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Essai en vol : le Rafale de Dassault, le combattant par excellence par Peter Collins La plupart des forces ariennes allies

disposent aujourdhui de flottes davions de combat dits de 4e gnration, dfinis par divers attributs tels que les commandes de vol lectriques, linstabilit naturelle du vol, une agilit extrme, des capacits rseau-centres, la multiplicit des systmes darmes et le caractre multirle. Plusieurs types davions occidentaux rpondent cette dfinition le Boeing F/A-18E/F Super Hornet, le Dassault Rafale, lEurofighter Typhoon et le Saab Gripen NG. Le Boeing F-15E et le Lockheed Martin F-16, de conception plus ancienne, ont toutefois bnfici dune modernisation qui leur confrent des capacits multirle peu prs similaires en termes de mission. Sur ces diffrents avions, seuls le Super Hornet et le Rafale M peuvent tre mis en uvre partir dun porte-avions. Avec larrive maturit des capacits quoffrent ces avions de 4e gnration, en termes de systmes darmes, de capteurs et de capacits rseau-centres, les perspectives de commandes lexport pour ces appareils prouvs en opration deviennent beaucoup plus ralistes. Un accs exclusif Pour le compte de Flight International, je suis devenu le premier pilote dessai britannique valuer le Rafale, au standard F3, qui sapplique la fois aux units de larme de lAir franaise, et aux flottilles dattaque de la Marine.
Lgende photo : Les Rafale de larme de lAir franaise ont dj t mis en uvre en Afghanistan.

Le Rafale A, dans sa version proof-of-concept (validation de concept), a vol pour la premire fois en 1986. Il sagissait alors de peaufiner les tudes arodynamiques, avant de lancer formellement le programme deux ans plus tard. Le Rafale C01 monoplace, lgrement plus compact, et la version biplace B01, pour larme de lAir, ainsi que les prototypes monoplaces M01 et M02 pour la Marine, ont pour leur part vol partir de 1991. Le premier Rafale de production, qui a vol en 1998, est entr en service en 2004 dans la flotille 12F de lAronautique navale, Landivisiau, au standard F1 (air-air). La livraison des versions B et C pour larme de lAir a dbut en 2006 au standard F2 qualifi d omnirle par Dassault. Depuis 2008, tous les Rafale ont t livrs au standard F3, avec intgration dun pod de reconnaissance et des capacits demport de missile nuclaire ASMP-A de MBDA. Tous les appareils livrs au titre de standards de production antrieurs seront reconfigurs au standard F3 dans les deux ans venir. Les forces franaises prvoient lacquisition de 294 Rafale : 234 pour larme de lAir et 60 pour la Marine. Ces avions sont destins remplacer sept types davions de combat vieillissants, et devraient rester les principaux appareils de combat franais jusqu lhorizon 2040, au bas mot. A ce jour, environ soixante-dix Rafale ont t livrs, sur la base dune cadence de production de douze avions par an. Les composants et les sections de fuselage du Rafale sont fabriqus par les diffrents sites de Dassault en France, et assembls prs de Bordeaux. La cohrence globale de la conception et de la configuration dingnierie est rigoureusement assure par le systme de ralit virtuelle Catia un brevet Dassault galement utilis pour le jet daffaires Falcon 7X conu par le constructeur franais.

Les modernisations logicielles du Rafale sont prvues tous les deux ans. Un jeu complet de capteurs de nouvelle gnration doit tre install en 2012. Et une modernisation complte, mi-vie, doit intervenir en 2020. Le Rafale a t conu ds le dpart pour remplir toutes les missions air-sol et missions de reconnaissance, mais aussi doffrir des capacits de frappe nuclaire, sans compromis sur ses tonnantes performances et sur ses capacits air-air. Depuis 2005, larme de lAir et la Marine ont procd trois dploiements oprationnels en Afghanistan, confrant ainsi aux forces franaises une exprience de premire main en termes de combat et de logistique. Les diffrents engagements de cet avion ont galement permis de dmontrer ses capacits rseaucentres, dans le cadre de la coordination que requirent les forces ariennes de la coalition et lenvironnement de commandement et de contrle, lorsquil sagit notamment dassurer un appui arien aux troupes dployes sur le terrain. Six Rafale M ont rcemment particip un important exercice commun avec lUS Navy, depuis le pont de lUSS Theodore Roosevelt, un porte-avions de la classe Nimitz.
