empujando con las manos hacia los dems. Busquen los pasos para un hechizo. Si sabemos cmo lo hizo, tal vez la seora Flowers o Alaric puedan encontrar la manera de revertirlo. El libro de hechizos que Bonnie estaba usando es uno de los mos, dijo la seora Flowers. Ninguno de los hechizos debera haber tenido este efecto sobre ella, pero lo voy a estudiar por si acaso. Cada uno de ellos sac una libreta y un montn de papeles y los extendieron alrededor de la mesa de la cocina. Hay unos diagramas en el mo, dijo Stefan despus de un minuto. Hay una estrella de cinco puntas, pero no creo que sea el mismo que el que vimos en el suelo. Alaric tom el cuaderno y mir en l, y mene la cabeza. Yo no soy un experto, pero esto se ve como parte de un hechizo de proteccin. La libreta frente a Matt era en su mayora notas garabateadas. La muerte de Tanner en primer lugar? se pregunt. Halloween? Elena, Bonnie, Meredith, Matt, Tyler, Stefan todos presentes. Poda escuchar los pies de Meredith arriba, sin descanso con un ritmo agitado en la cabecera de Bonnie, y las palabras borrosas delante de l. Se frot con la parte de atrs de su mano sus ojos antes de que se avergonzara por estar llorando. Esto fue intil. E incluso si haba algo til aqu, nunca lo reconocera. Chicos no los parece raro, pregunt Elena, que Celia fuera la primera afectada por este mal? No haba nada de ella en el cobertizo. Y nunca conoci a Tyler, por no decir a Caleb. Si Caleb estuviera tratando de vengarse de nosotros por la desaparicin de Tyler, por qu atac a Celia primero? O a todos, verdad. Ese es un buen punto realmente, pens Matt, y l estaba a punto de decir algo, cuando vio a la seora Flowers. Ella estaba de pie de forma muy recta, mirando ms all de su oreja izquierda y asintiendo con la cabeza ligeramente. De verdad lo crees? Dijo ella en voz baja. Oh, eso hace la diferencia. S, ya veo. Gracias. En el momento en que haba terminado y sus ojos salieron del trance mirndolos nuevamente a ellos, los otros haban notado tambin la conversacin de un solo lado y aumento el silencio, mirndola. Tu madre sabe lo que pas con Bonnie? le pregunt Matt con impaciencia. Se haba quedado en Fells Church por la lucha contra los kitsune con la seora Flowers, cuando sus amigos haban viajado a la Dimensin Oscura, y su tiempo como compaero de armas se le haba hecho familiar el intercambio casual de la seora Flowers con el reino de los espritus. Si la madre

The Hunters 1: Phantom

136

L .J. Smith

de la seora Flowers haba interrumpido su conversacin, probablemente tena algo til e importante que decir. S, dijo la seora Flowers, sonrindoles. S, de hecho, mam fue muy til . Su rostro se puso serio mirando a su alrededor. Mam fue capaz de sentir lo que le paso al espritu de Bonnie. Una vez que entro en la casa, poda observarlo, aunque fue incapaz de luchar contra ella misma. Ella est molesta porque no pudo salvar a Bonnie. Est muy encariada de ella. Bonnie va a estar bien? Matt pregunto, sobre las otras cuestiones de, qu es entonces? Y Es un demonio o algo as, o es una maldicin? La seora Flowers mir a Matt en primer lugar. Es posible que podamos salvar a Bonnie. Seguro que lo intentaremos. Pero nosotros vamos a tener que derrotar a lo que se la llev. Y el resto de ustedes estn todava en un gran peligro. Mir a su alrededor a todos ellos. Es un fantasma. Hubo una pequea pausa. Qu es un fantasma? , Pregunt Elena. Quieres decir que un fantasma? Un fantasma, por supuesto, dijo Stefan en silencio, moviendo la cabeza como si no pudiera creer que la idea no se le hubiera ocurrido antes. En un pueblo del que o hablar una vez en Italia hace muchos aos, donde se dijo que un fantasma acechaban por las calles de Umbra. No era un fantasma, sino un creador de fuertes emociones. La historia era que un hombre se enfureci tanto al ser su amante infiel, que la mat a ella y a su amante, y luego a s mismo. Y estas acciones lanzaron algo, un ser hecho de sus emociones. Uno por uno de los que vivan cerca se volvi loco. Ellos hicieron cosas terribles. Stefan pareca sacudido hasta la mdula. Es eso lo que estamos enfrentando? Una especie de demonio creado por la ira enloquecida de la gente? Elena se dirigi a la seora Flowers suplicante. Porque francamente creo que esta ciudad ha tenido suficiente de eso. No puede volver a ocurrir, dijo Matt. l tambin estaba buscando a la seora Flowers. Ella era la nica que haba visto la destruccin casi total de Fells Church junto con l. Los otros haban estado all al comienzo, seguro, pero cuando las cosas se pusieron realmente mal, cuando estaban en su peor momento, las chicas y los vampiros haban estado en la Dimensin Oscura, luchando sus propias batallas para arreglarlo. La seora Flowers lo mir a los ojos y asinti con firmeza, como si estuviera haciendo una promesa. No, ella dijo. Stefan, lo que ests describiendo, probablemente era un fantasma de rabia, pero parece que la explicacin popular de lo que estuvo pasando no era del todo exacto. Segn mam, los fantasmas se alimentan de emociones como los vampiros de sangre. Cuanto ms fuerte sea una emocin estarn mejor alimentados y sern ms activos. Ellos son atrados por personas o comunidades que ya tienen estas emociones fuertes, y crean casi un circuito de retroalimentacin, alentando y alimentando pensamientos

The Hunters 1: Phantom

137

L .J. Smith

que harn que la emocin sea ms fuerte, para que puedan seguirse alimentando. Son muy poderosos fsicamente, pero pueden sobrevivir slo en la medida de seguirse alimentando, mantenindose de sus vctimas. Elena estaba escuchando con atencin. Pero qu le paso a Bonnie? Mir a Stefan. En esa ciudad de Umbra, la gente cay en coma a causa del fantasma? Stefan sacudi la cabeza. No que yo sepa, dijo. Tal vez ah es donde entra en juego Caleb. Voy a llamar a Celia, dijo Alaric. Esto ayudar a centrar su investigacin. Si alguien tiene algn material sobre todo esto, ese va a ser la Dra. Beltram. Puede tu madre decir qu tipo de fantasma es? , Pregunt Stefan a la seora Flowers. Si sabemos de qu emocin se alimenta, se podra cortar el suministro. No lo saba, dijo. Y ella no sabe cmo derrotar a un fantasma tampoco. Y hay una cosa ms que debemos tener en cuenta: Bonnie tiene una gran cantidad de energa psquica innata de su propiedad. Si el fantasma la ha tocado, probablemente se ha aprovechado de eso. Matt asinti con la cabeza, siguiendo su tren de pensamiento. Y si es as, termin, tristemente, entonces esto slo lo va a hacer ms fuerte y peligroso .

Capitulo 26

La jornada transcurri con mucha investigacin, pero con muy pocos resultados en camino, lo que hizo sentir a Elena cada vez ms preocupada por su amiga en estado de coma. Por la noche el tiempo se redujo y la ta Judith llamo para preguntar cansada si la familia de Elena, la volvera a ver en ese da, haba ordenado la primera bolsa de papeles y Alaric un tercio o menos de lo que pareca ser el cuaderno en el que Caleb mantena el registro de sus experimentos mgicos, quejndose de la terrible escritura de Caleb. Elena frunci el ceo, arrojando a travs de otro montn de papeles. Mirando a travs de las fotografas y recortes, confirmando que Celia no haba estado

The Hunters 1: Phantom

138

L .J. Smith

prevista entre las vctimas de Caleb. Si el fantasma se haba dirigido a ella primero, debe haber sido porque era rica en cualquier emocin que estuviera alimentando al fantasma. Cortar pinos, sugiri Meredith, pero ella se cuid de decirlo en la audicin de Alaric. Los recortes y las impresiones tambin mostraron que Caleb estaba obsesionado de hecho con la desaparicin de Tyler, y que tena pruebas y los recuerdos de dos lneas de tiempo diferentes para el mismo perodo, uno donde Fell's Church haba estado cayndose a pedazos y Elena Gilbert haba muerto, y otro en el que todo haba estado bien, en la pequea ciudad de Virginia de Fell's Church, incluyendo el reinado permanente de la nia de oro de la clase mayor, Elena. Adems de los propios recuerdos dobles de Caleb, que slo cubran el verano, Tyler haba hablado al parecer con l por telfono el otoo y el invierno anterior acerca de los acontecimientos que rodearon la muerte del seor Tanner y todo lo que sigui. A pesar de que no sonaba a partir de notas de Caleb como que Tyler mencionara su propia transformacin a hombre lobo y la conspiracin con Klaus, slo sus crecientes sospechas de Stefan. Tyler. Gimi Elena. A pesar del tiempo que hace que se ha ido, se las arregla para causar problemas. El examen de Alaric del cuaderno, hasta el momento haba demostrado que tenan razn y que Caleb era un usuario de la magia, y que tena la intencin de utilizar su magia tanto para vengarse contra ellos, como para tratar de localizar a Tyler. Pero no haba demostrado que haba convocado al fantasma. Y a pesar de que Alaric inspecciono cualquier nota buscando un probable, conjuro, o un dibujo para que la seora Flowers lo inspeccionara, todava no haba descubierto qu clase de hechizo Caleb haba estado haciendo, o con qu propsito servan las rosas. Stefan escolto a Elena a casa a cenar, y luego regres para seguir ayudando a los dems. l habra querido quedarse con Elena, pero ella tena la sensacin de que a su ta no le gustara un invitado de ltima hora. La segunda Elena cruz la puerta, ella poda sentir la presencia de Damon y record que, hace slo unas horas, haban estado arriba, abrazados. A lo largo de la comida, mientras ella le ley a Margaret un cuento antes de dormir, y luego durante su ltima llamada a Meredith para comprobar el resto de los avances del grupo, haba pensado nostlgicamente en l, preguntndose si volvera a verlo esta noche. Que a su vez puso remordimientos de conciencia en relacin con Stefan y Bonnie. Ella estaba siendo tan egosta, manteniendo oculto el retorno de su hermano a Stefan, y pensando en ella, mientras que Bonnie estaba en peligro. El ciclo fue agotador, pero ella no poda contener su euforia por que Damon estaba vivo. Sola en su habitacin, por fin, Elena paso un cepillo por el pelo sedoso de oro y se puso un camisn sencillo y fresco que haba llevado la noche anterior. Fuera el aire estaba clido y hmedo, y por la ventana se oa el canto de los grillos. Las estrellas brillaban, y una media luna flotando alto sobre los rboles. Dio las

The Hunters 1: Phantom

139

L .J. Smith

buenas noches a la ta Judith y Robert y se meti en la cama, esponjando las almohadas a su alrededor. Casi esperaba una larga espera. Damon le gustaba fastidiar, y le gustaba hacer una entrada, as que era bastante probable que esperara hasta que l pensaba que iba a estar dormida, y luego apareciera en su habitacin. Pero ella apenas haba apagado la luz cuando un pedazo de oscuridad pareci separarse de la noche fuera de su ventana. No hubo el ms leve roce de una pisada en el suelo, y luego el colchn gimi cuando Damon se instal en los pies de su cama. Hola, amor, dijo en voz baja. Hola, dijo ella, sonriendo. Sus ojos negros brillaban en las sombras, y de repente Elena se senta caliente y feliz, a pesar de todo. Qu hay de nuevo? , Pregunt. Vi un montn de alboroto pasando en la pensin. Algo Tiene a sus compaeros en un manojo de nervios? Su tono era casual sarcstica, pero su mirada era intensa, y Elena saba que haba estado preocupado. Si dejas que les diga a todos que ests vivo, podras estar con nosotros y sabras todo lo que est pasando de primera mano, brome. Luego creci sombra. Damon, necesitamos tu ayuda. Algo terrible ha sucedido. Le habl de Bonnie, y sobre lo que haban descubierto en el jardn del cobertizo de los Smallwoods. Los ojos de Damon flamearon. Un fantasma tiene al pequeo cardenal? Eso es lo que la madre de la seora Flowers dijo, respondi Elena. Stefan nos dijo que l haba conocido un fantasma de rabia en algn lugar en Italia. Damon hizo un ruido de pfft!. Me acuerdo de eso. Fue divertido en su momento, pero nada como lo que has estado describiendo. Cmo explica esta teora a Stefan que tenga a Bonnie? O la aparicin de los nombres cuando alguien est en peligro? Es la teora de la seora Flowers, tambin, dijo Elena, indignada. O su madre, supongo. Y es lo nico que tiene sentido. Poda sentir Damon acariciando su brazo con el toque ms liviano como una pluma, y se senta bien. Los cabellos le picaba en la parte posterior de sus brazos, y ella se estremeci de placer, a pesar de todo. Basta, pens con severidad-. Este es un asunto serio. Movi su brazo fuera del alcance de Damon. Sonaba divertido y perezoso cuando volvi a hablar. Bueno, no se puede culpar a la vieja bruja y el fantasma de su madre, dijo. Los seres humanos sobre todo permanecer en su propia dimensin, aprenden slo un poco de lo que est pasando, incluso los ms dotados de ellos. Pero si Stefan se comportara como cualquier vampiro que se precie y no fuera por ah tratando de ser un humano todo el tiempo, tendra ms de una pista. l apenas viaj a la Dimensin Oscura, excepto cuando fue arrastrado all para sentarse en una jaula o guardar a Bonnie. Tal vez si lo hubiera hecho, sera capaz de entender lo que estaba pasando y podra proteger a sus mascotas humanas un poco mejor.

The Hunters 1: Phantom

140

L .J. Smith

Elena se erizo. mascotas humanas? Yo soy una de esas mascotas humanas, tambin. Damon se ri entre dientes, y Elena se dio cuenta de que lo haba dicho a propsito, para irritarla. Un animal de compaa? Tu, princesa? Nunca. Un tigre, tal vez. Algo salvaje y peligroso. Elena rodo los ojos. A continuacin, la implicacin de las palabras de Damon le llego. Espera, estn diciendo que esto no es un fantasma? Y que usted sabe lo que realmente es? Es algo que viene de la Dimensin Oscura? . Damon pas ms cerca de ella. Te gustara saber lo que s? , Dijo, su voz como una caricia. Hay un montn de cosas que podra decir. Damon, dijo Elena con firmeza. Deja de coquetear y prestar atencin. Esto es importante. Si sabes algo, por favor dmelo. Si no, por favor no juegues conmigo. La vida de Bonnie est en juego. Y todos estamos en peligro. Estas en peligro, tambin, Damon: No te olvides, tu nombre se ha escrito, y no sabemos a ciencia cierta, que lo que pas en la Luna Oscura fuese el ataque contra ti. No estoy demasiado preocupado. Damon agit su mano despectivamente. Se necesitara ms que un fantasma para hacerme dao, princesa. Pero, s, s un poco ms de esto que Stefan. Se volvi su mano sobre la palma de su mano y traz con los dedos fros. Es un fantasma, dijo. Pero no es el mismo que vimos en Italia hace mucho tiempo. Te acuerdas de que Klaus era un original? l no fue engendrado como Katherine o Stefan o yo, el nunca fue humano. Los vampiros como Klaus consideran a los vampiros como nosotros, que comenzamos como seres humanos, unos dbiles mestizos. l era mucho ms fuerte que nosotros y mucho ms difcil de matar. Hay diferentes tipos de fantasmas, tambin. Los fantasmas que nacen de las emociones humanas en la Tierra son capaces de intensificar y estimular estas emociones. Ellos no tienen mucha conciencia de s mismos, sin embargo, y nunca son muy fuertes. No son ms que parsitos. Si son separados de las emociones que necesitan para sobrevivir, se desvanecen rpidamente. Elena frunci el ceo. Pero crees que este es otro tipo de fantasma? Por qu? Qu te dijo Sage? . Damon se golpe la mano con un dedo mientras contaba. Uno: los nombres. Va ms all de los poderes de un fantasma comn. Dos: Se llev a Bonnie. Un fantasma normal no sera capaz de hacer eso, y no sacara nada de ella si pudiera. Un fantasma original, sin embargo, puede robar su espritu y llevarlo de vuelta a la Dimensin Oscura. Puede drenar la fuerza de la vida y las emociones y hacerse ms fuerte. Espera, dijo Elena, alarmada. Bonnie est en la Dimensin Oscura? Cualquier cosa puede estar sucedindole a ella! Poda ser esclavizada de

The Hunters 1: Phantom

141

L .J. Smith

nuevo! Las lgrimas pincharon en las esquinas de sus ojos al pensar en cmo los seres humanos eran tratados en la Dimensin Oscura. Damon apret la mano. No, no te preocupes por eso. Ella est ah slo en espritu-el fantasma la tendr en una especie de celda, la querr a salvo. Creo que lo peor que podra pasarle es que se aburrir. Frunci el ceo. Extraer la savia de su fuerza vital, sin embargo, y eso la debilitara en el futuro. Crees que el aburrimiento es lo peor que le puede pasar a ellaoh, por lo menos hasta que drene toda su fuerza vital? Eso no es lo suficientemente bueno, Damon. Tenemos que ayudarla. Pens Elena por un momento. As que los fantasmas viven en la Dimensin Oscura? Damon vacil. No estaban al principio. Los fantasmas originales fueron relegados a la Luna Oscura por los Guardianes. Dnde t moriste?. S, dijo Damon custicamente. Luego se frot el dorso de la mano de una disculpa en silencio por su tono de voz. Los fantasmas originales se mantienen dentro de una especie de prisin en la luna oscura, slo esperando de una oportunidad de salir. Al igual que los genios en una botella. Si algo rompiera el muro de la prisin, su objetivo final sera llegar a la Tierra y se alimentaran de las emociones humanas. Despus de que el rbol de su mundo fue destruido, Sage dijo que las cosas cambiaron, lo que tendra sentido si un fantasma original logr escapar cuando las cosas cambiaron despus de la destruccin. Por qu venir a la Tierra, no? , Pregunt Elena. Hay todos esos demonios y vampiros en la Dimensin Oscura. Ella poda ver la sonrisa de Damon en las sombras. Creo que la emocin humana es extra-deliciosa. Al igual que la sangre humana. Y no hay suficientes humanos en la Dimensin Oscura para hacer una comida muy buena. Hay tantos seres humanos en la Tierra que un original aqu slo puede seguir absorbiendo en la emocin y cada vez ser ms poderoso. As que nos ha seguido desde la Luna Oscura, pregunt Elena. Debe haber un aventn con usted cuando regres a la Tierra. Hubiera querido llegar tan lejos de su prisin como fuera posible, por lo que una abertura entre las dimensiones habra sido irresistible. Y fue liberado de su prisin, cuando us mi alas de destruccin y destru la luna? Damon se encogi de hombros. Esa parece ser la explicacin ms probable. El corazn de Elena se hundi. As que la visin de Bonnie era correcta. He trado esto. Es mi culpa. l le ech hacia atrs el pelo y le bes el cuello. No pienses de esa manera, dijo. Cmo podras haberlo detenido? No lo sabas. Y estoy agradecido de

The Hunters 1: Phantom

142

L .J. Smith

que utilizaras las alas de la destruccin: Eso es lo que me salv, despus de todo. Lo importante ahora es luchar contra el fantasma. Tenemos que enviarlo de vuelta antes de que sea demasiado poderoso. Si encuentra un punto de apoyo real aqu, puede empezar a influir en la gente ms y ms. El mundo entero podra estar en peligro. Elena medio inconsciente arque el cuello hacia un lado para que Damon pudiera conseguir un mejor ngulo, y con cuidado trazo la vena en el lado de su cuello con sus labios por un momento antes de que ella se diera cuenta de lo que estaban haciendo y lo empujara de nuevo. No entiendo, sin embargo. Por qu nos dice quien es el siguiente? , Dijo. Por qu nos da los nombres? . Oh, eso no es de su propio hacer, dijo Damon, y la bes en el hombro. Incluso el ms poderoso fantasma tiene que seguir las reglas. Es parte del hechizo que los Guardianes pusieron en los fantasmas originales, cuando los relegaron a la Luna Oscura. Una garanta en caso de que los originales se escaparan. De esta manera, su presa sabe que van a venir, y les da una oportunidad justa de resistencia. Los Guardianes lo encarcelaron, dijo Elena. Nos ayudarn a hacerlo de nuevo? . No s, dijo Damon breve. Yo no les preguntare si puedo evitarlo, sin embargo. Yo no confo en ellos, verdad? . Elena pens en la eficiencia fra de los Guardianes, en la forma en que haba despedido la muerte de Damon como irrelevante. De la forma en que haba causado la muerte de sus propios padres. No, dijo ella, temblando. Omitmoslos si podemos. Vamos a derrotarlo nosotros mismos, Elena, dijo Damon, y le acarici la mejilla con la mano. Ya basta, dijo Elena. Tenemos que concentrarnos. Damon dej de tratar de tocarla por un momento y pensar. Hblame de tus amigos. Estn tensos? Luchando? Con carcter? . S, dijo Elena de inmediato. Nadie ha estado actuando como ellos. No puedo poner mi dedo en l, pero algo ha estado mal desde que regresamos . Damon asinti con la cabeza. Dado que probablemente vino contigo, tiene sentido que se ha dirigido a ti y los relacionados contigo, como sus primeras vctimas. Pero, cmo lo detenemos? , Pregunt Elena. Los que cuentan estas historias que han odo hablar de los fantasmas originales, dicen como volver a capturarlos una vez que han escapado de su prisin? . Damon suspir, los hombros un poco cados. Nada, dijo. Yo no s nada ms. Voy a tener que volver a la dimensin oscura y ver lo que puedo averiguar, o si puedo luchar contra el fantasma all. Elena se puso rgida. Es muy peligroso, Damon.

The Hunters 1: Phantom

143

L .J. Smith

Damon se ri entre dientes, un sonido seco en la oscuridad, y Elena sinti sus dedos recorrer su cabello, alisando las hebras de seda, y luego girando, tirando con suavidad. No para m, dijo. La Dimensin Oscura es un gran lugar para ser un vampiro. Salvo que moriste all, le record Elena. Damon, por favor. No puedo soportar perderte otra vez. La mano de Damon la calmo, y entonces l la estaba besando con suavidad, y la otra mano se acerc a tocarle la mejilla. Elena, dijo de mala gana cuando se rompi el beso. No me vas a perder. Tiene que haber otra manera, insisti. Bueno, entonces ser mejor que lo encuentres, y pronto, contest Damon sombramente. De lo contrario el mundo entero estar en peligro. Damon se satur con Elena. Su aroma dulce y rico en su nariz, el latido latido de su corazn en los odos, la seda de su pelo y el satn de su piel contra sus dedos. Quera besarla, abrazarla, para hundir sus colmillos en ella y saborear el nctar embriagador de su sangre, la sangre viva que saba como nadie ms. Pero ella le aparto, aunque saba que ella no quera hacerlo. Ella no dijo que era por su hermano menor que ella lo rechaz, pero lo saba de todos modos. Siempre era Stefan. Cuando l la dej, se transform con elegancia en un cuervo negro de gran tamao y otra vez vol desde la ventana de su dormitorio hasta el rbol del membrillo. All, dobl sus alas y se pas de un pie a otro, establecindose en velar por ella. Poda su sentido a travs de la ventana, ansioso en un primer momento, batiendo sus pensamientos, pero pronto le tom el pulso lento, la respiracin profunda, y l saba que ella estaba dormida. l se quedara y la guardara. No haba duda: tena que salvarla. Si Elena quera un caballero caballeroso, alguien que la protegiera noblemente, Damon podra hacer eso. Por qu darle al dbil de Stefan toda la gloria? Pero l no estaba seguro de lo que vena despus. A pesar de Elena rogndole que no fuera a la Dimensin Oscura, pareca el siguiente paso lgico en la lucha contra este fantasma. Pero, cmo llegar? No haba caminos fciles. No tena tiempo para viajar a una de las puertas de nuevo, tampoco quera dejar el lado de Elena, el tiempo suficiente para viajar hasta all. Y no poda esperar encontrar algo tan til como una bola de estrellas otra vez por casualidad. Adems, si el llegara all, estar en la Dimensin Oscura habra peligro especial para l ahora. No crea que los Guardianes supieran que haba regresado de entre los muertos, y no saba cmo iban a reaccionar cuando lo hicieran. Prefera no saberlo. A los guardianes no le importaban mucho los vampiros, y tendan a dejar que las cosas sigan el camino que debera ser. Mira cmo haban despojado los poderes de Elena cuando lleg a su atencin.

The Hunters 1: Phantom

144

L .J. Smith

Damon se encogi de hombros y esponjo las plumas iridiscentes, irritado-. Tena que haber otra manera. Haba un leve crujido bajo sus pies. Nadie, sin los odos sensibles de un vampiro lo habra odo, era muy cauteloso, pero Damon lo escucho. Se cuadr y se asom fuertemente alrededor. Nadie podra llegar a su princesa. Oh. Damon volvi a relajarse y hacer clic en el pico de vejacin. Stefan. La sombra de su hermano pequeo se puso bajo el rbol, la cabeza inclinada hacia atrs, mirando con devocin a la ventana oscura de Elena. Por supuesto que l estaba all, de pie dispuesto a defenderla contra todos los horrores de la noche. Y as, Damon saba lo que tena que hacer: Si quera aprender ms sobre el fantasma, que tendra que entregarse a l. Cerr los ojos, permitiendo que cada sentimiento negativo que haba tenido acerca de Stefan para lavar encima de l. Cmo Stefan siempre ha tomado todo lo que Damon quera, lo haba robado, si era necesario. Maldita Stefan, pens Damon con amargura. Si su hermano no haba llegado a la ciudad antes que l, Damon hubiera tenido la oportunidad de hacer caer a Elena en el amor primero, para ser el uno para obtener la total dedicacin que vio en sus ojos cuando mir a Stefan. En cambio, all estaba l, el segundo mejor. No haba sido suficiente para Katherine, que ella quera a su hermano, tambin. Elena, el tigre a la Katherine gatito haba sido, habra sido la compaera perfecta para Damon. Hermosa, fuerte, astuta, capaz de un gran amor, podran haber gobernado la noche juntos. Pero ella se haba enamorado de su cobarde y debilucho hermano pequeo. Las garras de Damon apretaron la rama en que l se sentaba. No es triste?, sugiri una voz tranquila a su lado, cmo tratas y tratas, pero nunca eres suficiente para las mujeres que amas Un zarcillo de niebla fra le toc el ala. Damon se irgui y mir a su alrededor. Oscura niebla llegaba a su fin alrededor del rbol de membrillo, slo a nivel de Damon. A continuacin, Stefan estaba inconsciente. La niebla haba llegado exclusivamente para Damon. Con una sonrisa privada, Damon sinti que la niebla lo envolva, y luego todo fue oscuridad.

The Hunters 1: Phantom

145

L .J. Smith

Capitulo 27

La maana siguiente era otra caliente. El aire era tan denso y hmedo que slo caminar por la calle se senta desagradable, como recibir una bofetada con un pao tibio y hmedo. Incluso en el interior del coche con el aire acondicionado encendido, Elena poda sentir su pelo, por lo general liso, encrespado por la humedad. Stefan se haba presentado en su casa despus del desayuno, esta vez con una lista de las hierbas mgicas y suministros que la seora Flowers quera que encontraran en la ciudad para nuevos hechizos de proteccin. Mientras viajaban, Elena mir por la ventana las casas residenciales de color blanco puro y con el csped verde recortado de Fell's Church, como poco a poco dio paso a los edificios de ladrillo y ventanas de buen gusto de las tiendas del distrito comercial en el centro de la ciudad. Stefan estacionado en la calle principal, en un caf pequeo y lindo donde haban tomado un capuchino juntos el otoo pasado, poco despus de que ella haba aprendido lo que era. Sentado en una de las mesas pequeas, Stefan le haba dicho cmo hacer un cappuccino italiano tradicional, y eso le haba llevado a recordar las grandes fiestas de su juventud en el Renacimiento: las sopas aromticas rociadas con semillas de granada, asados ricos rociados con agua de rosas; pasteles con flores de saco y las castaas. Curso tras curso de dulce, los alimentos ricos, altamente condimentados que un italiano moderno nunca reconocera como parte integrante de la cocina de su pas. Haba impresionado a Elena cuando se dio cuenta de lo diferente que el mundo haba sido la ltima vez que Stefan haba comido la comida humana. l haba mencionado de pasada que los tenedores acababan de entrar en la moda cuando era joven, y que su padre los haba ridiculizado como un capricho vanidoso. Hasta que Katherine haba trado una influencia ms de moda y elegante en su casa, que haban comido con cucharas y cuchillos afilados para cortar. Era elegante, sin embargo, l haba dicho, rindose de la expresin de su rostro. Tenemos excelentes modales en la mesa. Apenas te has dado cuenta. En ese momento, haba pensado que su diferencia de los chicos que haba conocido-el alcance de toda la historia que haba presenciado-, era romntico. Ahora. . . Bueno, ahora que ella no saba lo que pensaba.

