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CHARLAINE HARRIS
_________LA COMMUNAUTE DU SUD 4________

Les sorcires de Shreveport


Traduit de lamricain Par Frdrique Le Boucher

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Cher lecteur, Au cas o vous ne mauriez encore jamais rencontre, je mappelle Sookie Stackhouse. Je travaille Chez Merlotte depuis cinq ans, maintenant. Les quatre premires annes se sont passes sans histoire. Et puis, une nuit, Bill le Vampire a franchi la porte et ma vie a bascul. Bien quon ait suivi le cursus habituel (le vampire rencontre la fille, le vampire se fait la fille, le vampire perd la fille), jai limpression que notre relation ne va pas sarrter l. Le premier mois, un tueur en srie, avec une nette prdilection pour les serveuses flanques dun petit copain vampire, rdait dans le secteur, et le principal suspect sest trouv tre mon frre Jason (Quand le danger rde 1). Ensuite, au dbut de lautomne, les vampires de Dallas ont demand aux vampires de Shreveport sils pouvaient memprunter pour enquter sur la disparition dun de leurs frres (Disparition Dallas 2). Au mme moment, le cuisinier de Chez Merlotte se faisait trucider et, comme il tait de mes amis, je me suis sentie oblige de mettre mes dons contribution pour rsoudre lnigme de sa mort. Le suprieur de Bill, ric, qui tait pour beaucoup dans mon petit sjour Dallas, sest soudain pris dun vif intrt pour ma personne, intrt qui ne sest jamais dmenti depuis lors. Juste avant Nol, jai commenc me douter que Bill tait embringu dans une histoire pas trs catholique. Il a quitt la ville pour se volatiliser au Mississippi. Eric a russi me convaincre daller enquter Jackson. Jtais cense me faire passer pour la petite amie dun certain Lonard Herveaux, loup-garou de son tat. En poursuivant mes recherches pour retrouver Bill, jai rencontr certains des moins recommandables citoyens de ltat au repaire des Cess de Jackson, une bote surnomme Le Cercueil (Mortel corps corps 3). Ce qui ma amene au dbut des Sorcires de Shreveport. Et maintenant que jen veux pratiquement la terre entire et que Jason pourrait bien se changer en panthre la prochaine pleine lune, que va-t-il bien pouvoir encore marriver ? Au train o vont les choses depuis que Bill Compton est entr dans ma vie, tout est possible...

Edition Jai lu, n7684 Edition Jai lu, n7785 3 Edition Jai lu, n7860
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PROLOGUE

Jai trouv le petit mot scotch sur ma porte en rentrant du boulot. Jassurais le service de jour Chez Merlotte, mais on tait fin dcembre et la nuit tombait tt. a devait donc faire moins dune heure que mon ex mavait laiss ce message : il ne sortait jamais avant le crpuscule. Et pour cause... Je navais pas revu Bill Bill Compton ou Bill le Vampire , comme lappelaient la plupart des habitus de Chez Merlotte depuis plus dune semaine, et nous ne nous tions pas quitts en trs bons termes. Pourtant, rien que de toucher lenveloppe sur laquelle il avait crit mon nom, a ma retourne. voir ma raction, on aurait peut-tre t tent de croire que, malgr mes vingt-six ans, je navais jamais eu de petit copain ou que je ne mtais jamais fait larguer avant. On naurait pas eu tort. Les mecs normaux ne veulent pas dune fille comme moi. Depuis le cours prparatoire, jentends dire qu il y a quelque chose qui cloche chez moi . Je ne peux pas dire le contraire. Cela ne signifie pas pour autant que je ne me fais pas peloter, loccasion, par les clients. Les mecs picolent ; je ne suis pas franchement dsagrable regarder : lalcool aidant, ils oublient leur peur et ma rputation de cingle. Avant Bill, jamais personne navait t aussi proche de moi. Notre sparation mavait profondment blesse. Jai attendu dtre assise la table de la cuisine pour ouvrir lenveloppe. Mon manteau encore sur le dos, jai juste pris le temps denlever mes gants. Ma trs chre Sookie, Jaimerais te rendre visite, quand tu seras remise des malheureux incidents du dbut du mois. -4-

Malheureux incidents , tu parles ! Les plaies staient refermes, mais mon genou me faisait encore mal, par temps froid, et quelque chose me disait que ce ntait pas prs de sarranger. Et toutes ces blessures, je ne les devais qu ma propre idiotie : je mtais btement mis en tte de librer mon faux-jeton de petit copain au nez et la barbe de ses ravisseurs, une clique de vampires laquelle appartenait, comme par hasard, son ex, Lorna. Je ne comprenais dailleurs toujours pas comment Bill avait pu tre assez accro elle pour accepter de la rejoindre dans le Mississippi. Tu dois sans doute te poser bien des questions sur ce qui sest pass. Plutt, oui... Si tu es prte en discuter en tte tte avec moi, ouvremoi. Je suis l. Je ne mattendais pas a. Jai rflchi deux secondes. Je navais plus aucune confiance en Bill, mais je ne pensais quand mme pas quil irait jusqu me faire du mal physiquement, jentends. Je suis donc retourne dans le couloir et je lai appel du pas de la porte : OK, tu peux entrer. En le voyant apparatre entre les arbres ma maison se trouve dans une petite clairire entoure par la fort , jai senti mon cur semballer. Cette large carrure, ce corps svelte et muscl, sculpt par la vie au grand air une vie rude travailler la terre de ses aeux... Toutes ces annes passes dans larme confdre avaient fait de lui un homme dur, un soldat aguerri, jusqu ce quil meure, en 1867. lpoque, il avait de longs favoris, des cheveux bruns coups court, un nez aquilin de statue grecque et des yeux de velours. Il navait pas chang. Il ne changerait jamais.

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Au moment de franchir le seuil, il a paru hsiter. Je me suis carte pour le laisser passer et lai invit dun geste venir sasseoir dans le salon. Merci, a-t-il murmur de cette voix glaciale et pourtant si douce qui me donnait toujours le frisson. Je voulais te parler avant de partir. Tu pars o ? ai-je demand en mefforant dafficher le mme calme que lui. Au Prou. Tu travailles toujours sur ton... euh... ta base de donnes ? Bill avait tudi darrache-pied et tait devenu un vrai pro de linformatique. Pour moi, ctait toujours de lhbreu. Oui. Jai encore quelques petites recherches faire pour la complter. Un trs vieux vampire de Lima possde une mine dinformations sur ceux de notre espce qui se sont tablis en Amrique du Sud. Jai dj pris rendez-vous pour le rencontrer. Jen profiterai pour faire un peu de tourisme. Jai rsist lenvie de lui offrir une bouteille de PurSang la moindre des choses pour une htesse accomplie qui reoit un vampire. Je me suis contente de lui dsigner le canap et jai pris place, du bout des fesses, sur le fauteuil qui lui faisait face. Un silence pesant sest alors install entre nous, un silence qui na fait que me rappeler quel point cette situation me rendait malheureuse. Jai fini par dire la premire chose qui me passait par la tte : Comment va Bubba ? Pas brillant, je sais. Il est La Nouvelle-Orlans, en ce moment. La reine aime bien lavoir disposition, de temps en temps. Et puis, il sest un peu trop montr, le mois dernier, et elle a jug prfrable de lloigner. Mais il reviendra bientt. Vous reconnatriez Bubba au premier coup dil : sa gueule damour est clbre dans le monde entier. Mais son come-back na peut-tre pas t une trs grande russite. Sans doute lassistant de la morgue, qui se trouvait tre un vampire, aurait-il d ignorer la petite tincelle de vie qui palpitait encore -6-

dans le corps inerte et compltement imbib dElvis. Mais comment un fan aussi inconditionnel aurait-il pu rsister la tentation ? Rsultat, toute la communaut des vampires du Sud se refilait maintenant Bubba comme une patate chaude, en tentant par tous les moyens de le soustraire aux regards extrieurs. Nouveau silence. En rentrant, javais prvu de me mettre en robe de chambre et de me concocter un petit menu srie tl pizza surgele. Programme plutt basique, je ladmets, mais ctait mon programme. Et voil que je me retrouvais assise l, endurer stoquement ce qui tenait, pour moi, du supplice chinois. Autant en finir au plus vite. Si tu as quelque chose me dire, inutile de tourner autour du pot. Je te dois des explications... a commenc Bill, en hochant la tte comme sil se parlait lui-mme. Il a pos ses longues mains blanches sur ses genoux. Lorna et moi... Je nai pas pu retenir une grimace. Jaurais voulu ne plus jamais entendre ce nom. Ctait pour elle Lorna que Bill mavait laisse tomber. Il faut bien que tu saches ! sest-il exclam en me voyant tressaillir. Donne-moi au moins une chance de me justifier ! Dun geste de la main, je lai invit poursuivre. Si je me suis rendu Jackson, quand elle ma appel, a-til repris, cest que je nai pas pu faire autrement. Jai senti mes sourcils se hausser malgr moi. Autant dire : Je nai aucun self-control ou : a semblait une bonne ide sur le coup, mais je ne voyais pas plus loin que le bout de mon nez . Pas vraiment le genre de Bill. Nous tions amants autrefois, a-t-il enchan. Comme te la expliqu ric, quoique passionnes, les liaisons entre vampires ne durent jamais trs longtemps. Mais il y a une chose quil ne ta pas dite : cest Lorna qui ma ramen la vie. Et nous sommes rests ensemble ensuite ce qui est rarement le cas. -7-

Mais vous aviez rompu... Oui, il y a prs de quatre-vingts ans. Nous en tions arrivs ne plus pouvoir nous supporter. Je navais pas revu Lorna depuis. Bien que jaie toujours t plus ou moins au courant de ses alles et venues, videmment. videmment... Jtais oblig de rpondre son appel, a-t-il insist. Ctait absolument impratif. Quand celui qui ta vampiris tappelle, tu ne peux pas ne pas rpondre. Jai hoch la tte, en essayant de prendre un air comprhensif. Je nai pas d me montrer trs convaincante... Elle ma ordonn de te quitter. Ordonn, a-t-il rpt en me transperant de son regard pntrant. Elle a menac de te tuer si je refusais. Je sentais la moutarde me monter au nez. Je me suis mordu lintrieur de la joue pour tenter de me contrler. Donc, sans un mot dexplication et sans prendre la peine den discuter avec moi, tu as dcid de ce qui tait le mieux pour nous deux, lui ai-je posment fait remarquer. Je navais pas le choix. Je devais obir. Je savais quelle pouvait te faire du mal. Ah, l-dessus, tu ne te trompais pas ! Lorna avait effectivement fait de son mieux pour me rayer de la liste des vivants. Mais ctait moi qui lavais emport pur effet du hasard, je vous laccorde, mais a avait march : je lui avais transperc le cur. Et maintenant, tu ne maimes plus, dit Bill. Je me trompais, ou a sonnait comme une interrogation ? Quoi quil en soit, je navais pas de rponse nette lui donner. Je ne sais pas. Je naurais jamais pens que tu voudrais revenir avec moi. Jai quand mme tu ta... ta marraine ... Ma voix tait encore plus hsitante que la sienne. Hsitante, mais surtout amre. Nous avons donc manifestement besoin dune plus longue sparation, a conclu Bill. On en reparlera mon retour, si tu veux bien. Il sest lev. Je lai aussitt imit. -8-

Tu ne membrasses pas pour me dire au revoir ? A ma grande honte, je dois bien avouer que jen mourais denvie. Mauvaise ide. Trs, trs mauvaise ide. Je lui ai vaguement effleur la joue du bout des lvres. Sa peau blme scintillait lgrement caractristique qui permet coup sr de diffrencier les vampires des humains, mme si, aussi surprenant que a puisse paratre, tout le monde nest pas capable de faire la distinction, apparemment. Il tait pratiquement arriv la porte quand il a lch : Tu le vois toujours, ce lycanthrope ? Il a d sclaircir la voix aprs avoir pos la question. Les mots lui seraient-ils rests en travers de la gorge, par hasard ? Lequel ? ai-je rtorqu. Non mais ! Je navais pas rpondre ce genre de question ! Et il le savait parfaitement bien. Jai prfr changer de sujet. Tu pars combien de temps ? Javais sans doute parl dun ton un peu trop brusque. Il a paru sinterroger quand il ma regarde. Sur mon attitude ? Sur la dure de son sjour ? Ce nest pas tout fait arrt, pour linstant. Une quinzaine de jours, peut-tre. On pourra en rediscuter aprs, alors, ai-je dcrt en dtournant la tte. Je me suis mise fouiller dans mes poches, histoire de me donner une contenance. Mes doigts se sont referms sur un objet familier. Seigneur... Allons, pas dattendrissement. Il fallait tailler dans le vif. Ah, au fait ! Ta cl. Je lui ai tendu lobjet du dlit, sans le regarder : jaurais pu craquer. Non. Garde-la, sil te plat. Tu en auras peut-tre besoin en mon absence. En tout cas, nhsite pas aller chez moi autant quil te plaira. Pas pour relever mon courrier, sest-il empress dajouter en me voyant froncer les sourcils. La poste le gardera jusqu mon retour, et je pense avoir rgl tout ce qui tranait, avant de partir.

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Je faisais donc partie de tout ce qui tranait . Jai touff la colre qui me reprenait dun coup et lui ai souhait un bon voyage dun ton froid, presque impersonnel. Aprs avoir referm la porte derrire lui, je suis alle dans ma chambre. Javais une robe de chambre enfiler et une srie tlvise regarder. Bon sang ! Ce ntait tout de mme pas Bill et sa petite visite surprise qui allaient mempcher de faire ce que javais prvu ! Pendant que je mettais la pizza au four, jai pourtant d me tamponner plusieurs fois les joues. Mon mouchoir tait tout mouill.

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CHAPITRE 1

Le rveillon du Nouvel An Chez Merlotte semblait devoir enfin sachever. Sam Merlotte, le propritaire et patron du bar dans lequel je travaillais, avait certes battu le rappel, mais seules Holly, Arlne et moi avions rpondu prsentes. Charlsie Tooten avait affirm que se coltiner une pagaille pareille, ctait plus de son ge , Danielle devait assister un bal masqu avec son fianc ils avaient rserv depuis des lustres , et la nouvelle serveuse ntait pas libre avant deux jours. Jimagine quArlne, Holly et moi avions trop besoin dargent pour nous accorder du bon temps. De toute faon, je navais t invite nulle part. Au moins, quand je bosse Chez Merlotte, je fais partie du dcor. Cest dj une sorte de reconnaissance, non ? Je passais pour la troisime fois le balai, tout en me retenant de faire savoir Sam ce que je pensais de sa distribution de confettis. Nous nous tions toutes dj montres parfaitement claires l-dessus, et ce brave Sam, tout patient quil tait, commenait donner de srieux signes de lassitude : il ne fallait peut-tre pas pousser le bouchon trop loin. Sam faisait sa caisse et rangeait la recette de la soire dans de petits sacs en toile. Malgr la fatigue qui tirait ses traits, il semblait content. Il a ouvert son portable. Kenya ? Vous tes prte maccompagner la banque ? OK, dans une minute la porte de service. Officier de police de son tat, Kenya escortait souvent Sam au dpt de nuit, surtout aprs une grosse soire comme cellel. Je ntais pas mcontente non plus : javais rcolt dans les trois cents dollars en pourboires, voire plus. Et je saurais mettre - 11 -

chaque cent profit, vous pouvez me croire. Je me serais rjouie davance de les compter pice par pice, une fois rentre la maison, si je navais pas dout davoir encore assez de neurones en tat de fonctionnement pour y parvenir. Avec le brouhaha et leffervescence de la soire, les incessantes alles et venues entre le bar, le passe-plat et la salle, lincroyable pagaille ranger, la cacophome permanente de tous ces cerveaux en bullition, jtais creve. Vers la fin, je navais mme plus assez dnergie pour me protger : mon pauvre crne avait des fuites, et jtais sans arrt assaillie par des penses parasites. Ce nest pas facile dtre tlpathe. Pas marrant non plus, la plupart du temps. Ce soir-l, ctait encore pire que dhabitude. Non seulement les clients du bar, que je connaissais pratiquement tous depuis des annes, taient bien dcids se lcher, mais ils avaient de croustillantes nouvelles quils brlaient tous de mapprendre. Parat que ton petit copain sest fait la malle en Amrique du Sud, Sookie ? ma demand Chuck Beecham le vendeur de voitures local , une petite lueur de satisfaction perverse dans les yeux. Tu vas te sentir bien seule dans cette grande baraque, non ? Tu veux peut-tre le remplacer, Chuck ? a lanc le type assis ct de lui. Bon gros fou rire viril entre hommes. Non, Terrell. Jmange pas les restes des vampires, moi. Tu restes poli ou tu sors. Je ne mtais pas nerve. Javais parl calmement. Il faut dire que je sentais la chaleur du regard de Sam dans mon dos. Un problme, Sookie ? a-t-il demand. Non, ils allaient justement sexcuser. Jai regard Chuck et Terrell dans les yeux. Ils ont piqu du nez dans leurs bires. Dsol, Sookie, a marmonn Chuck. Terrell a opin du bonnet en silence. Jai hoch la tte, avant de tourner les talons pour aller moccuper dune autre commande. Mais le mal tait fait : ils avaient russi me gcher la soire. - 12 -

Javais le cur en miettes. Jtais sre que la population de Bon Temps, petit bled paum de Louisiane, ignorait tout de ma rupture avec Bill. Il ntait pas prcisment du genre raconter sa vie. Et moi non plus. Bon, Arlne tait au courant, bien sr. Si on ne peut plus dire sa copine quon a rompu avec son jules ! Quitte laisser de ct les dtails les plus intressants le fait que vous avez tu la femme pour laquelle il vous a plaque, par exemple. Ce que je navais pas pu viter, franchement. Par consquent, tous ceux qui sempressaient de me rapporter que Bill tait parti en voyage en pensant que je nen savais rien ne le faisaient que par pure mchancet. En laissant de ct sa rcente visite, je navais pas revu Bill depuis que jtais alle dposer ses disquettes et son ordinateur quil avait cachs chez moi devant chez lui. Javais pris le volant juste la tombe de la nuit pour que sa sacro-sainte bcane ne reste pas devant sa porte trop longtemps je lavais enveloppe dans des sacs en plastique, au cas o, mais quand mme. Il tait sorti juste au moment o je redmarrais. Je ne mtais pas arrte. Une garce aurait remis les disquettes Eric, le suprieur de Bill. Une idiote sans scrupules aurait gard le tout, aprs avoir retir Bill et ric lautorisation dentrer chez elle ce que javais fait au dbut, je lavoue. Mais il suffisait de rflchir deux secondes : Bill aurait parfaitement pu engager un humain pour entrer par effraction chez moi et rcuprer ce qui lui appartenait. Cest quil en avait drlement besoin, de son matriel, Monsieur lInvestigateur. Sil avait perdu ces fameuses donnes, il aurait subi de svres reprsailles de la part de la suprieure de son suprieur. Mais javais fini par lui rendre son bien. Je pouvais donc en conclure firement que je ntais ni une garce, ni une idiote sans scrupules. Daccord, jai un sacr caractre, et mme un sale caractre, quand on me cherche. Mais je ne suis pas rancunire. Sourde mes virulentes dngations, Arlne me disait souvent que jtais trop gentille. En parlant dArlne, jai alors brusquement ralis qu un moment ou un autre de la soire, elle allait fatalement apprendre le dpart de Bill. a na pas rat. - 13 -

Moins de vingt minutes aprs avoir eu droit aux amabilits de Chuck et de Terrell, je lai vue se frayer un chemin travers la cohue pour venir me tapoter le dos avec compassion. Tu navais pas besoin de ce salaud, de toute faon, ma-telle dit. Un refroidi, en plus ! Non, mais franchement, quest-ce quil a fait pour toi, je te le demande ? Jai hoch tristement la tte pour lui montrer quel point japprciais son soutien. ce moment-l, on a command deux whiskies, deux bires et un gin tonic une table du fond, et jai d recommencer mactiver. Mais je ntais pas mcontente de cette petite diversion. Cependant, en posant leurs verres devant mes clients, je me suis quand mme pos la question : quest-ce que Bill mavait apport, au juste ? Ce nest quaprs avoir servi des bires deux autres tables que jai eu le temps de faire le bilan. Bill mavait initie au sexe, ce dont je lui tais infiniment reconnaissante : jy avais vite pris got. Il mavait prsente un tas dautres vampires, ce dont je ne lui tais pas reconnaissante du tout. Il mavait sauv la vie mais y regarder de plus prs, elle naurait pas t en danger si je ntais pas sortie avec lui. Et puis, je lui avais moi-mme sauv une ou deux fois la mise. Donc, on tait quittes. Rien. Javais marmonn sans men rendre compte, tout en essuyant la pia colada quune jeune femme virevoltante venait de renverser. Je lui ai tendu le dernier torchon propre du bar : la plus grande partie du cocktail tait encore sur sa jupe. Il ne ma rien apport. Elle ma souri, pensant manifestement que je compatissais ses malheurs. Il y avait trop de bruit dans le bar pour entendre quoi que ce soit, de toute faon. Nempche que tu ne seras pas mcontente quand Bill rentrera , ma tratreusement fait observer cette maudite petite voix intrieure qui se rappelait toujours mon bon souvenir au moment o je my attendais le moins. a, je devais bien ladmettre. Aprs tout, Bill tait mon voisin le plus proche. Nos deux maisons ntaient spares que par le vieux cimetire communal. Et jtais toute seule l-bas. Toute seule, sans lui. - 14 -

Au Prou, ce quon ma dit, a lch Jason, mon frre. Il tenait par la taille sa cavalire du jour, une petite brune dune vingtaine dannes tout droit sortie de sa lointaine cambrousse. Je lai regarde de plus prs. Jason lignorait, mais sa belle tait un changeling ils sont faciles reprer. Ctait une jolie fille, mince et sduisante... qui se changeait en bte plume ou poil chaque pleine lune. Jai vu Sam lui jeter un regard noir pendant que Jason avait le dos tourn : sa faon lui de lui rappeler quelle avait intrt se tenir carreau sur son territoire. Elle lui a rendu son regard sans ciller. Javais comme limpression quelle ne se transformait pas en ravissant chaton, ni en gentil petit cureuil... Jai bien pens lire dans ses penses, mais ce nest pas si simple, avec les changelings. Leurs ides sont comme enchevtres et voiles par une sorte de brouillard rougetre. Nanmoins, de temps autre, on peut tout de mme avoir un aperu de ce quils ressentent. Sam, quant lui, se change en colley. Il lui arrive de venir jusque chez moi. Je lui donne alors mes restes et je le laisse dormir sur les marches de la vranda, sil fait beau, ou dans le salon, sil pleut. Mais je ne le fais plus entrer dans ma chambre. Il se rveille toujours en tenue dAdam une tenue qui lui va ravir, dailleurs... Mais je nai vraiment pas besoin dtre attire par mon boss. Jai dj assez dennuis comme a. Ce ntait pas la pleine lune, aussi Jason serait-il en scurit. Jai donc dcid de ne rien lui rvler sur sa cavalire. Tout le monde a bien le droit davoir ses petits secrets, aprs tout. Celui de cette charmante demoiselle tait juste un peu plus... original que les autres, disons. En dehors de la copine de mon frre et de Sam, il y avait une autre crature surnaturelle ou Cess, comme elles se nomment elles-mmes Chez Merlotte, une beaut fatale qui devait mesurer un mtre quatre-vingts au bas mot. Dote dune magnifique chevelure noire qui cascadait dans son dos comme un drap de satin, elle portait une robe insense : un fourreau orange manches longues qui semblait avoir t cousu sur elle tant il la moulait. Elle tait venue seule et semblait bien dcide faire connaissance avec tout ce qui transpirait la testostrone - 15 -

une lieue la ronde. Je ne savais pas ce quelle tait exactement, mais jtais sre, vu son schma mental, que ce ntait pas un tre humain. Il y avait galement un vampire parmi nos clients, un type qui tait arriv avec un groupe de jeunes dune vingtaine dannes. Je nen connaissais aucun. Seuls les regards en coin que jetaient quelques autres ftards au vampire permettaient de le reprer, ce qui suffisait mesurer le changement qui stait opr depuis la Grande Rvlation. Prs de trois ans auparavant, les vampires taient apparus sur toutes les tlvisions du monde pour faire savoir la terre entire quils existaient vraiment. Ce soir-l, certaines vrits premires, pourtant universelles, avaient t srieusement branles, et quelques rajustements staient rvls ncessaires. Ce coming out denvergure internationale avait concid avec la mise au point, puis la commercialisation, au Japon, dun sang de synthse plus connu sous le nom des marques qui le distribuaient : PurSang, FloWital, etc. qui devait permettre aux vampires de se nourrir sans plus avoir besoin de recourir au sang humain. Depuis la Grande Rvlation, les tats-Unis avaient donc vcu de nombreux bouleversements politiques et sociaux : les vampires, ces tout nouveaux citoyens, devaient tre intgrs au mme titre que les autres, dont ils taient appels devenir, trs brve chance, les gaux ceci prs, petit dtail non ngligeable, quils taient morts. Les vampires prsentent une certaine image au public et ont une version officielle toute prte pour expliquer leur spcificit : ils clament haut et fort que lallergie au soleil et lail, laquelle ils sont tous sujets, provoque de profondes modifications mtaboliques dans leur organisme. Excusez-moi si je rigole doucement, mais il se trouve que jai vu lenvers du dcor. Mes yeux peroivent dsormais des choses invisibles la plupart des mortels. Vous voulez savoir si cest une chance ? Moi, jappelle a avoir la poisse. a vous claire ? Je dois nanmoins admettre que le monde a pris un certain relief depuis la Grande Rvlation. Cest mme devenu un endroit nettement plus intressant, il faut bien le reconnatre. Comme je suis souvent seule, je cogite pas mal, et l, je peux - 16 -

vous assurer quil y a matire rflchir. Ce nest pas pour me dplaire, dailleurs. En revanche, ce qui me plat nettement moins, ce sont la peur et le danger qui vont avec. Je vous lai dj dit, jai vu la face cache des vampires. Et jai dcouvert les changelings et le reste. Les changelings dont font partie les lycanthropes prfrent rester dans lombre. Pour le moment, du moins. Ils attendent de voir comment le vent va tourner pour les vampires avant denvisager de les imiter. Tout a me trottait dans la tte pendant que je portais plateau aprs plateau, que je remplissais verre aprs verre, dbarrassais bires, cocktails et bouteilles et que je chargeais et dchargeais le lave-vaisselle pour aider Tack, le nouveau cuisiner (il sappelle Alphonse Petacki, en ralit. On comprend quil prfre se faire appeler Tack, hein ?). Notre corve de mnage acheve, jai serr Arlne dans mes bras en lui souhaitant une bonne anne, et rciproquement. Comme son petit copain lattendait dj la porte de service, Holly sest contente de nous adresser un signe de la main, en enfilant son manteau, avant de se sauver. Quels sont vos vux pour cette nouvelle anne, mesdames ? nous a demand Sam en nous souriant. Entre-temps, Kenya tait arrive. Le visage impassible mais les yeux toujours en alerte, elle stait accoude au comptoir en attendant. Kenya djeunait assez rgulirement au bar avec son coquipier, Kevin lequel tait aussi ple et sec quelle tait noire et athltique. Sam tait en train de mettre les chaises sur les tables pour que Terry, qui arrivait trs tt le matin, puisse passer la serpillire. Rester en bonne sant et trouver lhomme de ma vie, a dclam Arlne, la main sur le cur, avec une emphase toute thtrale. On a tous clat de rire. Arlne avait dj trouv un tas dhommes dans sa vie elle en tait son quatrime divorce , mais elle cherchait toujours le bon. Je lai entendue se dire que Tack serait peut-tre celui-l. Jen suis reste comme deux ronds de flan. Je ne savais mme pas quelle avait des vues sur lui.