Lgende photo : Le Rafale M est le seul avion de combat aujourdhui produit en Europe capable doprer depuis un porte-avions.

Les avions de larme de lAir au standard B/C prsentent 80 % de communalit avec le modle M de la Marine. Les principales diffrences concernent le train datterrissage navalis de ce dernier, la crosse darrt et le renforcement longitudinal du fuselage. La version M pse environ 300 kg de plus que la version B, avec 13 points dattache, contre 14 pour les modles de larme de lAir. Un avion de combat omnirle Dassault dcrit le Rafale comme un avion omnirle plutt que multirle. Cette appellation sappuie sur la grande varit de systmes darmes air-sol et air-air, de capteurs et de rservoirs de carburant que cet avion peut emporter ; mais aussi de loptimisation de la construction et des matriaux employs ; et du systme de commandes de vol lectriques pleine autorit qui permet de contrler un avion extrmement agile, et trs instable dun point de vue arodynamique. Cette configuration confre galement lavion une variabilit plus importante de son centre de gravit, lui permettant de multiples capacits demport en fonction des missions effectuer, avec notamment lemport asymtrique de charges lourdes, tant latralement que longitudinalement. Ce ne sont pas l les seuls attributs du Rafale. Cet avion offre en effet une large panoplie de capteurs intelligents et discrets dvelopps spcialement. Les nombreuses donnes reues bord sont fusionnes laide dun puissant calculateur central, et prsentes au pilote sur des visualisations tte basse et tte moyenne, et sur le collimateur tte haute, rduisant ainsi considrablement sa charge de travail. Le Rafale est un avion conu pour les missions de pntration discrtes, basse altitude, de jour comme de nuit, et peut emporter jusqu 9,5 tonnes de munitions extrieures une charge semblable celle du F-15E, pourtant beaucoup plus grand. Avec une masse vide de 10,3 tonnes, une capacit demport interne de carburant de 4,7 tonnes, et une masse au dcollage maximale de 24,5 tonnes, le Rafale peut projeter sur les thtres dopration 140 % de charge additionnelle par rapport sa masse vide. Venant sajouter aux lments actifs , le Rafale bnficie de fonctionnalits de scurit qualifies de passives , qui permettent de protger le pilote de diffrentes manires. Ces fonctions incluent notamment des capacits de facilit de pilotage ( carefree handling ) et une protection automatique contre la perte de contrle/surcharge mcanique de la cellule, que permet le systme de commandes de vol numriques (SDCV) ; un systme dalerte visuel/audio pour basse vitesse/dcrochage ; un

systme dapprciation de la situation tactique/observation sol, dont les calculs sont ractualiss en permanence, avec alerte audio et guidage sur collimateur tte haute pour ressource ; et un mode de rcupration automatique initi par le pilote en cas de dsorientation spatiale , dans les configurations de cabr et de piqu. Dassault prvoit galement dintroduire un mode de rcupration automatique g-loc . Le Rafale a donc t conu ds lorigine pour assumer nimporte quel type de mission air, sol, reconnaissance et attaque. Il nen possde pas moins la souplesse requise pour changer de rle rapidement en cours de sortie, dans lventualit dune modification des exigences oprationnelles. Dassault qualifie ce concept de fight and forget (Combattre et oublier le reste). Autrement dit, le pilote peut se concentrer sur la situation tactique et sur la mise en uvre de ses armes, en restant parfaitement confiant dans la scurit que lui assurent tout instant les divers systmes de protection de son avion. Les capteurs intgrs du Rafale standard F3 incluent notamment le radar RBE2 de Thales, qui offre des capacits de poursuite air-air, mais permet galement la poursuite et la lutte antinavires, avec un mode de suivi de terrain (TF) et un mode de navigation ouverture synthtique. Le RBE2 sera modernis compter de 2012 afin dintgrer des capacits compltes de balayage lectronique actif. La participation importante de Dassault au capital de Thales signifie galement que la socit peut avoir une influence significative sur la manire dont ce radar sera adapt au Rafale, et sur la faon de lexporter. Le systme de contremesures lectroniques Spectra, totalement intgr, offre des capacits multiples rcepteur dalerte radar (RWR), brouillage actif, alerte infrarouge dapproche missile, dtection laser et leurres. Les donnes du systme Spectra sont elles aussi fusionnes et alimentent le systme daffichage tactique du pilote. De plus, le systme peut-tre rapidement reprogramm par les techniciens sol qui interviennent en premire ligne, comme cela a dj t dmontr en Afghanistan.