The Hunters 1: Phantom

146

L .J. Smith

Es aqu, creo, dijo Stefan, tomndole la mano y devolvindola a la actualidad. La seora Flores dijo que una tienda de la Nueva Era ha abierto y que debe tener la mayora de las cosas que necesitamos. La tienda se llamaba espritu y alma, y era muy pequea pero vibrante, llena de cristales y figuritas de unicornios, cartas del tarot y atrapa-sueos. Todo estaba pintado en tonos de morado y plata, tapices de seda y la pared soplaba la brisa de un acondicionador de aire en la ventana. El aire acondicionado no era lo suficientemente fuerte como para poner mucha mella en la viscosidad de calor de hoy, sin embargo, y la mujer pequea como un pajarito con el pelo rizado largo y collares resonando, que surgi de la parte de atrs de la tienda se vea cansada y sudorosa. Cmo puedo ayudarle? , Dijo en voz baja, musical que Elena sospecha que ella adopt a encajar en el ambiente de la tienda. Stefan sac el pedazo de papel cubierto con la escritura enredada de la seora Flowers y entrecerr los ojos en l. Visin de vampiro o no, el desciframiento de la escritura de la seora Flores podra ser un desafo. Oh, Stefan. l era serio, y dulce y noble. Su alma de poeta brill a travs de sus preciosos ojos verdes. Ella no poda lamentar amar a Stefan. Pero a veces secretamente deseaba que ella hubiera encontrado a Stefan de una forma menos complicada, que el alma y la inteligencia, el amor y la pasin, la sofisticacin y la delicadeza de alguna manera hubieran sido posibles en un verdadero chico de dieciocho aos de edad, que hubiera sido lo que haba fingido ser la primera vez que lo conoci: misterioso, extrao, pero humano. Tiene usted algo hecho de hematites,pregunt ahora. Joyas, o adornos tal vez? Y el incienso con. . . Frunci el ceo en el papel. Althea en ella? De althea suena bien? . Por supuesto! , Dijo el tendero con entusiasmo. Althea es bueno para la proteccin y la seguridad. Y huele muy bien. Los diferentes tipos de incienso estn aqu. Stefan entro ms en la tienda, pero Elena se qued cerca de la puerta. Se senta agotada, a pesar de que el da apenas haba comenzado. Haba un estante de la ropa por la ventana del frente, y ella juguete distradamente con l, empujando perchas de ida y vuelta. Haba una tenue tnica rosa salpicada de diminutos espejos, un poco hippie pero lindo. A Bonnie le podra gustar esto, pens Elena automticamente, y luego retrocedi. A travs de la ventana, ella vislumbr un rostro que conoca, y se volvi, con un top colgando olvidado en la mano. Busc en su mente por el nombre. Tom Parker, era l. Haba salido en un par de citas con l, en el tercer ao, antes de que ella y Matt salieran juntos. Se senta como mucho ms que un ao y medio atrs. Tom haba sido bastante agradable y bastante guapo, una fecha perfectamente satisfactoria, pero que no haba sentido una chispa entre ellos y, como Meredith haba dicho, practica la

The Hunters 1: Phantom

147

L .J. Smith

captura y liberacin con l , liberndolo a nadar de nuevo en las aguas de las citas . l haba estado loco por ella, sin embargo. Incluso despus de que cortaran, haba esperado alrededor, mirndola con ojos de cachorro, suplicndole que volvieran juntos. Si las cosas hubieran sido diferentes, si hubiera sentido algo por Tom, no sera su vida ms sencilla ahora? Ella mir a Tom. Se paseaba por la calle, sonriendo, de la mano de Marissa Peterson, la chica con la que haba empezado a salir cerca del final del ao pasado. Tom era alto, e inclin su cabeza morena peluda para or lo que Marissa estaba diciendo. Se sonri el uno al otro, y alz su mano libre con suavidad, tirndola en broma del pelo largo. Se vean felices juntos. Bueno, bueno para ellos. Fcil ser feliz cuando estaban sin complicaciones en el amor, cuando no haba nada ms difcil en la vida que un verano que pasar con sus amigos antes de ir a la universidad. Fcil ser feliz cuando ni siquiera poda recordar el caos que su ciudad haba sido antes de que Elena los hubiera salvado. Ni siquiera estaban agradecidos. Eran demasiado afortunados: Ellos no saban nada de la oscuridad que acechaba en los bordes de su vida segura, iluminada por el sol. El estmago de Elena se retorci. Vampiros, demonios, fantasmas, el amor desafortunado. Por qu tena que ser ella la que lidiara con todo esto? Escuch durante un momento. Stefan segua consultando con el tendero y le oy decir, preocupado, Las ramas de serbal tienen el mismo efecto, sin embargo? Y el murmullo tranquilizador de la mujer. Estara ocupado por un tiempo ms, entonces. El slo estaba un tercio de la distancia en la lista que la seora Flowers les haba dado. Elena volvi a poner la camiseta en su sitio en la parrilla y sali de la tienda. Con cuidado de no ser notada por la pareja en la calle, los sigui a cierta distancia, echando una larga mirada a Marissa. Ella era flaca, y con pecas como unas gotas pequea en la nariz. Muy pocas, Elena supuso, con el pelo largo y lacio oscuro y una boca ancha, pero no especialmente llamativa. Haba habido nadie ms en la escuela, tampoco. Equipo de voleibol, tal vez. Anuario. Aceptable, pero no estelar. Amigos, pero no popular. Una fecha de vez en cuando, pero no una chica que los chicos notaran. Un trabajo a tiempo parcial en una tienda, o tal vez la biblioteca. Ordinario. Nada especial. Entonces por qu ordinaria, nada especial-Marissa llega a tener esta vida sin complicaciones, iluminada por el sol, mientras que Elena haba estado en el infierno-literalmente-para conseguir lo que Marissa pareca tener con Tom, y sin embargo todava no tenia?

The Hunters 1: Phantom

148

L .J. Smith

Una brisa fra toc la piel de Elena, y ella se estremeci a pesar del calor de la maana. Ella levant la vista. Zarcillos oscuros y frescos de niebla flotando a su alrededor, sin embargo, el resto de la calle estaba tan soleada como unos minutos antes. El corazn de Elena comenz a golpearle con fuerza antes de que su cerebro an atrapado y se dio cuenta de lo que estaba sucediendo. Corre! algo dentro de ella grit, pero ya era demasiado tarde. Sus extremidades eran de repente pesadas como el plomo. Una voz fresca, seca habl detrs de ella, una voz que sonaba extraamente como la observacin dentro de su propia cabeza, la que le dijo las verdades incmodas que no quera reconocer. Por qu es, dijo la voz, que slo puedes amar a los monstruos? Elena no se atreva a darse la vuelta. O es que slo los monstruos te pueden amar verdaderamente, Elena? La voz continu, tomando un tono suave triunfante. Todos los chicos en la escuela secundaria, slo te queran como un trofeo. Ellos vieron el pelo dorado y ojos azules y su rostro perfecto y pens que bien que se veran con usted en su brazo. Armndose de valor, Elena se volvi lentamente. No haba nadie all, pero la niebla era cada vez ms gruesa. Una mujer que empujaba un cochecito pas junto a ella con una mirada plcida. No poda ver que Elena estaba envuelta en la niebla? Elena abri la boca para gritar, pero las palabras se atascado en su garganta. La niebla era ms fra ahora, y se senta casi slida, como lo fue la celebracin de Elena de nuevo. Con un gran esfuerzo de voluntad, se oblig hacia adelante, pero solo poda tambalearse hacia el banco frente a una tienda cercana. La voz volvi a hablar, le susurr al odo, regodendose. Nunca te vieron, esos muchachos. Las chicas como Marissa, como Meredith, pueden encontrar el amor y ser felices. Slo los monstruos se molestan en buscar a la verdadera Elena. Pobre, pobre Elena, que nunca ser normal, verdad? No como las otras chicas. Se ri suavemente, con saa. La niebla espesa presion a su alrededor. Ahora Elena no poda ver el resto de la calle, o cualquier cosa ms all de la oscuridad. Ella trat de llegar a sus pies, para avanzar unos pasos, para quitarse de encima la niebla. Pero no poda moverse. La niebla era como una manta pesada sujetndola, pero no poda tocarla, no poda luchar contra l. Elena entr en pnico, intent una vez ms al aumento de sus pies, abri la boca para llamar, Stefan! Pero la niebla se arremolinaba en ella, a travs de ella, absorbiendo en cada uno de sus poros. Incapaz de defenderse o gritar, ella se derrumb. Todava estaba muy fra.

The Hunters 1: Phantom

149

L .J. Smith

Al menos tengo la ropa en este momento, murmur Damon, dando patadas a un trozo de madera quemada cuando l camin sobre la superficie estril de la luna oscura. El lugar estaba empezando a llegar a l, tuvo que admitir. Que haba estado vagando por un paisaje desolado por lo que pareci das, aunque la oscuridad inmutable aqu hacia imposible para l saber con certeza cunto tiempo haba pasado. Cuando se haba despertado, Damon haba asumido que iba a encontrar al pequeo cardenal junto a l, ansiosa por su compaa y proteccin. Pero haba despertado solo, tendido en el suelo. Ningn fantasma, ninguna chica agradecida. Frunci el ceo y meti un pie tentativo en un montn de ceniza que podra ocultar un cuerpo, pero se sorprendido de encontrar nada ms que barro debajo de la ceniza, untando mas suciedad en su alguna vez brillantes botas de color negro. Despus de haber llegado aqu y haber comenzado la bsqueda de Bonnie, haba esperado que en cualquier momento, pudiera toparse con su cuerpo inconsciente. l haba tenido una imagen poderosa de lo que se vera as, plida y silenciosa en la oscuridad, largos rizos rojos cubiertos de ceniza. Pero ahora se estaba convenciendo de que, dondequiera que el fantasma haba llevado a Bonnie, ella no estaba aqu. Haba venido aqu para ser un hroe: derrotar al fantasma, salvar a la muchacha, y en ltima instancia, salvar a su chica. Qu idiota, pens, se encrespo el labio en su propia estupidez. El fantasma no le haba trado al lugar en el que mantena a Bonnie. Solo a este montn de cenizas de la luna, que se senta extraamente rechazado. No lo quiere? Un poderoso viento repentino empuj contra l, y Damon se tambale hacia atrs unos pasos antes de recuperar el equilibrio. El viento trajo un sonido con l: Fue un gemido? l cambi su curso, encorvado sus hombros y se diriga a donde pensaba que el sonido haba venido. Luego, el sonido se repiti, una triste, sollozando gemido hizo eco detrs de l. Se dio la vuelta, pero sus pasos eran ms juntos y menos seguros de lo habitual. Y si estaba equivocado y la brujita estaba herida y sola en algn lugar de esta luna olvidada de Dios? Estaba muy hambriento. Empuj su lengua contra el dolor de los caninos, y crecieron como cuchillo afilado. Tena la boca tan seca, se imagin el flujo de sangre dulce, rica, la vida misma latiendo contra sus labios. Los gemidos vinieron una vez ms, a su izquierda esta vez, y otra vez se desvi hacia ellos. El viento soplaba en contra de su rostro, fro y hmedo, con niebla. Esto era culpa de Elena. l era un monstruo. Se supona que deba ser un monstruo, para extraer la sangre sin pestaear, para matar sin pensarlo dos veces. Pero Elena haba cambiado todo eso. Ella le haba hecho querer protegerla. Entonces haba

The Hunters 1: Phantom

150

L .J. Smith

empezado a mirar hacia fuera para sus amigos, y finalmente incluso salvar su provinciano y pequeo pueblo, cuando un vampiro que se precie se habra ido cuando el kitsune apareci, o bien disfrutado de la devastacin de sangre caliente en sus labios. Haba hecho todo ese cambio por ella y ella todava no lo amaba.

No es suficiente, de todos modos. Cuando l haba besado su garganta y le acarici el cabello la otra noche, en quien haba estado pensando? Ese dbil de Stefan. Siempre es Stefan, no? Una voz clara, fresca, dijo detrs de l. Damon se qued inmvil, los pelos de la nuca en aumento. Todo lo que trat de tomar de l, continu la voz, estaba tratando de igualar la balanza, porque el hecho es que l tiene todo, y t no tienes nada en absoluto. Slo queras que las cosas sean justas. Damon se estremeci, sin darse la vuelta. Nadie haba entendido nunca eso. l slo quera que las cosas fueran justas. Tu padre se preocupaba por l mucho ms de lo que lo hizo por ti. Siempre lo has sabido, prosigui la voz. Usted era el mayor, el heredero, pero Stefan era el que le gustaba a su padre. Y, en el romance, has sido siempre dos pasos detrs de Stefan. Katherine ya lo quera en el momento en que la conociste, y luego la triste historia. Lo mismo sucedi de nuevo con Elena. Ellos dicen que te aman, esas chicas, pero nunca lo han amado mejor, o ms, o slo, ni siquiera cuando se les da todo su corazn. Damon se estremeci de nuevo. Sinti que una lgrima le corra por la mejilla y, enfurecido, se limpi la basura. Y sabes por qu es as, verdad, Damon? La criatura pas sin problemas. Stefan. Stefan siempre el tiene todo lo que has querido. Se te ha quitado las cosas que queras, incluso antes de verlas, y no dej nada para ti. Elena no te ama. Ella nunca lo ha hecho y nunca lo har. Algo se rompi dentro de Damon en palabras de la criatura, y al instante se rompi de nuevo a s mismo. Cmo se atreve el fantasma a hacerle cuestionar el amor de Elena? Que era lo nico verdadero que l conoca. Una brisa fra agitaba la ropa de Damon. No poda or los gemidos ahora. Y luego todo qued inmvil. Yo s lo que ests haciendo, espet Damon. Crees que puedes engaarme? Crees que me puedes volver en contra de Elena? . Un paso suave y hmedo en el barro son detrs de l. Oh, pequeo vampiro, dijo la voz burlona-.

The Hunters 1: Phantom

151

L .J. Smith

Oh, pequeo fantasma, dijo Damon de nuevo, para igualar los tonos de la criatura. No tienes ni idea del error que acaba de hacer. Armndose de valor para saltar, l se dio la vuelta, los colmillos completamente extendidos. Pero antes de que pudiera saltar, unas manos fuertes y fras lo agarraron por el cuello y tir de l en el aire.

Tambin me gustara recomendar enterrar pedazos de hierro en torno a lo que usted est tratando de proteger, sugiri el tendero. Las herraduras son tradicionales, pero nada de hierro, sobretodo algo redondo o curvo, lo har. Haba pasado por varias etapas de incredulidad como Stefan haba tratado de comprar hasta lo que pareca cada objeto o planta, en relacin con encantos de proteccin en la tienda, y ahora se haba convertido en un manaco til. Creo que tengo todo lo que necesito por ahora, dijo Stefan cortsmente. Muchas gracias por su ayuda. Sus hoyuelos brillaron cuando ella llevo sus compras al antiguo Registro de metal de la tienda en efectivo, y l le devolvi la sonrisa. Pens que haba logrado descifrar todos los elementos en la lista de la seora Flowers correctamente, y se senta bastante orgulloso de s mismo. Alguien abri la puerta para entrar, y una brisa fra penetro en la tienda, el establecimiento de los objetos mgicos y tapices aleteo. Lo siente? , Pregunt el tendero. Creo que una tormenta se acerca. Su pelo, atrapado por el viento, se disperso en el aire. Stefan, a punto de hacer una rplica agradable, mir con horror. Su pelo largo, suspendido por un momento, sus zarcillos retorcidos en una cadena de rizos que se describe de manera clara y framente: mate, como si el fantasma se haba encontrado un nuevo objetivo, que significaba ElenaStefan se dio vuelta, buscando frenticamente hacia la parte delantera de la tienda. Elena no estaba all. Ests bien? , Pregunt el tendero cuando Stefan mir salvajemente. Haciendo caso omiso de ella, corri hacia la puerta de la tienda, buscando por todos los pasillos, en cada rincn. Stefan dej su energa hacia fuera, buscando un rastro de la presencia de distintivos de Elena. Nada. Ella no estaba en el taller. Cmo podra no haberla notado salir? Apret los puos en los ojos hasta que pequeas estrellas estallaron debajo de sus prpados. Esta era su culpa. l no se haba alimentado de sangre humana y sus poderes haban disminuido muchsimo. Por qu se haba permitido ponerse tan dbil? Si hubiera estado con toda su fuerza, se habra dado cuenta inmediatamente de que se haba ido. Se permiti ceder a su conciencia cuando tena gente a la que proteger. Ests bien? Le pregunt la mujer. Ella lo haba seguido por los pasillos de la tienda, sosteniendo su bolsa, y lo miraba con ansiedad.

The Hunters 1: Phantom

152

L .J. Smith

Stefan se apoder de la bolsa. La chica con la que vine, dijo l con urgencia. Has visto dnde ha ido? Oh, respondi ella, frunciendo el ceo. Ella volvi a salir cuando nos dirigimos a buscar a travs de la seccin de incienso. Que hace mucho tiempo. Incluso el tendero haba notado a Elena salir. Stefan hizo un gesto de agradecimiento antes de salir a grandes zancadas en la deslumbrante luz del sol. Mir frenticamente hacia arriba y abajo la calle principal. Sinti una oleada de alivio cuando la vio sentada en un banco fuera de la farmacia unas puertas ms abajo. Pero luego tom nota de la postura encorvada, la cabeza rubia hermosa descansando lnguidamente en uno de sus hombros. Stefan estaba a su lado en un instante, agradecido de encontrar su respiracin superficial pero estable, su pulso firme. Pero ella estaba inconsciente. Elena, dijo, acariciando suavemente su mejilla. Elena, despierta. Vuelve a m. Ella no se movi. l sacudi su brazo un poco ms fuerte. Elena dej caer su cuerpo en el banco, pero ni su respiracin ni el latido regular del corazn cambio en absoluto. Al igual que Bonnie. El fantasma haba conseguido a Elena y Stefan sinti que algo dentro de l se parta en dos. Que no haba podido protegerla, proteger a cualquiera de ellas. Stefan suavemente desliz una mano bajo el cuerpo de Elena, ahuecando la cabeza protectora con la otra mano, y tir de ella en sus brazos. l la acun contra s y, canalizando el poco poder que le quedaba en la velocidad, comenz a correr. Meredith mir su reloj lo que pareca ser la centsima vez, preguntndose por qu Stefan y Elena no estaban de vuelta todava. No puedo leer esta palabra en absoluto, se quej Matt. Te lo juro, pens que mi letra era mala. Parece que Caleb escribi esto con los ojos cerrados. Haba estado pasando sus manos por el pelo en la frustracin y se estaba de pie desordenado como pequeas pas, y haba dbiles sombras azules bajo los ojos. Meredith dio un trago de caf y le tendi la mano. Matt le pas el cuaderno que haba estado examinando. Haban descubierto que ella era la mejor en la lectura de la pequea caligrafa angular de Caleb. Esa es una O, creo, dijo. Es deosil una palabra? S, dijo Alaric, sentndose un poco ms erguido. Significa en el sentido de las agujas del reloj. Se representa en movimiento la energa espiritual en formas fsicas. Podra haber algo ah. Puedo verlo?

The Hunters 1: Phantom

153

L .J. Smith

Meredith le entreg el cuaderno. Sus ojos estaban doloridos y rgidos los msculos despus de estar sentada toda la maana pasar por cuadernos de Caleb, recortes y fotografas. Ella rodo los hombros hacia adelante y hacia atrs, estirando. No, dijo Alaric despus de unos minutos de lectura. No es bueno. Esto es slo sobre lanzar un crculo mgico. Meredith estaba a punto de hablar cuando Stefan apareci en la puerta, plido y los ojos desorbitados-. Elena yaca inconsciente en sus brazos. Meredith dej caer la taza de caf. Stefan! , Grit, mirndolo con horror. Qu pas? El fantasma la atrap, dijo Stefan, con su voz capturada. Yo no s cmo lo hizo. Meredith senta que estaba cayendo. Oh no, oh no, se oy decir en un hilo de voz, conmocionado. No Elena, tambin. Matt se puso de pie, ceudo. Por qu no lo paraste,pregunt en tono acusador. No tengo tiempo para esto, dijo Stefan con frialdad, y pas junto a ellos hacia escaleras, agarrando a Elena protectoramente. En un acuerdo silencioso, Matt, Meredith y Alaric lo siguieron hasta la habitacin donde dorma Bonnie. La seora Flowers estaba tejiendo junto a su cama, y su boca se abri en una O de asombro cuando vio lo que Stefan llevaba. Stefan coloca suavemente a Elena en el otro lado de la cama doble con la forma plida y diminuta de Bonnie. Lo siento, dijo Matt lentamente. Yo no te debera haber culpado. Pero. . . Qu pas? Stefan se encogi de hombros, pareciendo herido. El corazn de Meredith se apret en su pecho a la vista de sus dos mejores amigas dispuestas como muecas de trapo. Ellas estaban tan quietas. Incluso en el sueo, Elena siempre haba sido ms mvil, ms expresiva que esto. En el transcurso de un montn de veces de dormir fuera de casa, desde que eran pequeas, Meredith haba visto a Elena durmiente sonrer, coger con ms fuerza las mantas, acurrucar su cara en las almohadas. Ahora el calor de color rosa y oro y crema de Elena pareca descolorido y fro. Y Bonnie, Bonnie, que era tan vibrante y rpida de movimiento, casi nunca se haba mantenido inmvil durante ms de un minuto o dos en toda su vida. Ahora estaba inmvil, congelada, casi incolora a excepcin de los puntos oscuros de sus pecas contra sus mejillas plidas y la extensin de brillante pelo rojo en la almohada. Si no fuera por el leve aumento y la cada de sus pechos, las chicas podran haber sido maniques. No s, dijo Stefan vez ms, las palabras con ms pnico en este momento, y mir hacia arriba para encontrarse con los ojos de Meredith. No s qu hacer.

The Hunters 1: Phantom

154

L .J. Smith

Meredith se aclar la garganta. Llamamos al hospital para inspeccionar a Caleb mientras no estabas, dijo con cautela, sabiendo el efecto que sus palabras tendran. l se marcho. Los ojos de Stefan brillaron asesinos. Yo creo, dijo, su voz era como un cuchillo, que nosotros debemos hacerle una visita a Caleb.

Elena estaba suspendida en la oscuridad. No se alarm, sin embargo. Era como flotar lentamente con agua tibia, suavemente flotando en la corriente, y una parte de ella se pregunt a distancia y sin temor, si era posible que ella nunca hubiera salido de la cuenca del salto en Hot Springs. Haba estado flotando y soando todo este tiempo? Entonces de repente ella estaba acelerando, estallando hacia arriba, y ella abri los ojos en la luz del da brillante y y trago una respiracin larga, insegura. Los preocupados ojos marrones oscuros la contemplaron desde un rostro plido flotando por encima de ella. Bonnie? Exclam Elena. Elena! Gracias a Dios, grit Bonnie, agarrndola por los brazos en un abrazo de tornillo. He estado aqu sola durante das y das, o lo que se siente como das y das de todos modos, porque la luz no cambia, as que no puedo decirlo por el sol. Y no hay nada que hacer aqu. No puedo encontrar la manera de salir, y no hay nada para comer, aunque no estoy extraamente hambrienta, as que supongo que no importa. Trat de dormir para pasar el tiempo, pero no estaba cansada, tampoco. Y de pronto estabas aqu, y yo estaba tan feliz de verte, pero no te despertabas, y estaba realmente preocupada. Qu est pasando? . No lo s, dijo Elena aturdida. Lo ltimo que recuerdo es estar en un banco. Creo que quede atrapada por una especie de niebla mstica. Yo tambin, exclam Bonnie. No la parte del banco, pero si la parte de la niebla. Yo estaba en mi habitacin en la pensin, y esta niebla extraa me atrap. Ella se estremeci teatralmente. No me poda mover en absoluto. Y yo estaba tan fra. De repente sus ojos se abrieron con la culpa. Yo estaba haciendo un hechizo cuando sucedi, y algo se acerc por detrs y me dijo cosas. Cosas desagradables. Elena se estremeci. O una voz, tambin. Crees que yo. . . deje algo suelto? Cuando estaba haciendo el hechizo? He estado preocupada de que tal vez podra haberlo hecho de forma accidental. La cara de Bonnie estaba blanca. No fue tu culpa, le asegur Elena. Creemos que es el fantasma, lo que ha estado causando los accidentes-que rob tu espritu para poder usar tu poder para el mismo. Y ahora me ha llevado, supongo.

The Hunters 1: Phantom

155

L .J. Smith

Ella rpidamente le dijo a Bonnie sobre el fantasma, y luego empujado hacia arriba en los codos y mir a su alrededor realmente por primera vez. No puedo creer que estemos aqu de nuevo. Dnde? , Pregunt Bonnie con ansiedad. Dnde estamos? Era medioda y un soleado cielo azul se extenda brillante arriba. Elena estaba bastante segura de que siempre era al medioda aqu: Sin duda, haba sido la ltima vez que haba estado aqu. Ellos estaban en un campo ancho, largo, que pareca no terminar nunca. Por lo que Elena poda ver, haba arbustos altos de crecimiento rosales con flores perfectas negro aterciopelado. Rosas medianoche. Rosas ricamente mgicas crecido para la celebracin de los hechizos que slo el kitsune podra cubrir en ellas. Un kitsune haba enviado a Stefan una de estas rosas una vez, con un hechizo que lo haca humano, pero Damon haba accidentalmente interceptado, para consternacin de los dos hermanos. Estamos en la magia de la kitsunes 'rosa de campo, el saln que se abre en la entrada de los siete tesoros, dijo a Bonnie. Oh, dijo Bonnie. Ella lo pens un momento y luego le pregunt sin poder hacer nada, Qu estamos haciendo aqu? Es el fantasma de un kitsune? . Yo no lo creo, respondi Elena. Tal vez es slo un lugar conveniente para escondernos a nosotras . Elena tom una respiracin profunda. Bonnie era una buena persona con quien estar en una crisis. No buena en la manera que lo era Meredith-Meredith era la planificacin-y conseguir-las cosas-hacer camino, pero buena en que Bonnie miraba a Elena con confianza con los ojos grandes e inocentes y llenos de preguntas, confiando en que Elena conoca las respuestas. Y Elena de inmediato se sentira competente y protectora, como si pudiera hacer frente a cualquier situacin en la que estaban envueltas. Al igual que en estos momentos. Con Bonnie dependiendo de ella, la mente de Elena trabajaba con ms claridad de lo que lo haba hecho por varios das. En cualquier momento, ella se levantara con un plan para salir de aqu. En cualquier momento, estaba segura. Bonnie fra, los dedos pequeos se abrieron camino en la mano de Elena. Elena, estamos muertas? , Pregunt con una voz pequea, temblorosa. Estaban muertas? se pregunt Elena. Ella no lo crea. Bonnie estaba viva despus de que el fantasma se la llevara, pero sin poder despertar. Era ms probable que sus espritus hubieran viajado hasta aqu en el plano astral y sus cuerpos estaban de vuelta en Fell's Church. Elena? , Repiti Bonnie ansiedad. Crees que estamos muertas? Elena abri la boca para responder cuando un crujido, el ruido de pisadas la interrumpi. Los rosales cerca empezaron a agitarse violentamente, y se produjo un gran estruendo de sonido que pareca venir de todas direcciones a la vez. El chasquido de las ramas era ensordecedor, como si algo grande estaba empujando su camino a travs de los helechos. A su alrededor, ramas espinosas rosal fustigaron de ida y vuelta, aunque no haba viento. Ella grit cuando una de las ramas agitadas la golpe en el brazo, cortando la piel y abriendola.