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La surprise a d se voir sur mon visage, parce quelle ma demand dune voix soudain incertaine : Tu crois que je devrais laisser tomber ? Bien sr que non ! Je men voulais de navoir pas su mieux me contrler. Mais jtais tellement fatigue ! Je suis sre que ce sera pour cette anne, Arlne, ai-je ajout pour me rattraper. Je me suis alors tourne vers lunique femme noire de la police locale. Et vous, Kenya ? Vous devez bien avoir un vu formuler, vous aussi, pour cette nouvelle anne. moins que ce ne soit une bonne rsolution ? Je prie toujours pour la paix entre hommes et femmes, a-t-elle rpondu. a me faciliterait les choses, dans mon travail. Quant ma bonne rsolution annuelle, soulever mes cent quarante kilos. Waouh ! a souffl Arlne. Sa chevelure dun roux flamboyant cent pour cent chimique forma un saisissant contraste avec les boucles blond cuivr cent pour cent naturelles de Sam, lorsquelle ltreignit brivement avant de partir. Et toi, Sam ? a-t-elle enchan. Quest-ce que tu souhaites ? Quelles sont tes bonnes rsolutions pour cette anne ? Jai dj tout ce quil me faut, a-t-il rpondu. Quant mes bonnes rsolutions, jai lintention de continuer dans la mme voie quaujourdhui. Le bar marche bien ; je suis comme un coq en pte dans mon beau mobile home et je suis entour daussi braves gens ici quailleurs. Jai dtourn la tte pour cacher mon sourire. Il ne se mouillait pas trop, Sam. Les gens, Bon Temps, taient assurment aussi braves quailleurs ni plus ni moins. a ne voulait rien dire ! Et toi, Sookie ? ma-t-il demand. Les regards dArlne, de Kenya et de Sam se sont tous braqus sur moi. Jai serr Arlne dans mes bras encore une fois parce que a me faisait du bien. Jai dix ans de moins quelle (ou - 18 -

peut-tre mme plus. Elle a beau affirmer quelle a trente-six ans, jai des doutes), mais on est amies depuis que Sam a achet le bar et quon travaille pour lui, cest--dire environ cinq ans. Allez ! a-t-elle insist. Sam a pass un bras autour de mes paules. Kenya ma souri, avant de sclipser dans la cuisine pour dire deux mots Tack. Trop puise pour rflchir avant de parler, jai cd ma premire impulsion et leur ai confi ce que je souhaitais vraiment : Je voudrais juste ne plus me faire tabasser. Lheure tardive et ma fatigue staient conjugues pour faire jaillir cet accs dhonntet pour le moins malvenu. Je ne veux plus aller lhpital. Je ne veux plus voir de toubibs... Je ne voulais plus non plus ingurgiter de sang de vampire moyen infaillible, pourtant, de vous assurer une gurison clair et une forme olympique. Mais ctait compter sans les quelques petits effets secondaires pas forcment vidents grer... Donc, ma bonne rsolution pour cette anne, cest avant tout dviter les ennuis. Arlne ouvrait des yeux comme des soucoupes, et Sam... Eh bien, je ne savais pas ce que pensait Sam. Mais lorsque je lai serr dans mes bras, jai senti sa chaleur et sa force menvahir. Au premier abord, Sam peut sembler plutt chtif. Il faut pourtant le voir quand il dcharge les caisses de bouteilles, torse nu. Bti tout en finesse, il est vraiment costaud pour un si petit gabarit. Et sa temprature corporelle est, par nature, sensiblement plus leve que celle dun humain standard. Il a dpos un baiser sur mes cheveux. Puis on sest tous dit au revoir, avant de sortir par la porte de service. La camionnette de Sam tait gare au pied de son mobile home, sur le parking rserv aux employs. Mais il est mont dans le vhicule de patrouille de Kenya pour se rendre directement la banque. Elle le ramnerait chez lui, et il pourrait enfin dcompresser : a faisait des heures quil tait debout, lui aussi. Tandis quArlne et moi dverrouillions nos voitures respectives, jai aperu Tack assis dans son vieux pick-up. Jai eu - 19 -

comme limpression quArlne nallait pas tarder voir son vu exauc en partie, du moins : mme si elle mettait Tack dans son lit, cela ne signifierait pas quil tait lhomme de sa vie ! On sest tous quitts sur un dernier Bonne anne ! qui a rsonn bizarrement dans le silence de cette nuit glace de Louisiane. Puis chacun est all commencer la nouvelle anne dans son coin. Jai pris Hummingbird Road pour rentrer chez moi, environ cinq kilomtres au sud-est du bar. Quel soulagement de se retrouver enfin seule, aprs une telle cohue ! Jallais enfin pouvoir me dtendre, me laisser aller mentalement... Mes phares glissaient sur les troncs bien aligns en rangs serrs. Lobscurit tait totale il ny a videmment pas de lampadaires pour clairer les petites routes de campagne , et le froid extrme. Pas un bruit. Pas un mouvement. Pas le moindre animal en vue. Javais beau me rpter de faire attention, au cas o un cerf traverserait la route, je conduisais en pilote automatique. Je ne pensais qu ce que jallais faire en rentrant : me dmaquiller et enfiler ma plus paisse chemise de nuit avant de me mettre au lit, bien au chaud sous les couvertures. Quelque chose a surgi dans la lumire de mes phares, marrachant aussitt mes rveries de lit douillet et de douce chaleur molletonne. Jai eu un hoquet de surprise. Ctait un homme. Un homme qui courait. Un homme qui courait sur une route de campagne 3 heures du matin, un 1er janvier. Un homme qui courait comme sil avait le diable ses trousses. Jai ralenti. Que faire ? Si cet homme tait poursuivi par quelque chose de terrifiant, je risquais dy laisser ma peau, moi aussi. Mais je ne pouvais tout de mme pas labandonner comme a. Pas si sa vie tait menace. Pas si je pouvais laider. Mais comment ? Jai juste eu le temps de remarquer quil tait grand, blond et quil ntait vtu que dun jean, avant de me garer sur le bas-ct. Jai abaiss la vitre ct passager. Vous avez besoin daide ?

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Il ma lanc un regard de bte traque et a continu courir. Mais javais eu le temps de le reconnatre. Jai bondi hors de la voiture et je lui ai couru aprs en criant : ric ! ric, cest moi ! Il sest brusquement retourn, en sifflant comme un serpent, toutes canines dehors. Je me suis arrte net, si brusquement que jen ai chancel, et jai lev les mains en lair en signe dapaisement. Bien sr, si ric dcidait de mattaquer, je naurais aucune chance contre lui. a mapprendrait vouloir toujours jouer les bons Samaritains. Mais pourquoi ric ne me reconnaissait-il pas ? a faisait des mois quon stait rencontrs. ric tait le suprieur de Bill. Dans lorganisation hirarchique des vampires, il occupait le poste de shrif de la cinquime zone. Ctait aussi, accessoirement, une bombe Brad Pitt pouvait aller se rhabiller et, en plus, il embrassait comme un dieu. Mais pour linstant, lespce de bte fauve qui se tenait devant moi noffrait rien de bien sduisant. Crocs longs comme le pouce, mains crispes comme des serres, ramass sur ses jambes tel un prdateur prt fondre sur sa proie, voil la sympathique image quric me renvoyait. Il tait en mode alerte maximale , mais, bizarrement, il semblait avoir autant peur de moi que moi de lui. Une chance, sinon il se serait dj jet sur moi pour me saigner blanc, en moins de temps quil nen faut pour le dire. Napprochez pas ! a-t-il hurl. Il avait la voix raille, comme sil avait la gorge en feu. Mais quest-ce que tu fais l ? Qui tes-vous ? Comme si tu ne le savais pas ! Quest-ce qui te prend ? Quest-ce que tu fiches ici en pleine nuit, pied et torse nu ? Et quest-ce que tu as fait de ta voiture ? ric conduisait une superbe Corvette rouge ce qui donne une assez bonne ide du genre dnergumne auquel javais affaire. Vous savez qui je suis ? a ma scie. Cest quil ne plaisantait pas, lanimal !

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Bien sr que je sais qui tu es, ric ! A moins que tu naies un frre jumeau ? Je nen sais rien. Il a laiss retomber ses mains le long de ses cuisses, et ses canines ont commenc se rtracter. Il sest redress, abandonnant enfin sa position de combat. Voil qui dtendait dj un peu latmosphre. Tu ne sais pas si tu as un frre ? Javoue que jtais un peu perdue. Non. Je nen sais rien. Je mappelle ric ? Tel quil tait l, dans la lumire blafarde de mes phares, il me faisait presque piti. Eh bien... euh... oui. ric Nordman. Cest du moins le nom sous lequel tu te prsentes actuellement. Quest-ce que tu fais l ? a non plus, je ne le sais pas. a devenait un peu rptitif. Sans blague ? Tu ne te souviens de rien ? Javais peine le croire. Jtais persuade que, dun instant lautre, jallais voir un rictus sarcastique se dessiner sur ses lvres. Il claterait de rire et mexpliquerait tout, puis il sarrangerait pour membarquer dans une de ses histoires louches, tant et si bien qu la fin, je pouvais tre sre de me retrouver en pices dtaches ou, au mieux, sur une civire. De rien. Il a fait un pas vers moi. Torse nu, par ce froid ! Brrr... Jen avais la chair de poule. Jai aussi pu constater maintenant que jtais peu prs en tat daligner deux penses cohrentes quil semblait franchement dsempar, une expression que je navais encore jamais vue sur le visage de larrogant ric. Allez savoir pourquoi, a ma subitement emplie dune tristesse infinie. Tu sais que tu es un vampire, tout de mme ? Oui. Il a paru surpris par ma question. Et vous non. Non, je suis cent pour cent humaine. Et jai donc besoin de massurer que tu nas pas lintention de me faire du mal. Bon, - 22 -

cest vrai que tu aurais dj pu men faire depuis longtemps. Mais, crois-moi, mme si tu ne ten souviens pas, on est amis, toi et moi. Enfin, plus ou moins. Je ne vous ferai aucun mal. combien de victimes ric avait-il dit a avant de les gorger ? Des centaines, des milliers ? Mais le voir aussi perdu, jaurais eu vite fait doublier quil tait capable de me dmembrer mains nues. Un jour, javais dit Bill que si les extraterrestres voulaient envahir la Terre, ils navaient qu dbarquer dguiss en cockers lil larmoyant ou en chatons abandonns. Viens donc tasseoir dans ma voiture avant de finir congel. Jtais dcidment dhumeur compatissante. Javais pourtant la trs nette impression de me faire embobiner. Mais je ne savais pas comment ragir autrement. Je vous connais vraiment ? a demand ric, comme sil hsitait monter dans le vhicule dune inconnue surtout une inconnue aussi dangereuse ! Songez donc : une femme qui faisait plus de vingt centimtres et une trentaine de kilos de moins que lui... Oui. Et on en tait mme arrivs au tutoiement depuis un moment, si tu veux savoir. Je commenais perdre patience, et en dpit de mes efforts pour le cacher, a sentendait dans ma voix. Je ne pouvais pas mempcher de penser que jtais en train de me faire avoir dans les grandes largeurs, et je ne parvenais pas imaginer quoi tout a rimait. Exasprant, non ? Bon, maintenant, monte ! Je suis en train de geler, et toi aussi. En gnral, les vampires ne sont pas affects par les tempratures extrmes. Pourtant, ric avait la chair de poule. mon Dieu, ric ! Mais tu es pieds nus ! Je venais seulement de men apercevoir. Je lui ai pris la main il ma laisse approcher suffisamment pour a et je lai tir jusqu la voiture pour linstaller lavant. Je lui ai demand de remonter sa vitre, pendant que je faisais le tour pour aller me rasseoir derrire le volant. - 23 -

Jai attrap le vieux plaid que je garde toujours larrire en hiver pour les matchs de foot, etc. et je lai envelopp dedans. Il ne frissonnait pas, mais je ne supportais pas de voir toute cette peau dnude par ce froid glacial. Jai mis le chauffage fond ce qui, dans ma vieille guimbarde, ne sert pas grand-chose, mais bon. La peau nue dric ne mavait jamais refroidie avant. En fait, quand loccasion mavait t donne de voir autant dric que jen voyais maintenant (voire plus), a mavait tout sauf refroidie... Jtais dans un tel tat de nerfs que jai clat de rire rien que dy penser. ric a sembl stupfi par ma raction et ma regarde dun air inquiet. Tu es bien la dernire personne que je mattendais trouver ici, une heure pareille ! ai-je dit pour me justifier. Tu venais voir Bill ? Dsole de te dcevoir, mais il est parti. Bill ? Le seul vampire qui habite ici. Mon ex. Il a secou la tte avec, une fois de plus, cette expression de terreur absolue sur le visage. Tu ne sais pas comment tu es arriv ici ? Il a secou la tte de plus belle. Jai essay de rflchir cest tout ce que je suis parvenue faire, dailleurs : un essai. Jtais lessive, lavais bien eu une monte dadrnaline en apercevant cette silhouette blanche qui courait dans lobscurit, mais leffet stait vite dissip. Jai pris gauche pour emprunter ma belle alle bien dame, travers bois alle quric avait fait refaire ses frais, soit dit en passant. Ctait probablement pour a que javais pris ric dans ma voiture, au lieu de le laisser dtaler dans la nuit comme un lapin blanc gant : il avait t assez intelligent pour me donner ce dont javais vraiment besoin. Certes, il voulait aussi coucher avec moi, mais il mavait offert la rfection de mon alle parce que je navais tout bonnement pas les moyens de me la payer. Jai fait le tour pour me garer derrire la maison en soupirant : Ouf ! On y est. - 24 -

Jai coup le contact. Dieu merci, je navais pas oubli de laisser les lumires extrieures allumes avant de partir travailler. On ntait pas dans le noir complet, au moins. Cest ici que vous... Que tu , ric. Tu . Cest ici que tu vis ? Il regardait autour de lui, apparemment inquiet lide de devoir traverser les quelques mtres qui sparaient la voiture de la porte de derrire. Ben oui ! Il mnervait, la fin ! Il ma lanc un regard de hibou pris dans le faisceau des phares. Oh ! Allez, viens ! ai-je grommel, excde. Je suis sortie de la voiture et jai mont les marches qui mnent la vranda un amnagement rcent. Jai ttonn quelques secondes pour ouvrir la porte, et la lumire que javais laisse allume dans la cuisine sest aussitt rpandue sur la vranda. Tu peux entrer. Il ne sagissait pas dune simple formule de politesse : en tant que vampire, ric avait besoin de mon autorisation expresse pour franchir le seuil. Il a trottin ma suite, toujours emmaillot dans mon plaid. Sous les nons de la cuisine, le pauvre paraissait encore plus pitoyable. Jai alors remarqu quil avait les pieds en sang. Jai pouss un Oh, ric ! de commisration et je me suis empresse de remplir une bassine deau chaude. Il gurirait vite, comme tous les vampires, mais il fallait nettoyer les plaies. Ctait la moindre des choses. Je lui ai demand denlever son jean ne me prtez pas darrire pense : cest juste quil aurait t mouill, si ric lavait gard pendant que je lui plongeais les pieds dans la bassine. Sans lombre dun rictus goguenard, ni aucun autre signe qui aurait pu laisser supposer quil se rjouissait de la tournure que prenaient les vnements, ric sest extrait de son pantalon faon danse du canard, ce qui aurait sans doute t comique en dautres circonstances. Jai envoy valser le jean sur - 25 -

la vranda pour ne pas oublier de le laver le lendemain, tout en essayant de ne pas reluquer mon hte en ouvrant des yeux comme des soucoupes. Et pour cause : lhte en question ntait plus dsormais vtu que de ses sous-vtements, lesquels se rduisaient un minislip coup dans une matire extensible rouge vif dont llasticit tait visiblement mise lpreuve. Eh bien ! Je ntais pas au bout de mes surprises, apparemment. Javais dj vu ric en petite tenue une fois daccord, une fois de trop , mais il portait un caleon en soie. Les hommes pouvaient donc changer aussi radicalement de style ? Sans faire de cinma ni de commentaire scabreux, Eric sest empress de semmitoufler de nouveau dans mon plaid. Rien naurait pu mieux me convaincre que le vampire qui se trouvait devant moi ntait plus le mme. ric avait la beaut du diable plus dun mtre quatre-vingt-dix de pure splendeur virile, si tant est quon aime le style beaut glace, genre statue de marbre , et il le savait pertinemment. Je lui ai dsign une des chaises autour de la table. Il sest assis docilement. Je me suis accroupie pour poser la bassine par terre et je lui ai dlicatement gliss les pieds dans leau. Au contact de la chaleur sur sa peau glace et meurtrie, il a laiss chapper un grognement touff. Mme un vampire doit sentir une telle diffrence de temprature, jimagine. Je me suis arme dun torchon propre et jai commenc lui savonner les pieds. Je prenais mon temps ; a me permettait de rflchir, la suite du programme, notamment. Tu tais toute seule dehors, en pleine nuit, a-t-il alors lch dune voix hsitante. Je rentre du boulot, comme tu peux le voir mon uniforme. Je portais la version hiver : pantalon noir et sweat-shirt blanc avec Chez Merlotte brod ct cur. Les femmes ne devraient pas sortir seules si tard la nuit, a-t-il dcrt dun ton rprobateur. Oh, vraiment ? Explique-moi a. Eh bien, les femmes sont plus vulnrables et plus susceptibles de se faire attaquer que les hommes. Elles devraient donc tre mieux protges... - 26 -

a va, a va, je ne parlais pas littralement. Mais tu prches une convertie. Jaurais prfr ne pas travailler si tard, tu sais. Alors, pourquoi las-tu fait ? Parce que jai besoin dargent, tiens ! Je me suis essuy les mains, puis jai sorti les pices et les billets que javais dans la poche et les ai jets sur la table. Jai cette maison entretenir, figure-toi, ai-je enchan, bien dcide argumenter. Ainsi que ma voiture. Et puis, jai des impts et des assurances payer. Comme tout le monde, aije ajout, au cas o il aurait cru que jessayais de me faire plaindre. Il ny a donc pas dhomme dans ta famille ? De temps en temps, le grand ge des vampires se fait sentir. Jai un frre. Je ne sais pas si tu as dj rencontr Jason... Il avait une vilaine blessure au pied gauche. Jai remis un peu deau chaude dans la bassine et jai essay de la nettoyer aussi dlicatement que possible, ce qui ne la pas empch de grimacer. Les corchures et les coupures les plus bnignes semblaient dj se refermer. Le chauffe-eau sest remis en marche derrire moi et, bizarrement, jai trouv ce petit ronflement rassurant. Et ton frre accepte que tu fasses ce travail ? Jai essay dimaginer la tte de Jason si je lui disais que je comptais sur lui pour mentretenir jusqu la fin de mes jours parce que jtais une faible femme et que je ne devais pas travailler hors du foyer. Oh ! Pour lamour du Ciel, Eric ! Jai relev la tte en fronant les sourcils, comme une mre grondant son garnement de fils. Jason a dj assez de problmes comme a. Ceux que lui valaient son gosme chronique et ses frasques de don Juan patent, par exemple. Jai pouss la bassine de ct et je lui ai essuy les pieds en les tamponnant avec un torchon sec. Puis je me suis releve,

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avec des gestes un peu raides. Javais mal au dos, mal aux jambes, mal aux reins, mal partout. coute, ric, je crois que je ferais mieux dappeler Pam. Elle saura sans doute ce qui test arriv. Pam ? Javais un peu limpression de parler un gamin de deux ans un rien casse-pieds sur les bords. Ton bras droit. Je lai vu ouvrir la bouche, prt me bombarder de questions, et je me suis empresse dajouter : Attends ! Laisse-moi le temps de lappeler pour avoir au moins une petite ide de ce qui se passe. Mais... et si elle sest retourne contre moi ? Il vaut mieux le savoir aussi. Et le plus tt sera le mieux, crois-moi. Je me suis saisie du vieux tlphone fix au mur de la cuisine, au bout du plan de travail. Il y avait un tabouret de bar juste en dessous. Ctait l que sasseyait toujours ma grandmre, lors de ces interminables conversations tlphoniques quelle aimait tant. Il ne se passait pas une journe sans que je pense elle. Elle me manquait. Mais ce ntait pas le moment de faire du sentiment. Jai consult mon carnet dadresses et compos le numro du Croquemitaine, le seul bar de vampires de Shreveport principale source des revenus dric, le Croquemitaine lui servait galement de QG pour ses affaires, dont javais cru comprendre quelles taient de bien plus large envergure. Jignorais de quelle envergure elles taient et de quelle nature exacte taient ses autres investissements financiers , comme on dit aux infos, et je navais pas franchement envie de le savoir. Javais vu, dans le journal de Shreveport, quune grosse soire tait prvue au Croquemitaine pour le rveillon Venez mordre pleines dents dans le Nouvel An ! , jtais donc sre dy trouver quelquun. Pendant que le tlphone sonnait, jai sorti une bouteille de sang de synthse du rfrigrateur pour ric. Je lai mise au micro-ondes et jai rgl la minuterie. Il suivait chacun de mes gestes avec un regard anxieux.

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Le Croquemitaine, a rpondu une voix masculine suave et dote dun lger accent. Chow ? Pour vous servir. Que puis-je faire pour vous ? Cest Sookie. Oh ! Le ton tait devenu nettement moins aimable, tout coup. coute, ravi de pouvoir te souhaiter une bonne anne en direct, Sookie, mais on est un peu occups, l. Vous avez perdu quelquun ? Il y a eu un long silence pesant lautre bout de la ligne le problme avec les vampires, cest quon ne peut mme pas les entendre respirer. Une minute. Nouveau silence. Sookie, cest Pam. Elle avait fait si peu de bruit en prenant le combin que jai sursaut. As-tu toujours un seigneur et matre ? Jignorais jusquo je pouvais aller au tlphone. Je voulais juste savoir si ctait elle qui avait mis ric dans cet tat ou si elle lui tait reste fidle. Oui, et il peut tre assur de mon absolue loyaut, a-telle rpondu, comprenant immdiatement o je voulais en venir. Mais nous avons quelques petits soucis. Jai mrement pes ses paroles jusqu tre parfaitement sre davoir bien lu entre les lignes. Pam tait en train de me dire quelle tait toujours au service dric et que tous ceux qui taient dans ce cas taient sous le coup de quelque pression ou, dune manire ou dune autre, confronts de graves problmes. Il est ici, lui ai-je annonc. Pam apprciait la concision. Vivant ? Oui. Endommag ? Mentalement. Long temps de rflexion. Risque-t-il de reprsenter un danger pour toi ? - 29 -

Non que Pam soit inquite lide quric puisse me vider de mon sang elle sen fichait perdument , mais elle aurait eu dans lide de me demander de planquer ric que a ne maurait pas tonne. Pas pour le moment, apparemment. On dirait que le problme a voir avec sa mmoire. Je hais les sorcires ! Les humains avaient bien raison de les condamner au bcher. Comme ces mmes humains nauraient t que trop contents de se dbarrasser des vampires en leur plantant un pieu dans le cur, jai trouv a assez cocasse enfin, pas plus que a, vu lheure. De toute faon, elle navait pas ferm la bouche que javais dj oubli de quoi elle parlait. Jai bill men dcrocher la mchoire. Nous serons l demain soir, ma-t-elle finalement annonc. Peux-tu le garder jusque-l ? Le jour va se lever dans moins de quatre heures. As-tu un endroit sr o lhberger ? Oui. Soyez l la tombe de la nuit. Et je ne veux pas me retrouver embringue dans vos maudites histoires de vampires, cest clair ? En temps normal, je ne suis pas aussi directe avec les vampires, mais, je vous lai dit, la nuit avait t longue et jtais au bout du rouleau. Nous serons l. Jai raccroch. ric me regardait de ses grands yeux bleus, sans ciller. Ses cheveux ntaient plus quun enchevtrement de longues mches blondes on a exactement la mme couleur de cheveux, ric et moi. Et jai les yeux bleus, comme lui. Mais la ressemblance sarrte l. Jai bien pens lui donner un coup de peigne, mais jai eu la flemme. Bon. Voil comment a va se passer, lui ai-je expliqu. Tu vas rester ici jusqu ce que Pam et les autres viennent te chercher demain soir. Ils te diront alors de quoi il retourne. Tu ne laisseras personne entrer, nest-ce pas ? Sa voix tait encore plus anxieuse que son regard. Jai remarqu quil avait fini sa bouteille de sang. Il navait plus les traits aussi tirs. Ctait dj a. - 30 -

ric, je ferai de mon mieux pour que tu sois en scurit. Je dployais des trsors de patience insouponns. Je lui parlais mme avec une douceur de garde-malade. Mais si a continuait, jallais finir par mendormir sur place. Je lui ai pris la main. Allez, viens. Le plaid toujours serr autour de son torse, il ma gentiment suivie dans le couloir, comme une sorte de BlancheNeige dun mtre quatre-vingt-dix en minislip rouge. Ma vieille baraque avait connu bien des transformations au fil des ans, mais elle nen restait pas moins ce quelle avait toujours t : une simple ferme. Au tournant du XXe sicle, on y avait ajout un tage, o se trouvaient deux chambres. Mais je montais rarement lescalier, maintenant. Javais pratiquement condamn cette partie de la maison pour conomiser llectricit. Il y avait deux chambres en bas : la plus petite, celle que joccupais avant la mort de ma grand-mre, et la sienne, de lautre ct du couloir, dans laquelle je mtais installe aprs son dcs. Mais le trou rats que Bill stait amnag (cest moi qui lappelais comme a) se trouvait dans la petite. Cest l que jai emmen ric. Jai allum le plafonnier et vrifi que les volets et les rideaux taient bien ferms. Jai alors ouvert le placard, t tout ce quil contenait et soulev le bout de moquette qui dissimulait la trappe du fond. En dessous se trouvait une troite galerie que Bill stait amnage, quelques mois auparavant, afin de pouvoir rester chez moi pendant la journe ou se cacher, au cas o il naurait plus t en scurit chez lui. Bill aimait bien lide davoir une solution de repli, et je suis sre quil stait mnag dautres refuges dont jignorais lexistence. Si javais t un vampire (Dieu men garde !), jen aurais fait autant. Mais ce ntait pas le moment de penser Bill, alors mme que je mapprtais montrer son suprieur hirarchique comment refermer la trappe qui dissimulait lendroit o il dormait quand il venait de passer la nuit avec moi... Quand je me rveillerai, demain, je remettrai toutes ces affaires lintrieur pour que a fasse plus naturel.