Lgende photo : La suite OSF du Rafale assure des capacits de dtection passives.

Les capteurs de loptronique secteur frontal (OSF) se trouvent dans le nez de lavion. Cette suite comprend un capteur TV fort grossissement pour identifier les cibles isoles, et un capteur infrarouge acquisition/poursuite pour la dtection de cibles multiples, le tout conditionn dans une sorte de grosse boule. Le pod optronique Damocles de Thales, utilis pour la dsignation laser, peut galement fournir des images de dtection infrarouge de type FLIR (Forward-looking Infrared) vers le collimateur tte haute. Le pod de reconnaissance Reco NG/Areos, au centre du fuselage, offre des capacits optiques IR/visuelles longue porte, de jour comme de nuit, avec transmission des donnes enregistres vers une station sol (Datalink). Ces donnes peuvent galement tre visualises par le pilote dans son cockpit. Les liaisons de donnes (Datalink) incluent le standard Link 16 de lOTAN, le mode M pour lappui arien rapproch (image) et la liaison CAS Rover (vido). Le systme du Rafale permet au pilote dafficher images et vidos sur des visualisations tte basse latrales (droite ou gauche) ou tte moyenne. Le pilote peut galement choisir limage en cockpit partir de nimporte quel capteur, aux fins de transmission vers un contrleur arien avanc, plutt que dtre li par un seul type dimage associe un unique pod. Souplesse demport des charges utiles Le principal type darme air-air du Rafale est le missile Mica guidage infrarouge ou radar, dvelopp par MBDA. La France apporte galement sa collaboration au missile Meteor du mme constructeur, qui opre au-del la porte optique, et qui doit tre disponible en 2016. Un canon de 30 mm, avec 125 munitions, ajoute une puissance de feu courte porte.

Pour les missions dinterdiction, le Rafale est quip darmes longue porte comprenant notamment le missile ASMP-A et le missile modulaire Scalp-EG de MBDA. Pour la lutte antinavires, lavion dispose de missiles Exocet AM39 de MBDA. Pour lattaque au sol, le Rafale peut emporter des bombes guidage laser de type GBU-12 et GBU-22. Une bombe GBU-24 est prvue pour 2010. La bombe ASSM de 113 kg produite par Sagem est lquivalent franais du JDAM de Boeing. Elle dispose toutefois larrire dun propulseur dappoint qui lui confre une porte supplmentaire, et dispose dun systme de guidage terminal par GPS ou infrarouge. Ce systme permet de prprogrammer chaque bombe en fonction des objectifs individuels au sol, avec un profil de lancement multiple comportant trois bombes par rack. En Afghanistan, les Franais surnomment lAASM la bombe magique . Le Rafale est dot de cinq points dattache pour les rservoirs de carburant, qui acceptent tous un rservoir de 1 250 litres adapt au vol supersonique. Trois points dattache centraux internes peuvent accueillir un grand rservoir supplmentaire de 2 000 litres. Autre caractristique intressante du Rafale : lemport dun pod de ravitaillement en famille (par avions de mme type). Le cockpit est entirement compatible avec les jumelles de vision de nuit. Le collimateur de casque, et lentre vocale directe, sont disponibles en option. De formes ramasses, le Rafale est quip de deux larges plans canard, quatre becs de bord dattaque, quatre levons et une gouverne de direction pour optimiser la portance/traine et rduire le drapage dans les diffrentes phases de vol. Le systme hydraulique qui alimente les commandes de vol fonctionne plus de 345 bar. Le SDCV conu par Dassault, et produit en interne, constitue un dveloppement numrique du systme de commandes de vol analogiques qui quipe le Mirage 2000. Le nouveau systme est mieux mme de reprsenter lenveloppe de vol autorise et de confrer lavion des qualits de vol suprieures celles du Mirage 2000 dj