The Hunters 1: Phantom

156

L .J. Smith

Bonnie dej escapar un gemido, y el corazn de Elena superar el doble de tiempo en su pecho. Se dio la vuelta, empujando a Bonnie detrs de ella. Ella apret los puos y se agach, tratando de recordar lo que Meredith le haba enseado sobre la lucha contra el asaltante. Pero cuando ella mir a su alrededor, todo lo que pudo ver a kilmetros eran rosas. Rosas negra, perfecta. Bonnie dio un pequeo gemido y apret an ms hacia atrs de Elena. De repente, Elena sinti un tirn fuerte, dolor rasgando a travs de ella, como si algo saliera lentamente pero con firmeza de su torso. Ella abri la boca y se tambale, agarrndose con las manos el estmago. Esto es, pens, aturdida, sintiendo como si cada hueso de su cuerpo estuviera molindose a una pulpa. Me voy a morir.

Capitulo 28

Nadie abri la puerta en la casa de los Smallwoods. El camino de entrada estaba vaco y la casa pareca desierta, en sombras. Tal vez Caleb no est aqu, dijo Matt nervioso. Podra haber ido a otra parte cuando sali del hospital? Puedo olerlo. Puedo or su respiracin , gru Stefan. l est ah, est bien. sta escondido . Matt nunca haba visto tan enfadado a Stefan. Sus ojos verdes por lo general tranquilos, brillaban con rabia, y sus colmillos parecan involuntariamente prolongados, los puntos afilados se mostraban cada vez que abra la boca. Stefan atrapo a Matt mirndolo y frunci el ceo, pasndose la lengua conscientemente a travs de sus colmillos. Matt mir a Alaric, que haba estado pensando como la nica persona normal en el grupo, pero Alaric estaba mirando a Stefan, claramente fascinado en vez de alarmado. No completamente normal, entonces, o bien, pens Matt. Podemos entrar, dijo Meredith con calma. Mir a Alaric. Quiero saber si alguien viene. l asinti con la cabeza y se coloco a s mismo bloqueando la

The Hunters 1: Phantom

157

L .J. Smith

vista de cualquiera que pasara caminando por la acera. Con eficiencia fresca, Meredith encajado un extremo de su bastn de lucha contra la rendija de la puerta y comenz a abrirla. La puerta estaba hecha de roble y, evidentemente, tena dos cerraduras y una cadena comprometidas en el interior, y se resistieron a Meredith. Meredith jur, y luego murmur: Vamos, vamos!, redoblando sus esfuerzos. Los candados y cadenas de repente cedieron a su fuerza, y se abri la puerta, golpeando en la pared detrs de l. Tanto para una entrada silenciosa, dijo Stefan. Se removi inquieto en la puerta, cuando pasaron junto a l. Ests invitado, dijo Meredith, pero Stefan sacudi la cabeza. No puedo, dijo. Slo funciona si vives aqu. Meredith apret los labios, y ella se volvi y corri hacia las escaleras. Hubo un grito breve de sorpresa y algunos golpes apagados. Alaric mir a Matt con nerviosismo, y luego por las escaleras. Debemos ayudarla? , Dijo. Antes de que Matt pudiera responder-y estaba bastante seguro de que Meredith no era de las que necesitaba ayuda, ella volvi, empujando a Caleb por las escaleras delante de ella, retorciendo uno de sus brazos con fuerza detrs de la espalda. Invitarlo a l, le orden, cuando Caleb tropez con la parte inferior de las escaleras. Caleb neg con la cabeza, y ella tir de su brazo superior hasta que l lanz un grito de dolor. Yo no quiero, dijo tercamente. No puedes entrar Meredith le empuj hacia Stefan, detenerlo justo en el umbral de la puerta principal. Mrame, dijo Stefan en voz baja, y los ojos de Caleb volaron a los suyos. Los ojos de Stefan se ensancharon, tragando el iris verde en el negro, y Caleb neg con la cabeza frenticamente, pero pareca incapaz de romper su mirada. Permite que entre ordeno Stefan. Entra, entonces, dijo Caleb malhumorado. Meredith le solt y se aclar la vista. Se volvi y subi corriendo las escaleras. Stefan irrumpi por la puerta como si le hubieran disparado con una pistola y luego acechado por las escaleras. Sus movimientos suaves y sigilosos recordaron a Matt a un depredador, un len o un tiburn. Matt se estremeci. A veces se olvidaba que Stefan era verdaderamente peligroso. Ser mejor que vaya con l, dijo Meredith. No queremos que Stefan haga algo de lo que luego se arrepienta. Hizo una pausa-.

The Hunters 1: Phantom

158

L .J. Smith

No antes de que averigemos lo que necesitamos saber, de todos modos. Alaric, como eres el que ms sabe acerca de la magia, vienes conmigo. Matt, vigila y nos adviertes si el Smallwoods sale por el paseo. Ella y Alaric siguieron a Stefan por las escaleras. Matt esper a que empezaran los gritos, pero todo se mantuvo arriba en ominoso silencio. Mantuvo un ojo en el camino de entrada a travs de las ventanas delanteras, Matt merodeaba por la sala. l y Tyler haban sido amigos en otro tiempo, o por lo menos lo haba credo, porque ambos eran de primera lnea en el equipo de ftbol. Se conocan desde la escuela secundaria. Tyler beba demasiado, fiesta muy duro, era asqueroso y sexista con las chicas, pero haba algo en l que Matt haba disfrutado en ocasiones. Era la manera que l mismo haba arrojado a las cosas, si se trataba de hacer frente a no todo vale del quarterback del equipo adversario o de dar la fiesta ms absolutamente loca que nadie haba visto nunca. O el momento en que haban estado en sptimo grado y l se haba obsesionado con ganarle al Street Fighter en PlayStation 2. Cada da que haba tenido a Matt y el resto de los chicos encima, todos ellos pasaron horas sentados en el suelo de la habitacin de Tyler, comiendo patatas fritas y hablando basura y golpeando los botones del controlador hasta que Tyler haba descubierto la manera de ganar todas las peleas . Matt dej escapar un suspiro y mir por la ventana otra vez. Hubo un ruido sordo breve del piso de arriba, y Matt se congel. Silencio. Cuando volvi de nuevo al ritmo a travs de la sala de estar de nuevo, Matt not una foto en particular, entre la fila ordenada en la parte superior del piano. Cruz y la recogi. Debe haber sido el banquete de ftbol, tercer ao de secundaria. En la imagen, el brazo de Matt estaba alrededor de Elena, haban estado saliendo entonces, y ella estaba sonrindole. Junto a ellos estaba Tyler, de la mano con una chica cuyo nombre Matt no poda recordar. Alison, tal vez, o Alicia. Ella era mayor que ellos, y se haba graduado ese ao y se fue de la ciudad. Todos estaban vestidos, l y Tyler con chaqueta y corbata, las chicas de vestidos de fiesta. Elena llevaba un vestido blanco, corto engaosamente simple, y se vea tan hermosa que haba dejado sin respiracin a Matt. Las cosas haban sido tan fcil entonces. El quarterback y la chica ms guapa de la escuela. Haban sido la pareja perfecta. A continuacin, Stefan lleg a la ciudad, una voz fra, mecnica le susurr, y destruyo todo. Stefan, que haba fingido ser amigo de Matt. Stefan, que haba fingido ser un ser humano. Stefan, quien haba perseguido a la novia de Matt, la nica chica de la que Matt haba estado enamorado. Probablemente la nica chica por la que alguna vez se sentira de esa manera. Claro, que haban roto justo antes de que Elena conociera a Stefan, pero Matt podra haber conseguido que volvieran, si no fuera por l.

The Hunters 1: Phantom

159

L .J. Smith

La boca de Matt se erizo, y arroj la foto en el suelo. El vidrio no se rompi, y la foto qued all, Matt y Elena y Tyler y la muchacha cuyo nombre no recordaba sonriendo inocentemente en el techo, sin darse cuenta de lo que se diriga hacia ellos, el caos que estallara menos de un ao despus. Debido a Stefan. Stefan. La cara de Matt estaba caliente por la ira. Hubo un zumbido en la cabeza. Stefan el traidor. Stefan del monstruo. Stefan que le haba robado la chica de Matt. Matt piso deliberadamente la imagen y la moli debajo de su taln. El marco de madera se rompi. La sensacin de los cristales rotos bajo sus pies era extraamente satisfactoria. Sin mirar atrs, Matt camino por la sala hacia las escaleras. Ya era hora para l de tratar con el monstruo que haba arruinado su vida. Confiesa gru Stefan, haciendo todo lo posible para obligar a Caleb. Pero estaba tan dbil y Caleb mantuvo vomitando bloqueos mentales. Sin lugar a dudas, este muchacho tena acceso al poder. No s de lo que ests hablando, dijo Caleb, presionando la espalda contra la pared como si pudiera hacer un tnel en ella. Sus ojos se sacudan nerviosamente de la cara de enojado Stefan a Meredith, quien sostena un equilibrio personal entre sus manos, lista para atacar, y de nuevo a Stefan. Si me dejan solo, no voy a ir a la polica. Yo no quiero problemas . Caleb estaba plido y ms bajo de lo que Stefan recordaba. Haba moretones en su cara, y uno de sus brazos estaba enyesado y con el apoyo de una honda. A pesar de todo, Stefan sinti una punzada de culpabilidad cuando lo mir. No es humano, se record. Aunque. . . Caleb no pareca tener todo lo que era normal, para un hombre lobo. No debera haber un poco ms de animal en l? Stefan no haba conocido a muchos hombres lobo, pero Tyler haba tenido grandes dientes blancos y la agresin apenas reprimida. Junto a l, Alaric parpade al muchacho herido. Ladeando la cabeza hacia un lado y examinndolo, se hizo eco de los pensamientos de Stefan, preguntando con escepticismo: Ests seguro de que l es un hombre lobo? Un hombre lobo? , Dijo Caleb. Ests loco? Sin embargo, Stefan estaba observando cuidadosamente a Caleb, y vio un pequeo parpadeo en los ojos de Caleb. Ests mintiendo, dijo Stefan fro, llegando a su mente una vez ms, finalmente encontr una grieta en la defensa de Caleb. No crees que estamos locos. No ests ms que sorprendido de que nosotros sepamos de ti. Caleb suspir. Su cara estaba blanca y tensa, pero una falsedad cierta sali de ella cuando Stefan habl.

The Hunters 1: Phantom

160

L .J. Smith

Sus hombros cayeron y se apart de la pared un poco, la cabeza colgando con cansancio. Meredith se tenso, listo para saltar, a medida que avanzo. Se detuvo y levant las manos. No voy a intentar nada. Y yo no soy un hombre lobo. Pero, s, s que lo es Tyler, y supongo que ya sabis eso. T tienes el gen de hombre lobo, le dijo Stefan. Podras ser fcilmente un hombre lobo, tambin. Caleb se encogi de hombros y mir a Stefan directamente a los ojos. Supongo. Pero no me pas a m, sino que le pas a Tyler . Sucedi qu?, pregunt Meredith, alzando la voz con indignacin. Sabes lo que Tyler hizo para ser un hombre lobo? Caleb la mir con recelo. Lo que hizo? Tyler no hizo nada. La maldicin de la familia se encontr con l, eso es todo. Su rostro estaba ensombrecido y ansioso. Stefan se encontr moderando el tono a su pesar. Caleb, tienes que matar a alguien para convertirte en un hombre lobo, incluso si eres portador del gen. A menos que seas mordido por un mismo hombre lobo, hay ciertos de rituales que deben llevarse a cabo. Rituales de sangre. Tyler asesino a una joven inocente. Las rodillas de Caleb parecan temblar, y se desliz hasta el suelo con un golpe sordo. Pareca enfermo. Tyler no hara eso, dijo, pero su voz era temblorosa. Tyler era como un hermano para m despus de que murieron mis padres. l no mat a nadie. Yo no le creo. l lo hizo, Meredith confirmo. Tyler asesino a Sue Carson. Hemos negociado para que vuelva a la vida, pero no cambia el hecho de que l la mat. Su voz tena el timbre inconfundible de la verdad, y toda la lucha pareci salir de Caleb. l se hundi ms y apoy la frente contra las rodillas. Qu quieres de m? Se vea tan delgado y arrugado que, a pesar de la urgencia de su misin, Stefan estaba distrado. No eras ms alto que esto? , Pregunt. Ms grande? Ms. . . juntos? La ltima vez que te vi, quiero decir. Caleb murmur algo en sus rodillas, demasiado apagado y distorsionado, incluso para que un vampiro lo escuchara con claridad. Qu? , Pregunt Stefan. Caleb mir hacia arriba, con la cara manchada de lgrimas. Ha sido un encanto, de acuerdo? , Dijo con amargura-. Me hice ver mejor porque quera que Elena me quisiera. Stefan brillante idea de Caleb, el rostro sano, su altura, su aureola de coronacin de rizos dorados. No es de extraar que l le haba parecido sospechoso, inconscientemente Stefan debe haber sabido de lo

The Hunters 1: Phantom

161

L .J. Smith

improbable que era que un ser humano comn fuera al igual que un arcngel. No es de extraar que se sintiera mucho ms ligero de lo que esperaba cuando le lanz a travs del cementerio, pens Stefan. As que eres un usuario de magia, incluso si no eres un hombre lobo, dijo Meredith con rapidez. Caleb se encogi de hombros. Lo sabas ya, dijo. Yo vi lo que hiciste a mi cuarto de trabajo en el cobertizo. Qu ms quieres de m? Meredith dio un paso adelante de advertencia, su mirada clara y despiadada, y Caleb se estremeci lejos de ella. Lo que queremos, dijo, pronunciando cada palabra con claridad, es que nos digas cmo convocaste al fantasma, y cmo podemos deshacernos de el. Queremos a nuestros amigos de nuevo. Caleb la mir fijamente. Te juro que no s de lo que ests hablando. Stefan merodeaba a Caleb por el otro lado, mantenindolo fuera de balance a fin de que los ojos del muchacho sacudieran nerviosamente hacia atrs y adelante entre Stefan y Meredith. A continuacin, Stefan se detuvo. Poda ver que Caleb pareca genuinamente confundido. Era posible que l estuviera diciendo la verdad? Stefan se arrodill para encontrarse en el nivel de los ojos con Caleb y probando un tono ms suave. Caleb?, pregunt, agotando sus ltimos restos de poder para obligar al chico a hablar. Puedes decirnos qu tipo de magia hiciste? Algo con las rosas, verdad? Cul fue el hechizo? Caleb trago, moviendo la nuez de Adn. Tena que averiguar lo que le sucedi a Tyler, dijo. Por eso he venido durante el verano. Nadie pareca preocupado, pero saba que Tyler no slo estara fuera de la vista. Tyler haba hablado de ti, de todos vosotros, y Elena Gilbert. Tyler lo odi, Stefan, al principio le gustaba Elena, y entonces l realmente la odiaba, tambin. Cuando llegu aqu, sin embargo, todos saban que Elena Gilbert estaba muerta. Su familia segua lamentndola. Y t te habas ido, Stefan, habas dejado la ciudad. Trat de juntar las piezas de lo que haba sucedido, haba algunas historias muy extraas, entonces un montn de otras cosas extraas sucedieron en la ciudad. La violencia, y muchachas volvindose locas, y los nios atacando a sus padres. Y luego, de repente, todo haba terminado, slo se detuvo, y era como si yo fuera el nico que recordara que haba sucedido. Pero tambin recordaba slo un verano normal. Elena Gilbert haba estado aqu todo el tiempo, y nadie pens en nada de eso, porque no se acordaba de su muerte. Slo que pareca tener dos juegos de recuerdos. La gente que me haba visto salir lastimada, se estremeci ante el recuerdo o incluso muerta estaban bien otra vez. Me sent como si me estuviera volviendo loco. Caleb empujo su pelo rubio oscuro atrs de su rostro, se frot la nariz, y tom aire. Todo lo que estaba pasando, yo saba que tu y Elena estabais en el centro de ello. Las diferencias entre los recuerdos me lo dijo. Y me di cuenta de que debais estar conectados a la desaparicin de Tyler, tambin. Ya sea que le

The Hunters 1: Phantom

162

L .J. Smith

hubierais hecho algo, o si sabais algo sobre lo que le haba sucedido. Pens que si poda tirar de ti y tus amigos aparte, algo saldra. Una vez que se establecieron entre s, estara en condiciones de trabajar a mi manera y saber lo que estaba pasando. Quizs podra llegar a caer Elena para m con un encanto, o cualquiera de las otras chicas. Yo slo tena que saber. Mir de uno a otro de ellos. El hechizo de rosa se supona para hacerlos irracionales, que se volvieran uno contra el otro. Alaric frunci el ceo. Quieres decir que no convocaste nada? Caleb neg con la cabeza. Mira, dijo, tirando de un grueso volumen encuadernado en piel de debajo de su cama. El hechizo que yo use esta aqu. Eso es todo lo que hice, integro. Alaric tom el libro y pas las pginas hasta que encontr el hechizo correcto. Lo estudi, arrugo la frente, y dijo: l est diciendo la verdad. No hay nada acerca de convocar a un fantasma en este libro. Y el hechizo aqu se ajusta a lo que vimos en el taller de Caleb y lo que he estado leyendo en sus cuadernos. Este hechizo es un hechizo de aument de la discordia de bastante bajo nivel, hara que sintiramos las emociones negativas -odio, ira, celos, miedo, l tristeza, slo un poco ms fuerte, nos hace un poco ms propensos a culparnos unos a otros por cualquier cosa que saliera mal. Pero cuando se combina con los poderes de cualquier fantasma que podra estar rondando por aqu, el hechizo se convertira en un circuito de retroalimentacin, al igual que la seora Flowers, dijo que podra suceder, el fortalecimiento de nuestras emociones hacen al fantasma ms poderoso, dijo Stefan lentamente. Los celos, dijo Meredith, pensativa. Sabes, odio admitirlo, pero yo estaba terriblemente celosa de Celia cuando estuvo aqu. Ella mir en tono de disculpa a Alaric, que se estir y le toc suavemente la mano. Ella estaba celosa de ti, tambin, dijo Stefan con la mayor naturalidad. Yo poda sentirlo. Suspir. Y he sentido celos tambin. As que tal vez un fantasma de celos? , Dijo Alaric. Bien, eso nos dar ms de una base para la investigacin de los hechizos de destierro. Aunque yo no he estado sentiendo celos en absoluto. Por supuesto que no, dijo Meredith convergente. T eres el que ha tenido dos chicas peleando por ti. De repente, Stefan se senta tan agotado que sus piernas temblaban. Necesitaba alimentarse de forma inmediata. l asinti con la cabeza torpemente a Caleb. Lo siento. . . por lo que pas. Caleb lo mir. Por favor dme qu pas con Tyler, implor. Tengo que saberlo. Yo te dejo en paz si me dices la verdad, te lo prometo. Meredith y Stefan se miraron, y Stefan levant las cejas levemente. Tyler estaba vivo cuando sali de la ciudad en el invierno pasado, dijo Meredith lentamente. Eso es todo lo que sabemos de l, lo juro.

The Hunters 1: Phantom

163

L .J. Smith

Caleb la mir durante un largo rato, y luego asinti. Gracias, dijo simplemente. Ella asinti con la cabeza hacia l secamente, como un general reconociendo las tropas, y llev a la manera de salir de su habitacin. En ese momento, un grito ahogado, el corte vino de abajo, seguido por un ruido sordo. Stefan y Alaric corrieron tras Meredith por las escaleras, casi tropezando con ella cuando paro de repente. Qu es? , Pregunt Stefan. Meredith se hizo a un lado. Matt estaba tendido boca abajo al pie de las escaleras, con los brazos abiertos como si quisiera atrapar. Meredith se acerc rpidamente al resto del camino por las escaleras con l y lo giro con cuidado. Tena los ojos cerrados, su rostro plido. Tena la respiracin, lenta pero constante. Meredith le tom el pulso, y luego lo sacudi suavemente por el hombro. Matt, grit. Matt Ella buscaba a Stefan y Alaric. Al igual que los dems, dijo sombramente. El fantasma se lo llevo.

Capitulo 29

No voy a morir, no de nuevo, pens Elena furiosamente mientras se retorca de dolor, con la mordaza invisible sujetndola an ms.

Bonnie cay sobre la hierba, aun ms plida que antes, agarrndose el estmago en una imagen que reflejaba a Elena. No me llevarn! Y entonces, tan repentinamente como haba comenzado, el ruido ensordecedor ces y el dolor aplastante par. Elena se derrumb en el suelo, el aire pudo ingresar de nuevo a sus pulmones. Se acabaron los huesos de molienda para hacer el pan, Elena pens medio histrica, y casi ri.

The Hunters 1: Phantom

164

L .J. Smith

Bonnie grit en voz alta, dejando escapar un pequeo sollozo. Qu fue eso? pregunt Elena. Bonnie sacudi la cabeza. Se senta como si algo estuviera saliendo de nosotras, dijo ella, jadeante. Lo sent antes tambin, justo antes de que aparecieras. Esa sensacin de ser arrastrada. Elena hizo una mueca, su mente le daba vueltas. Creo que es el fantasma. Damon dice que quiere drenar nuestra energa. As debe ser cmo lo hace. Bonnie la estaba mirando con la boca un poquito abierta. Su lengua rosada sali como una flecha y se lami los labios. Damon dice? , pregunt. Ella frunci el ceo con ansiedad. Damon est muerto, Elena. No, l est vivo. La esfera estelar lo trajo de vuelta despus de que ya haba dejado la Luna Oscura. Me enter despus de que el fantasma te tomara. Bonnie hizo un poco de ruido, una especie de eep! que le record a Elena a un conejo, o algo suave y pequeo y sorprendido. Toda la sangre abandon su rostro, dejando sus pecas por lo general dbiles, como manchas vivas contra el blanco de sus mejillas. Apret sus manos alrededor de la boca de Elena, mirndola fijamente con sus grandes ojos oscuros. Escucha, Bonnie, dijo Elena con firmeza. Nadie lo sabe todava. Nadie ms que t y yo, Bonnie. Damon quera mantenerlo en secreto hasta que pueda averiguar la mejor manera de volver. As que tenemos que guardar silencio al respecto. Bonnie asinti con la cabeza, y la boca todava abierta. El color le fue viniendo de nuevo a sus mejillas, y pareca como si estuviera atrapada entre la alegra y la confusin total. Echando un vistazo por encima del hombro, Elena not que haba algo en la hierba a los pies de un rosal, ms all de Bonnie, algo inmvil y blanco. Le dio un escalofro cuando se acord del cuerpo de Caleb a los pies del monumento en el cementerio. Qu es eso? , pregunt bruscamente. La expresin de Bonnie se volvi pura confusin. Elena pas rozndola y camin hacia l, entornando los ojos bajo el sol.

Cuando lleg lo suficientemente cerca, Elena vio con asombro que era Matt, quien permaneca quieto y en silencio debajo del rosal. Tena unos cuntos ptalos negros esparcidos sobre el pecho. A medida que se acercaba a l, los ojos de Matt temblaban, ella poda ver que los prpados se movan rpidamente

The Hunters 1: Phantom

165

L .J. Smith

hacia adelante y hacia atrs, como si estuviera teniendo un intenso sueo, y luego los abri de golpe, mientras tomaba una bocanada de aire. Sus ojos azules encontraron los suyos. Elena dijo con voz entrecortada. l mismo se apoy sobre los codos y mir ms all de ella. Bonnie! Gracias a Dios! Ests bien? Dnde estamos? El fantasma nos sorprendi, nos ha trado al Infierno, y nos utiliza para hacerse ms poderoso, dijo Elena. Cmo te sientes? . Un poco sorprendido, brome Matt con una voz dbil. Mir a su alrededor, y luego se lami los labios nerviosamente. Eh, as que esto es el Infierno? Es mejor de lo que haba imaginado a partir de sus descripciones. No debera ser el cielo de color rojo? Y dnde estn todos los vampiros y los demonios? Mir a Elena y Bonnie severamente. Me estn diciendo la verdad acerca de todo lo que les ha pasado aqu? Es que este lugar parece bastante bueno para ser una Dimensin Infernal, con todas las rosas y lo dems. Elena lo mir fijamente. Es posible, muchas cosas extraas nos han sucedido.

Entonces se dio cuenta del ligero pnico en el rostro de Matt. No estaba del todo indiferente sobre lo que estaba pasando; no quera ms que ser valiente, bromeando, para mantener sus espritus calmados, en este nuevo peligro. Bueno, queramos impresionarte, brome ella con una sonrisa trmula, y rpidamente se puso manos a la obra. Qu estaba pasando cuando volviste a casa? Le pregunt ella. Um, dijo Matt, Stefan y Meredith estaban interrogando a Caleb acerca de cmo convoc al fantasma. No, Caleb no es el responsable del fantasma, dijo Elena con firmeza. Nos sigui cuando estuvimos aqu antes. Tenemos que llegar a casa de inmediato para que podamos decirles que estamos tratando con uno de los Originales, que va a ser mucho ms difcil para nosotros, librarnos de l, que de uno cualquiera. Matt mir a Bonnie interrogante. Cmo sabe esto? Bueno, dijo Bonnie, con la alegra que siempre le ocasionaba el chisme, al parecer, Damon le dijo. l est vivo y ella lo vio! Muy bien por cmo mantienes el secreto de Damon, Bonnie, Elena pens, frunciendo los ojos. Sin embargo, en realidad no importaba si Matt lo saba. l no era la persona de la cual Damon quera mantener el secreto, y l no iba a ser capaz de decirle a Stefan pronto. Elena dej de prestar atencin a las exclamaciones de asombro de Matt y las explicaciones de Bonnie, mientras escudriaba la zona alrededor de ellos. Luz

The Hunters 1: Phantom

166

L .J. Smith

del sol. Rosales. Rosales. Luz del sol. Hierva. Cielo azul claro. Lo mismo en todas direcciones. Dondequiera que miraba, perfectos botones de flores de terciopelo negro, agitndose serenamente en un sol puro de medioda. Los arbustos eran todos iguales, hasta el nmero y las posiciones de las rosas en cada uno de ellos y la distancia entre ellos. Incluso la altura de los tallos de la hierba eran uniformes. El sol no se haba movido desde que haban llegado. Todo pareca como tiene que ser: bonito y relajante, aunque despus de unos minutos se convirtiera en igualdad desconcertante. Haba una puerta, dijo a Bonnie y a Matt. Cuando estbamos buscando este campo desde la Portera de Los Siete Tesoros. Haba una manera de partir de ah, as que debe haber una manera de volver. Simplemente tenemos que encontrarla.

Haban empezado a ponerse de pie, cuando, sin previo aviso, un dolor agudo les golpe de nuevo. Elena se agarr su estmago. Bonnie perdi el equilibrio y cay de nuevo sentada en el suelo, con los ojos bien cerrados. Matt dio una exclamacin ahogada y se qued boquiabierto. Qu es eso?

Elena esper a que el dolor se desvaneciera de nuevo, antes de responder. Sus rodillas se tambaleaban. Se senta mareada y enferma. Otra razn por la que tenemos que salir de aqu, dijo. El fantasma nos usa para aumentar su poder. Creo que nos necesita aqu para hacer eso. Y si no encontramos la puerta pronto, podramos estar demasiado dbiles para llegar a casa. Mir a su alrededor una vez ms, a la uniformidad casi brusca. Cada rosal se centr en una pequea cama circular de un hermoso aspecto oscuro. Entre estos crculos, la hierba del campo era suave y aterciopelada, como el csped de una casa seorial inglesa o un campo de golf muy bueno. Est bien, dijo Elena, y respir profundamente, relajndose. Vamos hacia adelante a investigar con cuidado. Nos quedaremos unos diez metros de distancia el uno del otro e iremos de un extremo de este jardn al otro, buscando. Observen todo cuidadosamente, todo lo que sea diferente al resto del campo podra ser la clave que necesitamos para encontrar la salida. Vamos a buscar en todo el campo? , pregunt Bonnie, sonando consternada. Es enorme. Vamos a hacerlo de a poquito y con calma, dijo Elena alentadora. Empezaron extendiendo una lnea, mirando fijamente hacia atrs y adelante, arriba y abajo. Al principio slo haba silencio, todos estaban concentrados en la bsqueda. No haba seales de una puerta. Paso a paso a travs del jardn, notaron que no haba nada diferente. Interminables filas de rosales idnticos se extenda en todas direcciones, espaciados por tres metros el uno del otro, espacio suficiente entre ellos para que una persona pase con facilidad.