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Je mtais efforce de prendre un ton propre le rassurer. Je lui ai adress un petit sourire encourageant. Je suis oblig dy entrer maintenant ? a-t-il demand. ric me demandant mon autorisation : ctait vraiment le monde lenvers ! Non, tu nes pas oblig. Contente-toi de te faufiler ldedans avant laube. Tu ne peux pas rater lheure, hein ? Je veux dire, tu ne risques pas de tendormir et de te rveiller en plein jour ? Il a sembl rflchir un moment, puis il a secou la tte. Non. Je sais que cest impossible. Est-ce que je peux rester avec toi cette nuit ? Seigneur ! Encore le coup des yeux de chien battu. De la part dun ancien Viking dun mtre quatre-vingt-dix, ctait vraiment trop. Je navais plus la force de rire, mais jai laiss chapper un petit ricanement mlancolique. Bon, daccord. Ma voix ma paru aussi flageolante que mes jambes. Jai travers le couloir, allum la lumire dans ma chambre, propre, chaude, confortable, et jai rabattu le couvre-lit beige assorti au dcor , la couverture et le drap du dessus. Tandis quric demeurait assis comme une me en peine sur la chaise de lautre ct du lit, jai enlev mes chaussures et mes chaussettes, sorti une chemise de nuit de ma commode et me suis faufile dans la salle de bains. Dix minutes plus tard, jtais de retour, les dents laves, dmaquille et vtue dune chemise de nuit en flanelle couleur crme avec de grosses fleurs bleues dlaves. Les rubans taient lims et le volant de lourlet plutt dfrachi, mais a me convenait trs bien. Javais dj teint la lampe de chevet quand je me suis aperue que javais oubli denlever llastique qui retenait ma queue-de-cheval. Jai tir dessus dans le noir et secou la tte. Mme mon crne a sembl se dtendre. Jai pouss un soupir de soulagement bat. En me couchant, jai cru sentir un corps tranger en faire autant mon ct. Est-ce que javais aussi autoris ric venir dans mon lit ? Eh bien, sil avait des vues sur ma chaste personne, me suis-je dit en me glissant sous les draps, jtais tout bonnement trop fatigue pour men proccuper. - 32 -

Femme ? Mmm ? Quel est ton nom ? Sookie. Sookie Stackhouse. Merci, Sookie. De rien, ric. Et parce quil avait lair tellement perdu lric que je connaissais naurait jamais remerci qui que ce soit, pour la bonne et simple raison quil estimait que tout lui tait d , jai ttonn sous les draps pour lui prendre la main. Comme sa paume pousait la mienne, nos doigts se sont enlacs. Jamais je naurais imagin quon puisse sendormir, main dans la main, avec un vampire. Pourtant, cest exactement ce que jai fait.

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CHAPITRE 2

Tandis que, pelotonne sous les draps, je me rveillais lentement, en tirant de temps autre un bras ou une jambe, les vnements surralistes de la nuit me revinrent en mmoire. Bon. Eric ntait plus dans mon lit. Jen ai dduit quil avait regagn la cachette amnage par Bill. Il tait donc en scurit. Ctait dj a. Je me suis leve pour aller remettre en place le bric--brac du placard, comme promis. en croire lhorloge de la cuisine, il tait midi. Et il faisait un soleil radieux. Pour mon anniversaire, Jason mavait offert un thermomtre qui me permettait de lire la temprature extrieure sans sortir de chez moi. Il me lavait mme install puisque je vous dis que ctait Nol. Maintenant, je savais donc deux choses : il tait midi et il faisait 1C dehors. La bassine dans laquelle javais lav les pieds dric tranait toujours par terre. Je lai vide dans lvier. Cest l que je me suis aperue qu un moment ou un autre, ric avait rinc sa bouteille de sang. Bizarre. a ma rappel que je ferais mieux den avoir une sous la main son rveil si je ne voulais pas lui servir de petit djeuner. Et puis, la politesse exigeait que jen aie en rserve pour Pam et consorts, quand ils arriveraient de Shreveport. Je les attendais de pied ferme. Ils allaient enfin mexpliquer ce qui stait pass ou pas. Ils remmneraient ric Shreveport ET retourneraient rgler leurs problmes entre eux, et je pourrais reprendre ma petite vie tranquille ou pas. Jour de lAn oblige, le bar tait ferm jusqu 16 heures. De toute faon, ctaient Charlsie, Danielle et la nouvelle qui assuraient le service. Idem pour le lendemain. Normal, vu que le reste de lquipe stait coltin le rveillon. Javais donc deux - 34 -

jours de cong. Et jallais devoir en passer au moins un avec un vampire qui ne savait mme plus comment il sappelait ! Quel est le crtin qui a dit que, dans la vie, tout finit toujours par sarranger ? Jai aval deux tasses de caf bien serr, mis le jean dric dans le lave-linge, lu quelques pages dun roman leau de rose comme si a allait me remonter le moral ! et jet un coup dil au mot du jour de mon phmride tout neuf, quArlne mavait offert pour Nol. Premier mot de lanne : exsangue. Allez savoir pourquoi, jai trouv que ce ntait pas bon signe. Il faisait aussi horoscope, le calendrier dArlne ? Jason est arriv peu aprs 16 heures et sest gar dans une envole de gravillons. Ctait bien la peine de faire damer mon alle ! Javais eu le temps de prendre une douche et de mhabiller, mais javais encore les cheveux mouills. Je les avais aspergs de spray lissant et jtais en train de les brosser, assise devant la chemine, tout en regardant dun il distrait un match de foot la tl. Javais baiss le son au maximum. Tout en savourant la douce chaleur du feu de bois dans mon dos, je rflchissais lincroyable situation dans laquelle ce pauvre ric se trouvait. On ne stait pas beaucoup servi de la chemine, ces deux dernires annes, cause du prix exorbitant du bois quil fallait se faire livrer. Mais pas mal darbres taient tombs pendant la tempte de lhiver prcdent, et Jason en avait dbit un bon paquet. Les pas lourds de mon frre ont rsonn sur les marches de la vranda celle de devant, la plus ancienne des deux (bien que vranda soit peut-tre un bien grand mot pour dsigner ce qui ntait, aprs tout, quun plancher couvert). Il a vaguement frapp avant dentrer. Comme moi, il avait pratiquement grandi dans cette maison. Nous tions venus y vivre avec Granny lorsque nous nous tions retrouvs orphelins, et elle avait lou celle de nos parents jusqu ce que Jason atteigne sa majorit et dcide daller y vivre seul. Mon frre avait maintenant vingt-huit ans et dirigeait une quipe du service de voirie municipal : une ascension plutt rapide pour un petit gars du cru sans diplme. Javais dailleurs toujours - 35 -

pens quil sen contenterait, mais rcemment, il avait commenc donner des signes dinsatisfaction. Super, a-t-il approuv en voyant la flambe. Il est venu se planter devant ltre pour se chauffer les mains, me coupant toute la chaleur par la mme occasion. quelle heure tu es rentre, cette nuit ? ma-t-il lanc par-dessus son paule. Jai d me coucher vers 3 heures du matin. Quest-ce que tu penses de la fille qui tait avec moi, hier soir ? Je crois que tu ferais mieux de ne pas la revoir. Il ne sattendait pas a. Il ma coul un regard en biais. Quest-ce que tu sais delle ? ma-t-il demand voix basse. Mon frre est au courant de mon infirmit , mais il nen parle jamais avec moi ni avec personne dautre, dailleurs. Je lai vu se battre avec un type qui mavait traite de cingle, mais il nen reste pas moins quil ne me considre pas comme quelquun de normal. De mme que la plupart des gens, dailleurs. Ils font juste semblant de ne pas y croire. Ou plutt, ils croient que je ne pourrais jamais lire dans leurs penses eux, juste dans celles des autres. Dieu sait les efforts que je fais pour me comporter et parler normalement, pourtant, comme si je ntais pas constamment bombarde dides et dmotions parasites, de regrets, de remords, de rancunes, daccusations... Elle nest pas ton genre, cest tout, ai-je simplement rpondu, le regard perdu dans les flammes. Cest pas un vampire, elle, pourtant, a-t-il aussitt ripost, acerbe. Javais d le vexer. Non, en effet. Eh bien, alors ! sest-il exclam en me fusillant du regard. Jason, quand les vampires sont apparus au grand jour et quon a dcouvert quils existaient rellement, aprs les avoir considrs pendant des sicles comme des personnages de contes et lgendes, tout juste bons faire frissonner les amateurs de films dhorreur, est-ce que tu ne tes pas demand - 36 -

sil ny avait pas dautres cratures lgendaires du mme acabit qui ntaient peut-tre pas si imaginaires que a ? Je lai laiss rflchir cette ide un petit moment. A voir ses sourcils froncs et sa moue sceptique, il tait clair quil nen croyait pas un mot. Il aurait bien voulu me traiter de folle, me dire que ctait le truc le plus dbile quil ait entendu depuis longtemps ne croyez pas que je sois paranoaque : je lisais tout a dans ses penses. Il sen est finalement tir par une pirouette : Tu dois savoir de quoi tu parles. Ce ntait pas tout fait une question, mais pas loin. Jai attendu quil me regarde droit dans les yeux et jai acquiesc avec de grands hochements de tte. Ben merde alors ! a-t-il souffl. Elle me plaisait bien, moi, cette fille. Une vraie tigresse, sous ses airs de saintenitouche. Sans blague ? Je nen revenais pas quelle se soit transforme devant lui. Et ce ntait mme pas la pleine lune ! Elle devait avoir de sacrs pouvoirs, pour un changeling. Encore une chance que Jason sen soit sorti sans une gratignure ! Tu nas rien, jespre ? A peine une seconde plus tard, je me mordais dj la lvre, atterre par ma propre btise. Elle ne stait videmment pas mtamorphose devant lui ! Quelle idiote je faisais ! Jason ma dvisage avec des yeux ronds, puis il a clat de rire. Franchement, Sookie, tu es impayable ! Tu as vraiment cru quelle... Il sest brusquement interrompu, les traits figs. Je pouvais voir sur son visage limpensable devenir improbable, puis possible, creusant patiemment sa petite galerie, comme le ver dans la pomme, lzardant peu peu la bulle dans laquelle vivent la plupart des gens, cette bulle qui repousse les images ou les ides qui ne collent pas avec la confortable vision trique quils ont du monde.

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Jaurais prfr ne pas le savoir, a-t-il murmur dune voix blanche, en se laissant tomber dans le rocking-chair de Granny. Jai essay de le rassurer un peu. Ce nest pas forcment ce qui se passe pour elle le truc de la tigresse, je veux dire. Mais, crois-moi, il y a quelque chose... Il lui a fallu une bonne minute pour se reprendre, mais il sest finalement assez vite ressaisi. Cest Jason tout crach, a : comme lide le drangeait mais quil ne pouvait rien y changer, il la range bien gentiment dans un coin de sa tte, tout au fond, et il a mis son mouchoir par-dessus. Tu sais ce qui est arriv Hoyt, hier soir ? Quand il a quitt le bar avec sa nana, il sest embourb dans le foss, du ct dArcadia, et ils ont t obligs de faire trois kilomtres pied pour trouver un tlphone parce que son portable navait plus de batterie. Je ne me suis pas fait prier pour pousser lexclamation escompte, expression horrifie comprise : Non ! Si ! Et sa nana tait monte sur de vraies chasses, en plus ! Le monde de Jason avait recouvr sa stabilit rassurante, et mon frre tout son aplomb. Il ma encore racont les potins du coin un petit quart dheure, a accept le Coca que je lui proposais, puis ma demand si javais besoin de quelque chose en ville. Oui. Jy avais rflchi pendant quil me parlait. Je connaissais toutes les nouvelles quil mavait racontes, de toute faon quelques penses chappes dmetteurs particulirement puissants ou un brin mchs, les soirs prcdents. Oh oh ! sest-il cri avec une mine faussement terrifie. Dans quoi je me suis encore fourr, moi ? Jai besoin dune dizaine de bouteilles de sang et de quelques fringues pour rhabiller un solide gaillard. Allons bon ! Voil que je recommenais le faire flipper. Pauvre Jason ! Il aurait mrit une frangine qui lui aurait fait - 38 -

une ribambelle de petits neveux et de petites nices qui se seraient cramponns ses jambes en lappelant oncle Jaz . Au lieu de quoi, il mavait, moi. Vous parlez dun cadeau ! Solide comment ? Et do il sort, celui-l ? Il doit faire un bon mtre quatre-vingt-dix. Longues jambes, paules carres... Je me suis mentalement promis de vrifier la taille dric sur ltiquette de son jean lequel se trouvait prsent dans le sche-linge. Quel genre de fringues ? Du basique. Cest pour quelquun que je connais ? Cest pour moi, a rpondu une voix de basse. Jason sest retourn dun mouvement vif, prt se dfendre (comme quoi son instinct nest pas si mauvais que a, quand il veut bien sy fier). Mais ric tait aussi peu menaant quun vampire de sa taille peut ltre, lorsque ses canines sont rtractes. En plus, il avait enfil le peignoir en velours marron que javais laiss dans la petite chambre. Je lavais gard pour Bill. a ma fait un coup au cur de le voir sur un autre. Mais il fallait rester pragmatique : ric ne pouvait pas se balader en slip rouge dans la maison pas en prsence de Jason, en tout cas. Jason a dtaill ric de haut en bas et ma lanc un regard rprobateur. Cest le nouveau, Sookie ? Eh ben, tas pas perdu de temps ! Il semblait hsiter entre ladmiration fraternelle dans le genre cest de famille et lindignation virile par solidarit masculine, sans doute. Jason ne stait pas encore rendu compte quric tait un vampire. a me sidre toujours que les gens ne sen aperoivent pas au premier coup dil. a crve les yeux, pourtant. Et cest moi qui dois lui acheter ses fringues, en plus ? at-il enchan. Oui. Sa chemise a t dchire la nuit dernire, et il y a des taches indlbiles sur son jean. Et tu as lintention de me prsenter ?

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Jai respir un bon coup. Jaurais tellement prfr que ces deux-l ne se rencontrent pas ! Vaut mieux pas. Ils lont mal pris : Jason a eu lair vex, et Eric bless. ric, a annonc ce dernier en tendant la main Jason. Jason Stackhouse, le frre de cette impolie. Ils se sont serr la main. Javais envie de leur tordre le cou. Jimagine que vous avez une bonne raison pour ne pas sortir acheter vos fringues vous-mme, a fort justement prsum mon frangin ador. Une trs bonne raison, oui, ai-je dclar. Et une bonne vingtaine daussi bonnes pour que tu oublies que tu las vu. Tu nes pas en danger, Sookie ? a demand Jason, soudain inquiet. Pas pour le moment. Si jamais il arrive quelque chose ma sur par votre faute, je peux vous garantir que vous ne lemporterez pas au paradis ! Je nen doute pas, a rtorqu ric avec un calme olympien. Mais puisque vous vous montrez si franc avec moi, je vais ltre mon tour : je pense que vous devriez vous occuper delle et laccueillir chez vous pour quelle soit sous votre protection. Jason en est rest sans voix. Jai t oblige de cacher ma bouche derrire ma main pour ne pas clater de rire. Le spectacle valait son pesant dor ! Dix bouteilles de sang et une tenue de rechange ? ma demand Jason. en juger par le ton de sa voix, il avait enfin compris qui il avait affaire. Cest a. Tu trouveras le sang chez lpicier et les fringues au centre commercial. ric faisait plutt dans le costume sur mesure, dordinaire. Mais son changement de style lui allait plutt bien, et puis, au moins, un jean et un tee-shirt, ctait encore dans mes moyens. Oh ! Il lui faut des chaussures aussi.

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Jason est all se planter ct dric et a cal son pied contre le sien. Il a mis un sifflement admiratif, ce qui a fait sursauter ric. Cest plus des pieds, cest des palmes ! a-t-il comment. Il ma lanc un coup dil canaille. Cest vrai, ce quon raconte l-dessus ? sest-il enquis avec un petit air goguenard. Je lui ai rendu son sourire, reconnaissante. Il essayait de dtendre latmosphre. Tu ne vas sans doute pas me croire, mais je nen sais rien. Un peu dur avaler... sans mauvais jeu de mots. Bon, ben, jy vais. Il a salu ric. Deux secondes plus tard, jentendais dj le crissement de ses pneus sur le gravier. La nuit tait compltement tombe. La temprature avait d encore chuter de quelques degrs. Je suis dsol dtre arriv au mauvais moment, a dit ric dun ton hsitant. Tu ne voulais pas quil me voie, je suppose. Il sest approch de la chemine. Il semblait aimer se rchauffer au coin du feu, lui aussi. Ce nest pas que a me gne de thberger, ric. Jai juste limpression que tu tes mis dans de sales draps, et je nai aucune envie de voir mon frre ml une histoire qui pourrait mal tourner et dans laquelle il na rien faire. Tu nas pas dautre frre ? Non. Et mes parents sont morts, ainsi que ma grandmre. Jason est toute ma famille, en dehors dune cousine qui est tombe dans la drogue il y a des annes. Jimagine quelle a carrment plong, depuis. Ne sois pas si triste, je ten prie, a-t-il alors murmur, comme si ctait plus fort que lui. Je dteste quon sapitoie sur mon sort, aussi me suis-je empresse de le dtromper. Oh ! Je vais trs bien. OK, mon ton tait peut-tre un peu brusque et lair que javais pris un peu trop dgag. - 41 -

Mon sang coule dans tes veines, a-t-il soudain affirm. Oh oh ! Je me suis raidie. Je serais incapable de dire ce que tu ressens, si tu navais pas un peu de mon sang dans les veines, ma-t-il expliqu. Sommes-nous... Avons-nous t... amants ? Non. Javais peut-tre mis un peu trop dempressement me dfendre. Pourtant, ctait la vrit. Daccord, il sen tait fallu dun cheveu. Mais je navais pas menti. On avait t interrompus au dernier moment, Dieu merci. Aprs tout, il marrive davoir des moments de faiblesse, et comme ric est une tentation ambulante... Que vous faut-il de plus ? Par malheur, ric ne me quittait pas des yeux, et son regard pntrant semblait lire en moi livre ouvert. Jai senti le rouge me monter aux joues. Ceci nest pas un peignoir de femme... Et ce nest pas celui de ton frre, a-t-il insist, histoire de bien enfoncer le clou. Ae, ae, ae ! Je me suis abme dans la contemplation des flammes, comme si elles allaient me procurer lchappatoire que je cherchais. qui est-il ? Et ttu, avec a ! Bill. Cest ton amant ? Jai hoch la tte. Enfin, ctait, ai-je rectifi. Cest un de mes amis ? Jai rflchi la question. Eh bien... pas exactement. Il vit sur le territoire dont tu es le shrif. La cinquime zone. Est-ce que a lui rappellerait quelque chose ? Jai recommenc me coiffer dun geste nerveux... et je me suis rendu compte que mes cheveux taient dj secs. Tout crpitants dlectricit statique, ils ont suivi le trajet de la brosse et se sont dresss autour de mon visage. Leffet tait plutt marrant, et jai souri en me regardant dans la glace accroche au-dessus du manteau de la chemine. ric sy refltait aussi. Je ne sais pas qui a invent cette lgende selon laquelle les vampires seraient invisibles dans les miroirs. Je peux vous - 42 -

assurer que je voyais parfaitement ric jen voyais mme plus quil ne laurait fallu : avec son peignoir mal ferm, il y avait de quoi se rincer lil... Jai ferm les yeux. Il y a quelque chose qui ne va pas ? sest inquit le Viking en peignoir, plein de sollicitude. Mon self-control, Eric. Juste mon self-control qui flanche... Non, non. Tout va trs bien, lui ai-je assur, en essayant de ne pas trop serrer les dents. Tes amis ne vont pas tarder arriver. Ton jean est dans le sche-linge, et Jason devrait tre de retour dune minute lautre avec dautres fringues pour toi. Mes amis ? Les vampires qui travaillent pour toi, je veux dire. Jimagine que tu peux considrer Pam comme une amie. Quant Chow, je ne sais pas... Sookie, quest-ce que je fais, comme mtier ? Qui est Pam ? Ce ntait plus une conversation, ctait lascension de lEverest par la face nord : a mpuisait davance. Jai quand mme tent de lui brosser un bref tableau de sa position sociale. Je lui ai parl du Croquemitaine, des autres affaires juteuses quil tait cens diriger... Mais, en fait, je nen savais pas assez pour le renseigner correctement. Tu ne sembles pas trs au courant de ce que je fais, en at-il fort justement conclu. Eh bien, je ne vais au Croquemitaine que quand Bill my emmne, et il ne my emmne que lorsque tu veux me faire faire quelque chose. Idiote ! Mais quelle idiote ! Je me suis donn un coup sur le front avec ma brosse pour ma peine. Comment puis-je te faire faire quelque chose ? sestil tonn en tendant la main vers moi. Tu me prtes ta brosse ? Je lui ai jet un coup dil. Il avait lair plong dans ses penses, proccup. Bien sr. Tiens. Jai prfr faire limpasse sur sa premire question, trop contente de noyer le poisson si peu de frais. Il a commenc se coiffer. chaque coup de brosse, les muscles de son torse roulaient sous sa peau comme des vagues. Argh ! - 43 -

Jai regagn ma chambre au pas de charge, pris un lastique sur ma table de chevet et me suis fait la queue-decheval la plus serre possible, bien haut, au sommet du crne. Je me suis servie de mon peigne pour la lisser et jai tourn la tte de droite gauche devant la glace pour massurer quelle tait bien centre. Tu es tendue, a constat ric depuis le seuil de ma chambre. Jai sursaut en poussant un cri aigu. Oh, dsol ! Pardonne-moi, je ne voulais pas teffrayer. Je lui ai lanc un regard souponneux. Mais cest quil avait lair sincre ! En de telles circonstances, lric que je connaissais se serait bien marr. Bon, je nallais pas non plus regretter le vrai ric. Nempche, avec lui, au moins, on savait sur quel pied danser. Cest ce moment-l que jai entendu frapper. Reste ici, ai-je dit ric. Lanxit se lisait sur son visage crisp. Il sest docilement assis sur une chaise, dans un coin de la chambre, comme un bon petit garon obissant. Je me suis rendue dans lentre, en priant intrieurement pour ne pas avoir droit de nouvelles surprises. Celles quon me rserve sont rarement bonnes. Qui est l ? ai-je demand en collant loreille contre la porte. Nous, a rpondu Pam. Jai commenc tourner la poigne, avant de me figer brusquement. Puis je me suis rappel quils ne pouvaient pas entrer sans mon consentement et jai ouvert. Pam, cest le genre blonde BCBG : brushing, twinset, teint de porcelaine. Elle a tout de la jeune femme dsuvre qui soccupe en travaillant bnvolement la crche trois aprsmidi par semaine (hors priodes de soldes privs, sentend). Quoique je vous imagine assez mal lui confier votre poupon ador garder, je nai jamais vu Pam se montrer particulirement cruelle ou perverse. Elle nen demeure pas moins convaincue que les vampires sont trs suprieurs aux humains. Certains pourraient aussi se formaliser de ses manires pour le moins directes : elle ne mche pas ses mots. - 44 -

En outre, il est clair que si son bien-tre dpendait de quelque horreur excuter, elle le ferait sans sourciller, et a ne lempcherait pas de dormir sur ses deux oreilles. part a, elle semblait faire un bras droit exemplaire : elle avait un redoutable sens des affaires, sans paratre pour autant dvore dambition. En tout cas, si elle avait lintention de doubler son patron ou de monter son propre business, elle cachait bien son jeu. Quant Chow, ctait une autre paire de manches. Un vrai mystre ambulant, pour moi. Je ne me sentais jamais compltement laise en sa prsence. Avec ses longs cheveux raides et noirs, son mtre soixante-quinze et ses yeux brids dAsiatique, Chow ntait pas trs impressionnant, premire vue... ceci prs quil ny avait pas un centimtre carr de son corps (hormis ce que je navais jamais vu de son anatomie Dieu men prserve !) qui ne ft couvert de tatouages, de ces motifs extrmement complexes et dlicats que lon dit trs priss des yakuzas. Chow tait barman au Croquemitaine, mais souvent, il se contentait de se pavaner nonchalamment au bar pour que les clients puissent ladmirer. Cest le principe sur lequel fonctionnent tous les bars de vampires : faire croire aux humains quils sencanaillent, leur donner le frisson, limpression quils jouent avec le feu rien quen se trouvant dans la mme pice que des morts-vivants. Et a rapporte gros, daprs Bill. Pam portait un pull blanc nacr en angora avec un pantalon fluide mordor, et Chow son habituel ensemble pantalon et veste noire ouverte. Il ne mettait jamais de chemise, sans doute pour que les clients du Croquemitaine puissent profiter au maximum de lexposition ambulante gratuite. Jai appel Eric. Il sest avanc dans le salon pas mesurs : il tait visiblement sur ses gardes. ric ! sest exclame Pam avec un soulagement manifeste dans la voix. Tu vas bien ? Elle avait les yeux rivs sur lui, une lueur dinquitude dans le regard. Elle ne sest pas incline devant lui proprement parler, mais lui a tout de mme adress un hochement de tte plutt solennel.