excellentes. Le SDCV dispose de trois canaux numriques indpendants, le quatrime, pour la redondance, tant lun des principaux canaux analogiques du Mirage 2000. Le SDCV est un systme demande de g avec une limite dangle dattaque de +9.0g/29 en mode air-air et une limite de +5.5g/20 dans les deux modes air-sol/charges lourdes (ST1 et ST2), pour rpondre aux contraintes dun centre de gravit avant ou arrire. Lavion reconnat en permanence la charge quil transporte, mais laisse toutefois au pilote le choix final de la slection du mode SCDV. La limite de g ngatifs, dans tous les modes, est de -3.2. Le Rafale est quip de deux moteurs Snecma M88-2E4 qui offrent une pousse combine de 22 500 lb (100 kN) sans rchauffe, et 34 000 lb avec post-combustion complte. Quelle que soit laltitude, il ne faut que 4 secondes pour passer du ralenti la post-combustion complte. Lavion est quip dune perche fixe de ravitaillement en vol, et ses plans canard et levons oprent ensemble pour faire office darofrein variable le tout dans loptique de gagner du poids. La vitesse maximale est de M1,8/750 kt (1 390 km/h), le plafond pratique de 16 800 m, et la vitesse dapproche type, avec charge moyenne (15 t) et un angle dattaque de 16, est de 125 kt. De puissants freins carbone permettent dutiliser des distances datterrissage trs courtes (450 m) sans avoir utiliser un parachute de queue. Mon avion dvaluation tait le Rafale B biplace numro B301, premier modle de production tre livr, et que Dassault conserve aux fins dessais. Le cockpit tait au standard F3 complet, avec un petit pupitre de commande supplmentaire, rserv aux essais (tlmtrie), et mont dans le cockpit avant. La sortie sest effectue depuis la base dIstres, prs de Marseille. Je nai pas eu le temps de travailler sur simulateur, ni sur un banc avionique. Pas le temps non plus de suivre une formation au sol. Ma familiarisation avec le cockpit a dur 1h30 avec un Rafale au sol

chez Dassault Istres, la veille mme de lvaluation en vol. Jallais toutefois pouvoir faire lvaluation complte depuis le cockpit avant. La facilit avec laquelle jallais pouvoir voler et grer un avion de combat dot daussi imposantes capacits serait une indication claire quant la validit du concept combattre et oublier le reste (Fight and Forget) qui a prsid la conception du Rafale. Objectifs des essais en vol Mes objectifs, en matire dvaluation, taient triples : tait-il lgitime de dire que le Rafale est un avion omnirle , comme le prtend Dassault, compte tenu de toute sa panoplie de capteurs et darmes embarqus bord ? Cet appareil est-il vraiment un avion de combat de 4e gnration, en termes de performances ? Ses caractristiques de scurit seraient-elles suffisantes pour assurer ma propre scurit dans le cadre dun profil dvaluation en vol aussi exigeant, surtout compte tenu du fait que je navais pas eu le temps de me familiariser avec cet avion par le truchement dun simulateur ? Mon copilote en charge de la scurit pendant lvaluation, tait Olivier Nino Ferrer, pilote dessai du projet Rafale chez Dassault, ex-pilote de chasse de laronavale, qui bnficie dune exprience considrable sur Vought F-8 Crusader et Dassault Super Etendard. Un Mirage 2000 descorte a t mis contribution pour le vol en formation serre, pour assurer le ravitaillement air-air et lvaluation en position descorte arrire. Il tait pilot par Philippe Duchateau, autre pilote dessai projet de Dassault. La prparation de mission a t ralise sur un ordinateur portable standard, avec accs au programme charg (confidentiel) protg par un dongle de scurit insr dans le port USB de lordinateur. Le plan de mission a ensuite t tlcharg sur une carte mmoire semiconducteurs, conforme aux spcifications militaires, et charg par le pilote