The Hunters 1: Phantom

167

L .J. Smith

El eterno sol del medioda caa crudo e incmodo en la parte superior de sus cabezas, y Elena se limpi una gota de sudor de la frente. El aroma de las rosas flotaba pesadamente en el aire caliente, al principio Elena lo haba encontrado agradable, pero ahora era nauseabundo, como un perfume demasiado dulce. Los tallos de la hierba doblados bajo sus pies, se levantaban otra vez, rectos, como si nunca hubiera pasado. Me gustara que hubiera una brisa, se quej Bonnie. Pero no creo que no hay viento que sople aqu. Este campo debe terminar en algn lugar, dijo Elena desesperadamente. No puede continuar ilimitadamente. Sin embargo, sinti una sensacin rara en la boca del estmago, que le sugiri que tal vez no tendra lmites. Este no era su mundo, despus de todo. Las reglas son diferentes aqu. Dnde est Damon ahora? , pregunt Bonnie de repente, sin mirar a Elena, tratando de mantener el un ritmo constante en su voz y una mirada cualquiera, pero haba una nota de tensin en su voz, y Elena dej su bsqueda para mirarla rpidamente.

A continuacin, una posible respuesta a la pregunta de Bonnie golpe a Elena y ella se par en seco. Eso es! , dijo. Bonnie, Matt, creo que Damon podra estar aqu. Exactamente aqu no, no en el jardn de rosas, pero en algn lugar de este Infierno, en la Dimensin Oscura. Se miraron sin comprender. Damon va a tratar de venir aqu a buscar al fantasma, explic Elena. l piensa que nos sigui a casa desde aqu, cuando volvimos a nuestro propio mundo, as que aqu es probablemente donde comenzar la bsqueda de su cuerpo fsico. La ltima vez que lo vi, me dijo que pensaba que iba a ser capaz de combatir mejor aqu, de dnde vino. Si l est aqu, a lo mejor nos puede ayudar a volver a Fells Church.

Damon, por favor, tienes que estar aqu, por algn lado. Por favor, aydanos, le rog en silencio. En ese momento, algo llam su atencin. Delante de ellos, entre dos rosales que se vean exactamente como cualquier otro rosal en el jardn, not un mnimo cambio, la ms mnima distorsin. Pareca que haba ese resplandor de calor que a veces aparece en la carretera caliente, los das de verano cuando los rayos del sol rebotan en el asfalto. Pero no hay asfalto aqu para irradiar el calor del sol, aun as, algo tena que ser la causa de aquel brillo. A menos que ella lo estuviera imaginando. Estaban sus ojos jugndole una mala pasada, mostrndole un espejismo entre los rosales? Veis eso? , pregunt a los dems. All, slo un poco a la derecha.

The Hunters 1: Phantom

168

L .J. Smith

Se detuvieron y miraron con atencin. Tal vez, dijo Bonnie vacilante. Yo creo que s, dijo Matt. Como si subiera aire caliente, verdad? Correcto, dijo Elena. Ella frunci el ceo, estimando la distancia. Tal vez quince pies. Deberamos correr dijo. En caso de que tengamos problemas para pasar, es posible que haya algn tipo de barrera que tengamos que romper para salir. No creo que dudar nos ayudar. Vamos a tomarnos de las manos, sugiri Bonnie nerviosa. No quiero perder a ninguno.

Elena no apart los ojos del brillo en el aire. Si lo perda, nunca lo encontrara de nuevo, no con toda esa igualdad de cosas aqu. Una vez que se distrajera, nunca sera capaz de ubicar este sitio otra vez. Los tres se tomaron de las manos, mirando a la pequea distorsin que se esperaba fuera una puerta. Bonnie estaba en el medio y se agarr la mano izquierda de Elena con sus finos y clidos dedos. Uno, dos, tres, ya! , dijo Bonnie, y luego salieron. Tropezaron en la hierba, tejida entre los rosales. El espacio entre los arbustos era apenas suficiente para que los tres corrieran a la vez, y una rama espinosa atrap el cabello de Elena. No pudo soltarse de Bonnie y no podan parar, as que slo tir la cabeza hacia adelante a pesar del dolor y sigui corriendo, dejando un mechn de pelo, colgando de un arbusto detrs de ella.

A continuacin, se encontraron con en el brillo entre los arbustos de cerca, que era an ms difcil de ver, y Elena habra dudado de que estaban en el lugar correcto, excepto por el cambio en la temperatura. Desde la distancia, puede ser que haya parecido un destello de calor, pero ahora se senta tan fro como un lago de montaa, a pesar del clido sol por encima de ellos. No se detengan! , grit Elena. Y se hundieron en el fro. En un instante, todo se volvi negro, como si alguien hubiera apagado el sol. Elena se sinti caer, y se aferr desesperadamente a la mano de Bonnie. Damon! ella llor en silencio. Aydame!

The Hunters 1: Phantom

169

L .J. Smith

Capitulo 30

Stefan conduca como un loco todo el camino de regreso a la pensin. No puedo creer que me olvidara de decirle que haba sido citado su nombre, dijo por lo que pareci ensima vez. No puedo creer que lo dejsemos solo. Clmate, le dijo Meredith, tratando de mantener el cuerpo dormido de Matt, constante en el asiento de atrs, Stefan gir una esquina, los neumticos chillando. Vas demasiado rpido. Estamos en un apuro, gru Stefan, girando las ruedas a la derecha bruscamente. Alaric se dio la vuelta en el asiento del pasajero y le dio una mirada de pnico a Meredith cuando Stefan esquivo un camin de basura. Ella suspir. Ella saba que l estaba tratando de enmendar su error, por no decirles de inmediato que el nombre de Matt haba aparecido en la tienda de hierbas, pero matar a todos en una carrera para llegar a casa no era exactamente la solucin. Adems, a pesar de que probablemente habran hecho las cosas de manera diferente si lo hubieran sabido, no podran haber cambiado el resultado de Matt. No era como si sus precauciones hubieran salvado a Bonnie o Elena. Por lo menos tienes los reflejos de vampiros, dijo, ms para tranquilizar a Alaric que por cualquier particular confianza en la capacidad de conduccin de Stefan. Haba insistido en estar sentada en la parte de atrs con Matt, y ahora volvi su atencin a l. Puso una mano sobre su pecho para que no se cayera al suelo cuando el auto se sacudi y se desvi. Estaba tan quieto. Ninguno de los movimientos de contraccin y de los ojos que por lo general acompaan al sueo, slo un aumento constante de poca profundidad y la cada de su respiracin. Ni siquiera estaba roncando. Y ella saba por los viajes al campo ya desde sexto grado que Matt roncaba como una sierra circular. Siempre. Meredith nunca lloraba. Ni siquiera cuando ocurri lo peor. Y no iba a empezar ahora, no cuando sus amigos necesitan su calma y concentracin para tratar de encontrar la manera de salvarlos. Pero si hubiera sido el tipo de chica que lloraba, en lugar de la clase de chica que propona estrategias, habra estado

The Hunters 1: Phantom

170

L .J. Smith

sollozando. E incluso ahora, senta el aliento atrapado en su garganta con un poco de dolor, hasta que ella misma se adiestrara de nuevo en la calma impasible. Ella era la nica que quedaba. De los cuatro amigos que haban pasado por la escuela y los veranos y la adolescencia y todos los horrores del mundo sobrenatural, era la nica que el fantasma no haba capturado. Sin embargo. Meredith apret los dientes y mantuvo estable a Matt. Stefan se detuvo y se estacion frente a la pensin, despus de haber evitado causar daos a otros vehculos o peatones en el camino. Alaric y Meredith sacaron a Matt poco a poco y con cuidado del coche, pasando los brazos alrededor de sus cuellos y ponindolo en una posicin medio de pie. Sin embargo, Stefan, simplemente agarr a Matt lejos de ellos y se lo tir por encima del hombro. Vamos, dijo, y se alej hacia la casa de huspedes, fcilmente el equilibrio del cuerpo inconsciente de Matt con una sola mano, sin mirar atrs. Se ha convertido en una especie de tipo raro, coment Alaric, al ver a Stefan alerta. El sol dio en la barba en el mentn sin afeitar de Alaric y brill con un toque de oro. Se volvi hacia Meredith y le dio una sonrisa triste, desarmante. Una vez ms en la brecha. Dijo Meredith le cogi la mano, clida y slida en la suya. Vamos, dijo. Una vez en la pensin, Stefan subi directo arriba para depositar a Matt con los cuerpos-los otros durmientes, se record Meredith con fuerza. Meredith y Alaric, de la mano, se volvieron hacia la cocina. Cuando Meredith abra la puerta, oy la voz de la seora Flowers. Muy til en verdad, querida, deca, una nota calurosa de aprobacin de su voz. Lo has hecho muy bien. Estoy muy agradecida. Meredith abri. En la mesa de la cocina con la seora Flowers, fresca, tranquila y bonita en un vestido de lino azul, se sentaba la Dra. Celia Conner, bebiendo t. Hola, Alaric. Hola, Meredith, dijo Celia. Sus ojos oscuros aburridos con frialdad en Meredith. Nunca vais a creer lo que he encontrado. Qu? , Dijo Alaric con entusiasmo, soltando la mano de Meredith. Su corazn dio un vuelco. Celia meti la mano en un bolso de mano de su silla y sac un grueso libro encuadernado en cuero marrn irregular. Sonri triunfante y anunci: Es un libro sobre fantasmas. Dr. Beltram termin enviarme a Dalcrest College, que en realidad tiene una coleccin muy completa de textos sobre lo paranormal. Sugiero que vayamos al estudio, dijo la seora Flowers, donde estaremos ms cmodos, y examinaremos juntos su contenido.

The Hunters 1: Phantom

171

L .J. Smith

Se trasladaron al estudio, pero Stefan, cuando se uni a ellos, no pareca ms cmodo. Diferentes tipos de fantasmas, dijo, tomando el libro de Celia y ojeando rpidamente a travs de las pginas. La historia de fantasmas en nuestra dimensin. Dnde est el ritual de destierro? Por qu esta cosa no tiene un ndice? Celia se encogi de hombros. Es muy antiguo y raro, dijo. Fue difcil de encontrar, y es el nico libro sobre el tema que es probable que seamos capaces de tener en nuestras manos, tal vez el nico que existe, por lo que vamos a tener que excusar ese tipo de cosas. Estos textos ms antiguos, los autores queran que se leyeran directamente a travs y realmente aprender sobre el asunto, para entender lo que quiere decir, y no slo para encontrar la pgina que necesita de inmediato. Tu puedes tratar de mirar hacia el final, sin embargo. Alaric estaba mirando pasar las paginas a Stefan con una expresin de dolor. Es un libro raro, Stefan, dijo. Por favor, tenga ms cuidado con l. Te gustara que yo lo mirase? Estoy acostumbrado a encontrar lo que necesito en este tipo de libros. Stefan gru, literalmente, le gru, y Meredith senta los pelos a lo largo de la parte posterior del cuello erizarse. Voy a hacerlo yo mismo, maestro. Tengo prisa. Mir hacia abajo en el texto. Por qu tiene que estar la impresin tan adornada? , Se quej. No me digas que es porque es viejo. Yo soy ms viejo, y apenas lo puede leer. Huh. 'Fantasmas que se alimentan como vampiros de la sensibilidad opcin uno, ya sea la culpa o desesperacin, o rencor, o lujuria, el ron del demonio, o mujeres de mala vida. Cuanto ms fuerte sea la sensibilidad, peor ser el resultado del fantasma creado, creo que podramos haber imaginado eso nosotros mismos. La seora Flowers se encontraba un poco alejada del resto del grupo, los ojos fijos en el vaco, murmurando aparentemente a s misma mientras se comunicaba con su madre. Yo s, dijo. Se lo dir. Sus ojos se centraron en los otros, ya que estaban de pie alrededor de Stefan, mirando por encima de sus hombros. Mam dice que el tiempo se agota, advirti. Stefan se puso en pie y estall. S que se est agotando, rugi, mirando hacia la cara de la sorprendida seora Flowers. No es posible que su madre nos diga algo til por una vez? . La seora Flores se tambale, extendiendo una mano para sostenerse en la parte de posterior de una silla. Su rostro estaba blanco, y de pronto pareca ms vieja y frgil, que nunca. Los ojos de Stefan se abrieron como platos, su color oscuro a una tormenta verde mar, y le tendi sus manos, con cara de espanto. Lo siento, dijo. Seora Flowers, lo siento. Yo no tena la intencin de asustarla. No s qu me pas. . . . Estoy muy preocupado por Elena y los otros.

The Hunters 1: Phantom

172

L .J. Smith

Lo s, Stefan, dijo la seora Flowers gravemente. Haba recuperado su equilibrio y se vea ms fuerte, tranquila y sabia de nuevo. Los traeremos, ya sabes. Debes tener fe. Mam lo hace. Stefan se sent, volviendo al libro, los labios apretados en una lnea recta. Sintiendo pinchazos de aprensin, Meredith se apoder de su bastn con ms fuerza mientras lo observaba. Cuando ella le haba revelado a los dems que los miembros de su familia eran cazadores de vampiros hereditaria y que ahora era su turno para asumir el deber, le haba dicho a Elena y Stefan que nunca se volvera contra Stefan, que entenda que no era como los dems vampiros, que era bueno: inofensivo y benigno para los seres humanos. Ella no haba hecho tales promesas acerca de Damon y Elena y Stefan no se lo haban pedido. Todos ellos compartan un entendimiento tcito de que Damon no poda ser caracterizado como inofensivo, ni siquiera cuando a regaadientes trabajo con ellos, y que Meredith necesitaba mantener sus opciones abiertas cuando se trataba de l. Sin embargo, Stefan. . . ella nunca haba pensado que esto pasara, pero ahora Meredith estaba preocupada de que algn da podra no ser capaz de mantener sus promesas sobre Stefan. Ella nunca lo haba visto actuar de la manera que lo haba hecho ltimamente: irracional, furioso, imprevisiblemente violento. Ella saba que su comportamiento era causado probablemente por el fantasma, pero Stefan estaba ponindose demasiado peligroso? Podra matarlo si tuvieras que hacerlo? l era su amigo. El corazn de Meredith estaba corriendo. Se dio cuenta de que los nudillos haban palidecido contra su bastn, y le dola la mano. S, se dio cuenta, ella luchara con Stefan y tratara de matarlo, si tena que hacerlo. Es cierto que l era su amigo, pero su deber era lo primero. Ella tom una respiracin profunda y consciente relajando sus manos. Mantn la calma, ella se dirigi. Respira. Stefan se mantena a s mismo ms o menos bajo control. No era una decisin que tena que tomar. Todava no, de todos modos. Unos minutos ms tarde, Stefan dej de pasar las pginas. Aqudijo. Creo que es este. l entreg el libro a la seora Flowers. Ley rpidamente la pgina y asinti con la cabeza. Parece el ritual correcto, dijo en serio. Tenemos todo lo necesario para llevarlo a cabo aqu en la casa. Alaric alcanzo el libro. Ley el hechizo, tambin, con el ceo fruncido. Tiene que ser un hechizo de sangre? Le pregunt a la seora Flowers. Si fracasa, el fantasma podra ser capaz de volverse contra nosotros. Me temo que va a tener que ser un hechizo de sangre, respondi la seora Flowers. Necesitaramos ms tiempo para experimentar y cambiar el hechizo, y tiempo es la nica cosa que no tenemos. Si el fantasma es capaz de utilizar a sus cautivos de la manera en que pensamos que puede, va a volverse ms poderoso. Alaric se puso a hablar otra vez, pero fue interrumpido.

The Hunters 1: Phantom

173

L .J. Smith

Espera, dijo Celia, una nota un poco estridente en su voz ronca habitualmente. Hechizo de sangre? Qu significa eso? Yo no quiero involucrarme en nada , busc una palabra, desagradable. Cogi el libro, pero Stefan cerr la mano sobre l. Desagradable o no, esto es lo que estamos haciendo, dijo en voz baja, pero con una voz tan fuerte como el acero. Y t eres una parte de ello. Es demasiado tarde para echarse atrs. Yo no te dejar. Celia dio un estremecimiento convulsivo y se encogi en su silla. No te atrevas a amenazarme, dijo ella con voz temblorosa. Todo el mundo calma, dijo Meredith bruscamente. Celia, nadie va a obligarte a hacer nada a menos que ests de acuerdo. Yo misma te proteger si es necesario. Sus ojos se abrieron rpidamente a Alaric, que estaba mirando hacia atrs y adelante entre ellos, con cara de preocupacin. Pero necesitamos su ayuda. Por favor. Es posible que nos salvaras a todos por encontrar el libro, y estamos agradecidos, pero Stefan tiene razn eres parte de esto. No s si funcionara sin ti. Ella dud un instante. O, si no lo haces, podras quedar como nico objetivo del fantasma, aadi astutamente. Celia se estremeci de nuevo y se abraz a s misma. Yo no soy cobarde, dijo rotundamente. Soy un cientfico, y esto. . . el misticismo irracional me preocupa. Pero yo te ayudar en todo lo que pueda. Meredith, por primera vez, sinti un destello de compasin por ella. Entenda lo difcil que deba ser para Celia seguir pensando en s misma como una persona lgica, mientras que los lmites de lo que siempre haba aceptado como la realidad se derrumbaban a su alrededor. Gracias, Celia. Meredith mir a su alrededor a los dems. Tenemos el ritual. Tenemos los ingredientes. Slo tenemos que recoger todo y empezar con el hechizo. Estamos listos? Todo el mundo se enderez, con expresiones en su cara de una voluntad firme. Tan temible como esto era, era bueno tener finalmente un propsito y un plan. Stefan respir profundamente y visiblemente, relajando los hombros y su postura se estableci en algo menos rapaz. Est bien, Meredith, dijo. Sus ojos verdes se encontraron con los tormentosos grises fros, en perfecto acuerdo. Vamos a hacer esto.

The Hunters 1: Phantom

174

L .J. Smith

Capitulo 31

Sabiendo que no poda realizar el ritual con el estmago vaco, Stefan persigui varias ardillas en el patio trasero de la seora Flowers, y luego regres al garaje de la pensin. Meredith haba estacionado el antiguo Ford de la seora Flowers en el patio, y haba espacio suficiente para crear todo lo que necesitaban para el ritual de destierro. Stefan inclin la cabeza al or un ruido deslizndose entre las sombras, e identific los rpidos latidos del corazn de un pequeo ratn. El ambiente no pareca ser muy confortable, pero la amplitud de la habitacin y el piso de cemento significaban que sera un excelente lugar para trabajar en el hechizo. Dame la cinta de medir, por favor, dijo a Alaric desde su posicin, tendido en medio del piso del garage. Tengo que conseguir esta lnea con la longitud correcta. La Sra. Flowers haba desenterrado una caja de tizas de colores de algn lugar de la pensin, y Alaric sostena el libro abierto y copiaba cuidadosamente los crculos, smbolos arcanos, parbolas, y elipses de sus pginas al cemento liso. Stefan le dio la herramienta y lo vio medir cuidadosamente del crculo ms interno a una fila de runas raras cerca del borde exterior de su dibujo. Es importante ser muy preciso, dijo Alaric, frunciendo el ceo y doble verificando, los extremos de la cinta de medir. El ms mnimo error nos podra llevar a poner esta cosa suelta en Fell's Church . Pero no est suelta, ya? , Pregunt Stefan. No, explic Alaric. Este ritual permite que el fantasma aparezca en su forma corprea, que es mucho ms peligroso que la cosa insustancial que es ahora. Entonces es mejor hacerlo bien, coincidi Stefan sombro. Si todo va segn lo previsto, el fantasma se vern atrapado en el crculo ms interno, dijo Alaric, mientras apuntaba. Vamos a estar en el borde exterior, ms all de las runas. Deberamos estar seguros ah. Mir hacia arriba y dio una sonrisa triste a Stefan. Espero. Me temo que nunca he hecho ningn tipo de convocatoria en la vida real antes, aunque he ledo mucho sobre ello.

The Hunters 1: Phantom

175

L .J. Smith

Estupendo, pens Stefan, pero le devolvi la sonrisa a Alaric sin comentarios. El hombre estaba haciendo lo mejor que poda. Todo lo que poda hacer era esperar que fuera suficiente para salvar a Elena y los dems. Meredith y la seora Flowers entraron en el garaje, cada una con una bolsa de plstico. Celia entro detrs de ellas. El agua bendita, dijo Meredith, levantando su bolso para mostrarle. No funciona en los vampiros, le record Stefan. No estamos convocando a un vampiro, respondi ella, y se fue a mirar los espacios exteriores en la figura, cuidado de no alterar las lneas de tiza. Alaric se levant y comenz, con mucha cautela, a saltar fuera del diagrama de colores grandes, sujetando el libro con una mano. Creo que estamos listos, dijo. La seora Flowers mir a Stefan. Necesitamos a los dems, dijo. Todo el mundo afectado por los poderes del fantasma tiene que estar aqu. Voy a ayudarle a traerlos, ofreci Alaric. No es necesario, le dijo Stefan, y se dirigi a las escaleras solo. De pie al lado de la cama del pequeo dormitorio rosa y crema, mir a Elena, Matt, y Bonnie.Ninguno de ellos se haba movido desde que haba puesto a Matt all. Suspir y recogi a Elena primero en sus brazos. Despus de un momento, tambin tom su almohada y una manta. Por lo menos podra tratar de hacer que ella se sintiera ms cmoda. Unos minutos ms tarde los tres durmientes estaban acostados en la parte delantera de la cochera, y lejos del diagrama, con la cabeza apoyada sobre almohadas. Y ahora qu? , Pregunt Stefan. Ahora cada uno de nosotros elegimos una vela, dijo la seora Flowers, abriendo la bolsa de plstico. Del color que sienten les representa. Segn el libro, en realidad debera ser sumergiendo una mano y por aroma especial, pero esto slo tendr que valer. No voy a escoger ninguna, dijo la seora Flowers, entregando la bolsa de Stefan. El fantasma no ha enfocado sus poderes en m, y yo no recuerdo haber estado celosa de nadie desde 1943. Que pas en 1943? Pregunt Meredith con curiosidad. Perd la pequea corona de Miss Fell's Church a Nancy Sue Baker, respondi la seora Flowers. Cuando Meredith mir boquiabierta, ech las manos en el aire. Cuando era una nia, una vez, ya sabes. Era sorprendentemente adorable, con rizos de Shirley Temple, y a mi madre le gustaba vestirme de volantes y presumir de m. Poniendo la asombrosa imagen de la seora Flowers como Shirley Temple con rizos fuera de su mente, Stefan miro a travs de la variedad de velas y eligi una

The Hunters 1: Phantom

176

L .J. Smith

de color azul oscuro. Pareca justo para l de alguna manera. Tenemos las velas para los dems tambin, dijo. Con cuidado, eligi una de oro para Elena y una rosa para Bonnie. Te basas por los colores de su pelo? Pregunt Meredith. Eres un hombre. T sabes que estos son los colores adecuados para ellas, sin embargo, sostuvo Stefan. Adems, el pelo de Bonnie es rojo, no rosa. Meredith asinti a regaadientes. Supongo que tienes razn. Aunque, blanca para Matt, . En serio? , Pregunt Stefan. No saba lo que hubiera elegido el para Matt. La bandera Americana estampada, tal vez, si la hubiera tenido. l es, la persona ms pura que conozco, dijo Meredith en voz baja. Alaric levant una ceja y ella le dio un codazo. Puro de espritu, quiero decir. Lo que ves es lo que hay con Matt, y l es bueno y sincero hasta el final. Supongo que s, dijo Stefan, y miro sin hacer comentarios como Meredith eligi una vela de color marrn oscuro para ella. Alaric barajo a travs de la bolsa y cogi una vela de color verde oscuro, y Celia selecciono una de lavanda plida. La seora Flowers tom la bolsa con el resto de las velas y la guardo en un estante alto, cerca de la puerta del garaje, entre una bolsa de tierra para macetas y lo que pareca una lmpara de queroseno tradicional. Todos se sentaron en el piso del garaje en un semicrculo, fuera del diagrama, mirando hacia el crculo interior vaco, sosteniendo sus velas apagadas. Los durmientes detrs de ellos, y Meredith sosteniendo la vela a Bonnie en su regazo, as como la suya propia; Stefan tom a Elena, y Alaric a Matt. Ahora tenemos que ungir con nuestra sangre, dijo Alaric. Todos miraron hacia l, y l se encogi de hombros a la defensiva. Es lo que dice el libro. Meredith sac una navaja pequea de su bolso, se cort un dedo, y rpidamente, unto una raya de sangre desde la parte superior hasta la parte inferior de la vela marrn, y luego pas el cuchillo a Alaric, junto con una pequea botella de desinfectante. Uno por uno, los dems siguieron su ejemplo. Esto es realmente antihiginico, dijo Celia, con una mueca de dolor, pero sigui a adelante. Stefan era muy consciente del olor de la sangre humana en un espacio tan cerrado.A pesar de que acababa de comer, sus caninos picaba en una respuesta automtica. Meredith recogi las velas y se dirigi a sus amigos dormidos, cruzando de uno a otro y levantando la mano para hacer un corte rpido y limpiar la sangre contra

The Hunters 1: Phantom

177

L .J. Smith

sus velas. Ninguno de ellos ni siquiera se inmut. Cuando hubo terminado, Meredith redistribuyo las velas de los durmientes y volvi a su lugar. Alaric se puso a leer, en latn, las primeras palabras del conjuro. Despus de un par de frases, dud de una palabra y paro, Stefan tomo el grimorio silenciosamente. Sin problemas sigui donde Alaric lo haba dejado. Las palabras fluan de su boca, la percepcin del latn en sus labios, le recordaba las horas que pas con su tutor de la infancia de cientos de aos, y de un perodo en que vivi en un monasterio en Inglaterra durante los primeros das de su lucha con el vampirismo. Cuando lleg el momento, chasque los dedos y, con un toque de energa, la vela se encendi. Se la entreg a Meredith, que goteaba un poco de la cera derretida en el suelo del garaje en el borde del diagrama y peg la vela all. Uno por uno, en los puntos apropiados en el ritual, encendi una vela y la puso, hasta que hubo una pequea fila de velas multicolores ardiendo valientemente entre ellos y las lneas de tiza de la figura. Stefan leyendo. De repente, las pginas del libro comenzaron a revolotear. Un viento fro, no natural se elev en el interior del garaje cerrado, y las llamas de las velas parpadeaban violentamente y luego se apagaron. Dos velas cayeron. El pelo largo de Meredith fustigo alrededor de su cara. Esto no debe suceder, grit Alaric. Pero Stefan solo entorn los ojos contra el viento y sigui leyendo.

El paso de la oscuridad-y la desagradable sensacin de cada duraron slo un momento, y luego aterriz Elena chocando en ambos pies y se tambale hacia delante, apretando las manos de Matt y Bonnie. Ellos estaban en una habitacin oscura llena de puertas octogonales. Una sola pieza de mobiliario se asentaba en el centro. Detrs de la mesa descansaba un solitario curtido, hermoso, increblemente muscular, con el torso desnudo, vampiro con una larga melena, una espiral de cabello bronce, cada pasando sus hombros. Al instante Elena saba dnde estaba. Estamos aqu. Jade. La puerta de la entrada! Sage se puso en pie al otro lado de la mesa, su cara casi cmicamente sorprendida. Elena? , Exclam. Bonnie? Matt? Qu sucede? Por lo general, Elena se habra aliviado al ver a Sage, que siempre haba sido amable y servicial con ella, pero ella tena que encontrar a Damon. Ella supo donde l deba estar. Casi poda orlo llamarla.