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Je ne voudrais pas trop mavancer, mais ces diffrentes salutations mavaient tout lair de reflter les relations hirarchiques qui existaient entre eux. Je vous connais, a dit ric en tentant de mettre dans son ton plus daffirmation que dinterrogation. Les deux autres ont chang des regards incertains. Ae ! Ce ntait pas gagn. Nous sommes ton service, ric, lui a patiemment expliqu Pam. Nous te devons allgeance. Jai commenc mcarter, avec la ferme intention de leur fausser compagnie. Jtais sre quils avaient des trucs secrets se dire, et sil y avait quelque chose que je ne voulais pas connatre, ctaient bien des secrets de vampires. Ne ten va pas, je ten prie, ma supplie ric. Il y avait de la peur dans sa voix. Je me suis arrte net et jai jet un coup dil derrire moi. Pam et Chow me regardaient par-dessus lpaule dric. Vu leur expression, il tait clair quils ne prenaient pas vraiment les choses de la mme faon : Pam semblait trouver la situation plutt comique ; Chow affichait, en revanche, une expression rprobatrice. Jai essay dviter le regard dric, pour pouvoir mloigner sans remords, mais a na pas march. Il ne voulait vraiment pas que je le laisse seul avec ses deux acolytes. Jai lch un juron inaudible et tourn les talons pour revenir vers lui. On a de nouveau frapp la porte. Pam et Chow ont aussitt ragi : en un clin dil, ils taient en position de combat. Croyez-moi, voir un vampire dans cet tat, cest un truc vous glacer le sang, alors deux ! Leurs canines staient dmesurment allonges, et leurs mains staient recroquevilles comme des serres. Ils taient passs en alerte maximale. Lair semblait crpiter autour deux. Jai lanc un Oui ? incertain en me plantant juste devant la porte il fallait absolument que je me fasse installer un judas. - 46 -

lui.

Matre, a fait Chow en sinclinant franchement, quant

Cest ton frre, Sookie, a rpondu Jason dun ton impatient. Il semblait de mauvais poil. Du coup, je me suis demand sil tait tout seul. Jai failli ouvrir... puis lai hsit. Finalement avec lhorrible impression dendosser le rle du tratre dans un mauvais film de srie B , jai fait signe Pam demprunter le couloir jusqu la porte de derrire. Jai dcrit un cercle de la main pour lui enjoindre de faire le tour de la maison, puis jai dsign la porte dentre de lindex. Pam a hoch la tte en silence et sest aussitt excute. Je ne lai mme pas entendue se dplacer. Incroyable ! Pendant ce temps, Chow stait post devant ric. Jai acquiesc de la tte. Exactement ce quon attendait de lui. Moins dune minute plus tard, jentendais Jason jurer une vingtaine de centimtres de moi. Ouvre ! ma cri Pam. Cette fois, je ne me suis pas fait prier... et jai dcouvert Jason pris en tau entre les bras de Pam, laquelle le tenait audessus du sol sans le moindre effort apparent, alors mme quil se dbattait, gesticulait en tous sens et ruait comme un cheval sauvage. Ouf ! Tu es tout seul. Forcment ! Nom dun chien ! Mais quest-ce qui ta pris de la lcher sur moi ? Bon sang, foutez-moi la paix, vous ! Cest mon frre, Pam. Tu peux le reposer, sil te plat ? Pam a obtempr sans broncher. Jason avait peine pos les pieds par terre quil sest retourn dun bloc vers elle. coutez, ma ptite dame, a se fait pas de sauter sur un type par-derrire comme a ! Vous avez de la veine que je vous en ai pas balanc une, parce que je vous retournais la tte, moi ! Pam a, une fois de plus, prouv quelle avait de lhumour (chose rare chez les vampires) : vu son expression ironique, elle ntait manifestement pas insensible au comique de la situation. Mme Jason sen est aperu. Il a eu le bon got de rire. Jaurais peut-tre eu un peu de mal, jimagine, a-t-il reconnu en lui adressant un grand sourire, avant de se pencher pour rcuprer ses sacs, quil avait laisss tomber sur le plancher de la vranda. - 47 -

A ma grande surprise, Pam lui a prt main-forte. Jai eu le nez creux en prenant les grosses bouteilles de sang en plastique, a-t-il ajout avec un coup dil malicieux. Sinon, cette charmante demoiselle aurait t oblige de se serrer la ceinture. Il a ponctu cette sortie dun grand sourire charmeur lintention de lintresse. Jason est un tombeur de premire : cest plus fort que lui, il ne peut pas sempcher de draguer. Mais avec Pam, il visait trs au-dessus de ses moyens. Malheureusement, il navait pas assez de jugeote pour sen apercevoir. Mieux valait que jintervienne. Merci, Jason. Tu peux y aller, maintenant. Sur ce, je lui ai pris les sacs en plastique des mains. Mais Pam et Jason ne se quittaient toujours pas des yeux. Bon sang ! Elle tait en train de lui faire le coup du regard hypnotique ! Elle allait lui vider le cerveau ! Je me suis empresse dy mettre le hol. Pam ! me suis-je crie dun ton svre. Pam, cest mon frre. Je sais, ma-t-elle posment rpondu. Jason, tu avais quelque chose nous dire ? Javais oubli la perceptible impatience dans la voix de Jason quand il avait frapp ma porte, comme sil avait effectivement des nouvelles annoncer. Ah, oui, oui... Il a dtach grand-peine les yeux de son ensorcelante voisine. Mais en se tournant vers moi, il a aperu Chow. a la refroidi dun coup. Il lui restait quand mme assez de bon sens pour avoir peur dun vampire aux allures de yakuza. Sookie ? a-t-il glapi soudain. Est-ce que tas des ennuis ? Il a fait un pas vers moi, et jai senti son taux dadrnaline qui venait peine de redescendre, aprs lattaque-surprise de Pam remonter en flche. Non, non, tout va bien. Ce sont juste des amis dric. Comme ils voulaient se faire une petite ide de la situation, ils ont prfr venir se rendre compte sur place.

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Tous les regards se sont braqus sur lui. Jason sest rengorg. a flatte son ego dtre le point de mire. Il a toujours ador a. Y a des affiches partout : au supermarch, chez lpicier, chez Grabbit Kwik... tous les coins de rue, a-t-il renchri. Et elles disent toutes la mme chose : Avez-vous vu ce vampire ? Elles expliquent quil a t enlev, que ses amis le cherchent et quil y a une rcompense de cinquante mille dollars pour qui fournira des indices. Je ny comprenais rien. Je nageais encore en plein brouillard quand Pam a dclar lintention exclusive de Chow, semblait-il : Ils esprent parvenir le localiser pour le rcuprer. Et a va marcher. Nous devrions nous en dbarrasser, lui a-t-il rpondu en dsignant Jason du menton. Si vous touchez un cheveu de mon frre... Dun bond, je me suis interpose entre Jason et Chow. Si seulement javais eu un pieu ou un marteau quelconque sous la main pour empcher ce maudit vampire dapprocher ! Pam et Chow se sont alors tourns dun mme mouvement et ont focalis sur moi toute leur attention. Contrairement Jason, je nai pas du tout trouv a flatteur Jai trouv a... terrifiant. Jason ouvrait dj la bouche je sentais sa colre monter et, avec elle, lenvie den dcoudre quand ma main sest referme sur son poignet. Tais-toi, lui ai-je murmur. Par miracle, il a obi. Il semblait avoir compris que la machine commenait semballer et que les vnements prenaient mauvaise tournure. Jai cru bon de clarifier les choses : Si vous voulez le supprimer, il faudra me tuer dabord. Tu parles dune menace ! a raill Chow. Pam ne disait rien. Mais je savais que si on en arrivait au stade o il lui faudrait choisir entre dfendre les intrts des

ville.

Eh bien, ils auraient plutt intrt aller faire un tour en

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vampires et tre ma copine... eh bien, je pourrais faire une croix sur son amiti. De quoi sagit-il ? a tout coup demand ric, avec une autorit surprenante dans la voix. Expliquez-moi. Pam ? Le suspense a dur une bonne minute une ternit, pour moi. Puis Pam sest tourne vers ric secrtement soulage, peut-tre, de ne pas avoir me tuer tout de suite. Sookie et cet homme, son frre, tont vu, lui a-t-elle dit. Ce sont des humains. En tant que tels, ils sont sensibles lappt du gain. Ils nhsiteront donc pas te livrer aux sorciers pour toucher la rcompense. Des sorciers ! Quels sorciers ? me suis-je exclame en mme temps que Jason. Merci, ric, de nous avoir foutus dans ce ptrin, a marmonn Jason. Tu veux bien me lcher, maintenant, Sookie ? Tu serres plus fort que tu ne le crois, figure-toi. Et pour cause : javais du sang de vampire dans les veines le sang dric, dailleurs. La transfusion tait rcente, et les effets dureraient encore trois ou quatre semaines. Je le savais dexprience. Le vampire qui tait linstant mme envelopp dans le peignoir de mon ex-petit copain mavait donn ce sang alors que jtais grivement blesse, mais dans limpossibilit de prendre le temps de me soigner. Jason... Je parlais dune voix calme, comme si les vampires ntaient pas l. Jason, reprends-toi, ai-je ajout ne pouvant pas lui dire carrment de ne pas faire limbcile. Lentement, trs lentement, pas prudents, comme si un lion en libert se baladait dans le salon, Jason et moi sommes alls prendre place sur le vieux canap. Aprs une brve hsitation, ric est venu sasseoir par terre, entre mes jambes. Pam sest installe du bout des fesses sur le rocking-chair, prs de la chemine, mais Chow a prfr rester debout juste assez prs de nous pour pouvoir nous sauter dessus, daprs mes estimations. Quoique loin dtre dtendue, latmosphre sest faite un peu moins pesante.

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Ton frre doit couter ce que nous avons te dire, a annonc Pam. Peu importe que tu veuilles ou non le tenir au courant. Il faut quil sache pourquoi il na pas intrt essayer de toucher cet argent. Petits hochements de tte, ct Stackhouse. Mme Jason avait senti le danger et compris quil devait se tenir carreau. Quant moi, je ntais pas vraiment en position de jeter Pam et Chow dehors. Quoique... Attendez un peu ! Mais si ! Il suffisait que je leur interdise ma porte, et hop ! Tout le monde dehors. Et reculons, sil vous plat ! Jai senti un petit sourire satisfait se dessiner sur mes lvres. Vous ne pouvez pas imaginer quel point cest jouissif de retirer un vampire la permission dentrer chez vous. Je lavais dj fait : javais renvoy Bill et ric. Jen avais prouv un tel soulagement, une telle satisfaction que javais dcid de faire subir le mme sort tout autre vampire qui me chercherait des noises. Mais dj, mon sourire svanouissait. Si je cdais la tentation, mon plaisir promettait dtre de courte dure. Jouer ce petit jeu-l avec Pam et Chow, ctait me condamner rester toutes la nuit clotre chez moi. Parce quils reviendraient. Ils reviendraient le lendemain, et le surlendemain, et le jour suivant, et ainsi de suite jusqu ce quils russissent me coincer. Je dtenais leur boss. Ils ne me laisseraient pas tranquille tant quils ne lauraient pas libr. Il y a quelques nuits, nous avons entendu dire au Croquemitaine , a prcis Pam lintention de Jason, quune bande de sorciers tait arrive Shreveport. Cest une humaine qui nous la appris. Une des nombreuses conqutes de Chow. Elle a gliss cette information dans la conversation, sans se douter de limportance quelle avait pour nous. Je ne voyais pas bien o tait le problme. Apparemment, Jason non plus. Et alors ? a-t-il lch en haussant les paules. Vous tes des vampires, non ? Ce nest pas une poigne dabrutis en plein trip gothique qui va vous faire flipper ! Ce sont de vrais sorciers. Et les vritables adeptes de la sorcellerie dtiennent des pouvoirs redoutables contre les vampires, lui a expliqu Pam avec une patience dont je ne - 51 -

laurais jamais crue capable. Ces jeunes qui shabillent en noir et se griment pour sortir la nuit ne sont que des fantoches ou des poseurs. Les vritables sorciers sont des gens dangereux, car trs puissants. Ils contrlent des forces naturelles. Or, notre existence mme est ancre dans le surnaturel. Mais les sorciers possdent quelque chose de plus, quelque chose de... Mlle sest interrompue et a paru chercher ses mots. Diabolique ? a suggr Jason, toujours serviable avec ces dames. Diabolique, a-t-elle approuv. Nous navons pas encore dcouvert ce qui leur confre de tels pouvoirs. Quelque chose me chiffonnait. Mais pourquoi sont-ils venus Shreveport ? Bonne question, a comment Chow. Je lui ai jet un regard mauvais. Je navais pas besoin de sa satane approbation. Ils voulaient ils veulent sapproprier lempire dric, ma rpondu Pam. Les sorciers aiment largent, comme tout un chacun, et la russite dric est notoire. Dans certains milieux, du moins. Elle fait des envieux et attise les convoitises. Ces sorciers ont donc dcid de faire chanter ric. En change dune partie de ses bnfices, ils le laisseraient continuer travailler en paix. Extorsion de fonds par intimidation. Ce genre dentourloupe tait familire tout fan de sries policires qui se respecte. Mais quels moyens de pression pourraient-ils exercer sur vous ? me suis-je tonne. Vous tes tellement puissants ! Tu nimagines pas les problmes que lon peut subitement rencontrer, dans la gestion des affaires, quand des sorciers ont dcid de te mettre des btons dans les roues. Lors de notre premire rencontre, les leaders de ce groupe un frre et une sur nous en ont donn un petit aperu. Hallow, la sorcire, a menac de jeter une maldiction sur le bar : tous nos alcools tourneraient au vinaigre, nos clients glisseraient sur la piste et porteraient plainte, les verres se briseraient dans leurs mains, causant des blessures ingurissables... sans parler des problmes de plomberie, numra Pam en levant les yeux au - 52 -

ciel avec une mine dgote. Chaque nuit deviendrait un vritable cauchemar, et nos recettes descendraient en flche, peut-tre mme tel point que nous nous verrions contraints de mettre la cl sous la porte. Jason et moi avons chang un coup dil circonspect (ah ! a faisait longtemps que je navais pas recas un mot du jour !). Les vampires avaient pratiquement le monopole des tablissements de nuit, prsent bars, pubs, discothques... toutes affaires trs rentables. Ils avaient bien donn dans les laveries automatiques, restaurants, cinmas ouverts toute la nuit, mais les dbits de boisson rapportaient davantage. Si le Croquemitaine fermait, les finances dric en prendraient un sacr coup. Donc, ces sorciers veulent jouer les protecteurs, a conclu Jason, qui avait d voir la trilogie du Parrain une bonne dizaine de fois. Et alors ? a nexplique pas comment ric sest retrouv courir pieds nus sur la route, lair compltement perdu. Multiples changes de regards entre les deux vampires. Jai baiss les yeux vers ric. Il semblait aussi impatient que nous de connatre la rponse. Il me tenait fermement la cheville, ce qui me donnait un peu limpression dtre un doudou gant. Chow a dcid de prendre le relais. Nous avons rpondu aux sorciers que nous allions tudier la question. Mais la nuit dernire, quand nous sommes arrivs au Croquemitaine, une des leurs nous attendait au bar avec une tout autre proposition. Il a sembl hsiter, subitement mal laise. Au cours de notre prcdente entrevue, Hallow celle qui est la tte de leur bande avait manifest un certain... penchant pour ric. En clair, elle avait dcid de... dassouvir ses instincts ses dpens. Dcidment, comme en termes lgants ces choses-l taient dites ! Un tel... accouplement est trs mal vu, chez les sorciers, vous comprenez. Nous sommes morts. Or, la sorcellerie est si... organique.

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Il avait crach le mot comme sil parlait dun dtritus nausabond coll la semelle de sa chaussure. La plupart des sorciers ne sabaisseraient jamais de telles manigances, bien entendu, a-t-il immdiatement repris. Ceux qui nous avons affaire ne cherchent qu accrotre leur puissance. Leur soif de pouvoir a fait passer au second plan la signification religieuse de leurs pratiques. Tout cela tait passionnant, mais jaurais prfr quil en vienne au fait. Jason aussi, en croire le geste dimpatience quil a fait pour inciter Chow poursuivre. Le vampire eu un petit tressaillement, comme sil se secouait pour sarracher ses rflexions, et il a enchan : Cette sorcire, la fameuse Hallow, a donc envoy une de ses subordonnes pour proposer ric un nouveau march : sil lui consacrait sept nuits, elle tait prte se contenter dun cinquime de sa socit au lieu de la moiti quelle rclamait. Dites donc, vous devez avoir une sacre rputation ! sest exclam mon frre, admiratif, ladresse dric. Celui-ci na pas russi rprimer compltement un petit sourire de satisfaction cent pour cent macho. Il semblait ravi dapprendre quil tait un tel Casanova. Quand il a lev les yeux vers moi, jai tout de suite peru une petite diffrence dans sa faon de me regarder. Au mme moment, jai eu lhorrible pressentiment dune implacable fatalit, de ceux que lon prouve quand on voit sa voiture commencer dvaler la pente (vous aviez pourtant serr le frein main, vous en tes persuad) et que lon sait pertinemment que, quoi quon fasse, elle va, de toute faon, finir par scraser en contrebas. Bien que certains dentre nous aient estim quil aurait t plus sage daccepter, notre matre na pas partag cette opinion, a repris Chow, en lanant au matre en question un regard qui en disait long sur ce quil pensait de son attitude. Et notre matre a cru bon de refuser en des termes si insultants pour lintresse quelle lui a jet un sort sur-le-champ. ric semblait dans ses petits souliers (pointure 48 fillette, tout de mme). Pourquoi diable avoir refus un march pareil ? sest cri Jason, sincrement stupfait. - 54 -

Lincomprhension la plus totale se lisait sur son visage. Je ne men souviens pas, a rpondu ric en se serrant encore un peu plus contre moi. Il avait lair dcontract, mais je savais quil nen tait rien. Sa tension tait palpable. Jignorais mme mon propre nom jusqu ce que cette femme... jusqu ce que Sookie me le dise. Mais quest-ce que vous fabriquiez en pleine fort ? a insist mon frre. Je ne le sais pas non plus. Il ajuste... disparu, nous a expliqu Pam. Nous tions tous assis dans le bureau avec cette jeune sorcire. Chow et moi discutions avec ric de son refus. Et puis, tout coup, il sest vapor. a te rappelle quelque chose, ric ? Javais envie de lui caresser la tte, comme je laurais fait avec un chiot blotti contre mes jambes. Il avait lair tellement dsempar ! Je suis n linstant o je me suis retrouv en train de courir sur cette route, dans lobscurit et le froid, a-t-il rpondu. Avant que tu viennes me chercher, je ntais rien. Il y a bien d y avoir un signe avant-coureur, tout de mme, un avertissement quelconque. a narrive pas sans prvenir, un truc pareil. Pam na pas eu lair plus vexe que a par mon vidente incrdulit. Mais Chow a eu du mal rester impassible. Ce qui na fait quaccrotre mes soupons. Vous avez cafouill quelque part, hein ? ai-je insist. Quest-ce que vous avez fait ? ric ma alors enlac les jambes, si troitement que je me suis retrouve cloue sur place. Jai rprim la panique qui montait en moi : il avait juste besoin de se rassurer. Chow a un peu... perdu patience avec lenvoye de Hallow, a finalement avou Pam, aprs un long silence loquent. Jai ferm les yeux. Mme Jason a sembl comprendre : sa mchoire infrieure a brusquement dgringol. ric a tourn la

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tte pour frotter sa joue contre ma cuisse. Je me suis demand ce quil pensait de tout a. Et, linstant mme o Chow attaquait la sorcire, ric a disparu de la circulation ? Pam a opin du bonnet en silence. Donc, elle tait comme qui dirait mine ? Lagresser revenait dclencher le sort ? Apparemment, a rpondu Chow. Mais jignorais quun tel systme existait, et je ne peux pas tre tenu pour responsable des consquences. Il ma lanc un regard noir, comme sil me mettait au dfi de le contredire. Je me suis tourne vers Jason et jai lev les yeux au ciel. Ce ntait pas moi de condamner Chow. Mais si jamais cette histoire revenait aux oreilles de la reine de Louisiane la suprieure dric , jtais prte parier que Chow ne sen tirerait pas si bon compte. Il y a eu comme un flottement. Jason en a profit pour aller remettre une bche dans la chemine. Vous tes dj alls Chez Merlotte, non ? a-t-il demand aux vampires. L o Sookie travaille ? ric a hauss les paules : il nen savait rien. Moi, oui, a rpondu Pam. Mais pas ric. Elle sest tourne vers moi pour que je confirme, et aprs un instant de rflexion, jai acquiesc. Donc, personne Bon Temps ne peut faire le rapprochement entre Sookie et ric, a poursuivi Jason. Il avait dit a dun ton dtach, mais il avait lair plutt content de lui. Non, a admis Pam, manifestement sur la dfensive. Sans doute pas. Je sentais bien que javais du souci me faire, mais je ne voyais pas de quel ct a allait tomber. Donc, tant quric reste Bon Temps, vous tes tranquilles, a conclu Jason. a mtonnerait que quelquun lait surpris hier soir, en dehors de Sookie, et je veux bien tre pendu si je sais pourquoi il a atterri l.