via un panneau situ sur le ct gauche de lavion. Je trouve que ce systme de planification, simple et sans complication, constitue une caractristique trs intressante, notamment lorsque lavion est dtach en opration, ou loin de sa base principale. Pour les essais, javais revtu la tenue de vol franaise standard, avec gilet de sauvetage et combinaison anti-g. Avec le sige jectable Martin-Baker Mk16 du Rafale, inclin prs de 30, les franais ont estim quil nest pas ncessaire davoir une combinaison pressurise pour protger le haut du corps. Laccs et la descente du cockpit, pour les versions B/C, se fait laide dune chelle verticale mise en position par le personnel au sol, mais la version M comporte un repose-pied intgr et une chelle daccs rtractable. Le rglage de la hauteur du sige, et le rglage du palonnier, se font lectriquement, et le cockpit offre lespace resserr classique que lon trouve habituellement sur un chasseur. Mais lensemble des commutateurs de vol tant situs lavant dune ligne 3 h-9 h, cette configuration me va toutefois comme un gant. La manette de gaz et le mini-manche latral comportent plus de 34 commutateurs spars, beaucoup dentre eux multifonctions. Les principaux commutateurs, comme ceux contrlant larofrein, les communications radio, le pilote automatique et lautomanette, sont suffisamment gros pour permettre une bonne prhension, et simples diffrencier. Les affichages tte basse latraux, droite et gauche, offrent des crans tactiles, avec des commutateurs rotatifs droite-gauche et des commutateurs bipolaires levier supplmentaires pour dsigner et commander les modes daffichage. Cest ici, pour certaines tches de routine, quune entre voix directe pourrait savrer utile lors dune future modernisation. La visualisation tte moyenne permet de disposer dun large champ de vision pour valuer la situation tactique, avec focalisation linfini. Aucune ncessit, donc, de se livrer une gymnastique oculaire pnible pour balayer rapidement lhorizon entre les positions tte haute et tte moyenne. Les avances obtenues dans les technologies daffichage peuvent permettre un futur systme tte

moyenne de conserver les mmes avantages dans un panneau plus plat, en laissant davantage despace dans le cockpit. Laffichage holographique tte haute, grand angle (30 x 20), permet dafficher une symbologie nette et bien dfinie, pouvant tre visualise entirement sans aucun mouvement de tte supplmentaire par rapport la position oculaire dfinie ds la conception. Aprs fermeture lectrique de la verrire, quipe de charnires latrales permettant son basculement complet vers le ct droit pour extraire aisment, si ncessaire, le sige jectable, et avec un dmarrage rapide des moteurs en utilisant le groupe auxiliaire de puissance, nous voil prts pour le roulage, environ 90 secondes aprs stabilisation du moteur. La vitesse de roulage se contrle facilement, la pousse rsiduelle au sol tant limite lorsquon garde les deux mini-manettes (qui agissent en quelque sorte comme des robinets basse pression) en position ralenti , avant de les positionner en position normale pour le dcollage. Lorientation du train au sol est trs prcise et ractive, et les freins doux et progressifs. A pleine puissance Notre masse au dcollage tait de 16,1 tonnes (10,8 tonnes plus 5,3 tonnes de carburant), avec un rservoir supersonique central. Le dcollage sest fait avec la postcombustion complte, avec les freins tenus, et une rotation de125 kt laquelle nous sommes parvenus 9 secondes aprs le lcher des freins. Le train a t relev immdiatement aprs le dcollage et la postcombustion a coupe 250 kt. Jai tout de suite constat, aprs le dcollage, la sensibilit des commandes de vol en rponse mes demandes. Lavion sest montr totalement ractif entre mes mains. A