The Hunters 1: Phantom

178

L .J. Smith

Ella cruz la habitacin vaca, con apenas una mirada al sorprendido portero, tirando a Matt y Bonnie, junto con ella. Lo siento, Sage, dijo al llegar a la puerta que ella quera. Tenemos que encontrar a Damon. Damon? , Dijo. l est otra vez de vuelta? Y luego pasaron a travs, haciendo caso omiso de los gritos de Sage Detente! Parar! La puerta se cerr detrs de ellos, y se encontraron en un paisaje de cenizas. Nada creca all, y no haba puntos de referencia. Fuertes vientos haban soplado las cenizas finas y negras, cubriendo colinas y valles. Mientras observaban, una fuerte rfaga atrapo la capa superior de ceniza y la envi volando en una nube que pronto se instal en nuevas formas. Por debajo de la ceniza ligera, podan ver los pantanos de ceniza mojada y fangosa. Cerca de all haba una piscina de cenizas. Nada ms que ceniza y lodo, salvo algn ocasional quemado y ennegrecido pedazo de madera. Por encima de ellos haba un cielo crepuscular en la que colgaba un enorme planeta y dos grandes lunas, un remolino de un blanco azulado, y el otro plateado. Dnde estamos? , Dijo Matt, y se abran hacia el cielo. Una vez este era un mundo, una luna, que tcnicamente era la sombra de un rbol enorme, le dijo Elena, caminando con paso firme. Hasta que no lo destruyeron. Aqu es donde Damon muri. Se sinti ms que vio a Matt y Bonnie cambio de un vistazo. Pero, eh, luego regres, verdad? lo viste en Fell's Church la otra noche, no? , Dijo Matt vacilante. Por qu estamos aqu? Yo s que estamos cerca de Damon, dijo Elena con impaciencia. Puedo sentirlo. Ha venido de nuevo aqu. Tal vez es aqu donde comenz su bsqueda del fantasma. Siguieron caminando. Pronto no eran tanto caminando como vadeando a travs de fresno negro que se pegaba en las piernas en desagradables acumulaciones de espesor. El barro debajo de la ceniza se aferr a sus zapatos, la liberacin de ellos en cada paso produca un sonido de succin hmeda. Estaban casi all. Ella poda sentirlo. Elena aceler el paso, y los otros, se apresuraron a seguir el ritmo. La ceniza era ms gruesa y ms profunda, porque aqu se estaban acercando a donde el tronco haba sido el centro de este mundo. Elena record que la explosin, disparando hacia el cielo como un cohete, se desintegro a medida que se fue. El cuerpo de Damon haba estado debajo y haba sido completamente enterrado por la cada de cenizas. Elena se detuvo. Haba un montn de espesor, a la deriva de la ceniza que pareca que iba a ser al menos tan alta como la cintura en algunos lugares. Ella pens que poda ver donde Damon se haba despertado, la ceniza se turb y se hundi, como si alguien hubiera hecho un tnel de una de las galeras ms profundas. Pero no haba nadie alrededor excepto ellos mismos. Un viento fro

The Hunters 1: Phantom

179

L .J. Smith

soplaba a una lluvia de cenizas, y Bonnie tosi. Elena, hasta las rodillas en la ceniza fra y pegajosa, solt la mano de Bonnie y se abraz a s misma. l no est aqu, dijo sin expresin. Yo estaba tan segura de que estara aqu. Debe estar en otro lugar, entonces, dijo Matt lgicamente. Estoy seguro de que est luchando contra el fantasma, como usted dijo que iba a hacer. La Dimensin Oscura es un lugar muy grande. Bonnie se estremeci y se acurruc ms cerca de Matt, sus ojos marrones grandes, como los de un cachorro hambriento. Podemos ir a casa ahora? Por favor? Sage nos puede enviar de nuevo, no puede? . Simplemente no lo entiendo, dijo Elena, mirando el espacio vaco donde el gran tronco del rbol haba estado. Yo saba que iba a estar aqu. Yo casi poda or cmo me llamaba. Justo en ese momento una risa baja musical, corto a travs del silencio. Era un sonido hermoso, pero haba algo fro y extrao en ello, algo que hizo estremecer a Elena. Elena, susurr Bonnie, sus ojos muy abiertos. Eso es lo que o antes de que la niebla me llev. Se dio la vuelta. Detrs de ellos haba una mujer. Un ser con forma de mujer, Elena modificarse rpidamente. Esta no era una mujer. Y, como su risa, su forma de mujer era hermosa, pero aterradora. Ella-l-era enorme, ms de una vez y media el tamao de un humano, pero perfectamente proporcionado, y pareca como si estuviera hecha de hielo y niebla en azules y verdes-como el ms puro glaciar, sus ojos eran claros con un toque de color verde plido. Mientras miraban, sus, heladas, transparente caderas y piernas se movi y cambio borrosa, a un remolino de niebla. Una onda larga de color azul-verde de cabello detrs de ella a la deriva, su forma poco a poco como una nube turbulenta. Sonri a Elena, y sus afilados dientes brillaban como carmbanos de plata. Haba algo en su pecho, sin embargo, que no era de hielo, algo slido y redondeado y de color rojo oscuro, oscuro. Elena vio todo esto en un instante antes de que su atencin se fijara por completo en lo que colgaba de la mano de hielo extendida de la cosa mujer. Damon. Jade. El hielo-mujer lo sostena casualmente alrededor del cuello, haciendo caso omiso de sus forcejeos mientras l colgaba en el aire. Lo sostena con tanta facilidad que pareca un juguete. El vampiro vestido de negro abri con su pierna, para patear el lado de la capa de hielo de la mujer, pero el pie, simplemente paso a travs de la niebla. Elena, dijo Damon con voz ahogada y delgada.

The Hunters 1: Phantom

180

L .J. Smith

El hielo-mujer-fantasma-lade la cabeza hacia un lado y mir a Damon, y luego le apret el cuello un poco ms. Yo no necesito respirar, usted. . . fantasma idiota. Dijo con voz entrecortada, desafiante. La sonrisa del fantasma se abri y dijo con una voz dulce, fra, como los cristales sonando juntos, pero la cabeza puede estallar, puede? Eso lo voy a hacer igual de bien. Lo sacudi un poco, y luego fue traslado su sonrisa a Elena, Bonnie y Matt. Elena instintivamente dio un paso atrs cuando los ojos fros glaciares la encontraron. Bienvenida, dijo el fantasma a ella en un tono de placer, como si fueran viejos amigas. He descubierto que usted y sus amigos son tan refrescantes, todos sus pequeo celos. Cada uno de ustedes con su propio sabor especial de envidia. Tienes un montn de problemas, no? No me he sentido tan fuerte o tan bien alimentado durante milenios. Su cara se qued pensativa, y comenz a temblar Damon suavemente hacia arriba y hacia abajo. Estaba haciendo un ruido gutural de asfixia ahora, y las lgrimas de dolor corrieron por su rostro. Pero en realidad debera haberse quedado en donde lo puse, continu el fantasma, su voz un poco ms fra, y giro a Damon en un gran arco en el aire. l silbaba y tiraba de su enorme mano. Era cierto que no le haca falta respirar? Elena no lo saba. Damon poda mentir acerca de ello si haba una razn, o incluso sin ninguna razn, excepto para molestar a su oponente. Basta! , Grit Elena. El fantasma volvi a rer, realmente divertido. Ven y parame, pequea. Su asimiento se apret alrededor de la garganta de Damon y l se estremeci. Entonces puso los ojos en blanco hasta que Elena slo poda ver horrorizada, el color rojo con vetas blancas de sus ojos, y se quedo flcido.

Capitulo 32

The Hunters 1: Phantom

181

L .J. Smith

Matt vio con horror como el fantasma sacudi a Damon como un mueco de trapo. Elena se dio la vuelta para cerrar los ojos con Matt y Bonnie. Tenemos que salvarlo, susurr, con una firme determinacin en su rostro, y de inmediato se ech a correr, abrindose camino a travs de los montones de ceniza. Matt pens que si Damon, con toda su fuerza y habilidades de lucha de vampiro afinados a lo largo de los siglos, estaba tan indefenso en manos de este fantasma, por la forma en que lo estaba tirando de un lado a otro, realmente le iba hacer estallar la cabeza, entonces Matt, Bonnie, y Elena tena menos probabilidades que una bola de nieve en el infierno de hacer alguna diferencia en esta pelea. La nica pregunta real es si el fantasma iba a matarlos, tambin. Y la verdad es que a Matt ni siquiera le gustaba Damon, como no, un poquito. Claro, Damon haba ayudado a salvar Fell's Church de Katherine y Klaus, y de los demonios kitsune, pero todava era un asesino, sarcstico y sin arrepentimiento, engredo, arrogante, y desagradable vampiro, por lo general desagradable. Damon haba hecho dao, sin duda, a ms gente que l haba ayudado en su larga vida, incluso si generosamente le atribuyera haber salvado a cada residente de Fell's Church. Y siempre le llamaba "Mutt", pretendiendo que no poda recordar su nombre real, era completamente indignante. Como Damon quera que fuera. Sin embargo, Elena quera a Damon. Por la razn que fuera. Probablemente la misma razn inexplicable por la que las chicas normales, queran a los chicos malos y de ms edad, sospechaba Matt. Pero Elena lo haca. Y Damon era parte del equipo, ms o menos, y no dejaba que sus compaeros de equipo fueran decapitados por un demonio de hielo- mujer en la luna de otra dimensin cubierta de ceniza, sin al menos hacer todo lo posible para dar batalla. Ni siquiera si no le gustaba en absoluto. Matt corri detrs de Elena, y sigui a Bonnie. Cuando llegaron al fantasma, Elena ya estaba escarbando en la mano azul helada cogida alrededor de la garganta de Damon, tratando de levante los dedos hacia arriba lo suficiente como para deslizarle por debajo. El fantasma apenas la mir. Matt dio un suspiro hacia adentro en la desesperanza y lanzo un golpe potente hacia el estmago del fantasma. Antes de que su puo pudiera conectar, su objetivo pas de hielo a la bruma, intangible, y su golpe pas a travs del fantasma. Perdi el equilibrio, Matt se tambale y entro en el pecho ahora vaporoso del fantasma. Fue como caer en un ro helado-fro de aguas residuales. Un escalofro anestsico y un olor horrible, repugnante se apoder de Matt. Se retir de la niebla, nuseas y escalofros, pero en posicin vertical. Parpade aturdido. Elena estaba lidiando con los dedos del fantasma, araazos y tirones, y el fantasma la miraba con una especie de diversin distante, no menos incmodo o

The Hunters 1: Phantom

182

L .J. Smith

poco alarmado por los esfuerzos de la chica. Luego se movi rpidamente, por lo que Matt slo vio una mancha de color verde azulado, envo a Elena por los aires, los brazos y las piernas agitndose, en un montn de cenizas. Ella se puso de pie inmediatamente, la sangre goteando de su cuero cabelludo, dejando huellas de color rojo a travs de la ceniza que ahora revesta su piel. Bonnie estaba intentndolo tambin: Ella haba trabajado su camino por detrs del fantasma y la estaba golpeando y pateando. Sobre todo, con los pies y los puos volvi inofensivo derecha a travs de la niebla del fantasma, pero de vez en cuando un golpe se conectara con el hielo ms slido. Estos golpes pareca que eran totalmente ineficaces, sin embargo: Matt no poda decir si el fantasma se haba dado cuenta que Bonnie le estaba atacando. Las venas sobresalan de la cara y el cuello de Damon y se colg de la mano del fantasma. La carne de su cuello blanco alrededor de los tendones estirados. Sper poderes vampiro fuerte viejo o no, Damon estaba haciendo dao. Matt lanz una oracin al santo que se ocupara de las causas perdidas, y se lanz de nuevo a la lucha. Haba oscuridad. Y luego estaba el dolor y la oscuridad enrojecida, luego se aclar, y Damon pudo ver una vez ms. Una fantasma, le sujetaba por el cuello, y su piel estaba tan fra, tan fra que quemaba todo lo que la tocaba. No poda moverse. Pero el pudo ver a Elena de pie debajo de l. Bella Elena, cubierta de cenizas, manchada de sangre, sus dientes al descubierto y sus ojos brillando como si fuese una diosa guerrera. Su corazn se llen de amor y temor. El cardenal valiente y Mutt luchaban a su lado. Por favor, l quera decir. No trates de salvarme. Corre. Elena, tienes que correr. Pero l no poda moverse, no poda hablar. Entonces el fantasma cambi su postura y, cuando Damon miro, Elena dej su ataque y se aferr a su estmago, haciendo muecas de dolor. Matt y Bonnie se estaban manteniendo, as, su rostro plido y tenso, con la boca abierta en gritos. Con un gemido, Bonnie se derrumb. Oh, no, pens Damon con un rayo de horror. No Elena. No el cardenal. No por m. Entonces, de repente, un viento racheado se arremolino a su alrededor, y fue arrojado de las garras del fantasma. Hubo un estruendo en sus odos y un escozor en los ojos. Mirando a su alrededor, vio a Bonnie y Elena, sus largos cabellos volando a su alrededor salvajemente, Matt, rodando sus brazos, y el fantasma, su cara de cristal verde, por una vez sorprendido en lugar de saber. Tornado, pens Damon vagamente, y luego, se dio cuenta de que estaba siendo tirado hacia arriba, en la oscuridad una vez ms.

El viento aullaba en un tono ensordecedor, y Stefan tuvo que levantar su voz en un grito si quera orse a s mismo sobre l. Tena que mantener las dos manos

The Hunters 1: Phantom

183

L .J. Smith

apretadas sobre el libro-que estaba siendo sacado de sus manos como si algo vivo y muy fuerte estuviera conscientemente tratando de tirarlo para alejarlo. Mihi adi. Te voco. Necesse tibi est parere , dijo Stefan. Ven a m. Yo te convoco. Usted debe obedecer. Ese fue el final del hechizo de invocacin en latn. La siguiente parte era el hechizo de destierro, lo que sera en ingls. Por supuesto, el fantasma tendra que estar realmente all para que esa parte del hechizo fuera eficaz. El viento azotando a travs del garaje se hizo an ms fuerte. Fuera, el trueno retumbaba. Stefan mir el crculo ms ntimo, profundo en las sombras del garaje, pero no haba nada all. El viento artificial estaba empezando a ceder. El pnico se elev en su pecho. Haban fallado? Mir ansiosamente a Alaric y Meredith, y luego a la seora Flowers, pero ninguno de ellos le estaban mirando, miraban fijamente el crculo. Stefan mir hacia atrs en el, esperando contra toda esperanza. Pero no haba nada all. Esperaron. Haba el menor movimiento de algo, justo en el centro del crculo, el ms mnimo destello de luz azul verdoso, y con ella vino un escalofro. No es como el viento fro que haba hecho girar por el garaje, sino ms bien como un helado aliento a inhalar y exhalar, inhalar y exhalar fro-lento y constante y de congelacin, desde ese punto. El rayo se ampli, profundiz y oscurizo, y de repente lo que estaba mirando Stefan cambi y pas de un rayo amorfo a una mujer. Una helada, niebla mujer, gigante de color en tonos de azul y verde. Dentro de su pecho haba una profunda rosa roja, su tallo una masa slida de espinas. Meredith y Celia dej escapar suspiros audibles. La seora Flowers se qued en calma, mientras que la mandbula de Alaric haba cado. Este debe ser el fantasma de los celos. Stefan siempre haba pensado de los celos como algo caliente. Besos de fuego, la ira ardiente. Pero la ira, la lujuria, la envidia, todas las cosas que hacan los celos, pueden ser fros, demasiado, y no tena ninguna duda de que tenan el fantasma correcto. Stefan noto todas estas cosas acerca del fantasma y se olvid de nuevo en una fraccin de segundo, porque no era slo la hielo-mujer lo que se materializ en el centro del crculo. Confundidas, llorando, tambalendose, con rayas de ceniza y barro, tres personas haban aparecido all. Su hermosa, elegante Elena, cubierto de mugre, su cabello dorado enredado y enmaraado, lneas de sangre que corran por su rostro. Bonnie poco delicada, sosteniendo las lagrimas y plida como la leche, pero con una expresin de furia, ella pate y ara al fantasma. Y como buen americano, siempre el

The Hunters 1: Phantom

184

L .J. Smith

confiable Matt, polvoriento y despeinado, dndose la vuelta para mirar hacia fuera a ellos con una expresin peculiar en blanco, como si solo se preguntase en qu infierno fresco haba aterrizado ahora. Y entonces una persona ms, una cuarta figura tambaleante y sin aliento, el ltimo en brillar dbilmente a la vista. Por un momento, Stefan no lo reconoci, no poda reconocerlo, porque ese hombre no deba existir. En su lugar, slo se senta como un extrao inquietantemente familiar. El desconocido se llev las manos a la garganta protectoramente y mir por el crculo, directamente a Stefan. A travs de un labio sangrando, hinchado y las rendijas de los ojos, el fantasma de una sonrisa brillante apareci, y los engranajes de la mente de Stefan encajaron en su lugar y comenz a girar de nuevo a mirarlo. Damon. Stefan estaba asombrado por lo que no saba qu sentir al principio. Entonces, en lo profundo de l, un calor lento se extendi con la idea de que su hermano estaba de vuelta. La ltima pieza de toda su extraa historia estaba aqu de nuevo. Stefan no estaba solo. Stefan dio un paso adelante hacia el borde de la figura, conteniendo la respiracin. Damon? , Dijo en voz baja, con admiracin. Los celos rompi la cabeza hacia l, y Stefan estaba clavado en su lugar por su fra mirada vidriosa. Regres antes, sabes, dijo interactivamente, y su voz enfro a Stefan como si agua de hielo hubiera sido arrojada a su cara. Simplemente no quera que lo supieras para tener a Elena toda para l. l ha estado al acecho, por lo bajo, usando trucos, como siempre hace. Los celos, era sin duda femenina, y su tono de observacin fra record a Stefan a la pequea voz que a veces hablaba en la parte posterior de su mente, llamando a sus pensamientos ms negros y vergonzosos. Podran los dems escucharla? O estaba hablando directamente a su mente? Se arriesg a mirar alrededor. Todos ellos-Meredith, Celia, Alaric, la seora Flowers-se detuvieron como estatuas, mirando a los celos. Detrs de ellos, las camas improvisadas estaban vacas. Cuando las formas astrales de los tres durmientes "haba entrado en el crculo con el fantasma, su cuerpo deba de alguna manera haberse unido a ellos, hacindolos slidos dentro del crculo interno. l vino a Elena, se mof el fantasma. Mantuvo su resurreccin en secreto a usted para poder seguir. Damon no se preocup ni por un momento acerca de cmo se senta por su muerte. Y mientras estabas ocupado con el luto, l estaba muy ocupado visitando el dormitorio de Elena. Stefan se tambale hacia atrs. l siempre quiere lo que tienes, y t lo sabes, continu el fantasma, los labios transparentes curvados en una sonrisa. Ha sido cierto desde que erais mortales. Recuerdas cmo lleg a casa de la universidad y aparto a Katherine lejos de ti? l utiliz todos sus encantos en ella, slo porque l saba que la amabas. Incluso con las pequeas cosas: si tenas un juguete, lo tomaba. Si

The Hunters 1: Phantom

185

L .J. Smith

queras un caballo, lo montaba. Si haba un pedazo de carne en el plato entre usted, l lo tomaba, incluso si no tena hambre, slo para que no lo tomaras tu. Stefan sacudi la cabeza lentamente de lado a lado, una vez ms sintindose demasiado lento, como si hubiera perdido una vez ms el momento importante. Damon haba estado visitando a Elena? Cuando l haba llorado en su hombro por su hermano cado, haba sabido Elena que Damon estaba vivo? Pero pensaste que podas confiar en Elena, no es cierto, Stefan? Elena se volvi a mirarlo, sus mejillas plidas por debajo de su capa de ceniza. Pareca enferma y aprensiva. No Stefan Elena comenz a decir, pero el fantasma fue ms rpido, sus palabras hablaban con dulzura venenosa. Stefan saba lo que estaba haciendo. No era tonto. Sin embargo, se encontr asintiendo con la cabeza, estando de acuerdo, una ira roja lenta aumentando en su interior a pesar de la lucha en contra de su ego ms racional. Elena guard el secreto, Stefan. Ella saba que sentas dolor y saber que Damon estaba vivo te habra aliviado el sufrimiento, pero ella guard silencio, ya que Damon se lo pidi, y lo que Damon quera era ms importante que ayudarte a ti. Elena siempre ha querido a los dos hermanos Salvatore. Es gracioso, verdad, Stefan, cmo nunca eres ms que suficiente para las mujeres que amas. Esta no es la primera vez que Elena escoge a Damon por encima de ti, verdad? Elena sacudi la cabeza, pero Stefan apenas poda ver a travs de la ola de furia y de la miseria creciente en su interior. Secretos y mentiras, el fantasma sigui alegremente, con una risa helada, y el tonto Stefan Salvatore siempre unos pasos detrs. Has sabido todo el tiempo que haba algo entre Elena y Damon y que no eras parte de ello, Stefan, y sin embargo, nunca hubieras sospechado que ella lo traicionara por l. Damon pareci encajarse a presin fuera de su aturdimiento, como si de repente oyera al fantasma por primera vez. Sus cejas se fruncen en el ceo y poco a poco volvi la cabeza para mirarlo. Abri la boca para hablar, pero en ese momento, algo se rompi en Stefan, y antes de que Damon pudiera emitir una negacin o la mofa que tena en la punta de la lengua, Stefan se lanz hacia delante con un grito de rabia, hundiendo directamente a travs del diagrama de tiza. Ms rpido de lo que el ojo humano podra seguir, Stefan golpe hacia atrs a Damon fuera del crculo y lo lanz contra la pared del garaje.

The Hunters 1: Phantom

186

L .J. Smith

Capitulo 33
Alto! , Grit Elena. Stefan! Basta ya! Lo vas a matar! A pesar de que ella lo dijo, se dio cuenta de que matar a Damon podra ser exactamente la intencin de Stefan. Stefan atac a Damon con sus dientes y manos, no con puetazos, pero rasgando, con colmillos y garras. Stefan, su cuerpo en cuclillas, sus caninos extendidos, con la cara deformada en una mueca de furia animal, nunca se pareca ms a un vampiro sediento de sangre. Y detrs de Elena mientras los miraba, esa voz seductora, refrigerada continu diciendo, a Stefan que iba a perderlo todo, como siempre lo perdiera todo. Que Damon cogi todo de l y luego lo arroj descuidadamente, cruelmente a un lado, porque Damon simplemente quera arruinar todo lo que tenia Stefan. Elena se volvi, muy asustada por lo que Stefan estaba haciendo a Damon sin tener ningn miedo del espectro, golpe con los puos. Despus de un momento, Matt y Bonnie se unieron a ella. Como antes, la mayora de sus manos slo se deslizaron a travs de la niebla del fantasma. El pecho del fantasma era slido, sin embargo, y Elena centr su ira en el, golpeando contra el duro hielo con tanto poder como poda. Bajo el hielo, en el pecho de la criatura, una rosa de un rojo oscuro brillaba. Era una flor hermosa, pero pareca mortal, su color le recordaba la sangre envenenada. Su tallo espinoso pareca hinchado, ms grueso que el de una flor normal. Cuando Elena lo mir, brillo profundo y los ptalos de la flor se abrieron ms, hinchados en plena floracin. Es su corazn? se pregunt Elena. Son los celos de Stefan alimentndola? Estrell su puo contra el pecho del fantasma de nuevo, justo encima de la rosa, y el fantasma la mir por un momento. Ya basta, dijo Elena con fiereza. Deja a Stefan. El fantasma estaba mirndola realmente ahora, y su -no, sonrisa se ensanch-, sus dientes afilados y brillantes semejante al vidrio por debajo de sus labios brumosos. En el fondo glacial de sus ojos, pens Elena haba un brillo fro, pero genuino, que congel el corazn de Elena. Entonces, el fantasma volvi su atencin hacia Stefan y Damon, y, aunque Elena nunca lo hubiera credo posible, las cosas empeoraron. Damon, dijo la voz ronca fantasma, y Damon, que haba estado dbil y agotado, con los ojos bien cerrados, pasivo bajo el asalto de Stefan, protegiendo su rostro, pero no luchando, abri los ojos.

The Hunters 1: Phantom

187

L .J. Smith

Damon, dijo de nuevo, sus ojos brillantes. Qu derecho tiene Stefan de atacarte? Todo lo que trat de tomar de l, solo estabas luchando contra el hecho de que tiene todo el amor de su padre, las chicas que queras y que no tenas nada en absoluto. Es un mocoso santurrn, una persona dbil que se auto-desprecia, pero l se queda con todo. Los ojos de Damon se abrieron como en reconocimiento al or su propia miseria ms profunda, y el rostro contrado por la emocin. Stefan estaba araando y mordindolo, pero l retrocedi un poco cuando Damon entro en accin, agarrndolo por el brazo y tirando de l. Elena hizo una mueca de horror al or el crujido de algo, oh, Dios!, algo en el brazo de Stefan o rotura del hombro. Sin desanimarse, Stefan slo hizo una mueca y luego se ech hacia Damon de nuevo, el brazo dolorido colgando torpemente. Damon era ms fuerte, Elena observ aturdida, pero agotada, seguramente no sera capaz de mantener su ventaja por mucho tiempo. Por el momento parecan bastante igualados. Los dos estaban furiosos, luchando sin reservas. Un gruido bestial, desagradable provena de uno de ellos, la risa dbil, viciosa del otro, y Elena se dio cuenta con horror que no tena idea de que sonido vena de quien. El fantasma entre dientes con placer. Elena se estremeci lejos de ella y, por el rabillo del ojo, vio a Bonnie y Matt dar un paso atrs, tambin. No romper las lneas, grit Alaric desde el otro lado de. . . donde estaban ahora, de todos modos? Oh!, el garaje de la seora Flowers. Su voz sonaba desesperada, y Elena se pregunt si haba estado gritando por un tiempo. Haba habido algn ruido de fondo, pero no haba habido un momento para escucharlo. Elena! Bonnie! Matt! No romper las lneas, grit de nuevo. Se puede salir, pero pasar por encima de las lneas con cuidado! Elena mir hacia abajo. Un modelo detallado de lneas de diferentes colores de tiza estaba bajo sus pies, y ella, Bonnie, Matt, y el fantasma estaban todos reunidos en un pequeo crculo en el centro ms ntimo de este patrn. Bonnie fue el primero en darse cuenta claramente de lo que Alaric estaba diciendo. Vamos, murmur ella, tirando de los brazos a Elena y Matt. Luego tom su camino, con delicadeza, pero rpidamente, a travs del piso, lejos del fantasma y hacia sus amigos. Matt la sigui. Tuvo que hacer una pausa en un solo pie en una pequea seccin y llegar con su otro pie, y hubo un momento en que se tambale, una zapatilla de deporte casi borro una lnea azul de tiza. Pero cogi el equilibrio y sigui adelante. A Elena, que en su mayor parte se haba centrado en las figuras luchando desesperadamente de Damon y Stefan, le llevo unos segundos ms darse cuenta de que tena que moverse tambin. Era casi demasiado tarde. Cuando estaba a punto de dar el primer paso fuera del crculo interior, el fantasma volvi los ojos vidriosos hacia ella. Elena huy, saltando rpidamente fuera del crculo y apenas llegando a parar de deslizarse a travs del diagrama. El fantasma dio un golpe hacia ella, pero su mano se detuvo antes de cruzar por encima de una lnea de tiza, y gru con frustracin.