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Mon trs cher frre venait de marquer un second point. Il a vraiment mis le turbo, ce soir , me suis-je dit. a ne prsageait rien de bon. En revanche, un tas de gens vont Shreveport pour passer la soire au Croquemitaine. Jy suis bien all, moi, a-t-il affirm. Premire nouvelle ! Je lai dvisag en fronant les sourcils. Il a hauss les paules, sans paratre plus gn que a. Je ne voyais pas o il voulait en venir. a commenait minquiter. Alors, je vous le demande : quest-ce qui se passera quand quelquun essaiera de toucher la rcompense ? Quand on appellera le numro indiqu sur laffiche ? Chow sest finalement dcid prendre part la conversation. L ami proche qui rpondra ce coup de fil viendra immdiatement parler son informateur, a tombe sous le sens, a-t-il dclar. Si ledit informateur parvient convaincre l ami proche en question quil a vu ric, les sorciers vont commencer faire des recherches dans le secteur. Ils ne tarderont pas le trouver. Sans compter quils se mettront forcment en relation avec les sorciers du coin pour leur demander leur collaboration. Y a pas de sorciers Bon Temps, a affirm Jason, apparemment indign que Chow puisse avancer une hypothse aussi stupide. Je le reconnaissais bien l. Toujours ses fameux a priori ! Oh ! Il y en a srement, ai-je rectifi. Tu te rappelles ce que je tai dit cet aprs-midi ? Javais plutt les changelings en tte, ce moment-l, mais aprs tout, lavertissement valait pour tout ce qui sortait de lordinaire. Mon pauvre frre en apprenait de belles, et plus quil ne laurait voulu, nen pas douter. a commenait faire beaucoup pour une seule journe. quoi a ressemble, ces gens-l ? a-t-il demand. des femmes et des hommes normaux, lui a rpondu Pam avec une grimace, comme si on tait en train de parler dune maladie contagieuse. Ils sont comme tous ceux qui - 57 -

mnent une double vie : charmants, premire vue, et en gnral inoffensifs. Elle navait pas lair trs sre delle en avanant ce dernier argument. Mais les mauvais ont tendance contaminer les bons, at-elle ajout. Quoi quil en soit, a enchan Chow, ce coin est tellement paum quil y a peu de chances den trouver des tonnes. Du reste, les sorciers nappartiennent pas tous des communauts, et obtenir la coopration dun sorcier indpendant ne doit pas tre vident, mme pour une sorcire comme cette garce de Hallow. Mais pourquoi les sorciers de Shreveport ne peuvent-ils pas tout simplement jeter un sort pour retrouver Eric ? La question me titillait depuis un bon moment. Parce quils ne peuvent pas se procurer le moindre ingrdient ncessaire, ma expliqu Pam et elle avait lair de sy connatre. Il faudrait quils puissent accder au lieu secret o Eric se repose dans la journe, pour y dnicher un cheveu ou un vtement qui aurait gard son odeur, ou quils mettent la main sur quelquun qui aurait du sang dric dans les veines. Oh oh ! ric et moi avons chang un bref coup dil alarm. Javais un peu de son sang en moi. Mais jesprais bien quric tait le seul le savoir. De plus, a renchri Chow, qui dansait dun pied sur lautre (comportement pour le moins inattendu chez un vampire), mon avis, tant donn que nous sommes morts, il y a peu de chances que de tels lments fonctionnent. Le regard de Pam sest riv au sien. Ils recommenaient se parler par tlpathie, et je naimais pas a du tout. ric, la cause de cet change silencieux, tournait la tte de lun lautre, comme sil suivait un match de tennis entre ses deux collaborateurs. Il navait pas lair plus avanc pour autant. Moi, en revanche, je comprenais mieux pourquoi jaurais d minquiter lorsque Jason avait commenc insister lourdement sur le fait quil tait impossible de faire le rapprochement entre ric et moi. Personne nirait imaginer quun vampire de lenvergure et de la classe dric avait t - 58 -

confi la garde dune vulgaire serveuse de bar, humaine de surcrot. Mon hte amnsique semblait perplexe. Je me suis penche vers lui, laissant brivement libre cours mon envie de lui caresser les cheveux, puis je lui ai plaqu les mains sur les oreilles je savais pourtant quil entendrait parfaitement ce que je mapprtais dire : les vampires ont une oue extraordinairement fine. Non seulement il sest laiss faire, mais il est mme all jusqu placer ses mains sur les miennes. coutez, cest une trs mauvaise ide. Et je vais vous dire pourquoi... Je martelais chaque syllabe avec une telle insistance que a me donnait un dbit de mitraillette. Je voyais bien ce qui mattendait, et rien que dy penser, je sentais la panique me gagner. Comment voulez-vous que je le protge ? Vous savez comment tout a va finir ? Je vais encore me faire tabasser. Ou mme tuer ! Pam et Chow mont regarde tous les deux avec la mme indiffrence polie. Ils auraient tout aussi bien pu me dire : Et alors ? O est le problme ? cet instant-l, Jason sest subitement rveill. Si ma sur doit se coltiner le sale boulot, il va falloir la payer pour a, a-t-il dcrt. a a jet un froid. Je me suis soudain rendu compte que jouvrais la bouche comme un four. Pam et Chow ont hoch la tte en chur. Au moins autant quun informateur le serait, sil appelait le numro sur laffiche, a poursuivi mon frre en rivant ses beaux yeux bleus dun visage blme lautre avec laplomb dun bonimenteur patent. Cinquante mille. Jason ! Javais enfin recouvr ma voix. Jai redoubl defforts pour boucher les oreilles de mon hte. Je ne savais plus o me mettre. Je me sentais trahie, humilie, sans parvenir comprendre exactement pourquoi. Mon frre rglait mes affaires ma place, comme sil sagissait dun bout de chausse

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refaire ou dune ornire combler. Javais presque limpression dtre une marchandise quil vendait. Dix, a rtorqu Chow. Quarante-cinq, a rpliqu Jason. Vingt. Trente-cinq. March conclu ! Sookie, je vais aller te chercher mon fusil, ma alors annonc Jason. Allez savoir pourquoi, cette ide ne ma pas emballe plus que a.

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CHAPITRE 3

Comment on en est arrivs l ? Ils taient tous partis. Tous, sauf le grand gaillard viking que jtais cense protger. Mais ctait plutt au feu que je parlais. Assise sur le tapis, devant la chemine, je regardais les flammes danser dans ltre. Leur ballet color me fascinait. a tombait bien : javais besoin de faire le vide dans mon esprit. De me sentir bien au chaud, aussi, en scurit. Un grand pied sest profil dans langle droit de mon champ de vision. ric sest assis ct de moi. Je crois que cest arriv parce que tu as un frre cupide et parce que tu es le genre de femme braver sa peur pour secourir un inconnu gar, mme au beau milieu de la nuit. Ce ntait pas tout fait faux. Et comment tu te sens, toi ? Je naurais jamais pos une telle question au ric que je connaissais. Mais il semblait si diffrent, prsent. Peut-tre pas aussi terrifi et perdu que le pauvre diable de la veille, mais toujours totalement loppos du vritable ric. Je veux dire, cest un peu comme si tu tais un paquet quon abandonnait la consigne, ai-je repris. Chez moi, en loccurrence. Cest plutt rassurant de constater que je leur inspire une telle crainte. Assez, du moins, pour quils prennent soin de moi. Euh... ai-je rpondu avec ma prsence desprit habituelle. Ce ntait pas vraiment la rponse que jattendais. - 61 -

Je dois tre un personnage bien effrayant, quand je suis dans mon tat normal, a-t-il poursuivi. Ou... ma bont et ma bienveillance naturelles seraient-elles de nature susciter un tel dvouement ? Je nai pas pu mempcher de rigoler doucement. Je men doutais. Oh ! Tu nes pas un monstre. Quoique, bien y rflchir... Tu nas pas froid aux pieds ? me suis-je inquite, pleine de sollicitude. Non. Mais comme jtais dsormais charge de veiller sa scurit et son confort Eric ? Besoin de quelquun pour veiller sur lui ? On nageait vraiment en plein dlire, l ! et que jallais toucher une somme astronomique rien que pour lhberger, comme une petite voix intrieure sest gentiment empresse de me le rappeler, jai quand mme sorti la vieille couverture que je planquais sous les coussins du canap et jai envelopp ses jambes de carrs jaunes, verts et bleus ptants. Quelle horreur, ce truc ! sest-il exclam. Cest ce que Bill dit toujours. Jai roul sur le ventre et je me suis surprise sourire. Encore Bill ! Mais o est-il donc, ce fameux Bill ? Au Prou. Ta-t-il prvenue de son dpart ? Oui. Suis-je cens en dduire que vos liens se sont ... distendus ? On pouvait dire a comme a. On sest un peu fchs, si cest ce que tu entends par l. Et, apparemment, a nest pas prs de sarranger... Javais dit a dune voix si pose que jen tais moi-mme tonne. Il stait allong sur le ventre, comme moi, et stait accoud par terre pour pouvoir me parler. Je le trouvais un peu trop prs de moi mon got, mais je ne voulais pas non plus faire toute une histoire en mcartant brusquement, genre

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jouvencelle effarouche. Il sest lgrement soulev pour taler la couverture et nous en recouvrir tous les deux. Parle-moi de lui. Je lui ai jet un regard incertain. Il avait partag une bouteille de PurSang avec Pam et Chow avant quils ne retournent Shreveport et il paraissait un peu moins ple. Jai fini par cder. Tu connais trs bien Bill. a fait dj un moment quil travaille pour toi. Je suppose que tu las oubli, mais Bill est... eh bien, cest un type plutt calme, trs pos. Trs protecteur aussi. Un peu trop : il y a des trucs quil narrive pas se mettre dans le crne... Si on mavait dit que je discuterais de a un jour avec ric ! Je nen revenais pas. Il taime ? Jai laiss chapper un soupir et senti les larmes me monter aux yeux, comme a se produisait souvent quand je pensais Bill. Eh bien, cest ce quil disait, ai-je maugr. Avant de courir ventre terre retrouver son ex quand elle la siffl. Elle lui avait envoy un e-mail, plus exactement, pour autant que je sache. Il se trouve que ctait sa... Comment vous appelez a ? Celle qui la chang en vampire. Ramen la vie , pour reprendre les mots de Bill. Donc, il sest remis avec elle. Il prtend quil ne pouvait pas faire autrement... Jai jet un coup dil mon interlocuteur. ric paraissait proprement captiv. Puis il a dcouvert quelle navait cherch lattirer que pour mieux le prcipiter en enfer. Pardon ? Elle navait quune ide en tte : le faire venir dans le Mississippi pour le compte dune autre communaut de vampires, afin de lui subtiliser la base de donnes quil avait mise au point pour vous, les vampires de Louisiane. Je simplifiais un peu, pour aller plus vite. On nallait pas y passer la nuit non plus. Que sest-il pass ? - 63 -

Ctait presque aussi gnial que de papoter avec Arlne. Peut-tre mme plus parce que, avec elle, je navais pas pu entrer vraiment dans les dtails. Eh bien, Lorna ctait le nom de son ex , la tortur. Tortur, tu te rends compte ? Eric a obligeamment carquill les yeux. Non, mais tu peux imaginer a ? Torturer quelquun avec qui tu as fait lamour ? Avec qui tu as vcu des annes ? Eric a secou la tte. Enfin, bref. Tu mas dit daller Jackson pour rechercher Bill, et jai russi trouver des indices sur place, dans un club priv rserv aux Cess. Il a hoch la tte. Apparemment, je navais pas besoin de lui expliquer que Cess venait de C. S. cratures surnaturelles. Cette bote sappelle Chez Betty, mais les lycanthropes la surnomment le Cercueil. Tu mas envoye l-bas avec un type vraiment adorable, un loup-garou qui avait une grosse dette envers toi, daprs ce que lu disais, et qui devait mhberger lbas. Lonard Herveaux faisait encore partie de mes fantasmes... Jai prfr abrger. Mais a sest mal termin pour moi. Javais t blesse. Grivement blesse, mme. Comme dhabitude. Comment cela ? Crois-le ou non, je me suis fait planter. Planter ? On ta poignarde dans le cur, tu veux dire ? ric avait lair aussi impressionn que je lavais espr. Pas dans le cur, dans la hanche. Tu as une cicatrice ? Oui, bien que... Bien que quoi ? ric donnait tous les signes dimpatience requis, comme sil tait vraiment pendu mes lvres. Tu as demand un vampire de Jackson de me soigner pour tre bien sr que je survivrais et... tu mas donn de ton - 64 -

sang, histoire dacclrer le processus, pour que je puisse librer Bill ds le lendemain. En me remmorant les circonstances exactes de cette transfusion un peu spciale, jai rougi jusquaux oreilles. Jesprais seulement quric attribuerait ma bonne mine la proximit de la chemine. Et tu las dlivr ? Oui. Je lui ai sauv la vie. Ctait plus fort que moi, il y avait de la fiert dans ma voix. Jai roul sur le dos et jai lev les yeux vers lui. Waouh ! Ctait super davoir quelquun qui parler. Jai soulev mon tee-shirt et je me suis penche sur le ct pour lui montrer ma cicatrice. Il a pass le doigt dessus en hochant la tte avec une moue admirative. Jai rabattu mon tee-shirt aussitt. Et quest-il arriv son ex ? Je me suis sentie rougir de nouveau. Eh bien... euh... en fait, je lai, comme qui dirait... Elle est entre juste au moment o jtais en train de dfaire les chanes de Bill et elle sest jete sur moi, alors je... je lai... tue. ric me dvisageait intensment. Je ne parvenais pas dchiffrer son expression. Tu avais dj tu quelquun avant ? Jai pouss un cri. Quoi ? Non, mais a va pas ! Jtais scandalise quil ait pu penser une chose pareille. Comme si jtais une tueuse en srie ! Mais bon, la rflexion... Jai bien frapp un type qui essayait de me tuer, mais il nen est pas mort. Je suis un tre humain, moi. Je nai pas besoin de tuer pour vivre. Mais les humains sentre-tuent continuellement, a-t-il object. Et ce nest mme pas pour se nourrir. Pas tous les humains. Cest vrai, a-t-il reconnu. Alors que tous les vampires sont des assassins. Oui, mais en un sens, vous tes un peu comme les lions. Sur le coup, lide ma sembl lumineuse. Les lions ? a-t-il rpt dun air ahuri.

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Les lions tuent tout le temps. Eh bien, vous tes comme eux : des... des prdateurs. Vous tuez pour manger. Le hic, dans cette brillante thorie, ma-t-il aimablement fait remarquer, cest que nous vous ressemblons trait pour trait. Et quavant de devenir ce que nous sommes, nous tions comme vous. Et que nous pouvons tout autant vous aimer que vous sucer le sang. On pourrait difficilement dire du lion quil a envie de caresser lantilope avant de la dvorer... Soudain, jai senti comme un truc bizarre dans latmosphre. Javais un peu limpression dtre lantilope, et lui le lion... un lion particulirement pervers. Je le prfrais en pauvre victime terrifie. Je me sentais plus laise. ric, ai-je repris en choisissant soigneusement mes mots, tu sais que tu nes que mon invit ici. Il suffirait que je te dise de ten aller ce que je serai oblige de faire si tu nes pas rglo avec moi pour que tu te retrouves au beau milieu de nulle part, dans le froid, avec pour toute protection un peignoir trop court pour toi... Est-ce que jai dit quelque chose quil ne fallait pas ? sest-il aussitt alarm, lair navr, en me regardant avec, dans ses grands yeux bleus, une expression de sincrit des plus mouvantes. Je suis dsol. Jessayais juste de poursuivre ton raisonnement jusquau bout. Au fait, quels vtements Jason ma-t-il rapports, finalement ? Un garon trs intelligent, ton frre. L intelligence de mon frre semblait pourtant lui inspirer une certaine rticence. Je ne lui en voulais pas : elle allait quand mme lui coter la bagatelle de trente-cinq mille dollars. Je me suis leve pour aller chercher le sac du supermarch, en esprant quric aimerait son tout nouveau sweat-shirt aux couleurs de luniversit de Louisiane et son jean bon march. Je me suis couche vers minuit, abandonnant ric devant la tl, avec mes vidos de Buffy contre les vampires premire saison un cadeau en forme de clin dil sign Nikkie, ma vieille copine denfance. ric trouvait la srie tordante, surtout la faon dont le front des vampires enflait quand ils taient - 66 -

assoiffs de sang. De temps autre, je lentendais rire. a ne me drangeait pas. Au contraire, a me plaisait de sentir une prsence amicale dans la maison. Ctait drlement rconfortant. Jai eu plus de mal que dhabitude mendormir. Je passais en revue les vnements de la journe. ric tait un peu comme un de ces tmoins charge placs sous haute protection policire, et ctait moi qui fournissais la planque. Except Jason, Pam, Chow et moi, personne au monde ne savait o se trouvait le shrif de la cinquime zone lheure actuelle. savoir, dans mon lit. Je navais aucune envie douvrir les yeux, encore moins de me disputer avec lui. Jtais juste ce stade entre veille et sommeil o on est trop engourdi pour avoir le courage de bouger ou de parler. Quand il stait gliss sous mes draps, la nuit prcdente, ric avait lair tellement dsempar que je navais prouv aucun scrupule lui tenir la main pour le rassurer. Mais l, a me paraissait moins... neutre, disons. Froid ? ai-je vaguement marmonn comme il se blottissait contre moi. Mmm... Jtais allonge sur le dos, si confortablement installe que lide de remuer un orteil me paraissait devoir exiger de ma part un effort surhumain. ric tait tendu sur le flanc, un bras en travers de mon ventre. Comme il ne bougeait pas et que tout son corps semblait compltement relch, jai fini par me dtendre aussi. Et en une seconde, jai bascul de lautre ct du rel. Quand jai repris conscience, ctait le matin et le tlphone sonnait. Jtais seule dans mon lit forcment et, par lentrebillement de la porte, japercevais le placard ouvert dans la chambre den face : ric avait bel et bien regagn sa cachette laube. Il faisait beau et un peu plus chaud que la veille dans les 5C. Jtais de bien meilleure humeur aussi. Javais une vue un peu plus prcise de la situation. Ou, du moins, je savais peu prs ce que jtais cense faire les jours suivants. Je le croyais, en tout cas. Jusqu ce que je dcroche ce fichu tlphone.

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O est ton frre ? a hurl Shirley Hennessey, le patron de Jason. Vous pourriez tre tents de penser quun type baptis Shirley est un petit marrant. Attendez de vous retrouver nez nez avec lui. A ce moment-l, croyez-moi, vous comprendrez assez rapidement quil vaut mieux garder votre envie de rire pour vous. Comment veux-tu que je le sache ? Ctait plutt sens comme rponse, pour une fille qui venait de se rveiller, je trouve. Sans doute dans le lit dune nana quelconque... Shirley, que tout le monde Bon Temps appelait Catfish, ne mavait jamais, absolument jamais, tlphon pour me demander o tait mon frre. En fait, a maurait tonne quil ait dj eu besoin de tlphoner Jason pour le rappeler lordre. Sil y avait une chose que mon frre respectait, ctait son boulot : il arrivait lheure et sefforait de bosser correctement (ou, du moins, de donner le change) jusqu ce quil soit temps de partir, et pas avant (pas aprs non plus, a, cest sr). A vrai dire, Jason tait plutt bon dans sa partie ne me demandez pas en quoi consistait son job, je ny ai jamais rien compris. Apparemment, il sagissait de garer son beau pickup de frimeur sur le parking du service de voirie pour monter dans un autre camion, avec le logo de la commune sur la portire, et de se balader toute la journe pour aller dire des bandes de types en salopette verte ce quils devaient faire. Il me semble aussi que son boulot lobligeait descendre de temps en temps de son camion pour rester plant avec dautres mecs discuter devant de gros trous creuss dans, ou ct, de la route. Mon franc-parler a paru dstabiliser Catfish. Sookie ! Tu ne devrais pas dire des choses pareilles ! sest-il exclam, manifestement choqu quune fille clibataire puisse reconnatre haute voix que son frre ntait plus puceau. Jason ne sest pas prsent son travail ? Cest bien ce que tu essaies de me dire ? Tu as appel chez lui ?

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La rponse est oui. Aux deux questions, ma rpondu Catfish. Jai mme envoy Dago vrifier sur place. Dago (apparemment, le surnom est obligatoire dans la voirie) ntait autre quAntonio Guglielmi, qui ntait jamais all plus loin, dans toute sa vie, que le Mississippi. Est-ce quil a vu son pick-up ? Je commenais sentir cette fichue main de glace se refermer sur ma nuque. Oui. Il tait gar juste devant chez lui. Les cls taient dessus, et la porte ouverte. La porte du pick-up ou celle de la maison ? Quoi ? La porte ouverte. Ctait laquelle ? Oh ! Celle du pick-up. Hol ! a ne va pas du tout, a, Catfish. Ctait comme si tous mes signaux dalarme staient mis sonner en mme temps. Je tremblais de partout. Quand est-ce que tu as vu ton frre pour la dernire fois, Sookie ? Eh bien... hier soir. Il est pass la maison et il est parti vers 21 h 30, 22 heures. Y avait quelquun avec lui ? Non. Il tait bien venu tout seul, non ? Bon, alors, je ne mentais pas. Tu crois que je devrais appeler le shrif ? Je me suis pass la main sur la figure. Je nen riais pas ce stade, quand bien mme la situation me paraissait dj plus que proccupante. Attendons une petite heure. Si Jason ne sest pas point dans une heure, rappelle-moi. Sil arrive, dis-lui de me passer un coup de fil. Je suppose que cest moi davertir le shrif, de toute faon. supposer quon doive en arriver l... Jai fini par raccrocher, aprs avoir cout Catfish me raconter quatre ou cinq fois la mme chose, juste parce quil tait mort dinquitude et quil ne supportait pas lide de se retrouver tout seul se ronger les sangs dans son bureau non pas que je puisse lire dans les penses des gens par tlphone, - 69 -

mais a sentendait sa voix. Je connaissais Catfish depuis des annes. Ctait un copain de mon pre. Jai emport le tlphone sans fil dans la salle de bains et je lai pos sur le rebord du lavabo pendant que je prenais une douche. Je ne me suis pas lav les cheveux, au cas o jaurais t oblige de sortir prcipitamment. Je me suis habille en deux temps, trois mouvements, je me suis servi un caf et je me suis fait une longue tresse bien serre (dans cet ordre). Et pendant tout ce temps, jai rflchi. Jai abouti aux conclusions suivantes : 1) Premire possibilit (mon scnario favori) : quelque part, entre ma maison et la sienne, mon frre avait rencontr une femme dont il tait tomb si perdument amoureux quaprs des annes dinfaillible ponctualit, il avait tout oubli de son boulot. linstant mme, il tait au lit avec la femme de sa vie et ils faisaient lamour comme des btes. 2) Deuxime hypothse : les sorciers avaient, dune manire ou dune autre, dcouvert que Jason savait o se trouvait Eric et lavaient captur pour le forcer parler. Combien de temps Jason tiendrait-il avant de vendre la mche ? Mon frre est vraiment un type courageux but serait peut-tre plus juste, dans son cas. On ne russirait pas le faire craquer facilement. Mais peut-tre quun sorcier pouvait lui jeter un sort pour lobliger rvler ce quil savait ? De toute faon, si les sorciers lavaient enlev, il devait tre mort, prsent, tant donn que a faisait des heures quils le retenaient prisonnier. Or, sil avait crach le morceau, jtais en danger. Et ric tait perdu : les sorciers pouvaient dbarquer dun instant lautre, puisquils ne craignaient pas la lumire du jour, alors quric tait plong dans un sommeil doutre-tombe, dsarm et sans dfense. Ctait assurment le pire des scnarios. 3) Troisime solution : Jason avait accompagn Pam et Chow Shreveport peut-tre quil avait exig une avance, moins quil nait eu envie daller faire un tour au Croquemitaine. Une fois l-bas, il avait t sduit par une jolie vampire et avait pass la nuit avec elle Jason avait a de commun avec ric quil faisait craquer les filles. Pour peu que son amante ait - 70 -

lgrement forc sur la morsure, Jason pouvait tre en train de dormir comme un bienheureux, lheure quil tait. Bon, je reconnais que loption numro trois ressemblait fort une variante de la numro un. Si Pam et Chow savaient o tait Jason et ne mavaient pas tlphon pour me le dire, avant de quitter le monde des vivants pour la journe, je me promettais daller chercher une hache sans dlai pour me tailler quelques jolis pieux bien pointus. Le plus frustrant dans tout a, ctait que Pam et Chow ne se rveilleraient pas avant la nuit et que je ne savais pas qui jallais alerter, si jappelais Le Croquemitaine dans la journe. Je ne pensais pas que Pam et Chow vivaient au-dessus du club. Javais cru comprendre quils partageaient une maison un mausole ? quelque part dans le centre-ville de Shreveport. Cependant, jtais presque certaine que des humains venaient faire le mnage au Croquemitaine. Le problme, ctait que, bien videmment, ces employs ne me diraient rien des affaires de leurs employeurs. Les humains qui travaillaient pour les vampires ne mettaient pas longtemps comprendre quils avaient tout intrt tenir leur langue. Jtais bien place pour le savoir. Par ailleurs, si je me rendais au bar, je parlerais au moins quelquun face face, ce qui me donnerait la possibilit de lire dans les penses de mon interlocuteur je ne pouvais pas lire dans les penses des vampires. Ctait justement ce qui mavait tout dabord attire chez Bill. Imaginez le soulagement que vous pourriez prouver en dcouvrant le silence total, aprs une vie entire passe dans une ambiance de musique de supermarch. Me retrouver avec quelquun dont lesprit mtait totalement ferm, avait t un tel apaisement pour moi ! Quant la raison pour laquelle je ne pouvais pas lire dans les penses des vampires, javais ma petite ide l-dessus. Je suis peu prs aussi cale en sciences quun Petit Lu, mais jai lu des trucs sur les neurones qui se connectent dans le cerveau pour faire circuler lnergie lectrique et donc tourner la machine, quand on rflchit. Vous voyez ce que je veux dire ? Bon. Eh bien, comme les vampires ne sont pas anims par une nergie normale, mais par une force surnaturelle, leurs cerveaux ne - 71 -

carburent pas. Donc, rien pcher pour moi sauf peut-tre une fois tous les trois mois, quand il marrive davoir un flash. Et je peux vous assurer que je garde a pour moi parce que, sinon, croyez-moi, il y a longtemps que je serais passe de vie trpas. Bizarrement, il ny avait quun vampire dont lesprit mavait envoy des flashes , et ce deux reprises. Et, comme par hasard, il sagissait dEric. Si javais tant apprci sa compagnie, ces derniers jours, ctait aussi pour cette raison, celle-l mme qui mavait fait apprcier la compagnie de Bill en dehors de toute considration sentimentale, sentend. Mme Arlne a tendance se laisser distraire quand je lui parle. Il suffit quun truc intressant lui passe par la tte comme les notes de ses enfants ou quelque chose de marrant ou de touchant quils lui ont dit pour quelle cesse de mcouter. Mais ric peut penser que sa voiture a besoin dune nouvelle paire dessuie-glaces pendant que je lui ouvre mon cur, je nen saurai strictement rien. Lheure que javais demande Catfish tait pratiquement coule, et tous mes beaux efforts de rflexion constructive navaient abouti qu ressasser de mornes divagations, mes beaux raisonnements sembourbant tous dans les mmes sombres conjectures (encore un mot du jour , un !). Bon. Il tait temps de passer laction. Le tlphone a sonn pile lheure prvue, et Catfish ma annonc, la mort dans lme, quil navait aucune nouvelle de mon frre. Personne navait entendu parler de Jason, ni ne lavait vu depuis la veille. Par ailleurs, a-t-il ajout sans doute pour me remonter le moral , part la portire ouverte de son pick-up, Dago navait rien remarqu de suspect chez mon frre. Je rechignais toujours appeler le shrif, mais avais-je vraiment le choix ? ce stade, a aurait pu paratre louche, cet enttement que je mettais viter de prvenir les autorits. Je mattendais provoquer tout un ramdam, mais ce que jai obtenu tait pire encore : mon appel dsespr a t accueilli par une indiffrence bienveillante. Bud Dearborn a mme clat de rire.