vrai dire, je nai jamais vol sur un avion capable de rpondre aussi instantanment, et avec autant de puissance, la demande du manche. Avant cela, en termes de maniabilit, le Mirage 2000 tait mon appareil favori parmi tous les avions commandes de vol lectriques. Mais le Rafale, avec son systme SDCV, fait mieux que le Mirage dans tous les domaines de la manuvrabilit et avec une marge consquente. La monte 15 000 pieds, jusqu la zone dessais, sest faite une vitesse de 350 kt, en postcombustion et avec un cabr de 35. En position Stores (ST1) air-sol du SDCV, une vitesse de 350 kt, nous avons t soumis de lgres vibrations +4,5 g, avec 4 tonnes de carburant. Avec la pleine puissance sans rchauffe, un virage vent debout a montr que lavion peut conserver une vitesse de 350 kt +5.0 g, avec seulement 10 dassiette en piqu. Un peu plus tard au cours de la sortie, avec 2 tonnes de carburant et une vitesse de 500 kt, en position Stores du SDCV, avec rglage sur air-air, lavion a t plac sans effort +9G et maintenu dans cette configuration en conservant une gamme de vitesse significative. Lacclration finale en palier est brutale, et nous fait passer de 200 500 kt avec postcombustion complte, une altitude de 5 000 ft avec 1,8 tonne de carburant. La vitesse de lavion augmente denviron 30 kt par seconde, la force de lacclration imprimant une svre pression ma colonne vertbrale, alors que mon corps est littralement plaqu contre le sige jectable. La vitesse de tonneau stabilise, 350 kt, tait de 270/s et le dclenchement de la squence sest rvl rapide mais confortable. A 450 kt, nous avons obtenu la mme vitesse de tonneau stabilis, mais la vitesse de dclenchement a t tout simplement poustouflante. Jamais je nai vu un avion de chasse entamer ou sortir dun tonneau aussi rapidement. Scurit de haut vol Le systme dalerte de basse vitesse/dcrochage a t valu en plaant lavion dans un cabr de 35 200 kt et 15 000 ft, et en fermant la manette des gaz. Une alerte visuelle est apparue sur le

collimateur tte haute et lalerte audio intimant une reprise immdiate, a retenti alors que nous tions une vitesse denviron 100 kt, avec perte de portance. Lavion est bien quip dun commutateur antivrille mais, ce jour, il na jamais t utilis. Mme pendant la phase des essais de vrille, en cours de dveloppement, lavion sest rvl peu dispos entamer une vrille, mme lorsque le collimateur tte haute indiquait que la vitesse relative (comme en atteste un enregistrement vido) tait tombe en-dessous de 50 kt pendant les manuvres destines dclencher cette configuration. Le bouton dauto-rcupration a galement t test, et je lai activ avec diffrentes configurations de cabr et de piqu. Le pilote automatique et lautomanette ont instantanment engag lavion dans une position positive, pour le rtablir avec une assiette de 5 350 kt. Lenclenchement de ce systme sest rvl trs impressionnant en termes de scurit, pour sortir de ltat de dsorientation du pilote. Remontant 25 000 ft, lavion a t plac en vol supersonique, jusqu Mach 1.2, avec un lger piqu, avant dtre replac en vol subsonique Mach 0.8, avec un virage de 4g, la manette des gaz tant ferme. La manuvre sest rvle totalement bnigne et, avec le plan canard/levon, la fonction darofrein sest montre extrmement efficace. Lvaluation en formation, avec avion descorte larrire, a t initie en verrouillant le Mirage 2000 descorte sur le RBE2 plus de 55 km (30 NM) et en lidentifiant visuellement avec le capteur TV OSF qui fournit une image sur la visualisation latrale tte basse. En formation serre, jai dabord trouv que le Rafale tait anormalement sensible en pitch, mais la tlmtrie ma inform que je tenais le mini-manche latral trop haut. Aprs avoir modifi ma prise, jai pu tenir la position de formation