The Hunters 1: Phantom

188

L .J. Smith

Alaric con voz temblorosa se apart el pelo alborotado de los ojos. No estaba seguro de si eso lo iba a contener, admiti, pero parece que est funcionando. Ahora, con cuidado, Elena, mirando por dnde caminas, ven hacia aqu . Matt y Bonnie ya haba llegado a la pared del garaje, a una distancia desde donde Stefan y Damon fueron encerrados en la batalla, y Meredith los haba rodeado con sus brazos, su oscura cabeza enterrada en los hombros de Matt, Bonnie acurrucada contra su costado, con los ojos redondos como un gatito asustado. Elena mir al complejo patrn dibujado en el suelo y comenz a moverse con cuidado entre las lneas, no hacia sus otros amigos, pero si hacia los dos vampiros que luchaban. Elena! No! De esta manera! Llamado Alaric, pero Elena no le hizo caso. Ella tena que ir a Damon y Stefan. Por favor, dijo, casi sollozando, cuando ella los alcanz, Damon, Stefan, tenis que parar. El fantasma est hacindoos esto. Realmente no queris heriros. No es culpa vuestra. Por favor . Ninguno de ellos le prest atencin. Ni siquiera estaba segura de si podan escucharla. Estaban casi inmviles ahora, sus msculos tensos en los agarres, ya que cada uno trataba de atacar al mismo tiempo y defenderse del otro. Poco a poco, mientras Elena miraba, Damon empez a superar a Stefan, poco a poco empujando sus brazos a un lado, apoyndose hacia su garganta, dientes blancos y parpadeando. Damon! . Grit Elena. Se estir para agarrarle un brazo, para que soltara a Stefan. Sin ni siquiera mirarla, casualmente, con saa la empuj a un lado, lanzndola por el aire. Ella aterriz en la espalda y se desliz por el suelo, se hiri, la sacudida del impacto le hizo apretar los dientes, golpeando su cabeza contra el cemento, enviando dolor ardiente detrs de sus ojos. Cuando empez a levantarse de nuevo, vio con consternacin a Damon empujar a travs de la ltima de las defensas de Stefan y hundir sus colmillos en el cuello de su hermano menor. No! Grit de nuevo. Damon, no! Elena, ten cuidado, grit Alaric. Ests en el diagrama. Por favor, hagas lo que hagas, no rompas ms las lneas. Elena mir a su alrededor. Su aterrizaje le haba enviado a arrastrarse a travs de varias de las marcas de tiza, las manchas de color. Ella se puso rgida en el terror y contuvo un gemido. Estaba suelto ahora? Lo haba liberado? Armndose de valor, se volvi hacia el crculo ms ntimo. El fantasma estaba con sus largos brazos, acariciando arriba y abajo contra alguna pared invisible que bordeaba el crculo que la mantena contenida.

The Hunters 1: Phantom

189

L .J. Smith

Cuando Elena miraba, su boca se contrajo con un esfuerzo y trajo sus manos en un solo lugar y empuj. El aire de la habitacin ondulada. Pero el fantasma no logr romper el crculo, y despus de un momento dej de empujar y silb decepcionado. Luego su mirada se pos sobre Elena, y volvi a sonrer. Oh, Elena, dijo, su voz suave con falsa compasin. La nia bonita, que todo el mundo quiere, por la que todos los chicos se pelean. Es tan difcil ser t mismo. Torci la voz, su tono cambio a burla amarga. Pero en realidad no estn pensando en ti, verdad? Los dos se quieren, no eres chica para ellos. Sabes por qu se sienten atrados por ti. Katherine. Siempre Katherine. Te quieren porque te pareces a ella, pero no eres ella. La chica de la que amaron hace mucho era suave y dulce y mansa. Un inocente, una vctima, una lmina de sus fantasas. T no eres como ella. Se darn cuenta, ya sabes. Una vez que tu forma mortal cambie . Ellos sern siempre los mismos, pero t ests cambiando y envejeciendo cada da, en unos pocos aos te vers mucho ms vieja que ellos, entonces se darn cuenta de que no eres la persona que aman. No eres Katherine, y nunca lo sers. Los ojos de Elena picaron. Katherine era un monstruo, escupi a travs de sus dientes. Se convirti en un monstruo. Ella comenz como una chica dulce, el fantasma la corrigi. Damon y Stefan la destruyeron. Como te van a destruir a ti. Nunca vas a llevar una vida normal. T no eres como Meredith y Bonnie o Celia. Van a tener posibilidades de normalidad cuando estn listas, a pesar de la forma en que las has arrastrado en tus batallas. Pero t, nunca sers normal. Y sabes quin tiene la culpa de eso, no? Elena, sin pensar, mir a Damon y Stefan, vio a Stefan empujar a Damon lejos de l. Damon se tambale hacia atrs, hacia el grupo de seres humanos apiados junto a la pared del garaje. La sangre corra por su boca y corran por el cuello de Stefan de una herida terrible. Te han condenado, al igual que condenaron a la que una vez amaron, el fantasma dijo en voz baja. Elena se puso en pie, su corazn lata con fuerza, cargado de miseria y furia. Elena, basta! Dijo una voz poderosa, llena de autoridad, de tal manera que Elena se apart de Damon y Stefan y, parpadeando como si hubiera sido despertado de un sueo, mir por el diagrama hacia los otros. La seora Flowers situada en el borde de las lneas de tiza, con las manos en las caderas, los pies firmemente plantados. Sus labios eran una lnea recta de enfado, pero sus ojos eran claros y reflexivos. Se encontr con la mirada de

The Hunters 1: Phantom

190

L .J. Smith

Elena, y Elena se sinti calmada y fortalecida. Entonces la seora Flowers mir a su alrededor a los dems que se reunieron a su lado. Debemos llevar a cabo el hechizo desterrador ahora, declar. Antes de que el fantasma se las arregle para destruirnos a todos. Elena! Me escuchas? Una oleada de propsito la atraves, Elena asinti con la cabeza y se volvi a unirse a los dems. La seora Flowers se llev las manos fuertemente juntas, y el aire ondulaba de nuevo. La voz del fantasma rompi y grit con furia, empujando el aire a su alrededor, resistindose a la reunin de las manos, su prisin invisible ms pequea. Meredith busco con urgencia en el estante ms alto, cerca de la puerta del garaje, con las manos tocando y rechazando varios objetos. En dnde haba puesto la seora Flowers las velas? Pinceles, no. Linternas, no. Antigua lata de insecticida, no. Bolsa de tierra para macetas, no. Algo de metal raro que ella no poda deducir solo tocndolo, no. Bolsa de velas. S. Ya la tengo, dijo, tirando de ella fuera de la plataforma y descargando probablemente una dcada de polvo de la estantera en su propia cabeza. Urgh, balbuce ella. Es una seal de la gravedad de la situacin, pens Meredith que Bonnie y Elena, aunque miraron la cabeza y los hombros cubiertos de una espesa capa de polvo y telaraas, y no se rieron ni se movieron para quitrsela. Todos ellos tenan cosas ms importantes de qu preocuparse que un poco de suciedad. Est bien, dijo. En primer lugar, tenemos que averiguar de qu color sera la vela de Damon. La Sra. Flowers haba sealado que Damon era claramente una vctima del fantasma de los celos, por lo que tendra que tomar parte en el ritual de destierro para que el trabajo funcionara en su totalidad. En cuanto a los dos hermanos vampiros seguian intentando desgarrarse, Meredith tena serias dudas de si Damon iba a participar. O Stefan, para el caso. Ellos estaban centrados nicamente en infligirse tanto dao como sea posible el uno al otro. Sin embargo, tendran que conseguir que los dos vampiros de nuevo hicieran el trabajo del hechizo. De alguna manera. Meredith se encontr preguntndose con frialdad si, si ambos Damon y Stefan murieran, con seguridad se poda llevar a cabo el ritual. El resto de ellos serian capaces de derrotar al fantasma, entonces? Y si no se asesinaban el uno al otro, sino que simplemente seguan luchando, poniendo en peligro a todos, sera capaz de matarlos? Ella empuj ese pensamiento lejos. Stefan era su amigo. Y luego se oblig a considerar la determinacin de matarlo de nuevo. Ese era su deber. Que era ms importante que la amistad, sino que tena que ser.

The Hunters 1: Phantom

191

L .J. Smith

S, poda matarlos hoy, incluso en los prximos minutos, si fuera necesario, se dio cuenta. Ella se arrepentir para siempre si ella tuviera que hacerlo, pero poda. Adems, una parte de su mente observado clnicamente, si las cosas seguan como estaban ahora, Damon y Stefan se mataran uno a otro, y la libraran de su carga. Elena haba estado pensando mucho, se centr en lo que el fantasma de los celos le haba dicho, Meredith no estaba segura, y ahora hablaba. Roja, dijo. Hay una vela roja para Damon? . Haba una vela de color rojo oscuro, y una negra. Meredith tir hacia fuera y le mostr a Elena. Roja, dijo Elena. Por la sangre?, pregunt Meredith, mirando a los luchadores, ahora slo a unos diez metros de distancia. Dios, ambos estaban cubierto de sangre ahora. Mientras los miraba, Damon grua como un animal y golpe la cabeza de Stefan en repetidas ocasiones contra la pared del garaje. Meredith dio un respingo al or el sonido hueco del crneo de Stefan golpeando contra la madera y el yeso de la pared. Damon tena una mano alrededor del cuello de Stefan, y la otra rasgando el pecho de Stefan como si Damon quisiera arrancar su corazn. Una voz suave, siniestra an, vino del fantasma. Meredith no poda entender lo que estaba diciendo, pero sus ojos estaban puestos en los hermanos, y sonrea mientras hablaba. Pareca satisfecha. Por la pasin, dijo Elena, y le arrebat la vela de las manos de Meredith y se dirigi otra vez, directa y con la cabeza en alto como un soldado, a la lnea de velas de Alaric estaba volviendo a encender en el borde del diagrama. Meredith se qued detrs de ella cuando Elena encendi la vela y goteo un charco de cera caliente para ponerla. Stefan obligo a ir a Damon hacia atrs, ms cerca de los otros y su lnea de velas. Las botas de Damon rasparon en el suelo mientras se esforzaba en contra de Stefan. Est bien, dijo Alaric, mirando con aprensin las velas, luego hacia abajo en el libro. Cada uno de nosotros va a declarar los celos dentro de nosotros mismos-las debilidades con que el fantasma es capaz de alimentarse y los expulsaran. Si lo decimos en serio, si se consigue, al menos por el momento, emitir verdadera y sinceramente nuestra envidia, nuestras velas se apagaran y el fantasma se debilitar. El truco est en ser realmente capaces de desterrar los celos de nuestros corazones y dejar de alimentar al fantasma, y si todos podemos hacerlo a la vez, el fantasma debe desaparecer, o tal vez hasta morir. Qu pasa si no podemos? Qu pasa si tratamos de echar fuera los celos, pero no van completamente afuera. Pregunt Bonnie, arrugando la frente con preocupacin. Entonces no funcionara y el fantasma se quedara, dijo Alaric rotundamente. Quin quiere ser el primero?

The Hunters 1: Phantom

192

L .J. Smith

Stefan golpe brutalmente a Damon abajo en el piso de cemento, un aullido de rabia viendo de l. Fue slo a unos metros de la lnea de velas, y Alaric se interpuso entre ellos y la hilera de pequeas llamas, tratando de proteger las velas con su cuerpo. Celia se estremeci cuando Stefan dio un gruido, furioso y baj la cabeza para morder en el hombro de Damon. Los celos mantena un flujo constante de charla venenosa, con los ojos brillantes. La seora Flowers palmeo las manos para conseguir la atencin de todos los dems, con el rostro severo y alentador. Chicos, todos tienen que ser honestos y valientes, dijo. Todos tenis que admitir realmente lo peor de s mismos delante de sus amigos, que va a ser difcil. Y luego tendris que ser lo suficientemente fuertes como para lanzarlo a distancia, que puede ser an ms difcil. Pero os amis unos a otros, y os prometo que vais a pasar por ello. Un golpe y un grito ahogado de rabia y dolor provena de unos metros de distancia, y Alaric mir nerviosamente por encima del hombro en la batalla detrs de l. El tiempo es esencial, dijo la seora Flowers con energa. Quin va primero? Meredith estaba a punto de dar un paso adelante, aferrada a su bastn para una mayor comodidad, cuando Bonnie habl. Lo har, dijo vacilante. Um. He estado celosa de Meredith y de Elena. Siempre. . . Trag saliva, y luego habl con ms firmeza. A veces me siento como si fuera slo una compaera cuando estoy cerca de ellas. Son ms valientes que yo, y que son mejores luchadores, y ms inteligentes y ms guapas, y. . . y ms altas que yo. Estoy celosa porque siento que la gente no me respeta tanto como a ellas y realmente no me toman en serio como lo hacen con Elena y Meredith. Estoy celosa porque a veces estoy de pie a su sombra, y son sombras muy grandes. . . metafricamente hablando, quiero decir. Y tambin estoy celosa porque nunca he tenido un novio real, y Meredith tiene a Alaric y Elena a Stefan y Elena, tambin tiene a Damon, que creo que es bastante sorprendente, pero que nunca me nota cuando estoy de pie junto a Elena, porque a ella es todo lo que puede ver. Bonnie se detuvo de nuevo, y mir a Elena con los ojos abiertos y brillantes. Pero me encanta Elena y Meredith. S que tengo que dejar de compararme con ellas. Yo soy ms que una compaera, yo soy til y con talento, tambin. Y habl las palabras que Alaric les haba dado a todos, he alimentado el fantasma de los celos. Pero ahora echo los celos fuera. En el semicrculo de las velas, la llama de la rosa de Bonnie parpade y se apag. Bonnie dio un grito ahogado y sonri, medio avergonzada, medio orgullosa, a Meredith y Elena. Desde el interior de la figura, el fantasma de los celos giro la cabeza y mir a Bonnie. Bonnie, empez a decir Meredith, con ganas de contarle a su amiga que, por supuesto, ella no era una compaera. Bonnie no saba lo increble que era? Pero entonces Elena se acerc a las velas y sacudi el pelo hacia atrs con la cabeza alta. He estado celosa de otras personas en Fell's Church, declar. He visto lo fcil que era para otras parejas estar juntos, y despus de todo lo que, Stefan y yo, y Damon, y el resto de mis amigos han tenido que pasar, e

The Hunters 1: Phantom

193

L .J. Smith

incluso despus de que salvramos Fell's Church y la volviramos a la normalidad, todo sigui siendo tan duro y tan raro y sobrenatural. Supongo que me he dado cuenta de que las cosas nunca van a ser fciles y normales para m, y eso ha sido difcil de aceptar. Cuando vi a otras personas y estaba celosa de ellas, he alimentado el fantasma de los celos. Yo echo los celos fuera. Elena sonri un poco. Era una especie de extraa, triste sonrisa, y Meredith, la observaba, pensaba que, mientras que Elena haba echado sus celos, estaba obsesionado todava por el pesar, por la vida fcil, de oro que una vez haba tenido delante de ella y que probablemente se haba ido para siempre ahora. La vela segua ardiendo. Elena vacil. Meredith sigui su mirada ms all de la lnea de las velas hacia Stefan y Damon luchado. Mientras observaban, Damon se movi con esfuerzo y rod a Stefan debajo de l, dejando una larga mancha de sangre en el piso del garaje. El pie de Stefan roz la vela roja en el extremo de la lnea, y Alaric salt para estabilizarla. Y he tenido celos de Katherine, dijo Elena. Damon y Stefan la amaron primero, y ella los conoca mucho antes de que les ocurriera el cambio, para. . . deformar lo que deberan ser. Y aunque me doy cuenta de que ambos saben que no soy Katherine, y que ellos me aman por lo que soy, no he podido olvidar que me di cuenta al principio porque me parezco a ella. He alimentado el fantasma de los celos a causa de Katherine, y yo echo los celos fuera. La llama de la vela parpade, pero no se apago. Los celos sonri triunfante, pero luego Elena continu. Tambin he tenido celos de Bonnie. La cabeza de Bonnie se dispar, y mir fijamente a Elena con una expresin de incredulidad. Yo estaba acostumbrada a ser la nica humana que a Damon importaba, la nica persona que l desea proteger. Mir a Bonnie con los ojos llenos de lgrimas. Estoy muy, muy contenta de que Bonnie este viva. Pero yo estaba celosa de que a Damon le importaba lo suficiente como para morir por ella. Cuando yo estaba celosa de Bonnie, he alimentado el fantasma de los celos. Pero ahora echo los celos fuera. La vela de oro se apago. Elena mir casi con timidez a Bonnie, y Bonnie le sonri, una sonrisa abierta, cariosa, y le tendi los brazos. Elena la abraz con fuerza. Aparte de la pena que senta por las muertes de los padres de Elena, Meredith nunca haba sentido lstima por Elena. Por qu iba a hacerlo? Elena era hermosa, inteligente, una lder, amaba apasionadamente. . . pero ahora Meredith no poda evitar sentir una punzada de compasin por ella. A veces debe ser ms fcil vivir una vida cotidiana que ser una herona. Meredith mir al fantasma. Pareca estar a fuego lento y ahora estaba completamente enfocada en los seres humanos. Alaric camino alrededor de las velas hacia los dems, mirando hacia Damon y Stefan. Damon haba puesto a Stefan dolorosamente contra la pared detrs de Alaric. La cara de Stefan estaba torcida en una mueca, y se poda or el roce de su cuerpo contra la superficie dura. Pero por lo menos, Stefan y Damon no ponan en peligro las velas, ahora.

The Hunters 1: Phantom

194

L .J. Smith

Meredith volvi la atencin a su novio. De qu podra Alaric estar celoso? En todo caso, haba sido objeto de los celos la ltima semana. Lleg a Meredith y tom una de sus manos. He estado celoso, dijo Alaric, mirndola a los ojos. De ti, Meredith. Y de tus amigos. Meredith reflexivamente arque una ceja ante l. Qu quiso decir? Dios. Medio ri. Aqu estoy, un estudiante graduado en la parapsicologa. Me muero toda mi vida por probarme a m mismo de que hay algo ms en juego en el mundo de lo que todo el mundo sabe, que algunas de las cosas que pensamos que es sobrenatural, son reales. Y luego vengo a este pequeo pueblo de Virginia debido a que hay rumores, rumores que no creo realmente, que podra haber vampiros aqu, y cuando llego aqu encuentro esta increble, hermosa chica, segura, y resuelta y que proviene de una familia de caza vampiros. Y sus amigos son los vampiros y las brujas y videntes y chicas que regresan de la muerte para luchar contra el mal. Slo acaban de terminar la escuela secundaria, pero han visto cosas que nunca he imaginado. Han derrotado monstruos, y defendido el pueblo, y viajado a otras dimensiones. Y, sabes, yo soy un hombre comn, y de repente la mitad de la gente que conozco y la chica que me encanta, son prcticamente superhroes. Sacudi la cabeza, mirando a Meredith con admiracin. He alimentado el fantasma de los celos. Pero ahora echo los celos fuera. Voy a tener que lidiar con ser el novio de una superhroe. Al instante, la vela de color verde oscuro se apago. Sellado en el crculo interno, el fantasma silb y paseaba arriba y abajo en el pequeo espacio como una tigresa atrapada. Pareca enojado, pero notablemente ms dbil. Celia habl despus. Su rostro estaba cansado, pero tranquilo. He alimentado el fantasma de los celos, proclam. He estado celosa de Meredith Surez. Ella no dijo por qu. Pero ahora veo que es intil. He alimentado el fantasma de los celos, pero ahora echo los celos fuera. Hablaba como si estuviera cayendo algo a la basura. Pero an as la vela prpura plido se apago. Meredith abri la boca para hablar, ella tena claro lo que tena que decir, y no sera muy difcil, porque ella haba ganado, haba? Si no haba sido una batalla en cualquier lugar, adems de en su propia mente, pero Matt se aclar la garganta y habl primero. He... Tropez sobre sus palabras. Supongo. . . no, yo s que he alimentado el fantasma de los celos. Siempre he estado loco por Elena Gilbert, desde que la conozco. Y he tenido celos de Stefan. Todo el tiempo. Incluso ahora, cuando los celos le tiene atrapado en esta sangrienta batalla, porque l tiene a Elena. Ella lo ama, no a m. Pero, bueno, no importa. . . . Tambin he conocido por mucho tiempo a Elena y yo juntos no funcionaba, no para ella, y eso no es culpa de Stefan. He alimentado el fantasma de los celos, pero ahora echo los celos fuera. l se sonroj y cuidadosamente no miraba a Elena. La vela blanca sali, enviando un largo rastro de humo hacia el techo. Tres velas apagadas, pens Meredith, mirando las llamas restantes. De color verde oscuro de Stefan, rojo de Damon, y la suya propia caf. Era el fantasma ms dbil? De su jaula invisible, el fantasma gru. En todo caso, pareca haber

The Hunters 1: Phantom

195

L .J. Smith

hecho el espacio alrededor de s mismo ms grande de nuevo, y volvi a empujar, al parecer en algn punto dbil. Meredith saba que tena que seguir con las confesiones. He alimentado el fantasma de los celos, dijo con una voz fuerte y clara. Yo estaba celosa de la Dra. Celia Connor. Me encanta Alaric, pero s que soy mucho ms joven que l, ni siquiera estoy en la universidad, sin embargo, y nunca he estado en ningn sitio o visto algo del mundo-el mundo humano, al menos, fuera de donde yo crec . Celia comparte con l tantas experiencias, la educacin, los intereses-y saba que le gustaba mucho. Y ella es hermosa y muy inteligente y preparada. Yo estaba celosa porque tena miedo de que se lo llevara de m. Pero si hubiera sido capaz de llevarlo, eso significara que l no era mo. No puedes robar a una persona. Sonri tmidamente a Celia, y despus de un momento, Celia sonri un poco a cambio. Yo lanzo Cuidado! , Grit Alaric. Damon! Stefan! Alto! Meredith mir hacia arriba. Damon y Stefan estaban tambalendose en el suelo del garaje, ms all de la lnea de las velas, ms all de Alaric, que se agarr a ellos. Se evadieron de su control sin esfuerzo sin que pareciera que siquiera se dieran cuenta de su toque, empujando a uno contra el otro desesperadamente, luchando ferozmente. Ajenos a todo por la batalla, fueron cada vez ms cerca del fantasma. No! , Grit Elena. Damon empuj Stefan hacia atrs y el taln de la bota de Stefan raspo a travs de la tiza delineando el pequeo crculo que contena el fantasma raspado a travs de la lnea de tiza y manchada, y el crculo no era completa. Con un aullido de triunfo, el fantasma era libre.

Capitulo 34

No lo debilitamos, no lo suficiente, grit Meredith a sus amigos a travs de los gritos de el fantasma los celos., en todo caso, pareca ms fuerte pasando por el garaje en un gran salto y dando a Meredith un revs en la cara. Meredith sinti un dolor punzante, vio un destello de luz brillante, y sinti que chocaba contra la pared. Aturdida, se tambale hacia atrs sobre sus pies.

The Hunters 1: Phantom

196

L .J. Smith

El fantasma se acercaba hacia ella de nuevo. Ms lentamente esta vez, con una sonrisa de anticipacin. El hechizo debe hacer algo, entonces, pens Meredith aturdida, o no le importara si yo termino mi parte o no. Meredith se apoder de su bastn de lucha. No se rendira con facilidad, no si poda evitarlo. Alaric la haba llamado un superhroe. Los superhroes seguan luchando, incluso cuando las probabilidades estaban en su contra. Cortaba con saa, con habilidad, con el fin de evitar los golpes. Todas esas horas de prctica valieron la pena, porque el fantasma no pareca esperar el golpe, y en lugar de evitarla pasando a niebla, Meredith ataco al fantasma en su forma slida, por encima de la rosa en su pecho. La hoja al final abri una profunda herida en el pecho del fantasma, y cuando Meredith se retir para un segundo golpe, un lquido verde viscoso goteaba desde el final de su arma. A medida que ataco de nuevo, la suerte de Meredith se acab. El fantasma se acerc hacia ella, su mano se movi tan rpido que Meredith no la vio hasta que el fantasma sostuvo el otro extremo del bastn. Aunque el bastn era, venenoso con el revestimiento de todas las piezas de plata, madera y hierro, el fantasma lo sostuvo de manera suave y sencilla, y tir. Meredith fue patinando en el piso del garaje hacia el fantasma, rpida y sin ayuda, y el fantasma se acerc perezosamente con su otra mano para atraparla, una mueca de desprecio y la ira en su cara de cristal. Oh, no, la voz interna de Meredith balbuce, no me gusta esto. No puedo terminar as. Justo antes de que tocara a Meredith, sin embargo, la cara del fantasma cambio, de pronto floreci en una expresin de confusin. Solt el bastn, y Meredith se tir hacia atrs y se equilibro, tambalendose con furia, sin aliento. El fantasma se qued junto a ella, olvidando a Meredith, al menos por el momento. Los dientes vidriosos del fantasma se desnudaron, y haba una expresin de rabia terrible en su cara teida de verde. Cuando Meredith miro, los msculos de sus brazos de hielo slido parecan en tensin, y luego los brazos se disolvan en remolinos en forma de niebla, luego se solidificaban de nuevo, an en la misma tensin. Ella no puede moverse, se dio cuenta Meredith. Se volvi para mirar detrs de ella. La seora Flowers estaba de pie, derecha y alta, sus ojos azules brillantes fijos en el fantasma. Ella extendi las manos delante de ella, su cara en un conjunto de lneas fuertes, decididas. Varias lneas de su pelo gris se haban escapado del moo, de pie en todas direcciones como si detectara la electricidad esttica. Los labios de la seora Flowers se movieron silenciosamente, y, cuando el fantasma tensaba para moverse, la seora Flowers tensaba mas, pareca como si estuviera tratando de apoyar algo muy pesado. Los ojos de un fresco azules intensos y verde claro de glaciares, estaban encerrados juntos en una batalla en silencio. Los ojos de la seora Flowers fueron constantes, pero sus brazos estaban temblando violentamente, y Elena no saba por cunto tiempo la mujer de edad avanzada sera capaz de aguantar y mantener el fantasma bajo control. Poco

The Hunters 1: Phantom

197

L .J. Smith

tiempo, sospechaba ella. La batalla con los kitsune haba tomado mucho de la seora Flowers, y ella no se haba recuperado todava. Ella no estaba preparada para una nueva lucha. El corazn de Elena lata como loco, y no poda soportar ver las figuras sangrientas de Damon y Stefan en el otro lado del garaje, porque lo nico que ella saba que no poda hacer ahora era entrar pnico. Tena que ser capaz de pensar. Meredith, dijo Elena quebradiza, con un tono de autoridad que todos sus amigos dejaron de mirar la lucha entre la seora Flowers y el fantasma. Termina tu parte de la ceremonia. Meredith mir inexpresivamente a Elena por un momento y luego rompi a moverse. Esa era una de las muchas cosas maravillosas de Meredith: En ella siempre se poda confiar, no importaba qu, ella se calmara y seguir adelante con el trabajo. He alimentado el fantasma de los celos, dijo Meredith, mirando al suelo, donde la vela marrn segua ardiendo, pero ahora echo los celos fuera. Las palabras de Meredith sonaron con la verdad, y la vela se apag. El fantasma se estremeci e hizo una mueca, flexionando los dedos con rabia. El color rojo oscuro de la rosa en su pecho pas a un color rosa oscuro por un momento antes de volverse de nuevo a carmes. Pero. . . no pareca como si hubiera sido derrotado, slo pareca irritada. Sus ojos nunca dejaron a la seora Flowers, y su escultura de hielo todava se esforzaba por avanzar. Casi todas las velas se apagaron. Slo dos llamas parpadeaban, de las velas azul y roja, slo dos vctimas alimentando al fantasma de los celos. Por lo tanto, con casi todas sus vctimas arrancadas de ella, no debe ser ms dbil el fantasma? No debera estar enfermo y esforzndose? Elena se volvi a Alaric. Alaric, susurr. Qu dice el libro? No debera el hechizo empezar a matar a l fantasma? Alaric estaba viendo el enfrentamiento silencioso entre la seora Flowers y el fantasma de nuevo, sus puos apretados y su propio cuerpo tenso, como si pudiera prestar su fuerza a la Sra. Flowers, y tom un poco de tiempo, un tiempo que no tenemos, pens Elena furiosa tratando de arrastrar su atencin a ella. Cuando lo hizo, y repiti su pregunta, l le dirigi una mirada ms analtica al fantasma, y una nueva preocupacin amaneci en sus ojos. No estoy del todo seguro, dijo, pero el libro sugiere. . . el libro deca algo as como: Cada palabra que realmente habla por sus vctimas, cada emocin oscura voluntariamente rechazada, atraer de nuevo a ellos la vida que el fantasma le ha robado a sus pensamientos y acciones. La criatura se derrumbar con cada palabra honesta hablada contra l. Podra ser slo retrica, o tal vez la persona que escribi el hechizo haba odo hablar del ritual sin verlo realizado, pero parece. . . Dud.