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Attends... Tu veux dire que tu mappelles parce que ton coureur de frre ne sest pas prsent lheure au boulot ? Sookie Stackhouse, tu me dois. Bud Dearborn parlait toujours au ralenti et, avec sa tte crabouille de pkinois, je limaginais sans peine reniflant dun air dgot dans le tlphone. Il na jamais manqu un seul jour de travail, et son pickup est toujours devant chez lui. La portire est reste ouverte. Bud Dearborn pouvait comprendre un tel argument : il tait homme savoir apprcier un beau pick-up. Cest vrai que a peut paratre un peu bizarre, mais bon. a fait une paie que Jason est majeur et vaccin. Et il a la rputation de... ... sauter sur tout ce qui bouge , ai-je mentalement complt. ... plaire aux dames, a achev Bud, qui avait manifestement fait un effort de vocabulaire. Jparie quil sest mis la colle avec une fille et quil sera bien embt de tavoir caus tous ces soucis. Rappelle-moi si tu nas pas eu de nouvelles dici demain soir, daccord ? Jai pris ma voix la plus glaciale pour rpondre : Daccord. Allons, Sookie, ne va pas te fcher contre moi. Je te dis juste ce que nimporte quel reprsentant de la loi te dirait, en pareil cas. Nimporte quel reprsentant de la loi sans rien dans le froc, oui ! Cest ce que je me suis dit. Mais je lai gard pour moi. Bud tait le shrif du comt, je navais pas intrt me le mettre dos. Jai marmonn une vague formule de politesse et jai raccroch. Aprs avoir fait mon rapport Catfish, jai dcid de prendre les choses en main. Pour lheure, je navais quune option possible : aller Shreveport. Jai repris le tlphone pour appeler Arlne. Puis je me suis souvenue quelle avait les gosses la maison, tant donn que ctaient les vacances. Jai bien pens appeler Sam, mais, tel que je le connaissais, il allait se sentir oblig dintervenir, et je ne voyais pas en quoi il aurait pu mtre utile. Javais juste besoin de partager mes ennuis avec - 73 -

quelquun. Mais je savais que personne ne pouvait maider, et jai fini par me rsoudre jouer les femmes indpendantes. a mangoissait de quitter la maison, au cas o quelquun aurait appel pour me donner des nouvelles de Jason. Mais comme le shrif navait pas lintention de lancer des recherches, il ny avait aucune raison que les choses sarrangent dans les heures venir. Avant de partir, jai veill remettre en place tout le bric-brac du placard, dans la petite chambre, pour quon ne puisse rien suspecter danormal. ric aurait un peu plus de mal sextraire de sa cachette, mais il tait de taille y parvenir. Impossible de lui laisser un petit mot : aurait t la meilleure faon de le trahir, si quelquun stait introduit chez moi. Cependant, il tait tellement chamboul par sa crise damnsie quil pouvait tre pris de panique en se retrouvant seul dans la maison, plus forte raison sil ne trouvait aucune explication pour justifier mon absence. Puis jai eu une illumination. Jai arrach une feuille mon phmride de lanne prcdente ( mot du jour : exaction ) et je me suis mise crire : Jason, Si tu viens ici, appelle-moi. Je me fais un sang dencre. Personne ne sait o tu es. Je reviens cet aprs-midi ou dans la soire. Je vais passer chez toi, avant daller voir si tu nes pas parti faire un tour Shreveport, et je rentre. Bises, Sookie Voil. ric saurait lire entre les lignes. Mais si quelquun sintroduisait effectivement chez moi pour fouiller la maison et voyait ce message, il se dirait seulement que jtais une sur aimante et inquite. Malgr tout, javais des scrupules laisser ric tout seul, si vulnrable dans son sommeil sans rve. Et si les sorciers dbarquaient ? Mais sils avaient suivi ric, ils auraient dbarqu chez moi depuis longtemps, non ? Du moins, ctait mon raisonnement. - 74 -

Jai bien pens appeler Terry Bellefleur cest le genre de cerbre qui vous pouvez confier votre maison les yeux ferms : le type qui essaie de forcer votre porte est sr de passer un sale quart dheure. Jaurais pu lui dire que jattendais un coup de fil de Jason, par exemple : un excellent prtexte. Mais tait-ce bien honnte de mettre en pril la vie de Terry pour assurer la protection dric ? Jai appel tous les hpitaux des environs. Intrieurement, je pestais : ctait au shrif de faire a, pas moi. Forcment, ctait encore Sookie, cette brave Sookie, qui se coltinait le sale boulot ! Le nom de Jason ne figurait sur aucune des listes dadmission. Jai fait ma petite enqute auprs de la police de la route pour savoir sil y avait eu des accidents pendant la nuit : aucun dans les parages. Jai appel quelques-unes des dernires conqutes de Jason me faisant, dans certains cas, copieusement injurier au passage , mais je nai obtenu que des rponses ngatives. Je ne voyais pas qui dautre jaurais pu contacter. Il ne me restait plus qu me rendre chez Jason. Jai donc pris Hummingbird Road pour gagner la maison dans laquelle javais vcu jusqu lge de dix ans. Jai laiss Chez Merlotte sur ma droite, pass le carrefour qui menait vers le centre de Bon Temps, pris sur la gauche, et je nai pas tard apercevoir la vieille btisse familiale. Le pick-up de Jason tait gar devant, comme je my attendais, mais il y en avait un autre, tout aussi rutilant, stationn cinquante mtres plus loin. Quand je suis descendue de voiture, un type la peau si noire quelle en tait presque bleue inspectait le sol autour du vhicule de mon frre. Cest ainsi que jai dcouvert, ma grande surprise, que le deuxime pick-up appartenait Alcee Beck, le seul Noir des forces de police locales. a ma rassure et un peu alarme, en mme temps. Bonjour, mademoiselle Stackhouse, ma-t-il dit avec gravit. Alcee portait un pantalon pinces, une veste et de lourdes bottes qui avaient connu des jours meilleurs. Les bottes dtonnaient avec le reste de sa tenue. Jimagine quil les gardait dans son pick-up pour le cas o il serait oblig daller - 75 -

vadrouiller dans la campagne, l o on risquait de se mouiller les pieds. Alcee tait un puissant metteur, et je pouvais lire dans ses penses livre ouvert quand javais le malheur de relcher un peu ma vigilance et les efforts constants quil me fallait faire pour maintenir le bouclier mental dont je mentourais pour me protger. Cest comme a que jai appris, dans le dsordre, quAlcee ntait pas content de me voir, quil ne maimait pas et quil tait convaincu quil tait effectivement arriv quelque chose mon frre. Linspecteur Beck se foutait pas mal de Jason , mais je lui fichais une trouille bleue (je cite). Il pensait que jtais une sorte de monstre et, autant que possible, il mvitait. Ce qui, en toute honntet, me convenait parfaitement. Jen savais plus sur Alcee Beck que je ne laurais voulu, et ce que mavaient dvoil ses penses ntait pas trs reluisant. Je savais, notamment, que, bien qutant un pre et un mari aimant, il tait brutal envers les prisonniers qui ne se montraient pas assez coopratifs son got, quil sen mettait plein les poches ds que loccasion se prsentait et quil veillait ce que ces occasions se prsentent le plus souvent possible. Alcee Beck rservait son petit trafic la communaut afroamricaine, partant du principe que des Noirs ne dnonceraient jamais un des leurs un Blanc. Comme il tait le seul policier noir des environs, a limitait les risques. Jusqu prsent, les faits lui avaient donn raison. Vous voyez ce que je veux dire quand je parle de trucs que je nai pas envie dentendre ? Ctait tout de mme autre chose que de dcouvrir que Hoyt Fortenberry avait des scrupules parce quil avait rafl une voiture sur le parking et navait pas laiss sa carte de visite sur le pare-brise. Vous voulez savoir ce que je fais des informations qui me tombent dessus, comme a, sans que jaie rien demand ? Eh bien, je vais vous le dire : rien. Jai appris mes dpens que quand jessaie dintervenir pour corriger le tir, a ne marche pratiquement jamais. Personne nest plus heureux pour autant, et tout ce que jy gagne, cest que ma petite particularit est porte lattention gnrale, que a met tout le monde mal

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laise et que plus personne nose madresser la parole pendant un mois. De toute faon, les minimes corrections que jai pu apporter grce mes incursions dans lesprit de mon prochain nont jamais chamboul les grands desseins de la vie. En revanche, les trafics dAlcee accroissaient concrtement la misre humaine. Mais, jusqualors, je navais pas trouv le moyen de lempcher de nuire. Il tait assez malin pour rester dans lombre, se dbrouillant pour que ses activits ne sortent pas du cadre quil leur avait fix et au-del duquel elles auraient risqu dveiller les soupons de gens assez puissants pour lui crer des ennuis. Je ntais mme pas persuade que Bud Dearborn ntait pas au courant... Inspecteur Beck. Vous cherchez Jason ? Le shrif ma demand de venir faire un tour pour vrifier que tout tait en ordre. Avez-vous trouv quelque chose danormal ? Non, mademoiselle. Rien danormal. Le patron de Jason vous a dit que la portire de son pick-up tait reste ouverte ? Je lai ferme pour ne pas user inutilement la batterie. Je nai touch rien, naturellement. Mais je suis sr que votre frre va revenir dun moment lautre. Il ne serait pas content dapprendre quon a fouill dans ses affaires sans raison. Jai sa cl et jespre bien que vous allez venir avec moi. Insinueriez-vous quil aurait pu arriver quelque chose votre frre lintrieur de la maison ? Ce nest pas impossible. a ne lui ressemble pas de ne pas se prsenter son travail. En fait, il na jamais rat un seul jour de boulot. Et je sais toujours o le trouver. Il se dbrouille pour me le faire savoir. Il vous le dirait sil filait avec une fille ? Je ne connais pas beaucoup de frres qui feraient a, mademoiselle Stackhouse. Il me prviendrait, ou il le dirait Catfish. Alcee Beck faisait de son mieux pour afficher un scepticisme flagrant, mais il ntait pas trs convaincant. La maison tait verrouille, comme il se doit. Jai choisi la bonne cl sur mon trousseau et je suis entre, Alcee Beck sur - 77 -

mes talons. Je nprouvais pas ce sentiment de rentrer chez soi quon peut avoir quand on retourne dans la maison de ses parents. Javais vcu longtemps chez ma grand-mre, bien plus longtemps quici. peine Jason avait-il eu vingt ans quil sinstallait demeure entre ces vieux murs. Mais moi, mme si je faisais un saut de temps en temps, je navais probablement pas pass plus de vingt-quatre heures au total dans cette maison, depuis huit ans quil y habitait. En jetant un regard circulaire, je me suis rendu compte que mon frre navait pas chang grand-chose durant tout ce temps. Ctait une construction dans le style ranch, avec de petites pices carres. Bien sr, elle tait beaucoup plus rcente que la maison de Granny la mienne, dsormais et nettement plus facile chauffer. Ctait mon pre qui avait fait le plus gros du travail, et ctait un vrai btisseur. Le petit salon tait toujours encombr des meubles que ma mre avait trouvs chez un discounter quelconque. Le tissu qui recouvrait les fauteuils beige avec de grosses fleurs bleues et vertes toujours inconnues, ce jour, dans la nature avait conserv tout son clat. Dommage ! Il mavait fallu quelques annes pour russir mavouer que ma mre, quoiquelle ait t une femme pleine de qualits bien des gards, navait absolument aucun got. Jason ntait toujours pas parvenu cette conclusion. Il avait remplac les rideaux parce quils seffilochaient et que leur couleur passait, et il avait achet un nouveau tapis pour cacher les endroits o lancien tait le plus lim. La cuisine tait pourvue des appareils mnagers dernier cri, et il avait fait un sacr boulot pour moderniser la salle de bains. Mais si mes parents taient entrs chez eux aujourdhui, seize ans aprs leur disparition, ils nauraient pas vraiment vu la diffrence. Seize ans quils taient morts ! a ma fait un choc. Je suis reste dans lentre, en priant pour ne pas tomber sur des taches de sang, pendant quAlcee Beck commenait inspecter les lieux. Aprs un premier moment dhsitation, je me suis dcide le suivre. Il ny avait pas grand-chose voir comme je lai dj dit, ce ntait pas un palace : trois chambres

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(dont deux grandes comme un mouchoir de poche), un salon, une cuisine, une salle de bains et une petite salle manger. La maison tait peu prs en ordre. Jason navait jamais vcu comme un porc, mme sil lui arrivait, parfois, den avoir le comportement. Le lit king size qui emplissait pratiquement, lui tout seul, la plus grande des trois chambres avait vaguement t fait. Les draps dpassaient du couvre-lit des draps noirs et brillants, probablement censs imiter le satin , mais ils ntaient pas en boule. Ctait dj a. Pas de trace de lutte, a conclu linspecteur. Tant mieux. Euh... excusez-moi, mais pendant que je suis l, je vais en profiter pour prendre quelque chose, lui ai-je annonc en retournant dans le salon. Je me suis dirige vers larmurerie familiale, un petit placard dans lequel mon pre, autrefois, enfermait ses fusils. Il tait ferm cl. Jai pass mon trousseau en revue. Coup de chance, javais le ssame correspondant. Tous les fusils de Jason et de mon pre se trouvaient dans ce placard. Et toutes les munitions qui allaient avec. Le compte y est ? ma lanc linspecteur, qui tournait en rond sur le seuil du salon, en attendant que jaie fini. Oui. Je vais juste en prendre un pour la maison. Des ennuis ? Jai vu une lueur dintrt illuminer son regard, pour la premire fois depuis mon arrive. Si Jason a disparu, qui sait ce que a peut vouloir dire ? Jesprais que ma rponse tait assez ambigu pour prter toutes les interprtations. Bien quil ait peur de moi, Beck avait une pitre opinion de mes facults intellectuelles : il a estim que ce ntait pas la peine de chercher comprendre. Jason avait dit quil mapporterait son fusil, et je savais que je me sentirais mieux si je lavais. Jai donc sorti le Benelli du placard et cherch les cartouches, Jason mavait appris men servir. Ctait son arme favorite, un petit bijou dont il tait trs fier. Jai dnich deux botes de munitions. Je me suis retourne vers linspecteur Beck et les lui ai montres. Lesquelles dois-je prendre ?

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Waouh ! Un Benelli ! sest-il exclam, sincrement impressionn. Aprs stre extasi copieusement sur larme fraternelle, il a daign rpondre ma question. Calibre douze, hein ? Moi, je prendrais celles pour le gibier plume, ma-t-il conseill. Celles pour le tir la cible nont pas la mme puissance darrt. Jai gliss les munitions en question dans ma poche et jai emport le fusil dans ma voiture. Beck ma embot le pas. Vous devez enfermer le fusil dans le coffre et les cartouches dans lhabitacle, ma indiqu linspecteur. Jai suivi ses consignes la lettre, allant jusqu ranger les cartouches dans la bote gants. Beck avait hte de me fausser compagnie, et javais la nette impression quil ne mnerait pas les recherches pour retrouver mon frre avec grand enthousiasme. Avez-vous jet un coup dil derrire la maison ? Je venais juste de me garer quand vous tes arrive. Jai dsign ltang du menton. On a contourn la maison. Avec laide de Hoyt Fortenberry, Jason avait construit une grande terrasse en bois larrire du btiment, peu prs deux ans plus tt. Il lavait agrmente dun joli mobilier de jardin achet en soldes au supermarch. Il avait mme pens mettre un cendrier sur la table en fer forg pour ses copains fumeurs. Quelquun lavait utilis. Hoyt fumait. part a, rien signaler. Le terrain descendait en pente douce jusqu ltang. Pendant quAlcee Beck jetait un coup dil la porte de derrire, je me suis dirige vers le ponton que mon pre avait bti au bord de ltang pour pcher. Jai cru voir une tache sur le bois. Quelque chose sest recroquevill en moi la vue du sang. Jai d laisser chapper un juron ou une exclamation, car Alcee est immdiatement apparu ct de moi. Je lui ai montr le ponton. Sur le bord. Il sest fig un vrai chien darrt. Restez o vous tes, ma-t-il ordonn avec une autorit toute professionnelle.

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Il sest avanc avec prcaution, inspectant le sol avant dy poser le pied. Il sest ensuite accroupi sur les planches dlaves pour regarder la tache de plus prs. Mais il semblait concentrer toute son attention droite de la tache, sur quelque chose que je ne voyais pas et que je ne russissais mme pas trouver dans ses penses. Puis il sest demand quel genre de chaussures mon frre portait son travail. a, au moins, ctait clair. Des Caterpillar, ai-je lanc. Je sentais la peur monter en moi, tel point que jen tremblais. Jason tait ma seule famille. Cest seulement ce moment-l que jai ralis mon erreur, le genre derreur que je ne commettais plus depuis des annes : rpondre une question avant quon ne me lait pose. Jai plaqu la main sur ma bouche en voyant le regard de Beck. Il avait les yeux agrandis par leffroi. Il voulait dguerpir au plus vite, mettre autant de distance que possible entre lui et moi. Il se disait que Jason tait peut-tre au fond de ltang, mort. Il imaginait que Jason tait tomb, stait assomm sur le ponton et avait gliss dans ltang. Mais il y avait cette empreinte bizarre... Quand pourrez-vous faire fouiller ltang ? Il sest retourn vers moi, les traits dforms par la terreur. a faisait des annes quon ne mavait pas regarde comme a. Je lui avais fichu la frousse. Ctait bien la dernire chose que jaurais voulu faire. Ma propre angoisse mavait rendue imprudente. Avec ce sang sur le ponton, jai peur que Jason soit tomb leau, ai-je ajout. Fournir une explication rationnelle mes interlocuteurs tait devenu une seconde nature chez moi. Beck a sembl se ressaisir un peu et a report son regard sur ltang. Jai des coups de fil passer, a-t-il dclar aprs un instant. a peut prendre un moment avant de trouver quelquun qui sait faire a. Et puis, il me faut laval du chef. Eh oui ! Ces choses-l cotaient de largent, et cette dpense navait pas t prvue dans le budget municipal. Jai pris une profonde inspiration. - 81 -

Cest une question dheures ou de jours ? Un jour ou deux. Impossible denvoyer l-dedans quelquun qui nest pas entran pour. Il fait trop froid, et Jason lui-mme ma dit que ctait profond. Bon. Je rongeais mon frein, mais je ne voulais rien laisser paratre de mon impatience et de la colre que je sentais monter en moi. Jtais morte dinquitude. Caria Rodriguez tait en ville, hier soir, ma subitement annonc Alcee. Mon cerveau a mis un certain temps avant de comprendre ce que a impliquait. Si Jason avait failli tomber amoureux un jour, ctait quand il avait rencontr Caria Rodriguez, une petite Latino aux yeux de braise et au sang chaud. Dailleurs, la petite Cess qui laccompagnait au rveillon du Nouvel An lui ressemblait un peu. mon grand soulagement, Caria avait dmnag Houston, trois ans auparavant. Je commenais en avoir assez des tincelles que produisait sa liaison avec mon frre. Leur relation avait t houleuse et maille de longues et bruyantes disputes avec claquements de porte, tlphones raccrochs au nez et autres joyeusets. Ah, bon ? Oui. Elle est chez sa cousine de Shreveport. Vous savez, la fameuse Dovie... Dovie Rodriguez tait souvent venue Bon Temps, lpoque o Caria y avait pris ses quartiers. Dovie tait raffine, duque, la parfaite cousine de la ville descendue pour nous mettre le nez dans notre bouse, nous, les ploucs, et nous apprendre les bonnes manires. videmment, tout le monde lenviait. Aller interroger Dovie, ctait exactement ce que jattendais ! Il tait crit que jirais Shreveport, apparemment.

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CHAPITRE 4

Aprs a, linspecteur ma plus ou moins pousse dehors, en me disant quil ferait venir les techniciens de la police scientifique pour examiner la maison de plus prs et quil me tiendrait au courant. Il tait clair quil cherchait se dbarrasser de moi. Impression confirme directement la source : il y avait quelque chose quil ne voulait pas que je voie et il mavait jet Caria Rodriguez en guise dappt pour faire diversion (a ne peut pas avoir que des inconvnients, dtre tlpathe). Vu quil tait, prsent, pratiquement sr dtre sur une affaire criminelle, je le voyais bien me confisquer mon arme : elle aurait pu faire partie des pices conviction. Mais il ne ma rien demand, et je nai pas t assez bte pour le lui rappeler. Jtais plus secoue que je ne voulais me lavouer. Quoique fermement dcide rechercher Jason, javais jusque-l gard lintime conviction quil allait bien, quil stait simplement laiss embarquer dans une galre quelconque, un truc pas trs lgal mais pas trop mchant, comme a lui tait arriv des tas de fois. Mais, prsent, les choses avaient pris un tour nettement plus srieux. Ce ntait pourtant pas faute de me serrer la ceinture, mais je navais jamais russi me payer un portable surtout le forfait qui va avec , alors je suis rentre chez moi pour tlphoner. Mais, tout en conduisant, je me suis demand qui je pourrais bien appeler et jai abouti la mme conclusion quun peu plus tt : personne. Les choses navaient pas vraiment avanc ; je navais aucune nouvelle digne de ce nom annoncer. Jamais je ne mtais sentie aussi seule. Mais ce ntait pas une raison pour me dcharger sur les paules de mes amis de toutes mes angoisses. - 83 -

Jai senti les larmes me monter aux yeux. Oh, Granny ! Si seulement tu pouvais tre encore l ! Je me suis gare sur le bas-ct et je me suis coll une bonne gifle, en me traitant de quelques noms doiseau. Shreveport. Jallais me rendre Shreveport. Jallais interroger Dovie et Caria Rodriguez. Et, pendant que jy serais, jen profiterais pour passer au Croquemitaine. Pam et Chow ntaient pas prs de se rveiller, mais au pire, je pourrais toujours lire dans les penses de leurs employs humains et voir sils savaient quelque chose. Le problme, si jallais Shreveport, ctait que je serais injoignable : je me couperais de tout ce qui pourrait se passer ici. Oui, mais au moins, je ne resterais pas les bras croiss. Pendant que jtais en train de me demander sil ny avait pas dautres lments considrer, il sest pass un truc... Un truc encore plus bizarre que tout ce qui mtait dj arriv dans la journe. Jtais l, bien gentiment gare au beau milieu de nulle part, sur le bas-ct dune petite route de campagne, quand une longue Chevrolet Camaro noire toute neuve est venue se ranger derrire moi. Une femme dune beaut couper le souffle en est sortie. Elle faisait au moins un mtre quatre-vingts. Je me suis tout de suite souvenue delle : elle tait Chez Merlotte la nuit de la Saint-Sylvestre. Mon amie Nikkie Thornton tait au volant. Je regardais la scne dans le rtroviseur, interdite. a faisait des semaines que je navais pas revu Nikkie, depuis le soir o jtais tombe sur elle par hasard au Cercueil, cette bote pour vampires et changelings de Jackson. Elle y tait venue en compagnie dun certain Franklin Mott, un vampire plutt sduisant, dans le genre homme daffaires aux tempes argentes, distingu, cultiv... et dangereux. Quant ma grande copine de lyce, cest bien simple, elle est toujours au top. Brune aux yeux marron, elle allie une peau de pche et une silhouette irrprochable une bonne dose dintelligence quelle met profit pour diriger Taras Togs, une boutique de prt--porter fminin trs classe (enfin, classe lchelle de Bon Temps, en tout cas). Elle loue un local dans la partie du centre commercial dont Bill est propritaire. Nikkie et - 84 -

moi avons sympathis ds que nous nous sommes rencontres sans doute parce quelle a eu une enfance encore plus tragique que la mienne. Mais Nikkie a beau tre sduisante, lamazone qui laccompagnait lclipsait compltement. Elle tait aussi brune que Nikkie, mais sa chevelure tait parseme de surprenants reflets flamboyants qui attiraient lil. Elle avait galement les yeux sombres, dimmenses yeux en amande dun noir de jais, presque trop grands. Sa peau tait dune pleur dalbtre, et elle avait des jambes nen plus finir. Question appas fminins, elle tait plutt gte par la nature, et elle tait en rouge ptant de la tte aux pieds, vernis ongles et rouge lvres compris. Sookie ! sest crie Nikkie. Quest-ce qui se passe ? Elle sest dirige pas prudents vers ma vieille guimbarde. Elle portait de superbes bottes en cuir hauts talons et ne voulait pas les abmer. Avec son tailleur-pantalon taupe et son chemisier en soie tilleul (cest elle qui ma appris reconnatre les matires au premier coup dil et manier les codes couleur ), Nikkie avait tout de la femme qui a russi. Une femme attirante, sre delle, de son charme, de sa position. Jtais en train de me maquiller quand jai entendu sur le canal de la police quil se passait quelque chose chez Jason, mat-elle expliqu. Elle sest assise la place du passager et sest penche pour membrasser. Lorsque je suis arrive chez Jason, je tai vue dmarrer. Alors, je tai suivie. Tu as des problmes ? La femme en rouge se tenait dos la voiture, le regard tourn vers la fort. Cest ce quon appelle la bonne ducation. La sollicitude de Nikkie ma nou la gorge. Je vouais une vritable vnration mon pre, et javais toujours su que, quoi quelle fasse, ma mre agissait pour mon bien. Mais les parents de Nikkie... Ils taient tous les deux alcooliques et battaient leurs gosses. Les frres et les surs ans de Nikkie avaient quitt la maison ds quils avaient pu schapper, mais Nikkie, la plus jeune, avait pay pour eux. Et pourtant, aujourdhui, voyant que javais des ennuis, elle tait l, fidle au poste. - 85 -