en chelon sans aucun problme. Cela constitue toutefois une nouvelle indication trs claire quant lagilit de cet avion. Une fois align larrire, lactivation du commutateur RFL (Refuel/Ravitaillement) du SDCV rduit la sensibilit des commandes de vol et donne une impression de plus grande stabilit de lappareil, qui se montre plus conventionnel dans ses rponses, linstar du BAE Systems Hawk. En mode RFL, nimporte quel pilote trouvera sans conteste que laccrochage du panier de lavion ravitailleur devant soi nest quune simple affaire de routine. Aprs reprogrammation du SDCV, le systme dalerte sassurant que je suis bien repass du mode ST1 au mode air-air, je suis revenu me repositionner en ligne 500 m environ derrire le Mirage pour une formation en escorte rapproche. Cette manuvre ma permis de constater une fois encore la puissance du Rafale et la prcision de ses commandes. On peut ainsi piloter lavion en lui imprimant de vritables -coups , de droite et de gauche, sans avoir entamer une manuvre de roulis. Il est patent que le Rafale offre des capacits exceptionnelles en combat arien rapproch. Pour la manoeuvre finale, il sagissait deffectuer une boucle basse vitesse avec postcombustion, en partant dune vitesse de 170 kt et en maintenant un angle dattaque de 16. La boucle a t simple raliser et contrler, et il ne ma fallu quun tout petit plus de 2 000 ft verticalement pour la fermer. Un conseil : nessayez pas de faire cela avec un Panavia Tornado. Dassault explique quils vont peuttre rvaluer le format de lchelle de pitch afin de rduire la zone dincertitude lorsque le pilote rclame un haut niveau de pitch. Impossible de prendre en faute les caractristiques de facilit de pilotage du Rafale ou la rponse de la manette des gaz, quel que soit le rgime, et la seule limite dont jai eu me souvenir pendant les vols tait la limite de vitesse (230 kt) quimpose le train datterrissage. Voler bord du Rafale est un vrai bonheur, tant cet avion est incroyablement ractif aux sollicitations du pilote. Vol basse altitude

Passant dune altitude moyenne une basse altitude, jai engag le pilote automatique et lautomanette en mode de suivi de terrain (TF) discret, en suivant litinraire de mission prvu, une vitesse de 450 kt et 500 pieds (152 m) au-dessus du niveau du sol (pour attnuer le bruit), en survolant dabord la mer, puis un terrain au relief accident, au sud-ouest dArles. Pour voler dans cette configuration, avec une discrtion maximale, il est fait appel une base de donnes GPS, mais on peut galement utiliser le mode TF Radalt ou le mode RBE2 TFR en back-up. Le vol a basse altitude sest droul sans aucun problme malgr le Mistral qui soufflait. Excellente galement la prcision du profil TF (Terrain Following/Suivi de terrain) suivi par lavion au-dessus du relief semi-montagneux, y compris face des falaises dont la pente slve trs rapidement. Le systme de surveillance sol fournit au collimateur tte haute un profil dvitement constamment mis jour. Le mode TF tant activ, Nino ma expliqu dautres lments relatifs la symbologie de fusion des donnes sur la visualisation tte moyenne, et il a modifi litinraire de vol planifi et le ToT (Time over target/Heure sur lobjectif), suivi du pilote automatique et de lautomanette en mode Speed . Dans le mme temps, alors que notre attention tous deux tait reporte sur les visualisations intrieures, en mode de pilotage automatique avec suivi de terrain (TF), Nino a verrouill une image et le capteur TV OSF a identifi des avions de ligne volant 10 000 pieds au-dessus de nous. Le systme Spectra RWR a ensuite t utilis pour que le capteur TV fasse de mme avec un Mirage 2000 passant proximit basse altitude. Approchant de lobjectif, la bulle qui se superpose limage du sol et qui