The Hunters 1: Phantom

198

L .J. Smith

Parece que el hechizo debera estar matando al fantasma ahora, dijo Elena rotundamente. Parece que esto no est funcionando bien. No s lo que va mal, dijo Alaric infelizmente. El mundo cambi y todo encajo en su enfoque. Yo si, dijo Elena. Debe ser porque se trata de un original, no un fantasma comn. Nosotros no lo creamos con nuestras emociones, por lo que no pueden destruirla con slo tirarlas a la basura. Creo que vamos a tener que intentar algo ms. Stefan y Damon todava en combate. Ambos estaban sangrientos y maltratados. Su brazo herido colgando en un ngulo antinatural, Stefan se mova como si algo dentro de l hubiera sido daado, pero los dos estaban todava atacndose uno al otro violentamente, Stefan no menos que Damon. Elena pens que deban luchar por propia iniciativa ahora. El fantasma, absorto en su batalla con la seora Flowers, ya no estaba murmurando palabras venenosas hacia ellos. Si Damon y Stefan no estaban seducidos por la voz de los celos, tal vez podran ser persuadidos a escuchar a otra persona. Elena, tratando de no llamar la atencin del fantasma, camino hacia los combatientes. Damon estaba sangrando en el cuello y un corte largo en la cabeza y la piel alrededor de ambos ojos estaba amoratada. Cojeaba, pero estaba claramente ganando la partida. Stefan, circulando con cautela ya fuera del alcance de su mano, no slo estaba enroscado hacia adelante para proteger lo que estaba herido en su interior, tambin haba una larga tira de piel desgarrada colgando de su mejilla. Damon se rea salvajemente, acercndose con cada cambio de sus pies. Haba un estado de alerta en los ojos de Damon que slo hablaba de depredadores, de su alegra en la caza y en la matanza. Damon debe de haber olvidado el placer de la lucha que estaba combatiendo, se dijo Elena. l nunca se perdonara, una vez que fuera una vez ms l mismo, si realmente lastimaba seriamente a Stefan, o incluso lo matara. Aunque, algo dentro de ella susurr, parte de l siempre ha querido esto. Empuj a un lado el pensamiento. Parte de Damon podra querer hacer dao a Stefan, pero el verdadero, Damon no lo haca. Si haba algo que la lucha contra el fantasma le haba enseado, era que las emociones oscuras que todos escondan en sus profundidades no eran quines eran realmente. No eran sus verdaderas identidades. Damon, grit. Damon, piensa! El fantasma es quien influye! Es por lo que luchas. Oy la voz suplicante . No lo permitas. No dejes que te destruya. Damon no pareca orla, sin embargo. Segua llevando la sonrisa salvaje, y merodeaba un poco ms a Stefan, empujndolo ms y ms hacia la esquina del garaje. Muy pronto Stefan estara atrapado, encajonado y no podra escapar.

The Hunters 1: Phantom

199

L .J. Smith

Y, mirando de reojo a la expresin desafiante en los pobres ojos de Stefan, la cara maltratada, Elena se dio cuenta con el corazn encogido que Stefan no se defendera, aunque Damon le diera la oportunidad. La parte de Stefan que odiaba a Damon estaba en control de l ahora. Stefan le ense los dientes en un gruido feroz. Damon echo hacia atrs el puo para dar un golpe poderoso, sus caninos se extendieron a la espera de beber la sangre de su hermano. Ms rpidamente de lo que se haba movido nunca, al menos como un ser humano, Elena se lanz entre ellos cuando el puo de Damon se balanceaba hacia adelante. Los ojos cerrados con fuerza, abri los brazos para proteger a Stefan esperando el impacto. Damon se mova tan rpido en el momento en que salt delante de l, que al momento estaba llevando todo su cuerpo hacia adelante. Con su fuerza inhumana, sera un golpe que rompera sus huesos y aplastara su cara. Sin embargo, Damon se detuvo a tiempo, como slo un vampiro puede. Poda sentir la corriente de aire desplazado por el golpe, incluso el roce de sus nudillos contra la cara, pero no haba dolor. Cautelosamente Elena abri los ojos. Damon estaba de pie en equilibrio, preparado para atacar, con un brazo levantado todava. Respiraba con dificultad, y sus ojos brillaban extraamente. Elena le devolvi la mirada. Haba un poco de alivio brillando en los ojos de Damon? Elena pens que s. La pregunta era, el alivio era porque se haba detenido antes de matarla, o que ella no lo haba dejado matar a Stefan? Sin duda, Damon podra echarla a un lado ahora y atacar de nuevo a Stefan, si eso era lo que realmente quera. Elena tuvo la oportunidad y extendi la mano hacia el puo de Damon, doblando los nudillos maltratados en sus propias manos ms pequeas. No se resisti cuando ella baj su puo a su lado, dejo pasivamente que lo moviera. Damon, dijo en voz baja. Damon, puedes detenerte ahora. Entrecerr los ojos y ella saba que l poda orla, pero tena la boca apretada y dura, y no le respondi. Sin soltar la mano de Damon, Elena se volvi hacia Stefan. l estaba detrs de ella, los ojos fijos en Damon. Estaba jadeando, y se pas el dorso de la mano, ausente por la boca, la sangre le corra por la cara. Elena se acerc y le cogi la mano pegajosa con sangre. La mano de Damon se tens en la suya, y ella lo mir al ver que l estaba mirando a la otra mano, la que tena en la mano de Stefan. Stefan vio lo que Damon estaba mirando, tambin, y las comisuras de la boca hinchada se torcieron en una sonrisa amarga. Detrs de ellos, el fantasma grua mientras que luchaba contra el poder de la seora Flowers. Sonaba ms fuerte, ms feroz. Escuchad, dijo con urgencia, en busca de un hermano a otro. El fantasma no se centra en vosotros ahora, por lo que pueden pensar por s mismos. Sin

The Hunters 1: Phantom

200

L .J. Smith

embargo, la seora Flowers no ser capaz de sostenerla por mucho tiempo. As que hay que hacerlo, tenis que empezar a pensar ahora, en vez de actuar. Tengo que deciros. . . um. Ella aclar su garganta, incmoda. Nunca os dije esto, pero cuando Klaus me guardaba presa, despus de la muerte de Katherine, l me mostro. . . las imgenes. Recuerdos, supongo, los recuerdos de Katherine. Cuando ambos estaban con ella, cuando erais humanos. Cuando erais jvenes y estaba viva y la amaron. Lo mucho que la amaban. Lo odie, viendo lo real que era ese amor. Y yo saba, que me di cuenta al principio, slo por el amor que senta por ella entonces. Siempre me molest un poco, aunque s que tu amor para m ahora es ms profundo. Los dos hermanos estaban buscando a Elena ahora, y los labios de Stefan se apartaron para hablar. Elena sacudi la cabeza bruscamente y se march. No, dejarme terminar. Es que me molestaba un poco. No ha destruido, y no ha cambiado lo que siento. . . por cualquiera de los dos. Porque tambin s que podrais haberme notado por causa de Katherine, pero una vez que me tuvisteis delante, me visteis, Elena. No visteis a Katherine en m. Ella tena que aventurarse en un territorio peligroso ahora, por lo que procedi con cautela, tratando de establecer su argumento con lgica y sensibilidad. As que, lo sabis, verdad? Sin embargo, cuando el fantasma me habl, saco a relucir viejos celos y los hizo arder en mi interior una vez ms. Y las otras cosas que el fantasma me dijo son ciertas en parte, tambin. S, estoy celosa a veces de las chicas con sonri a su pesar vida amorosa normal. Sin embargo, en mis momentos ms centrada, s que no quiero ser como ellos. Lo que tengo es increble, aunque es difcil. Elena Trag. Y por eso s que lo que el fantasma dice de vosotros es en parte verdad. Tenis celos el uno del otro. Estis enojados por las cosas del pasado, y que estis molestos porque me gustis los dos. Pero tambin s que no es todo. No es lo ms importante, tampoco. Ya no es as. Las cosas han cambiado desde los das en que los celos y la ira eran las nicas emociones entre los dos. Habis trabajado en conjunto, y se han protegido. Se han convertido en hermanos. Ella mir a los ojos de Damon, en busca de una respuesta. Damon, Stefan estaba devastado cuando pens que estabas muerto. T eres su hermano, y l te ama, y no saba qu hacer con que hubieras desaparecido. Eres una parte importante de su vida pasada y presente. Eres el nico que ha estado all con l durante toda su historia. Se volvi para mirar a Stefan. Stefan, Damon no oculto el hecho de que estaba vivo porque quera hacerte sufrir, o para ser libre de ti, o lo que sea que al fantasma le conviniera. Quera ser capaz de volver de una manera y en un momento en el que poda demostrar que las cosas iban a ser diferentes. Que l era capaz de cambiar. Y t eras la persona por la que quera cambiar. No yo. T eres su hermano y l te ama, y l quera que las cosas fueran mejor entre ustedes. Elena hizo una pausa para tomar aliento, y para medir el efecto, si lo haba, de su discurso en los hermanos. Por lo menos no estaban actualmente tratando de

The Hunters 1: Phantom

201

L .J. Smith

matarse unos a otros. Tena que ser una buena seal. Se miraron el uno al otro ahora, con el rostro ilegible. Damon lamieron la sangre de sus labios. Stefan levant una mano y con cuidado se pas la mano libre sobre la piel desgarrada en su cara y el pecho. Ninguno de los dos dijo una palabra. Haba una conexin entre ellos? Damon estaba mirando los cortes en el cuello de Stefan con una expresin casi suave en sus ojos negros. Elena los dejo ir y alz las manos. Bien, dijo. Si no podis perdonaros, a continuacin, slo pensar en esto. El fantasma quiere que luchis. Quiere que se maten entre s, se odien uno a otro. La envidia es lo que est alimentando. Una cosa que s sobre vosotros, es que nunca les habis dado a vuestros enemigos lo que queran, ni siquiera por salvaros. Vais a ceder ante lo que este fantasma, este monstruo manipulador, quiere? Os vais a controlar, u os vais a controlar? Alguno de ustedes realmente quieren asesinar a su hermano por alguien mas? . En el momento exacto mismo, Damon y Stefan parpade. Despus de unos segundos, Stefan se aclar la garganta con torpeza. Me alegro de que no ests muerto, despus de todo, ofreci. La comisura de los labios de Damon se movi. Me alivia que no logre matarte hoy, hermanito, contest. Al parecer, eso era todo lo que tenan que decir. Que tenan los ojos por un instante ms, luego se volvi hacia Elena. Entonces, dijo Damon, y estaba empezando a sonrer, una sonrisa salvaje, imprudente que Elena reconoci. Como Damon el imparable, el antihroe, estaba de vuelta. Cmo matamos a esta perra? La seora Flowers y el fantasma seguan sumidos en la batalla en silencio, casi inmviles. La seora Flowers sin embargo, comenzaba a perder terreno frente al fantasma. La postura del fantasma era ms amplia, sus brazos se haba extendido. Estaba ganando gradualmente el poder de moverse, y los brazos y manos de la seora Flowers temblaban con la tensin. Su rostro estaba plido, y las lneas de edad alrededor de su boca parecan ms profundas. Tenemos que darnos prisa, dijo Elena a Damon y Stefan. Bordearon a la seora Flowers y el fantasma, y se unieron a los otros que, con la cara blanca y cauta, los observaban acercarse. Frente a ellos, slo dos velas seguan ardiendo. Stefan, dijo Elena. Ve. Stefan mir fijamente la vela de color azul oscuro que segua ardiendo en el suelo del garaje. He estado celoso de todo el mundo ltimamente, al parecer , dijo l, la vergenza evidente en su tono. He estado celoso de Matt, cuya vida parece tan simple y buena para m, y s que podra haber tomado Elena de las sombras y le habra dado la vida sin complicaciones que se merece. Yo estaba celoso de Caleb, que pareca el tipo de chico de oro que sera un buen partido para Elena, hasta el punto que yo desconfiaba de l, incluso antes de tener razn, porque yo pensaba que estaba detrs de ella. Y sobre todo, estaba celoso de Damon.

The Hunters 1: Phantom

202

L .J. Smith

Su mirada se sali de la vela y miro la cara de su hermano. Damon lo mir con una expresin inescrutable. Supongo que siempre he estado celoso de l. El fantasma estaba diciendo la verdad cuando dijo eso. Cuando estbamos vivos, l era mayor, ms rpido, ms fuerte, ms sofisticado de lo que era yo. Cuando morimos , los labios de Stefan se curvaron en una sonrisa amarga de recuerdolas cosas slo empeoraron. Y, ms recientemente, cuando Damon y yo descubrimos que podamos trabajar juntos, me he resentido de lo cerca que estaba de Elena. l tiene un pedazo de ella del que yo no soy parte, y es difcil no tener celos de eso. Stefan suspiro y se frot el puente de la nariz entre el pulgar y el ndice. La cosa es, sin embargo, que yo amo a mi hermano. Lo hago. Busco a Damon. Te amo. Yo siempre, incluso cuando estbamos en nuestro peor momento. Aun cuando todo lo que queramos hacer era matarse uno al otro. Elena tiene razn: Somos mucho ms que las partes malas de nosotros mismos. He alimentado al fantasma de los celos, pero ahora echo los celos fuera. La vela azul parpade y se apag. Elena estaba mirando al fantasma de cerca, y vio la rosa en su torso plida por un momento. El fantasma se estremeci y rugi, y luego renov su lucha contra el hechizo de la seora Flowers. Como el giro fue poderoso, la mujer mayor se tambale hacia atrs. Ahora! , Murmur en voz baja Elena a Damon, mirndolo de manera significativa y deseando ms que nunca tener poderes de telepata. Distrela, esperaba que sus ojos, dijeran. Damon asinti con la cabeza, como diciendo que entenda su mensaje, luego se aclar la garganta teatralmente, aprovechando todos los ojos en l, y tom la vela de color rojo oscuro, la ultima ardiendo en la lnea. Limpio una lnea de sangre en toda su longitud y pas unos segundos con la cabeza baja, pensativo, sus pestaas largas y oscuras cepillando sus mejillas. El estaba ordeando el momento por cada gota de drama. Una vez que todas las miradas estaban fijas en l, Elena toco a Stefan indicando que la ayudase a acercarse al fantasma de uno y otro lado. He sido celoso, enton Damon, mirando fijamente la llama de la vela que sostena. Movi los ojos rpidamente a Elena, y ella asinti con la cabeza alentadora. He sido celoso, repiti, frunciendo el ceo. He codiciado lo que mi hermano tiene, una y otra vez. Elena se desliz ms cerca del fantasma, llegando junto a l en su lado derecho. Pudo ver que Stefan avanzaba poco a poco ms cerca a su izquierda. La seora Flowers tambin los vio. Elena lo poda decir, porque la mujer de ms edad levant las cejas fraccionada y comenz a murmurar su hechizo ms fuerte y feroz. La voz de Damon subi, tambin, todos en la sala compitiendo por la atencin de celos, para evitar que se diera cuenta de las maquinaciones de Stefan y Elena.

The Hunters 1: Phantom

203

L .J. Smith

Yo no necesito entrar en todos los detalles de mi pasado, dijo Damon, su sonrisa familiar apareciendo en su rostro maltratado, una sonrisa que Elena encontr extraamente tranquilizadora. Creo que ha habido bastante de eso hoy. Basta con decir que hay cosas que. . . lamento. Cosas que me gustara que fueran diferentes en el futuro. Hizo una pausa dramtica para un momento, su cabeza echada hacia atrs con orgullo. As que admito que he alimentado el fantasma de los celos. Y ahora yo echo los celos. En el momento en que la vela de Damon se apago y gracias a Dios que se haba apagado, pens Elena, Damon se aferro a sus peores impulsos, la rosa en el pecho del fantasma palideci de nuevo en un color rosa oscuro. Celos gru y se tambale muy ligeramente sobre sus pies. En ese mismo instante, Stefan se abalanz sobre el corte en el pecho del fantasma y meti su mano dentro de l, en el interior del torso del fantasma, y agarr la rosa. Una gota de lquido verde, viscoso brot de la herida cuando Stefan apret la rosa, y luego grit el fantasma, un aullido largo y sobrenatural que hizo a todos los seres humanos retroceder. Bonnie se llev las manos a los odos, y Celia se quej. Por un momento, Elena penso que iban a ganar fcilmente, que al atacar a la rosa en el corazn del fantasma, Stefan lo haba derrotado. Pero entonces el fantasma se estabiliz y, con una gran flexin de los msculos, sali de pronto del control de la seora Flowers, y con un movimiento suave y rasgado alejo a Stefan de su lado, la mano salia vaca de su pecho, y lo arroj por el garaje. Stefan golpe la pared con un golpe sordo, cay al suelo y qued inmvil. Evidentemente agotada por su batalla con el fantasma, la seora Flowers tambin se hundi hacia atrs, y Matt se apresur a cogerla en sus brazos antes de que cayera al suelo. El fantasma sonri lentamente a Damon, mostrando sus dientes afilados. Sus glaciares ojos claros y brillantes. Es hora de irse, Damon, dijo en voz baja celos. T eres el ms fuerte aqu. El mejor de todos ellos, el mejor de todos. Pero ellos siempre adulan a Stefan, el dbil, el mocoso, su hermano pequeo intil. No importa lo que hagas, nadie te va a querer de la forma en que estos mortales lo hacen por l. La forma en que todos, durante cientos de aos, siempre se han preocupado por Stefan. Usted debe dejarlos atrs. Hacerlos sufrir. Por qu no dejarlos en peligro? Haran lo mismo por ti. Elena y sus amigos viajaron a travs de dimensiones, enfrentaron la esclavitud, desafiaron los mayores peligros, para salvar a Stefan, pero te dejaron yacer muerto, lejos de casa. Volvieron aqu y eran felices sin ti. Qu lealtad se les debe? Damon, su rostro en la sombra, ahora que todas las velas estaban apagadas, dej escapar una risa oscura, poco amarga. Sus ojos brillaban negros en la penumbra, fijos en los claros del fantasma. Hubo un largo silencio, y el aliento de Elena quedo atrapado en su garganta. Damon dio un paso adelante, todava con su vela. No te acuerdas? , Dijo, su voz fra. Yo te echo fuera.

The Hunters 1: Phantom

204

L .J. Smith

Y con una rapidez sobrehumana, antes de que nadie pudiera siquiera parpadear, encendi la vela de nuevo con un movimiento de poder y la tir, recto y centrado, directamente en la cara del fantasma.

Capitulo 35

Elena dio un salto hacia atrs cuando el fantasma atrapo el fuego. Estaba tan cerca que el calor de las llamas quem sus mejillas, y poda oler su propio cabello chamuscado. Cubrindose el rostro con las manos, ella sigui su camino tan silenciosa y furtivamente como poda, cada vez ms cerca del fantasma. Sus piernas temblaban, pero las obligo a sostenerla. Ella no estaba permitindose conscientemente pensar o mirar el cuerpo de Stefan arrugado en el suelo del garaje, del mismo modo que se haba impedido mirar a Damon y Stefan luchando, cuando ella necesitaba pensar. De repente, una rfaga de fuego cort el aire, y por un segundo deslumbrante, Elena se atrevi a esperar que Damon lo hubiera hecho. El fantasma se estaba quemando. Sin duda, ninguna criatura de hielo podra soportar eso. Pero entonces se dio cuenta de que el fantasma no slo se quemaba. Ella tambin se rea. Eres tonto , dijo el fantasma a Damon, con una voz suave y casi tierna. Crees que el fuego puede hacerme dao? Los celos pueden quemar ms caliente que el fuego, as como ms fro que el hielo. De todas las personas tu deberas saberlo, Damon . Ella ri con su risa tintineante extraa. Puedo sentir los celos, la ira que arde en ti todo el tiempo, Damon, y quema tan caliente que puedo oler el odio y la desesperacin que vive en ti, y tus pequeas heridas y rabia, son la carne y bebida para m. Los agarro por los poros y sobre ellos como un tesoro. Puedes haber tenido xito en expulsar un pequeo trozo de las mltiples heridas que cargas, pero nunca estars libre de m . Alrededor de los pies del fantasma, pequeas lneas azules de llamas encendidas se extendieron rpidamente por el suelo del garaje. Elena miro con horror. Estos rastros ardientes de aceite haban salido del coche antiguo de la seora Flowers? O simplemente eran la maldad del fantasma hecha slida, extendiendo el fuego entre ellos? En realidad no importaba.

The Hunters 1: Phantom

205

L .J. Smith

Lo que importaba era que el garaje estaba en llamas, y mientras el fantasma poda ser inmune a las llamas, el resto de ellos no lo eran. El humo llen el espacio de olor rancio, y Elena y sus amigos empezaron a toser. Se cubri la nariz y la boca con la mano. Elena miro de pasada, como Damon gru y salt a la garganta del fantasma. Incluso en su difcil situacin actual, Elena no poda dejar de admirar la gracia y velocidad de Damon. Choc con el fantasma y lo tir al suelo, luego retrocedi, protegiendo su cara con su brazo vestido de cuero. Fuego, Elena record con un escalofro de terror. El fuego es una de las pocas cosas que pueden matar a un vampiro. Sus ojos se humedecieron por el humo, pero los obligo a permanecer abiertos mientras se acercaba, dando vueltas alrededor del fantasma por detrs, que estaba de nuevo en pie. Poda or a sus amigos gritando, pero se concentr en la lucha. El fantasma se mova ms torpe de lo que haba sido antes, y no ataco inmediatamente a Damon. A travs de las llamas, Elena pudo ver que el lquido verdoso, espeso an corra por su torso slido por la herida que Meredith le haba causado. Cuando el lquido tocaba las llamas, parpadeaba con un tinte azul verdoso. Damon se abalanz sobre el fantasma de nuevo, y lo arroj con un encogimiento de hombros. Gruendo, dieron vueltas con recelo. Elena se desliz por detrs de ellos, para mantenerse alejada de Damon, tratando de ver cmo poda ayudar. Un chisporroteo de toda la sala distrajo a Elena por un segundo, y ella mir hacia atrs, para ver el fuego subiendo por la pared del fondo y llegando a los estantes de madera que rodeaban la habitacin. Echo de menos ver qu es exactamente lo que sucedi despus, pero de repente Damon se arrastraba por el suelo sobre su espalda, con una quemadura rojo brillante en su mejilla. En un segundo, estaba de nuevo y rondando de nuevo hacia el fantasma, pero sus ojos tenan un brillo salvaje que puso a Elena nerviosa. An herido, el fantasma era ms fuerte que Damon, y, despus de su larga lucha con Stefan, las reservas de Damon deban estar disminuyendo. Se estaba arriesgando imprudentemente. Elena hizo acopio de valor y se acerc al fantasma de nuevo, lo ms cerca posible de las llamas como poda de pie. El fantasma la mir por un segundo y despus lejos, centrndose en la amenaza ms fuerte. Se lanz hacia delante para cumplir con Damon, sus armas de fuego extendidas y una sonrisa alegre salvajemente en la cara. Y de repente, Meredith estaba all junto a Damon. Mirando solemne y plida como una joven mrtir, con los labios apretados y los ojos cautos, se movi tan rpida como un rayo. Su bastn cortado por el aire casi demasiado rpido para verlo, dejando otro corte largo a travs del estmago del fantasma. El fantasma aull, y las llamas en su torso silbaron, fluido un tono ms verdoso brot de la herida.

The Hunters 1: Phantom

206

L .J. Smith

Pero el fantasma se mantuvo en posicin vertical. Gru y se lanzo hacia Meredith, que bail con rapidez hacia atrs, justo fuera de su alcance. Meredith y Damon intercambiaron una mirada sin palabras y se trasladaron a flanquean el fantasma, una a cada lado, por lo que no poda ver a los dos a la vez. Damon adelanto, un puetazo corto e intenso, y apart la mano con un color rojizo de ampollas en ella. Meredith giro su bastn nuevo, cerca de alcanzar al fantasma en el brazo, pero cortando slo un hilo de humo. Una estantera ardiente se derrumb sobre el suelo. El humo se hizo ms espeso. Lejos de la pelea, Elena poda or a Bonnie y Matt tosiendo. Elena se acerc ms an, una vez ms se acercaba a la fantasma por detrs, a salvo fuera de Meredith y de Damon. El calor del fantasma era como una hoguera. Meredith y Damon se estaban moviendo en tndem ahora, tan suavemente como si hubieran ensayado, el baile adelante y atrs, a veces atrapaba al fantasma en un golpe, ms a menudo en una voluta de humo o niebla cuando el fantasma transformaba sus partes del estado slido al de aire. Una voz reson. Golpea antes de desistir . la seora Flowers se apoy en los brazos de Matt y Alaric. Pero sus ojos eran claros y su voz firme. El poder crepitaba en el aire a su alrededor. El fantasma desaceler ligeramente en la lucha, quizs no ms de medio segundo detrs de sus golpes y transformaciones. Pero esto fue suficiente para hacer al menos una pequea diferencia. Ms de los golpes de Damon y Meredith lo alcanzaron, y fueron capaces de esquivar unos cuantos de los del fantasma. Era suficiente, sin embargo? El fantasma se estremeci cuando un golpe lo alcanzo, y sali horrible sangre verde donde el bastn le haba cortado, pero segua estando firme en sus pies, mientras Meredith y Damon tosan y se ahogaban con el humo y se tambaleaban fuera de la llamas. La rosa en la parte delantera del pecho pulsaba en un rojo oscuro constante. Elena exhalado en la frustracin y de inmediato comenz a toser de nuevo. El fantasma no estaba en un lugar el tiempo suficiente para que pudiera conseguir una buena oportunidad de agarrar la rosa del corazn. Meredith golpeo de nuevo con su bastn, y esta vez el bastn se desliz a travs del humo, el fantasma agarr el bastn en una mano, y Meredith se balanceo hacia Damon colisionando, ambos cayeron pesadamente al suelo, y el fantasma, an cojeando ligeramente por el hechizo de la seora Flowers, se acerco hacia ellos. He envidiado a Meredith por su inteligencia, grito Bonnie. Su rostro estaba manchado por el humo y las lgrimas, y se vea muy pequea y frgil, pero ella estaba de pie erguida y orgullosa, gritando en la parte superior de sus pulmones. S que nunca voy a ser tan buena en la escuela como ella, pero est bien. Yo expulso los celos! . La rosa del fantasma se atenu a un color rosa oscuro por un momento, y se tambale ligeramente. Mir a Bonnie y silb. Fue slo una pequea pausa del fantasma, pero fue suficiente para que Damon se pusiera de pie. El se puso delante de Meredith, cubrindola mientras ella se levantaba. Sin siquiera mirarse

The Hunters 1: Phantom

207

L .J. Smith

el uno al otro, Meredith y Damon comenzaron a girar en sentido contrario de nuevo. He estado celoso de que mis amigos tuvieran ms dinero que yo, grit Matt, pero yo expulso los celos! Envidio la manera en que Alaric verdaderamente crea en algo no probado, y result ser cierto! , grit Celia. Pero yo lo expulso! Yo he envidiado la ropa de Elena! Grit Bonnie. Soy demasiado bajita para lucir bien en un montn de cosas! Pero yo lo expulso! . Damon daba puntapis al fantasma, retirando el pie ardiendo de nuevo rpidamente. Meredith giraba su bastn. La seora Flowers cantaba en latn, y Alaric se le uni, en voz baja, su voz en contrapunto a la de ella, lo que refuerza su hechizo. Bonnie, Celia, y Matt no paraba de gritar: sacando a relucir los celos y pequeas heridas de las que por lo general apenas eran conscientes, expulsndolos contra el fantasma en golpes pequeos. Y por primera vez, el fantasma pareca desconcertado... Giro la cabeza lentamente de uno a otro de sus oponentes: Damon acosndola con los puos en alto, Meredith, oscilando su bastn certeramente, mientras observaba al fantasma con una mirada fra, la seora Flowers y Alaric recitando cadenas de palabras en latn, con las manos levantadas, Bonnie, Matt, y Celia gritando confesiones como si estuvieran tirndole piedras. Los ojos vidriosos de celos pasaron por Elena sin llegar a notarla: De pie quieta y en silencio entre todo el bullicio, ella no era una amenaza. Esta era la mejor oportunidad que Elena iba a conseguir. Se animo a s misma para seguir adelante, y luego se congel, cuando el fantasma se volvi hacia ella. Entonces, milagrosamente, Stefan estaba all. En la parte posterior del fantasma, lanzando un brazo alrededor de su cuello, mientras las llamas le laman. Su camisa se incendi. El fantasma, en pocas palabras, se tir hacia atrs exponiendo su torso hacia Elena, sin proteccin. Sin dudarlo, Elena meti la mano en el fuego. Por un momento, apenas sinti las llamas, slo un toque suave, casi fro contra su mano mientras las llamas parpadeaban a su alrededor. No es tan malo, pens durante un segundo, y entonces sinti el dolor. Fue puro y angustioso, y los fuegos artificiales oscuros chocaron detrs de sus ojos. Ella tuvo que luchar para superar el instinto casi irresistible de retirar su mano del fuego. En cambio, busc a tientas en el torso del fantasma, buscando en el corte que Meredith haba hecho justo por encima de su rosa. Estaba resbaladizo y suave, y busc a tientas con la mano. Dnde est? Dnde est? Damon se haba arrojado a las llamas junto a Stefan, tirando de los brazos y el cuello del fantasma, manteniendo el torso despejado para Elena, y evitando que

The Hunters 1: Phantom

208

L .J. Smith

el fantasma la empujara y lanzara a travs del cuarto. Meredith venci el lado de celos con su bastn. Detrs de ella, las voces de sus amigos se elevaban en un murmullo con las confesiones y los hechizos, haciendo su parte para mantener al fantasma confundido y desorientado. Por fin la mano de Elena encontr el corte y empuj adentro. Haca un fro de hielo en el pecho del fantasma, Elena grit por el contraste, el fro era insoportable despus de que el calor y las llamas laman en la mueca y el brazo. El lquido helado dentro del pecho del fantasma era tan espeso, que era como sentirse a travs de gelatina. Elena dio un empujn y lleg, y el fantasma grit de dolor. Era un sonido horrible y, a pesar de todo lo que el fantasma le haba hecho a ella y a sus amigos, Elena no pudo evitar estremecerse en simpata. Un momento despus, la mano de Elena cerr el tallo de la rosa y mil espinas atravesaron su carne quemada. Haciendo caso omiso del dolor, sac la rosa del lquido helado, fuera del fuego, y se tambale hacia atrs, lejos del fantasma. Ella no saba lo que haba esperado que sucediera, exactamente. Que el fantasma se derritiera como la Malvada Bruja del Oeste, tal vez, dejando nada ms que un charco de agua verdosa vil. En cambio, el fantasma la mir, su boca abierta, sus puntiagudos dientes brillando completamente. El desgarro en su pecho se haba ampliado, y el lquido se escurra rpidamente, como de un grifo abierto. Las llamas quemaron bajas y verdes, donde el lquido se escurra por su cuerpo y caa al suelo. Dmela a m , dijo Stefan, apareciendo al lado de Elena. Tom la rosa con la mano y le arranc sus ptalos, que ahora eran de un rosa ms ligero, y disperso los ptalos en el fuego que arda por los lados del garaje. El fantasma miraba con una expresin atnita, y poco a poco sus llamas de fuego se redujeron a humo, poco a poco su forma slida se fue vaporizando. Por un momento, una imagen llena de humo, malvola, flotaba en el aire delante de ellos, los ojos fijos hoscamente a Elena. Y entonces se haba ido.