Eh bien... Jason a disparu. Jtais parvenue parler dune voix relativement pose, mais il a fallu quun de ces ridicules sanglots touffs vienne tout gcher. Jai aussitt dtourn la tte, honteuse de me donner en spectacle. Ignorant sagement mes larmes, Nikkie a commenc me poser les questions de rigueur : Jason stait-il prsent son travail ? Mavait-il appele la veille ? Avec qui sortait-il ces temps-ci ? a ma fait penser la fille qui tait avec Jason, la nuit du Nouvel An. Je pouvais mme voquer ses pouvoirs avec Nikkie, puisquelle tait l, cette fameuse nuit, au Cercueil, et quelle avait tout vu. De plus, sa compagne, la femme en rouge, tait une Cess quelconque. Nikkie connaissait donc lexistence de lautre monde. Ctait ce que je supposais, en tout cas. La suite allait me prouver le contraire. Sa mmoire avait t efface. Du moins, ctait ce quelle essayait de me faire croire... Quoi ! sest-elle exclame, avec un air un peu trop ahuri mon got. Des loups-garous ? Dans cette bote de nuit ? Je me rappelle parfaitement ty avoir vue, mais tu ne penses pas que tu avais un peu trop bu ? Tu as d perdre connaissance ou un truc dans le genre. Etant donn que je ne bois pratiquement pas, a ma vexe. Mais ctait aussi lexplication la plus plausible que Franklin Mott avait pu lui mettre dans la tte. Jtais tellement due de ne pas pouvoir me confier elle que jai prfr fermer les yeux pour ne pas voir son expression dubitative. Jai senti les larmes couler sur mes joues. Jaurais d laisser tomber. Au lieu de quoi, jai marmonn : Non, je navais pas trop bu. mon Dieu ! Est-ce que ton petit copain avait mis quelque chose dans ton verre ? sest crie Nikkie en me serrant la main sous le coup de lmotion. Cette fameuse drogue, le Rohypnol ? Ln avait lair dun si charmant garon, pourtant. Oublie, ai-je rpondu en mefforant de chasser toute colre de ma voix. a na pas grand-chose voir avec Jason, de toute faon. - 86 -

Nikkie ma de nouveau treint la main avec compassion. Et tout coup, jai su. Jai su, avec une absolue certitude, quelle mentait. Nikkie nignorait pas que les vampires pouvaient effacer la mmoire des simples mortels, et elle essayait de me faire croire que Franklin Mott avait effac la sienne. Jtais convaincue quelle se rappelait parfaitement tout ce qui stait pass au Cercueil, mais quelle prtendait le contraire pour se protger. Soit. Si, pour elle, ctait une question de survie, a se comprenait. Jai respir un bon coup. Tu sors toujours avec Franklin ? lui ai-je demand, pour changer de sujet. Oui. Cest mme lui qui ma offert ce joli carrosse. Sur le coup, a ma choque. Un peu due, aussi. Mais je ne suis pas du genre jeter la pierre. Cest une trs belle voiture, ai-je obligeamment comment, avant de mempresser de dtourner la conversation. Dis-moi, tu ne connatrais pas un ou deux sorciers, par hasard ? Jtais sre quelle allait me rire au nez, mais ctait un bon moyen de noyer le poisson. Javais peur quelle peroive ma rprobation. Or, pour rien au monde je naurais voulu la blesser. Et puis, ctait la premire chose qui mtait passe par la tte, pour la bonne raison que, dans mon esprit, lenlvement de Jason je faisais tout pour me persuader que mon frre avait t enlev et non tu avait forcment un rapport avec le sort que les sorciers avaient jet ric. Les deux vnements taient trop proches pour quil sagisse dune simple concidence. Quoique... la rflexion, des concidences, jen avais vu un paquet ces derniers mois, et des plus invraisemblables que celleci. Si, bien sr, a-t-elle rpondu avec un grand sourire ravi. Ah ! Enfin quelque chose que je peux faire pour taider ! condition quune Wiccan fasse laffaire, du moins. Jai senti tant dexpressions diffrentes se succder sur mon visage stupeur, incrdulit, frayeur, mfiance, inquitude que je ntais pas sre de savoir laquelle allait lemporter. Ne me dis pas que tu es une sorcire ! ai-je lch dans un souffle. - 87 -

mon Dieu, non ! Je suis catholique. Mais jai quelques amis chez les Wiccans. Certains donnent dans la sorcellerie. Ah, oui ? En fait, je crois que je navais jamais entendu prononcer le mot Wiccans , quoique je laie peut-tre lu dans un roman quelconque. Inutile de jouer la comdie. Excuse-moi, mais je ne sais pas ce que a veut dire, lui ai-je humblement avou. Oh ! Holly pourra texpliquer a mieux que moi. Holly ? La Holly qui bosse avec moi ? Oui. Ou tu peux tadresser Danielle, si tu prfres. Mais, mon avis, ce sera moins facile de la faire parler. Holly et Danielle font partie de la mme communaut wiccan. La Wicca est une religion, tu sais. Ah, oui ? Ah, bon ! ai-je nonn, encore sous le choc. Et tu crois que Holly accepterait de men parler ? Pourquoi pas ? Nikkie est retourne sa voiture chercher son portable et, le tlphone scotch loreille, sest mise faire les cent pas entre les deux vhicules. Jen ai profit pour essayer de me remettre de mes motions. Puis, pour ne pas paratre trop impolie, je suis sortie bavarder avec la femme en rouge, qui se montrait dcidment dune patience dange. Je suis dsole, ce nest pas vraiment le bon jour pour faire connaissance, me suis-je excuse. Je mappelle Sookie Stackhouse. Et moi, Claudine. Elle avait un beau sourire hollywoodien, avec des dents dune blancheur pour pub dentifrice. Je nai pas pu mempcher de remarquer la finesse incroyable de sa peau et son aspect un peu satin, qui faisait penser une prune. Je suis venue ici cause de lactivit du secteur, a-t-elle enchan. Ah ? Je ntais pas trs sre de bien la suivre. Mais oui ! Vous avez des vampires, des lycanthropes... et un tas dautres choses trs intressantes, Bon Temps sans - 88 -

parler de quelques croisements trs importants et trs puissants. Devant de telles possibilits, je nai pas pu rsister. Bien sr... Et vous avez lintention dobserver tout a ou... Oh, non ! Je ne me contente pas dobserver, habituellement ! sest-elle exclame en riant. Vous tombez des nues, vous, hein ? Holly est daccord, ma soudain annonc Nikkie, en refermant son portable. Tu peux passer quand tu veux, a-t-elle ajout avec un large sourire. Difficile de ne pas sourire en prsence de Claudine. Je me suis rendu compte que je souriais aussi, jusquaux oreilles. Et pas mon habituel sourire commercial un peu crisp, non : un beau sourire radieux. Tu viens avec moi ? ai-je demand Nikkie. Dsole, je ne peux pas. Claudine sest dplace exprs pour maider la boutique. On fait des soldes exceptionnels sur la saison passe, pour le Nouvel An, et a marche fort. Tu veux que je te mette quelque chose de ct ? Il me reste encore quelques jolies petites robes habilles. Celle que tu portais Jackson doit tre bonne jeter, non ? Et pour cause : un fanatique mavait plant un pieu dans la hanche alors que je la portais. Excusez-moi si je navais pas eu le temps de me dshabiller avant ! Elle a t abme, cest vrai. Une... tache indlbile. Merci de la proposition, mais je ne pense pas que jaurai loccasion de passer essayer. Avec Jason et tout a, je nai pas vraiment la tte faire du shopping. Et encore moins les moyens, par-dessus le march. Je comprends, a rpondu Nikkie. Nhsite pas mappeler en cas de besoin, Sookie. Elle sest interrompue un instant. Elle semblait vouloir ajouter quelque chose et cherchait manifestement ses mots. Comme cest quand mme Bill le propritaire des murs, chez Taras Togs, a-t-elle prudemment repris, jai un numro o je peux toujours le joindre, en cas de problme. Alors, si tu as besoin de lui faire passer un message...

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Merci, Nikkie. Mais il ma dit quil avait laiss un numro, sur un bloc-notes prs du tlphone, chez lui. Il y avait quelque chose de dfinitif dans le fait que Bill ait quitt le pays. Pour moi, il tait devenu injoignable. Quand javais pass en revue tous les gens que jaurais pu appeler, son nom ne mtait mme pas venu lesprit. Cest juste que la dernire fois que je lui ai parl, il avait lair plutt... enfin, tu vois, dprim, a insist Nikkie en examinant le bout de ses bottes avec application. Mlancolique, a-t-elle renchri, comme si elle savourait le son de ce mot lequel navait pas souvent d franchir ses lvres avant. Claudine rayonnait de compassion. Ses grands yeux tincelaient de joie tandis quelle me tapotait lpaule avec sollicitude. Quelle drle de fille ! Jai eu du mal avaler ma salive. Eh bien... Bill na jamais t un boute-en-train, ai-je fait remarquer Nikkie. Ce nest pas quil ne me manque pas, mais... Jai secou la tte avec vhmence. Ctait juste trop dur. Il me... perturbait trop. Mais je te remercie de mavoir propos de le contacter, et je te suis vraiment, vraiment reconnaissante dtre intervenue auprs de Holly. Elle en a rougi de plaisir, puis elle a regagn sa rutilante voiture de sport grand luxe. Aprs avoir gliss son mtre quatrevingts la place du passager, Claudine ma fait un signe de la main, et Nikkie a dmarr. Je suis reste un moment dans ma voiture, me demander o habitait Holly. Je croyais me souvenir dune rflexion quelle avait faite au sujet de la taille des toilettes dans son appartement. Il ny avait pas trente-six endroits comme a Bon Temps... En arrivant au pied du Kingfisher Arms, jai inspect les botes aux lettres : Holly occupait lappartement numro 4, au rez-de-chausse. Je savais quelle avait un fils de cinq ans, Cody. Holly et sa meilleure amie, Danielle Gray, staient toutes deux maries en sortant du lyce. Moins de cinq ans plus tard, elles taient divorces. Danielle avait sa mre pour laider une femme adorable. Mais Holly navait pas cette chance. Ses - 90 -

parents, depuis longtemps divorcs eux aussi, avaient quitt la rgion. Elle tait sortie quelques mois avec Andy Bellefleur, mais a navait pas march. Le bruit courait que la vieille Caroline Bellefleur, la grand-mre dAndy, navait pas trouv Holly assez bien pour son petit-fils. Je navais pas davis ldessus. Ni Holly ni Andy ne faisaient partie de mes amis et en ce qui concernait Andy, a ne risquait pas darriver. Quand Holly ma ouvert la porte, jai brusquement ralis quel point elle avait chang, au cours des dernires semaines. Depuis des annes, Holly se teignait en blond pissenlit. Maintenant, elle se trimballait avec une espce de hrisson noir corbeau sur la tte. Elle avait aussi quatre piercings par oreille, et ses os saillants tendaient le tissu de son jean noir dlav. Elle ma accueillie avec un Salut, Sookie ! plutt chaleureux. Nikkie ma demand si tu pouvais passer voir, mais je ntais pas sre que tu viendrais. Dsole pour Jason. Mais entre, entre donc ! Lappartement tait minuscule, forcment, et bien quil ait t frachement repeint, il avait visiblement connu des jours meilleurs et un tas de locataires. On pntrait directement dans une pice qui faisait la fois office de cuisine, de salle manger et de salon. Il y avait des jouets dans un panier, dans un coin, et une bombe de Pliz et un chiffon sur la table basse passablement esquinte : Holly tait en plein mnage. Je te drange... Non, non. Coca ? Jus de fruits ? Non, merci. Cody nest pas l ? Il est chez son pre, ma-t-elle rpondu en regardant fixement ses mains. Je lai conduit l-bas le lendemain de Nol. Et il vit o, son pre ? David vit Springhill. Il vient de se marier avec cette fille, Allie. Elle a dj deux gosses. La petite fille a lge de Cody, et il adore jouer avec elle. Cest toujours Shelley par-ci, Shelley par-l... Elle avait lair triste en disant a. David Cleary faisait partie dun vritable clan. Javais eu sa cousine, Pharr, dans ma classe pendant toute ma scolarit. - 91 -

Jesprais, pour le patrimoine gntique de Cody, que David tait plus intelligent que Pharr ce qui ntait pas bien difficile. Jaimerais te poser quelques questions plutt... personnelles, Holly. Elle na pas cach sa surprise. Eh bien, on na pas prcisment gard les cochons ensemble, mais demande toujours. Jai bien rflchi : il sagissait de garder secret ce qui devait le rester et de lui faire cracher ce que je voulais savoir sans la blesser. Il parat que tu es une sorcire ? Jtais un peu gne dutiliser un mot pareil : a faisait un peu trop thtral mon got. Je suis plutt une Wiccan. Tu veux bien mexpliquer la diffrence ? Mon regard a brivement crois le sien, mais je me suis empresse de dtourner la tte pour admirer le bouquet de fleurs sches sur la tl. Holly pensait quon ne pouvait lire dans les penses des gens que si on les regardait dans les yeux (comme le contact physique, le regard facilite les choses, cest vrai, mais il na rien dindispensable). Eh bien, je ne vois pas pourquoi je ne le ferais pas... Elle parlait lentement, comme si elle rflchissait en mme temps. Tu nes pas du genre jouer les commres. Tout ce que tu me diras restera entre nous, lui ai-je assur, en lui lanant un coup dil que jesprais convaincant. Bon, daccord. Eh bien, quand tu es un sorcier, tu pratiques des rituels magiques, forcment. Tu tires tes pouvoirs dune force que les gens nutilisent jamais en temps ordinaire. tre un sorcier ne signifie pas tre mauvais. Normalement, du moins. Quand tu es un Wiccan, tu es adepte dune religion. Un culte paen, mais un culte quand mme. Nous vnrons la Desse et nous avons notre propre calendrier de jours fris. Tu peux tre la fois un sorcier et un Wiccan, ou plutt lun que lautre. Cest une pratique trs individuelle qui ne regarde que toi. Je fais un peu de magie, mais je suis surtout attire par le

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mode de vie des Wiccans. La devise wiccan est : Tant que tu ne fais de mal personne, fais ce que tu veux. Je vois. Et tu connais beaucoup de sorcires ? Quelques-unes. Holly hochait la tte avec conviction, mais elle vitait toujours mon regard. Comme jen avais marre des fleurs sches mais que je ne savais plus trop o poser les yeux, jai examin ce qui mentourait plus en dtail. Cest comme a que jai remarqu lordinateur sur la petite table branlante, dans un coin. Est-ce que vous avez des trucs genre forums ou newsletter sur le Net ? Oui, bien sr. Tu naurais pas entendu parler de larrive dune bande de sorciers Shreveport, par hasard ? Du coin de lil, jai vu son visage se fermer. Elle a fronc les sourcils. Ne me dis pas que tu as quelque chose voir avec eux ! sest-elle exclame. Non, pas directement. Mais je connais quelquun quils ont ensorcel et jai peur quils aient enlev Jason. Alors, il est dans de sales draps, ma-t-elle dit sans mnagement. La sorcire qui est la tte de cette bande est une vraie sadique. Son frre ne vaut pas mieux. Ces sorciers-l nont rien de commun avec nous. Ils ne cherchent pas une meilleure faon de vivre, ni la voie qui permet de communier avec la nature, ni des sorts qui mnent la paix intrieure. Ils ne sont pas adeptes de la Wicca. Ils sont le Mal. Sais-tu comment je pourrais les trouver ? Il me fallait vraiment mobiliser tout mon self-control pour conserver un visage impassible, car, dans lesprit de Holly, je lisais la condamnation de mon frre. Elle se disait que si les sorciers qui venaient de dbarquer Shreveport avaient enlev Jason, il avait dj t tortur, voire assassin. Absorbe dans ses penses, elle a tourn la tte vers la fentre. Elle avait peur. En me donnant les renseignements que je lui demandais, elle craignait de mettre la vie de son fils en danger. Si jamais les sorciers de Shreveport remontaient jusqu elle, ils le lui feraient payer, peut-tre en lui enlevant Cody. Ces - 93 -

sorciers-l ntaient pas de ceux qui cherchaient agir sans nuire aux autres. Bien au contraire. Ils ne vivaient que pour accrotre leurs pouvoirs, et pour a, ils taient prts tout. Parmi ces sorciers, il y a beaucoup de femmes, non ? Je sentais bien quelle tait sur le point de renoncer. Il fallait la relancer dune faon ou dune autre. Si tu crois que Jason pourrait jouer de son charme pour les amadouer, tu te mets le doigt dans lil. Elle ny allait peut-tre pas par quatre chemins, mais elle tait bien dcide me faire comprendre quel point ces gensl taient dangereux. Cest pas des sorciers normaux. Je veux dire, cest mme pas des personnes normales. Je navais pas de mal le croire. Javais d avaler bien dautres couleuvres depuis que Bill Compton avait pouss la porte de Chez Merlotte pour la premire fois. Quest-ce qui les rend si diffrents ? Ils ont du sang de vampire dans les veines. Elle a soudain jet un coup dil en biais, comme si elle avait senti la prsence de quelquun ses cts. a ma donn la chair de poule. Avec les sorciers les vrais, ceux qui dtiennent de vritables pouvoirs et qui sont prts les utiliser pour en obtenir cote que cote davantage , on est dj mal. Mais quand ils ont, en plus, du sang de vampire en eux... Sookie, tu ne peux pas savoir quel point ils sont dangereux. Il y a mme des loups-garous dans le tas. Je ten prie, ne ten approche pas. Des loups-garous ! Ce ntaient pas seulement des sorciers, mais aussi des lycanthropes ? Et ils buvaient du sang de vampire ? Il y avait effectivement de quoi avoir la frousse. Et je vous garantis que je lavais. On ne pouvait pas imaginer mlange plus dtonant. O sont-ils ? Tu as entendu ce que je viens de te dire ? Parfaitement, mais jai besoin de savoir o ils se trouvent. Ils se sont installs dans un ancien magasin, pas trs loin du centre commercial Pierre Bossier. - 94 -

Elle y tait alle : je captais clairement limage de lendroit en question dans sa tte. Elle les avait vus. Elle avait tout gard en mmoire, et je pouvais puiser dans son stock de souvenirs volont. Quest-ce que tu es alle faire l-bas ? Elle a tressailli. Je savais bien que je naurais pas d te parler ! Je naurais mme pas d te laisser entrer. Mais je suis sortie avec Jason et... Tu vas finir par me faire tuer, Sookie Stackhouse. Moi, et mon fils avec moi. Non, certainement pas. Je suis alle l-bas parce que leur chef a envoy un message tous les sorciers de la rgion pour leur demander dassister ... comme qui dirait, une runion au sommet. En fait, elle ne cherchait qu nous imposer son autorit. Quelques sorciers ont t plutt impressionns par sa dtermination et ses pouvoirs, mais nous autres, les Wiccans des environs, on na pas aim la place que la drogue prenait dans ses pratiques parce quil ne faut pas se voiler la face : boire du sang de vampire, a revient se droguer , ni son attirance pour le ct sombre de la sorcellerie. Et je nirai pas plus loin l-dessus. Merci, Holly. Jai essay de trouver quelque chose lui dire pour apaiser ses craintes, mais elle ne voulait rien tant que me voir partir au plus vite, et je lui avais caus assez dennuis comme a. Je lui ai tapot lpaule en signe de gratitude, puis je me suis leve. Mais Holly na pas quitt sa place sur le vieux canap dfonc. Elle a riv sur moi ses grands yeux bruns. Il y avait un dsespoir sans nom dans ses prunelles, comme si quelquun allait dbarquer chez elle dune minute lautre pour lui trancher la gorge. Cette dtresse sur son visage ma rellement terrorise. Plus que tout ce quelle mavait dit, plus que tout ce que javais pu lire dans son esprit. Et jai quitt le Kingfisher Arms aussi rapidement que jai pu. Tout en roulant, je me suis de nouveau pos la mme question : pourquoi les sorciers de Shreveport auraient-ils enlev Jason ? Comment auraient-ils pu faire le rapprochement - 95 -

entre la disparition dric et mon frre ? Et comment my prendre pour le savoir ? Est-ce que je pourrais compter sur Pam et Chow pour maider ? Et qui appartenait le sang de vampire que les sorciers buvaient ? Depuis que les vampires avaient rvl au monde entier leur prsence parmi nous, ils taient pourchasss par de nouveaux prdateurs. Non seulement ils risquaient de se faire planter un pieu dans le cur par des Van Helsing en puissance, mais ils taient devenus la proie de dealers dun nouveau genre : les Saigneurs. Ceux-ci des humains travaillaient en quipe. Ils employaient tout un tas de mthodes embuscades et autres guets-apens minutieusement prpars, le plus souvent pour isoler les vampires et les ligoter avec des chanes dargent, avant de les vider de leur sang pour le revendre au march noir. Selon le cru , le prix dune fiole de sang pouvait valoir de deux cents quatre cents dollars. Leffet que le sang de vampire exerait sur celui qui le prenait tait imprvisible. a faisait sans doute partie du jeu, dailleurs. En gnral, pendant plusieurs semaines, le consommateur voyait ses forces, son acuit visuelle, sa rsistance physique et son pouvoir de sduction dcupls. Tout dpendait de lge du vampire et de la fracheur du produit. videmment, ces effets finissaient par disparatre, moins de reprendre une nouvelle dose. Parmi ceux qui gotaient au sang de vampire, certains devenaient rapidement accros. Prts tout pour obtenir leur drogue, ces junkies dun nouveau genre taient de vrais dangers publics, dautant plus quils jouissaient dune forme olympique et dune force surhumaine. La police tait bien contente dengager des vampires pour soccuper deux. Confronts ce type de dlinquants, les flics de base taient srs de finir en bouillie. Il arrivait, de temps autre, quun de ces accros lhmoglobine devienne carrment dingue, parfois sans faire dtincelles il plongeait dans la catgorie baveuse et bredouillante , mais dautres fois, dune faon beaucoup plus spectaculaire et meurtrire. Ce genre de raction se produisait

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de manire totalement imprvisible et pouvait survenir ds la premire prise. Cest comme a quon se retrouvait avec de vritables btes furieuses, au regard tincelant de dment, boucles dans des cellules capitonnes ou avec des stars au charme envotant qui lectrisaient les foules. Et les uns comme les autres devaient leur triste sort ou leur gloire aux Saigneurs. Ceux-ci exeraient une profession haut risque. Il arrivait quun vampire parvienne se librer de ses chanes, avec les consquences que lon imagine. Une cour de Floride avait qualifi ces reprsailles de la gent vampiresque dhomicide justifiable. Le cas faisait dsormais jurisprudence. Il tait de notorit publique que les Saigneurs abandonnaient leurs victimes sur place, et ctait probablement ce qui avait mu les jurs. Les Saigneurs laissaient derrire eux un vampire exsangue, trop faible pour bouger, gisant l o il tait tomb. moins davoir la chance dtre dcouverte par une bonne me compatissante qui la transportait en lieu sr pendant la nuit, la victime mourait dans datroces souffrances ds que le soleil se levait. Donc, des sorciers dots de la force des vampires... Ctait l une combinaison redoutable. Il tait midi pass. La nuit ne tomberait pas avant 17 h 30, 18 heures, ce qui me laissait largement le temps de faire un aller-retour Shreveport avant quEric se rveille. De toute faon, je navais pas de meilleur plan daction en tte et je ne pouvais pas rester tout bonnement chez moi, attendre dhypothtiques nouvelles. Mme si je me faisais un sang dencre pour mon frre, je prfrais encore user du carburant plutt que de rentrer. Jaurais pu au moins marrter pour dposer le fusil de Jason, mais, tant quil ntait pas charg et que les cartouches restaient part, je pouvais lgalement le transporter dans ma voiture enfin, ctait ce que je supposais. Pour la premire fois de ma vie, jai jet un coup dil dans le rtroviseur pour massurer quon ne me suivait pas. Je ne connais pas grand-chose aux techniques de filature, mais si quelquun mavait prise en chasse, je ne men suis pas aperue. Je me suis arrte pour faire le plein une station-service, juste pour voir si une voiture se garait derrire moi. Sans rsultat. - 97 -

Jusque-l, tout va bien , en ai-je conclu, en esprant que Holly tait en scurit. En chemin, jai eu tout le temps de repenser ce quelle mavait dit. Elle navait pas prononc une seule fois le nom de Danielle dans la conversation : une premire. Les parents de Danielle, de vraies grenouilles de bnitier, auraient eu une attaque sils avaient su que leur fille tait une Wiccan. Pas tonnant que Holly se soit montre si discrte. Notre bonne petite ville de Bon Temps avait ouvert ses portes aux vampires on les y tolrait, du moins , et les homosexuels, longtemps perscuts, navaient plus se cacher tant quils ne faisaient pas talage de leurs prfrences sexuelles en public... Mais pour les Wiccans, ces mmes portes auraient bien pu se fermer. La belle Claudine mavait avou que ctait justement cette fascinante diversit qui lavait attire Bon Temps. Je me demandais bien quel autre mystre Bon Temps recelait, quelle autre bombe secrte qui nattendait plus quune tincelle pour exploser.