indique lenveloppe de tir de lAASM est apparue sur laffichage tte moyenne, et lindication de tir a t fournie au collimateur tte haute. Quand on se situe dans lenveloppe de tir de lAASM, le suivi de la munition sur lobjectif demeure en grande partie immatriel et, le bouton du systme darme tant maintenu en position active, les cinq AASM programms en simulation ont t dlivrs vers des objectifs individuels, par salves spares de 0,5 seconde. Mettant un terme cette simulation dattaque, jai rejoint Istres pour y effectuer trois circuits vue. Les deux premiers taient de type appontage sur porte-avions, et nous avons fait appel au mode AT pour maintenir un angle dattaque de 16 dans le dernier virage. Jai trouv que cela constituait une excellente aide pour rduire la charge de travail du pilote. A latterrissage, il faut un peu de temps pour shabituer lassiette de lavion : avec un angle dattaque denviron 18, assis sur un sige inclin 30, le toucher intervient un peu plus rapidement que ce quoi on sattend. Le troisime circuit, faible altitude, a t effectu de manire trs dynamique agressive, pourraiton mme dire , avec utilisation de la manette des gaz en approche finale pour tester leffort de freinage maximal avec environ 500 m de piste pour sarrter. Avec la symbologie dapproche qui saffiche sur le collimateur tte haute, et surtout la rapidit de raction du moteur, ce circuit savre en fait trs simple. Nous avons donc mis un terme cette sortie qui aura dur 1h25, avec 470 kg de carburant. Un avantage distinct Il convient ici de rappeler que les avions de combat de 5e gnration dont la furtivit a t optimise, comme le Lockheed F-22 Raptor et le F-35 Joint Strike Fighter, seront selon toute vraisemblance non seulement extrmement coteux, mais ils ne pourront conserver leurs caractristiques de furtivit quen emportant une charge militaire somme toute trs limite en soute. Dans le contexte actuel, et probablement futur, de restrictions budgtaires affectant la dfense, les avions de combat dits de 4e gnration pourraient donc bien rester les appareils de choix pour la plupart des nations et peut-tre mme en Grande-Bretagne.

De plus, le fait que le Rafale soit le seul chasseur europen actuellement en production capable doprer partir dun porte-avions, constitue mes yeux un avantage distinct dans le cadre de toute future comptition comparative lexport, comme type unique davion de combat pouvant quiper les forces ariennes et aronavales dun pays. Apportant une rponse mes propres objectifs dvaluation, il est vident que le Rafale mrite effectivement sa dsignation davion omnirle , quand bien mme nai-je fait queffleurer ltendue de ses capacits, en termes de capteurs et de systmes darmes. Cet avion offre un niveau de performance proprement incroyable, comme il convient un appareil de 4e gnration et, malgr la haute complexit et lexigence extrme de la sortie dvaluation que jai effectue bord du Rafale, je me suis senti parfaitement laise dans cet avion, en conservant tout moment une totale apprciation de la situation. Si cet avion a su assurer ma scurit, nul doute quil saura faire de mme avec de jeunes pilotes ayant affronter des oprations tactiques. A vrai dire, les dfinitions classiques associes aux rles que doivent remplir les avions de combat ne rendent gure justice cet avion. Le Rafale est le combattant europen par excellence et, ce titre, un vritable multiplicateur de force. Cest tout simplement lavion de combat le plus performant et le plus complet sur lequel jai eu loccasion de voler. Ses dploiements en opration sont dailleurs loquents. Si je devais me rendre sur un thtre dopration, quel que soit le type de la mission qui mincombe, quel que soit ladversaire, il est clair que je choisirais le Rafale.