Capitulo 36

Damon fue el primero en moverse, lo cual no sorprendi a Elena. Su chaqueta de cuero quemado, quemaduras de larga data en el rostro y los brazos, se tambale, paso a travs de los dems y del fuego y abri la puerta del garaje. Afuera, se oan truenos y una fuerte lluvia estaba cayendo.

The Hunters 1: Phantom

209

L .J. Smith

A pesar de la lluvia, el garaje estaba ardiendo con fuerza, las llamas lamiendo su camino por los lados del pequeo edificio y el techo. Cuando todos ellos salieron tropezaron, Meredith, tosiendo, volvi el rostro hacia la lluvia. Matt y Alaric apoyaron a la seora Flowers y la colocaron en el asiento del conductor del coche. Elena alz las manos, dejando que la lluvia lavara el holln y calmara sus quemaduras. El resto de sus amigos se arremolinaban lejos del garaje ardiendo, todava aturdidos. Oh, Damon, dijo Bonnie. Hizo una pausa para toser y jadear durante unos segundos, luego se inclin cuidadosamente hacia Damon, evitando las lesiones, y lo bes en la mejilla. Estoy tan feliz de que hayas vuelto. Gracias, cardenal, dijo Damon, dndole palmaditas en la espalda. Perdona un segundo, tengo que cuidar de algo. Se apart y cogi la mano de Elena. A lo lejos lleg el sonido de las sirenas, sealizando el avance de los camiones de bomberos y coches de polica atrados por el fuego. Damon sac a Elena hacia las sombras oscuras debajo de un rbol cerca de la casa. Vamos, dijo. Necesitas sangre ahora. Segua la garganta con los dedos carbonizados, sealando una ua contra una de sus venas. Su chaqueta de cuero qued prcticamente destruida, slo trapos y las cenizas colgando de ella, y la quemadura a lo largo de la cara y el cuerpo todava roja e irritada, pero mejor de lo que haban sido unos minutos antes. Yo podra hacer eso, dijo Stefan, acercndose a ellos y apoyndose contra la pared de la casa. Se le vea cansado y desaliado, pero sus lesiones, tambin, sanaban ya. Elena siempre da la bienvenida a mi sangre. Definitivamente puedes hacerlo, pero es una lesin grave la que tiene, dijo Damon con la mayor naturalidad, y t no tienes el poder de curarla en estos momentos. Elena haba estado tratando de no mirar su mano derecha. A pesar de que en realidad no la poda mover, no me dola mucho ms. Lo que probablemente era una mala seal, en realidad. Quera esto decir que las terminaciones nerviosas estaban muertas? Un vistazo rpido, ansioso por la mano le hizo revolver el estmago. Incluso ese pequeo vistazo mostr su carne horriblemente ennegrecida y enrojecida y descamacin de la piel y -Dios!- pens, haba visto una visin de los huesos debajo de la carne. Dej escapar un gemido bajo, involuntario. Bebe, dijo Damon con impaciencia. Voy a arreglarlo antes de que vengan y te arrastren a la unidad de quemados. Elena segua dudando, y Damon suspir y se volvi hacia Stefan de nuevo. Mira, dijo, suavizando la voz, no siempre es cuestin de poder. A veces la sangre es slo acerca de cmo cuidar de alguien. Lo s, respondi Stefan, parpadeando cansado hacia l. No estoy seguro

The Hunters 1: Phantom

210

L .J. Smith

de lo que hiciste. La boca de Damon se torci en una sonrisa irnica. Yo soy un hombre viejo, hermano pequeo, dijo. Conozco un montn de cosas. Se volvi hacia Elena. Bebe ahora, insisti, y Stefan le sonri tranquilizadoramente. Elena asinti con la cabeza a Stefan antes de empujar la boca con fuerza contra el cuello de Damon. Al segundo de probar su sangre, Elena se sinti envuelta en calor y se detuvo el dolor en la mano. Ya no senta el fro y desagradable tamborileo de la lluvia en la cabeza y los hombros, el goteo de agua helada por su cuerpo. Ella estaba muy acogedora y segura y amada, como si el tiempo se hubiera detenido el tiempo suficiente para que ella recobrara el aliento. Damon? pens, y lleg a su mente con la suya. l le respondi sin palabras, pero con un gesto de afecto y cario, de amor incondicional. A travs de la bruma, Elena se dio cuenta de que haba algo nuevo aqu. . . . Cuando ella y Damon haban permitido que sus mentes se tocaran en el pasado, tena a menudo la sensacin de que Damon haba estado reteniendo una parte de s mismo. O, en las raras ocasiones en que super las barreras internas que haba lanzado contra los intrusos, haba encontrado herido y con rabia, un nio perdido encadenado a una roca. Ahora Elena sinti slo el amor y la paz. Cuando se apart de l, por fin, le tom un momento volver al mundo real. Stefan ya no estaba a su lado. Llova an, el agua fra por el pelo, sobre los hombros, por el cuello y los brazos y el cuerpo. Su mano le dola y estaba quemada todava, pero la haba sanado al punto de necesitar un ungento y un vendaje en lugar de la ciruga. Un par de camiones de bomberos y coches de polica entraron en el camino, con las luces y sirenas encendidas. Ms cerca del garaje, vio caer el brazo de Meredith bruscamente de Stefan y Elena se dio cuenta de Meredith haba estado bebiendo de su mueca. Se dio cuenta vagamente que habra estado sorprendida por esto slo hace unas horas- habra supuesto que Meredith se asustara del contacto con la sangre de un vampiro, y Stefan se haba reservado siempre la sangre de Elena como parte de la nica conexin que compartan -pero ella no poda trabajar con cualquier emocin real ahora.

Se senta como si todas las barreras entre su grupo se hubieran roto. Si este nuevo estado de cosas duraba o no, todos eran uno, ahora. Haban visto lo peor de s, haba dicho la verdad y salido al otro lado. Y ahora, si Meredith necesitaba ser sanada, por supuesto, Stefan le dara su sangre. Sera lo mismo para cualquiera de ellos.

The Hunters 1: Phantom

211

L .J. Smith

Los bomberos saltaron de sus camiones y desenrollaron las mangueras. A medida que volvieron su atencin en apagar el fuego, un par de policas uniformados y un hombre que deba ser el jefe de bomberos camino resueltamente hacia la seora Flowers, Matt, Alarico, Celia, y Bonnie, todos los cuales estaban amontonados ahora en el coche. Meredith y Stefan se dirigieron hacia ellos, tambin. Por qu no la ayudan en la casa? , Se pregunt en voz alta de repente Elena, Damon le dirigi una mirada de sorpresa. No tengo ni idea, dijo lentamente. Nunca se me ocurri que podamos entrar. Supongo que todos se sentan como si tuvieran que estar aqu fuera para verlo arder. Asegurarse de que el fantasma no sale. Es como si estuviramos en el fin del mundo, dijo en voz baja, pensando en voz alta. Incluso la pensin parece tan lejana que no es parte de la imagen. Ahora que la gente est aqu, el mundo est comenzando a girar de nuevo. Damon asinti sin comprometerse. Ser mejor ir all, dijo. Creo que necesitan un poco de ayuda. La voz de la seora Flowers fue levantada con indignacin, aunque Elena no poda distinguir las palabras. A medida que caminaba despus de Damon sonri para sus adentros: Desde cundo a Damon le importaba si nadie, excepto la propia Elena, necesitaba un poco de ayuda? A medida que se acercaba, Elena pudo ver que la seora Flowers se haba bajado del coche y asumido su mejor expresin de excentricidad, ojos azules anchos, los brazos en jarras, cuando Alaric sostuvo un paraguas sobre su cabeza.

Joven le espet al jefe de bomberos. Qu ests tratando de implicar al preguntar por qu mi coche no estaba aparcado en el garaje? Sin duda, tengo todo el derecho para distribuir mis bienes en cualquier lugar que me guste en mi propiedad! Qu clase de mundo vivimos, en donde estoy penalizado, donde tengo que ser juzgado por no seguir las convenciones? Te atreves a sugerir que podra haber tenido algn conocimiento previo de este fuego? . Bueno, seora, es sabido que ocurre. No estoy sugiriendo nada, pero el asunto tiene que ser investigado , dijo el jefe de bomberos impasible. Que estn haciendo aqu todos estos nios? Le pregunt, uno de los agentes de polica, lanzando una mirada alrededor. Sus ojos se detuvieron en la chaqueta de cuero quemada de Damon y el parche crudo sin piel en la mejilla de Stefan. Vamos a tener que hablar con todos ustedes, dijo. Vamos a empezar por conseguir sus nombres y direcciones. Stefan se adelant y mantuvo los ojos del oficial con los suyos. Estoy seguro de que no ser necesario, dijo en voz baja, convincente. Elena poda sentir

The Hunters 1: Phantom

212

L .J. Smith

como usaba su poder. El garaje se quemo porque fue alcanzado por un rayo en la tormenta. No haba nadie, excepto la anciana en la casa y algunos de sus invitados. Todo es tan sencillo y simple, no hay necesidad de cuestionar a nadie. El oficial se qued perplejo y luego asinti con la cabeza, su rostro claro. Estas tormentas pueden causar mucho dao a la propiedad, respondi. El jefe de bomberos resopl. De qu ests hablando? El relmpago no alcanzo ningn lugar cerca de aqu. Stefan cambi su mirada hacia el jefe de bomberos. No hay nada que moleste la investigacin Pero el hechizo se rompi, y ahora los tres hombres lo miraban con recelo.

El poder de Stefan no iba a ser lo suficientemente fuerte como para usar en los tres, Elena se dio cuenta, y l no sera capaz de convencer ni a uno de ellos si los hombres estaban todos juntos, despertar entre s las dudas. La cara de Stefan era elaborada y cansada. Se haba librado una larga batalla ms de una, en realidad. Stefan y nunca fue fuerte en el poder, no cuando no beben sangre humana. Si hubiera estado preocupado por ella y la preparacin para luchar contra el fantasma, que probablemente haba sido das que no haba tenido ms que unos tragos de sangre animal. Damon dio un paso adelante. Seor? , Dijo amablemente. El jefe de bomberos lo mir. Si yo pudiera hablar con usted en privado por un momento, estoy seguro de que se puede aclarar esto. El mariscal frunci el entrecejo, pero lo sigui hasta el porche de atrs de la pensin, con la segunda polica. Bajo la luz del porche, se enfrentaron a Damon, al principio sospechoso. Poco a poco, mientras hablaba con ellos, sus hombros se relajaron y empezaron a asentir y sonrer. Stefan habl en voz baja al oficial otra vez. l podra manejar influir en una persona sola, Elena saba que, incluso en su estado actual. Meredith y Bonnie se haba metido en el asiento trasero del antiguo automvil de la seora Flowers -tan viejo que Elena sospechaba que podra ser de Flowers anteriores a la misma seora y la hablaban en voz baja, mientras que Alaric y Celia continu apoyando a la seora Flowers bajo el paraguas, mientras escuchaba la conversacin de Stefan con el oficial de polica, Matt rondando cerca. Elena caminaba en silencio junto a ellos y se meti en la parte trasera del coche con Bonnie y Meredith. La puerta se cerr con un chasquido de gramaje extra, y el asiento de cuero negro cruji y gimi bajo ella.

The Hunters 1: Phantom

213

L .J. Smith

Rizos rojos de Bonnie estaban empapados y hmedos colgando sobre los hombros y pegados a su frente. Su rostro estaba manchado de ceniza y sus ojos estaban rojos, pero ella dio a Elena una sonrisa verdaderamente feliz. Hemos ganado, dijo. Se ha ido para siempre, no? Lo hicimos. Meredith estaba solemne pero exultante, brillante y sus ojos grises. Todava haba una mancha de sangre de Stefan en sus labios, y Elena sofoc el impulso de limpirsela de ella. Hemos ganado, afirm Meredith. Las dos lo hicieron asombrosamente. Bonnie, muy inteligente comenzando a despojarse de celos tan rpido como poda. Mantuvo en desequilibrio al fantasma. Y Elena Trag saliva. Sumergirte en el fuego fue tan valiente por tu parte. Cmo est tu mano? Elena le tendi la mano y flexiono los dedos delante de ellas. El increble poder de la sangre de vampiro, dijo Elena a la ligera. Muy til para las secuelas de una batalla, verdad, Meredith? Meredith enrojeci por las burlas de Elena, y luego sonri un poco. No s, dijo. Pareca tonto no utilizar todas nuestrasventajas. Ya me siento mejor. Tu estuviste excelente, tambin, Meredith, dijo Bonnie. luchabas como si estuvieras bailando. Elegante y fuerte y hermosa, y tan excelente, la forma en que usa su bastn. Elena estuvo de acuerdo. Nunca podra haber conseguido la rosa si no hubieras cortado al fantasma. Creo que estamos todos fantsticos, dijo Meredith. La primera reunin de Alumnos de la Robert E. Lee High School sociedad de admiracin mutua se llama ahora. Vamos a tener que llamar a Matt y decirle lo maravilloso que es, dijo Bonnie. Y creo que a Stefan tambin, verdad? Creo que ahora que el mundo ha cambiado, tal vez se ha graduado con nosotros. Bostez, mostrando una pequea lengua rosada como la de un gato. Estoy agotada. Elena se dio cuenta de que ella tambin lo estaba. Haba sido un da muy largo. Un ao muy largo desde que los hermanos Salvatore haban venido a Fell's Church y la vida haba cambiado para siempre. Ella se dej caer en el asiento y apoy la cabeza sobre el hombro de Meredith. Gracias por salvar a la ciudad otra vez, las dos, dijo adormilada. Me pareci importante que decir. Tal vez maana podamos empezar a trabajar en la normalidad. Meredith se ri un poco y se abraz a las dos. Nada puede derrotar a nuestra hermandad, dijo. Nosotras somos demasiado buenas para el normal. Su aliento enganchado. Cuando ambas fueron tomadas por el fantasma, dijo en voz baja, Tena miedo de haberos perdido para siempre. Sois mis hermanas, en realidad, no slo mis amigas, y os necesito. Quiero que lo sepis.

The Hunters 1: Phantom

214

L .J. Smith

Absolutamente, dijo Bonnie, asintiendo con la cabeza fervorosamente. Elena se acerc a las dos. Las tres amigas se apretaron fuertemente entre s en una risa, un abrazo de grupo un poco llorosas. El maana iba a venir, y tal vez tan normal como se encontraba en ese momento. Por el momento, Elena tena verdaderos amigos. Que era mucho. Cualquier cosa que pasara, eso sera suficiente.

Capitulo 37

A la maana siguiente encontr a todos de vuelta en la pensin. Despus de la lluvia de la noche anterior, el sol tena una cualidad fresca en l, y todo pareca brillante y hmedo y limpio, a pesar del olor a humo que impregnaba la pensin y los restos carbonizados del garaje que se vislumbraba a travs de las ventanas de la sala. Elena se sent en el sof, apoyada contra Stefan. Traz las lneas quemadas, desvanecidas casi en su totalidad, en el dorso de la mano. Cmo se siente, la herona? , pregunt. Casi no duele en absoluto, gracias a Damon. Damon, en el otro lado de Stefan, le dirigi una sonrisa breve, pero no dijo nada. Estaban todos cuidando el uno del otro, pens Elena. Se senta y pensaba que todo el mundo, probablemente tambin lo haca-como el da pareca: brillante y recin lavada, pero frgil, un poco. Haba un montn de tranquilo murmullo de ida y vuelta, sonrisas intercambiadas y pausas cmodas. Era como haber completado un largo viaje o una tarea difcil, juntos, y ahora era el momento para descansar. Celia, vestida con pantalones de lino claro y un pauelo de seda gris perla, alta elegante y equilibrada, como siempre, se aclar la garganta. Me voy hoy, dijo cuando todos miraron hacia ella. Sus bolsas estaban en el suelo junto a sus pies. Hay un tren a Boston en cuarenta y cinco minutos, si alguien me llevara a la estacin.

The Hunters 1: Phantom

215

L .J. Smith

Por supuesto que te llevo, dijo Alaric rpidamente, ponindose de pie. Elena mir a Meredith, pero Meredith tena el ceo fruncido a Celia con preocupacin. No tienes que irte, ya sabes, le dijo. A todos nos gustara que te quedaras. Celia se encogi de hombros expresivamente y dio un pequeo suspiro. Gracias, pero ya es hora que ponerse en marcha. A pesar de que destruimos un libro raro de incalculable valor y que probablemente nunca me permitirn la entrada en el campus Dalcrest otra vez, no me habra perdido toda esta experiencia para el mundo. Meredith sonri y levant una ceja. Incluso los roces con la muerte? Celia levant una ceja por su cuenta. Hubo alguna parte que no fuera un roce con la muerte? Se rieron, y Elena estaba agradecido de ver que la tensin entre ellos se haba evaporado. Estaremos encantados de tenerte en cualquier momento que quieras volver, querida, dijo la seora Flowers a Celia con seriedad. Siempre voy a tener una habitacin para ti. Gracias, dijo Celia, emocionada. Espero poder volver y ver a todos de nuevo algn da. Ella y Alaric abandonaron la sala, y pronto el resto de ellos escuch el ruido de la puerta externa cerrase y un coche ponerse en marchar. Adis, Celia, son Bonnie. Resulto bien en el extremo, sin embargo, que hizo? ella Continu, sin esperar una respuesta. Qu vamos a hacer hoy? Tenemos que tener una aventura antes de que termine el verano. No has tenido suficiente aventura todava? le pregunt Matt con incredulidad desde donde estaba tirado en un silln en la esquina. Me refiero a diversin, una especie de aventura de verano, dijo. No todas las sentencias, oscuridad y las batallas a muerte, pero lo divertido en el-sol. Te das cuenta que tenemos slo unas tres semanas antes de de comenzar la escuela otra vez? Si no queremos que nuestra memoria nica de este verano en Fell's Church sea un da de campo desastroso y una horrible batalla con un fantasma, es mejor empezar. Yo voto que vayamos a la feria del condado en la actualidad. Vamos! , Les inst, saltando en su silla. Las montaas rusas! Casas de diversin! Masa frita! Algodn de azcar! Damon me puede ganar un peluche grande y llevarme a travs del Tnel del Amor Ser una aventura! Ella agit las pestaas coquetamente a Damon, pero l no la miraba en sus bromas. De hecho, l estaba mirando hacia abajo a su regazo con una expresin tensa. Lo has hecho muy bien, chico, dijo la seora Flowers con aprobacin. Ciertamente merece un tiempo para relajarse. Nadie le respondi. El tenso silencio de Damon fue llenando la sala, atrayendo los ojos de todos para l. Por ltimo, Stefan se aclar la garganta. Damon? , pregunt con cautela. Damon apret los dientes y alz los ojos para satisfacer las suyas. Elena frunci el ceo. Haba la culpa en el rostro de Damon? Damon no tena el

The Hunters 1: Phantom

216

L .J. Smith

remordimiento o la culpa como una de sus muchas cualidades. Escucha, dijo bruscamente. Me di cuenta. . . mientras que estaba haciendo mi camino de regreso de la Dimensin Oscura. . . Se detuvo de nuevo. Elena intercambi una mirada inquieta con Stefan. Una vez ms, los tartamudeos, y teniendo problemas para encontrar las palabras para decir lo que quera decir, no eran tpicos de Damon. Damon sacudi la cabeza. Mientras estaba recordando quin era yo, mientras estaba apenas vivo de nuevo, y a continuacin, mientras me preparaba para volver a Fell's Church, y todo era tan doloroso y difcil, dijo, todo lo que poda pensar era en cmocomo Elena, haba movido cielo y tierra para encontrar a Stefan. No quiso renunciar a su caza, sin importar los obstculos que enfrent. Me ayud; lo arriesg todo para hacerlo, y tuvimos xito. Encontramos a Stefan y lo trajimos a casa, sano y salvo. Pero cuando fue mi turno de estar perdido, todos me dejaron en la Luna solo . Pero, Damon, dijo Elena, acercndosele, pens que habas muerto. Y trat de mover cielo y tierra para salvarte, dijo Bonnie con seriedad, sus grandes ojos marrones llenos de lgrimas. Ya lo sabes. Elena intent todo para sobornar a los guardianes para que t volvieras. Ella casi se volvi loca de dolor. Slo decan que cuando un vampiro mora, l o ella se haban ido para siempre. Ahora lo s, dijo Damon. No estoy enojado. No estoy enfadado por lo que parece una eternidad. No es por eso que estoy contando esto. Mir a Elena culpable. Tengo que pediros disculpas a todos. Hubo un pequeo suspiro colectivo. Damon slo no se disculpaba. Nunca. Elena frunci el ceo. Para qu? Damon se encogi de hombros, y el fantasma de una sonrisa cruz su rostro. Para m, princesa. l se puso serio. La verdad es que yo no mereca el ahorro. He hecho cosas terribles a todos ustedes como un vampiro, y aun cuando me convert en humano de nuevo. Luch con Meredith, puse en peligro a Bonnie en la Dimensin Oscura. En peligro a todos. l mir a su alrededor. Lo siento, dijo a todo el mundo, una nota de sinceridad y arrepentimiento en su voz. Los labios de Bonnie temblaron, y luego ech los brazos alrededor de Damon. Yo te perdono! Damon sonri y acarici su cabello torpemente. Cambi un gesto solemne con Meredith que pareca indicar que ella tambin le perdonaba en esta ocasin.

The Hunters 1: Phantom

217

L .J. Smith

Damon, dijo Matt, sacudiendo la cabeza. Ests seguro de que no ests posedo? Pareces un poco. . . off. Nunca eres amable con ninguno de nosotros, pero Elena. Bueno, dijo Damon, mirando aliviado por haber obtenido la confesin de su pecho, no te acostumbres a ello. Matt. Matt pareca muy sorprendido y complacido de que Damon lo haba llamado por el nombre adecuado, en lugar de Mutt o nada en absoluto, poda ser que Damon tambin le haba dado un regalo. Elena vio a su hermano Stefan darle un codazo astuto, carioso, y Damon le peg un codazo hacia atrs. No, ella no se acostumbrara a l. Damon, de manera temporal drenado de sus celos y resentimientos, era tan hermoso y fascinante como siempre, pero un demonio mucho ms fcil de tratar. No iba a durar, pero poda disfrutar de ello por ahora. Ella se tom un momento para mirarlos realmente, los hermanos Salvatore. Los vampiros que ella amaba. Stefan, con sus suaves rizos oscuros y los ojos verdes de mar, sus largos brazos y la curva sensible de su boca que ella siempre haba querido besar. La dulzura y la solidez y una tristeza que haba tenido una mano en un rayo. Damon, de cuero y seda y finos rasgos cincelados. Mercurial y devastador. Ella amaba a los dos. No poda decir lo siento, no poda estas otra cosa que sinceramente, totalmente agradecida por la suerte que les haba lanzado en su camino. Pero no sera fcil. No poda imaginar lo que sucedera cuando este nuevo confort y cordialidad entre los hermanos, entre todos ellos, terminara. Ella no dudaba de que se disolviera. Las irritaciones y los celos eran parte de la vida, y se recuperaran de nuevo. Apret la mano de Stefan entre las suyas y sonri junto a l a Damon, cuyos ojos oscuros se calentaron. Interiormente, suspir un poco, y luego sonri ms ampliamente. Bonnie tena razn: la universidad estaba a la vuelta de la esquina, una nueva aventura. Hasta entonces, deben tomar sus placeres en donde los podan encontrar. Algodn de azcar? , Dijo. No puedo recordar la ltima vez que com algodn de azcar. Definitivamente estoy con Bonnie en la idea de la aventura. Stefan roz sus labios contra los suyos en un beso que fue tan dulce y ligero como el algodn de azcar en s, y ella se apoy en la comodidad de sus brazos. No poda durar. Elena lo saba. Pero ella estaba muy feliz. Stefan era el de nuevo, no enojado o temeroso o afligido, sino el mismo, al que amaba. Y Damon estaba vivo, y seguro, y con ellos. Todos sus amigos estaban a su alrededor. Ella estaba de verdad por fin en casa.

The Hunters 1: Phantom

218

L .J. Smith

Traduccin no oficial hecha en los foros Alacan

Traductores: Indira V Hyranyaka Lapay Linetas Lomaximoamor Nessy bella Correccin: Lapay

The Hunters 1: Phantom

219

L .J. Smith

The Hunters 1: Phantom

220

L .J. Smith

The Hunters 1: Phantom

221

L .J. Smith

Centres d'intérêt liés