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CHAPITRE 5

Puisquelle tait ma piste la plus prometteuse pour ne pas dire la seule , Caria Rodriguez passait en premier. Jai cherch ladresse de Dovie, que javais note dans mon agenda lpoque o on schangeait encore la carte de vux rituelle pour la nouvelle anne. Elle vivait dans un coin assez loign des rues les plus commerantes de Shreveport mes repres habituels. Ctait un quartier de petites maisons troites, tout en hauteur, colles les unes aux autres, dont certaines auraient eu bien besoin dun ravalement de faade. Cest Caria elle-mme qui ma ouvert la porte. Elle avait un il au beurre noir et se tenait la tte comme quand on a une gueule de bois carabine signes manifestes quelle navait pas pass la soire de la veille regarder tranquillement la tl. Hens ! Sookie, a-t-elle marmonn sans le moindre enthousiasme, aprs mavoir examine un moment, le temps de russir mettre un nom sur mon visage. Quest-ce que tu fais l ? Je suis passe Chez Merlotte hier soir, mais je ne tai pas vue. Tu travailles toujours l-bas ? Toujours. Ctait mon jour de cong. Maintenant que jtais devant elle, je ne savais pas bien comment lui prsenter les choses. Jai dcid daller droit au but. coute, Jason ne sest pas prsent son boulot, ce matin, et je me demandais sil... sil navait pas comme qui dirait pass la nuit avec toi. Jai rien contre toi, mon chou, ma-t-elle assur, mais Jason est bien le dernier type avec qui je coucherais. - 99 -

Je lai regarde droit dans les yeux, toutes antennes dehors : elle tait sincre. Chat chaud craint leau froide, a-t-elle renchri. Jai bien jet un coup dil au comptoir, en me disant que je risquais de ly trouver. Mais si je lavais vu, jaurais tourn la tte de lautre ct. Jai acquiesc en silence. Le chapitre tait clos. On a chang des politesses et jai papot avec Dovie, qui venait darriver dans lentre avec un bb dans les bras. Il ne me restait plus qu prendre cong. Ma piste la plus prometteuse venait juste de me claquer entre les doigts. En moins de deux phrases, Caria lui avait rgl son compte. Tout en essayant de refouler ma dception, jai roul jusqu une station-service et je me suis gare pour tudier mon plan de la ville. Je devais pouvoir gagner le Croquemitaine en moins dun quart dheure. Le pub dric se trouvait en plein centre. Il ouvrait tous les jours 18 heures, du 1er janvier au 31 dcembre. Bien entendu, les vampires narrivaient jamais avant la nuit tombe, et a, a dpendait de la saison. Sur la faade peinte en gris mat clignotait le nom du bar en nons rouge vif. Le top vampbar de Shreveport , disait une nouvelle enseigne en lettres lumineuses plus petites. Deux ans auparavant, un t, une petite bande de vampires de lOklahoma avaient voulu monter un bar concurrent dans le centre commercial voisin. Aprs une nuit daot particulirement chaude et courte, on ne les avait plus jamais revus. la place du btiment quils taient en train de faire rnover, on navait retrouv quun tas de cendres... Les touristes raffolaient de ces histoires quils trouvaient si croustillantes , si pittoresques . Elles ne faisaient que dcupler cette fbrile excitation quils prouvaient commander un verre hors de prix et servi par des serveuses humaines dguises en vampires en contemplant dauthentiques suceurs de sang. ric renouvelait le stock de figurants en assignant, aux vampires de la Cinquime Zone, un certain nombre dheures de prsence obligatoires au Croquemitaine chaque semaine. La plupart de ses subalternes ne sexhibaient pas de gaiet de cur. - 100 -

Mais a leur donnait loccasion de draguer quelques mordus qui, bien videmment, ne demandaient que a ces fans inconditionnels des vampires ne rvaient que dune chose : que leurs idoles leur plantent leurs crocs dans le cou. De telles treintes taient, bien sr, interdites sur place. Il y avait un rglement intrieur, au Croquemitaine, et ric veillait ce quil soit respect. Les seules morsures tolres par la loi se faisaient entre adultes consentants et en priv. Machinalement, jai fait le tour pour me garer devant lentre de service Bill et moi tions toujours arrivs par l. larrire du btiment, on ne voyait gure quun grand mur gris perc dune unique ouverture sur laquelle un gros panneau blanc indiquait Rserv au personnel . Je levais dj la main pour frapper quand jai remarqu que la porte tait entrouverte. Le verrou navait pas t pouss. Oh oh ! a sentait le roussi plein nez. Jai soudain regrett que Bill ne soit pas l. Et ce ntait pas son amour qui me manquait. a en dit long sur votre style de vie, quand votre ex-petit ami vous manque parce quil est une arme de destruction ltale ... Jai appuy mon front contre la porte grise. Aprs un instant, jai opt pour la solution la plus raisonnable : remonter dans ma vieille guimbarde et dguerpi pendant quil en tait encore temps. Et cest ce que jaurais fait, si je navais pas entendu les gmissements. Mme ce moment-l, si javais pu trouver une cabine tlphonique, je me serais contente dappeler le 911 et je serais reste dehors, en attendant les flics. Mais il ny avait pas de tlphone dans les environs, et penser que quelquun avait peuttre besoin de moi et que je ne me portais pas son secours parce que javais les jetons mtait insupportable. Jai ouvert la porte dun coup et me suis aussitt jete sur le ct pour viter tout ce qui aurait pu surgir de lintrieur. Puis, par scurit, jai tir le container ordures rang contre le mur pour bloquer la porte. En franchissant le seuil, javais la chair de poule.

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Il ny a pas de fentres, au Croquemitaine. Ltablissement est donc clair la lumire lectrique vingt-quatre heures sur vingt-quatre. Aucun des nons ntant allum, il rgnait, lintrieur, lobscurit la plus totale. La morne luminosit hivernale qui filtrait par la porte ouverte ne parvenait pas percer les tnbres du couloir qui conduisait au bar proprement dit. Mais jtais dj venue assez souvent pour savoir que la premire porte droite donnait sur le bureau dric, la seconde sur celui du comptable, et lunique porte gauche sur la rserve, o se trouvaient galement les toilettes et les vestiaires du personnel. Une grosse porte blinde dissuadait les petits malins ou les couples un peu trop presss de sintroduire dans la partie interdite au public. Cette porte-l non plus ntait pas ferme. De mmoire de Sookie Stackhouse, on navait jamais vu a. De lautre ct de la porte souvrait la caverneuse et silencieuse vacuit du bar. Je retenais mon souffle, attentive au moindre bruit. Au bout dun instant, jai cru percevoir une sorte de grattement et une nouvelle plainte touffe. a venait de la rserve. Je me suis dirige pas prudents vers la porte de gauche. Elle tait entrebille. Quand jai ttonn dans le noir pour chercher linterrupteur, mon cur battait si fort dans ma poitrine que tout mon corps semblait vibrer au rythme de ses coups de boutoir. La lumire ma blouie. Une des barmaids du Croquemitaine, Belinda la seule mordue avec une once de bon sens que jaie jamais rencontre , tait tendue sur le sol dans une position pour le moins trange : les jambes replies sur les cts, les talons touchant les hanches. En dehors de cette posture de contorsionniste, je ne discernais rien danormal, aucune trace de sang qui aurait pu expliquer ses gmissements de douleur. Apparemment, elle ne souffrait que dune norme crampe. Je me suis agenouille prs delle, en lanant des coups dil alarms en tous sens. Je nai dtect aucun mouvement suspect. La porte des toilettes tait ferme. Celle de la douche aussi. Belinda. Belinda, regarde-moi. - 102 -

Ce ntait quun murmure, mais elle ma entendue. Elle avait les yeux rouges et tout gonfls derrire ses lunettes. Des larmes ruisselaient sur ses joues. Elle a clign des paupires et ma dvisage avec une mine pouvante. Ils sont encore l ? lui ai-je demand. Je savais quelle comprendrait implicitement ceux qui tont fait a . Soo... kie, a-t-elle nonn. Elle avait la voix casse, si faible que jai d me pencher pour lcouter. Depuis combien de temps gisait-elle l, priant dsesprment pour quon lui vienne en aide ? Dieu merci ! Dis au matre quon a essay de les retenir... La loyaut jusque dans le martyre ! Le genre : Dites notre capitaine que nous nous sommes battus jusqu la mort. Qui avez-vous essay de retenir ? Les sorciers. Ils sont venus cette nuit, aprs la fermeture. Pam et Chow taient dj partis. Il ne restait plus que Ginger et moi... Quest-ce quils voulaient ? Javais eu le temps de remarquer quelle portait son uniforme de serveuse un long fourreau noir manches chauve-souris, fendu jusqu la hanche et quelle arborait encore de fausses morsures artistiquement peintes dans le cou. Ils voulaient savoir o tait le matre. Ils semblaient penser quils lui avaient fait... quelque chose, quil stait enfui, quon le cachait. Elle a alors marqu une longue pause. Son visage stait crisp. Il tait vident quelle endurait un vritable calvaire. Je ne voyais pourtant pas ce quelle avait. Mes jambes, a-t-elle gmi. Oh ! Mais vous ne le saviez pas. Donc, vous navez rien pu leur dire, ai-je enchan, suivant obstinment le fil de mes penses. Jamais je ne trahirais mon matre. Et dire que ctait la moins bte du lot ! Est-ce quil y avait quelquun dautre ici, en dehors de Ginger, Belinda ? - 103 -

Mais un spasme de douleur lavait saisie : elle souffrait trop pour me rpondre. Tout son corps stait band comme un arc, et de petits gmissements dchirants lui chappaient. Jai appel le 911 du bureau dric. La pice tait sens dessus dessous, et un petit marrant avait peint la bombe un grand pentacle rouge sur le mur. ric allait adorer. Je suis retourne auprs de Belinda pour lui annoncer quune ambulance tait en route. Mais que test-il arriv, exactement ? lui ai-je finalement demand. Ils ont rtrci les muscles de mes cuisses de moiti... Et elle a recommenc geindre. Cest comme ces crampes pouvantables quon a quand on est enceinte. Belinda avait t enceinte ? Premire nouvelle ! Jai attendu quelle parvienne reprendre son souffle pour lui demander : O est Ginger ? Elle tait aux toilettes. Ginger, cest la jolie blonde vapore type, une vritable caricature dans son cas, les pires blagues que vous avez entendues sont encore en dessous de la vrit. Enfin, ctait. Les sorciers navaient sans doute pas sciemment voulu la tuer. Apparemment, on lui avait jet le mme sort qu Belinda : ses jambes prsentaient la mme torsion caractristique. Elle gisait sur le carrelage, les yeux vitreux, les cheveux tout poisseux de sang coagul. Elle avait une plaie la tempe. Elle devait tre en train de se laver les mains quand le sort lavait frappe : elle avait bascul, et sa tte avait heurt le bord du lavabo. Il ny avait plus rien faire pour elle. Je nen ai pas souffl mot Belinda, qui avait replong trop profondment dans la douleur pour comprendre quoi que ce soit, de toute faon. Elle a quand mme eu deux ou trois clairs de lucidit, avant que je parte. Jen ai profit pour lui demander ladresse de Pam et Chow. Il fallait les prvenir. Mais elle ma dit quils arrivaient tous les soirs au bar, la tombe de la nuit, et quelle nen savait pas plus.

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Elle a tout de mme russi me fournir le nom et la description de la sorcire qui lavait ensorcele : une certaine Hallow. Elle mesurait prs dun mtre quatre-vingts, avait les cheveux bruns et courts et arborait un symbole noir sur le visage. Elle ma dit quelle... tait aussi puissante quun vampire, a hoquet Belinda dans un nouveau spasme de douleur. Tu vois... Elle a point le doigt derrire moi. Jai fait volte-face, persuade quon mattaquait par-derrire. Rien daussi alarmant ne mattendait. Mais ce que jai vu ltait peine moins. Belinda dsignait la poigne du chariot que le personnel utilisait pour transporter les casiers de bouteilles. La longue tige dacier avait t plie en forme de U. Je suis sre que... le matre va la tuer... quand il reviendra, a affirm Belinda dune voix chevrotante, aprs un long silence entrecoup de plaintes. Sans aucun doute, lui ai-je rpondu avec conviction. Jai marqu un temps dhsitation, avant de reprendre : Belinda, il faut que je men aille. Je ne veux pas que les flics me trouvent ici. Ils risqueraient de me garder pour minterroger. Je ten prie, ne leur parle pas de moi. Ne mentionne pas mon nom. Dis-leur juste quune passante ta entendue crier et sest arrte pour taider, OK ? O est le matre ? Est-ce quil a vraiment disparu ? Je nen sais rien, Belinda, lui ai-je rpondu, honteuse de ma duplicit. Dsole, il faut que je me sauve. Vas-y, ma-t-elle dit. Jai dj eu de la chance que tu viennes. Il fallait que je dcampe au plus vite. Jignorais tout de ce qui stait pass au Croquemitaine, et je ne pouvais pas me permettre de subir un interrogatoire de plusieurs heures, pas avec la disparition de mon frre. En repartant, jai crois les flics et lambulance, toutes sirnes hurlantes. Javais essuy les poignes de porte pour effacer mes empreintes. Je ne voyais pas ce que javais touch dautre ou, du moins, je ne men souvenais pas, pas mme aprs avoir pass scrupuleusement en revue tous mes faits et gestes - 105 -

depuis mon arrive. De toute faon, il y avait des milliers dempreintes l-bas. Ctait un bar, non ? Au bout dune minute, je me suis rendu compte que je conduisais sans but : javais t svrement secoue par ce que je venais de voir. Je me suis de nouveau gare sur le parking dune station-service pour me remettre de mes motions. Il y avait une cabine tlphonique prs des pompes, et jai commenc la regarder avec insistance. Je pourrais appeler Ln, pensais-je, le regard riv sur le tlphone, comme une gamine dvorant des yeux un gteau au chocolat dans la vitrine du ptissier, lui demander o Pam et Chow passent leurs journes. Comme a, je pourrais leur laisser un message pour les avertir. Je me suis force respirer calmement et bien rflchir ce que je faisais. Il tait fort peu probable que les vampires rvlent un lycanthrope lendroit o ils se rfugiaient pour chapper la lumire du jour. Ce nest pas le genre dinformation que lon donne au premier venu. Sans compter que Ln navait pas des relations trs cordiales avec les vampires de Shreveport, pour la bonne raison quils lavaient menac dencaisser les faramineuses dettes de jeu de son pre sil refusait de faire leurs quatre volonts. Si je lappelais, il viendrait ctait un chic type. Mais en limpliquant dans mes histoires, je risquais de mettre en danger sa rputation professionnelle, ses relations familiales, et mme sa vie. Cependant, si cette Hallow constituait rellement une triple menace un loup-garou dou de pouvoirs de sorcellerie qui buvait du sang de vampire , elle ntait pas seulement dangereuse pour les vampires. Les lycanthropes de Shreveport devaient donc tre prvenus. Soulage davoir enfin abouti une dcision, jai sorti la carte de visite de Ln de mon portefeuille. Ln tait son bureau un miracle, car il aurait pu se trouver dans nimporte laquelle des antennes que possdait la socit Herveaux et Fils travers la Louisiane et le Mississippi. Je lui ai dcrit lendroit o je me trouvais, et il ma indiqu le plus court itinraire pour le rejoindre. Il ma propos de venir

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me chercher, mais je ne voulais pas quil me prenne pour une idiote. Jtais bien capable de me dbrouiller toute seule, non ? Le combin peine raccroch, jai appel Bud Dearborn, mais il navait eu aucune nouvelle de Jason. Suivant les instructions de Ln la lettre, je suis arrive chez Herveaux et Fils moins de vingt minutes plus tard. Ce ntait pas trs loin de lautoroute, lest de Shreveport, la limite de la ville. Limmeuble, un btiment de brique, appartenait aux Herveaux et abritait le sige de leur socit. Je me suis gare, puis, un peu intimide et plutt nerveuse, jai pouss la porte dentre et jet un regard circulaire. Il y avait un bureau juste devant moi et une salle dattente sur le ct. Lhtesse assise derrire le bureau daccueil grait galement le standard. Ctait une femme brune aux cheveux courts lallure trs distingue, la coupe et au brushing impeccables. Maquille avec soin, elle portait un tailleur classique et manifestement de marque. Elle devait avoir dpass la quarantaine, mais a ne lui tait rien de sa prestance, bien au contraire. Je viens voir Lonard, lui ai-je annonc dune voix mal assure. Votre nom, sil vous plat ? Elle ma souri, mais avec une lgre crispation au coin des lvres qui laissait deviner sa rprobation. Elle ne semblait pas juger convenable quune jeune fille, manifestement peu au fait de la mode et totalement dpourvue dlgance, ait le front de se prsenter sur le lieu de travail de son patron. Cest vrai que je portais un pull jaune et bleu un peu voyant sous mon vieux manteau bleu marine et un jean franchement fatigu avec mes Reebok. Quand je mtais habille, je pensais que jallais rechercher mon frre, pas subir une inspection de la brigade du Bon Got. Stackhouse. Mme Stackhouse demande vous voir, a miaul Mme Crispe dans linterphone. Oh ! Parfait. Ln avait lair super content. a ma soulage.

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Mme Crispe demandait dj : Dois-je la congdier ? quand Ln a pouss une porte gauche du bureau, les bras grands ouverts. Sookie ! sest-il cri avec un sourire jusquaux oreilles. Il sest arrt brusquement, comme sil ne savait plus trs bien quoi faire. Puis il ma serre contre lui. Je devais avoir lair dune dbile, avec mon air bat. Je lui ai saut au cou. Jtais tellement contente de le voir ! Je lai trouv magnifique. Il avait une mine superbe. Ln est un grand brun aux yeux verts avec une carrure dathlte et une crinire noire en bataille quaucune brosse nest encore parvenue discipliner. Nous nous tions dbarrasss dun cadavre ensemble. a cre des liens. Il a gentiment tir sur ma tresse. Viens par ici, ma-t-il gliss loreille, sous le regard indulgent de Mme Crispe. Je me doutais que cette apparente bienveillance ntait destine qu son patron. Jen tais mme sre, car, au mme instant, Mme Crispe se disait que je navais ni lallure ni lducation ncessaires pour frquenter un Herveaux. Dailleurs, elle pensait que le pre de Ln (avec lequel elle couchait depuis deux ans) ne serait pas vraiment ravi dapprendre que son fils stait acoquin avec une fille de rien. Oh oh ! Encore un truc que jaurais prfr ne pas savoir. Mon bouclier mental donnait manifestement des signes de faiblesse. Enfin, ce ntait pas vraiment ma faute : Mme Crispe tait une puissante mettrice. Je naurais pas pu en dire autant de Ln. Et pour cause : ctait un loup-garou. Ln ma fait passer par un long couloir moquett avec des photos encadres aux murs dinsipides clichs de paysages et de jardins choisies avec soin par quelque dcorateur hors de prix, jimagine (ou peut-tre par Mme Crispe). Il ma fait entrer dans son bureau, une pice lumineuse et vaste mais si encombre quelle prenait des allures de cagibi. Elle tait littralement envahie de plans tals dans tous les coins, de montagnes de dossiers en quilibre prcaire, de mystrieux appareils sur trpied, de casques de chantier... sans oublier - 108 -

lincontournable mobilier de bureau. Trs fonctionnel, comme endroit. Un fax crpitait dans un coin et, sur la table, ct dune pile de factures, une grosse calculatrice affichait des chiffres fluorescents. Je te drange. Tu es occup, ai-je dit avec un air contrit. Tu plaisantes ? Ta visite est la meilleure chose qui me soit arrive de la journe ! Ctait manifestement un cri du cur. a ma instantanment rendu le sourire. Jai quelque chose te dire, a-t-il aussitt enchan, quelque chose dont je ne tai pas parl quand je suis venu te rapporter tes affaires, aprs ton dpart de Jackson. Je me sens si mal cause de a que je nai jamais eu le courage de revenir te voir pour en discuter face face. Oh, non ! Il avait remis a avec Debbie Debbie Pelt tait son ex-fiance et une sacre garce, si vous voulez mon avis. Javais intercept son nom au vol. Il devait penser trs fort elle. Oui ? Je me suis efforce de paratre calme, attentive. Il ma pris la main. Je te dois des excuses, un milliard dexcuses. Allons bon ! Je ne mattendais pas a. Des excuses ? Jai lev vers lui un regard incertain, les yeux plisss. Cette nuit-l, au Cercueil... alors que tu comptais sur moi, au moment mme o tu avais plus que jamais besoin daide et de protection, je... Ah ! Je voyais o il voulait en venir. Ln stait chang en loup au lieu de rester dans la bote pour me porter secours, aprs que je mtais fait transpercer par un pieu. Jai pos la main sur sa bouche. Il tait si chaud ! Quand on est habitu toucher des vampires, la peau dun humain vous fait leffet dune vraie plaque chauffante. Quant celle des lycanthropes, cest encore mieux, vu quils ont une temprature suprieure de quelques degrs celle du pkin moyen. Mon pouls sest brusquement acclr. Je savais quil sen apercevrait. Les animaux sentent ce genre de chose. - 109 -

Ne me parle plus jamais de a, Ln. Tu nas pas pu faire autrement. Et puis, tout sest bien termin, de toute faon. Enfin, plus ou moins. Avec une hanche blesse et un cur bris par la perfidie de Bill, en ce qui me concernait. Mais bon. Il ma dvisage longtemps en silence. Merci de te montrer si comprhensive, a-t-il finalement rpondu. Mais je crois que jaurais encore prfr que tu veuilles marracher les yeux. Il devait se demander si je faisais juste un effort pour donner le change ou si jtais sincre. Et il avait envie de membrasser, je le sentais. Mais il hsitait : il ntait pas trs sr que japprcierais ce baiser, ni mme que je lautoriserais mapprocher de si prs. En fait, je ne savais pas trop comment ragir. Jai prfr ne pas me donner loccasion de vrifier. Bon, daccord. Je ten veux mort, mais je suis trs bonne comdienne. Il sest dtendu en voyant mon sourire il avait intrt en profiter : ce serait probablement le dernier de la journe. coute, ton bureau ne me parat pas tre le meilleur endroit pour te dire ce que jai te dire, ai-je repris. Javais adopt un air grave et une voix solennelle pour quil comprenne bien que je ntais pas en train de lui faire des avances. Attention, nallez pas croire quil ne me plaisait pas. Non seulement je laimais beaucoup, mais je pensais galement que ctait un type formidable. Cependant, tant quil naurait pas dfinitivement coup les ponts avec Debbie Pelt, il tait hors concours. Debbie stait certes fiance un autre changeling, mais cela ne semblait pas pour autant avoir mis un terme ses problmes sentimentaux avec Ln. Allez comprendre ! En tout cas, je navais aucune envie de me retrouver au milieu de tout a surtout pas aprs linfidlit de Bill. De toutes mes plaies, ctait la seule ne stre pas encore referme. Et si on allait prendre un caf au bout de la rue ? ma-t-il propos.

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Il a inform Mme Crispe par linterphone quil sabsentait et ma fait sortir par larrire du btiment. Il tait environ 14 heures, et le restaurant tait pratiquement dsert. Ln a demand au garon qui nous plaait de nous trouver un coin tranquille. Je me suis cale au fond dune des banquettes. Je mattendais voir Ln sasseoir sur lautre, mais il sest gliss ct de moi. Si tu as des secrets me confier, il vaut mieux que je sois prs de toi, ma-t-il expliqu devant mon regard interrogateur. Nous avons tous les deux command un caf. Puis, finalement, Ln a demand au garon de nous en apporter un pot entier : les confidences ne faisaient que commencer, et il navait pas envie dtre drang. Je lui ai demand des nouvelles de son pre pendant que le serveur sactivait autour de nous. Ln ma rendu la politesse en minterrogeant sur Jason. la seule mention du nom de mon frre, jai senti ma gorge se serrer. Jai suivi le mange du garon sans lui rpondre, incapable de parler. Ds que le serveur sest loign, Ln sest tourn vers moi. Que se passe-t-il ? Jai respir un bon coup avant de me lancer. Il y a un groupe de sorciers sataniques Shreveport. Cest ce qui sappelle prendre des gants ! Ils se shootent au sang de vampire, et au moins une partie dentre eux sont des changelings. Ln aussi a eu besoin de reprendre sa respiration avant de pouvoir rpondre, mais jai lev la main pour le faire taire : je ne lui avais pas encore tout dit. Ils se sont installs Shreveport pour faire main basse sur lempire financier dric. Ils lont ensorcel ou lui ont jet une maldiction quelconque qui la rendu amnsique. Ils ont mis le Croquemitaine sac pour essayer de dcouvrir o se rfugiaient les vampires du bar pendant la journe. Leur leader, une certaine Hallow, a jet un sort aux deux serveuses. Lune dentre elles est lhpital. Lautre est morte. Ln sortait dj son portable de sa poche.

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Pam et Chow ont cach ric chez moi, et je dois rentrer avant la tombe de la nuit pour moccuper de lui. Et Jason a disparu. Je ne sais pas qui la enlev, ni o il est, ni sil est... Toujours vivant. Mais je nai pas russi le dire. Ln a relch bruyamment son souffle et ma regarde fixement, le tlphone la main. Il ne savait manifestement pas qui appeler en premier. a ne ma pas franchement tonne. Je naime pas a, a-t-il grommel. Quric soit chez toi. a te met en danger. Jtais touche quil pense dabord ma scurit. En fait, Jason a demand un paquet de fric pour moi en contrepartie, et Pam et Chow ont accept, ai-je prcis, les yeux obstinment rivs ma tasse de caf. Oui, mais ce nest pas Jason qui est sous pression. Cest toi. Que vouliez-vous rpondre a ? Ctait la plus stricte vrit. Mais, la dcharge de Jason, il navait probablement pas prvu que les choses allaient se passer comme a. Jai parl Ln de la tache de sang sur le ponton. Cest peut-tre pour brouiller les pistes. Si lanalyse de la tache rvle quil sagit du sang de Jason, l, tu pourras commencer tinquiter. Il sest interrompu pour boire une gorge de caf, lair proccup. Jai des coups de fil passer, ma-t-il annonc. Cest toi le chef de meute Shreveport, Ln ? Il a eu un drle de rire de gorge, presque un grondement. Oh, non, non ! Je suis loin den avoir la capacit ! a me paraissait improbable, et je le lui ai dit. Il ma pris la main. Dabord, les chefs de meute sont gnralement beaucoup plus gs que moi. Ensuite, ce sont des durs cuire. Cest un poste qui demande un sacr temprament. Est-ce quil faut se battre pour devenir chef de meute ? Non. On est lu. Mais les candidats doivent faire preuve dune intelligence, dune force de caractre et dune force physique exceptionnelles. Ils subissent une sorte de... euh... dexamen. - 112 -

Oral ou crit ? Mon sourire a eu lair de le dtendre un peu. A moins que ce ne soit un test dendurance ? Cest plutt a. Tu ne crois pas que ton chef de meute devrait tre mis au courant ? Si. Lespace dune minute, nous sommes rests plongs dans nos penses. Pourquoi ces sorciers font-ils a, Ln ? Et pourquoi Shreveport ? Sils ont tant datouts que a, avec leur sang de vampire et leurs pouvoirs, et puisquils semblent bien dcids faire du grabuge, pourquoi ne pas choisir une ville beaucoup plus importante ? Bonne question. Ln rflchissait. Derrire ses grands yeux verts au regard fixe et son front pliss, a cogitait ferme. Je nai jamais entendu parler dun sorcier aussi puissant, ni dun sorcier-changeling. Je peux me tromper, mais je crois que a nest jamais arriv. Jamais ? Quun groupe de sorciers tente de prendre le contrle dune ville en sappropriant les biens des vampires et des Cess ? ma connaissance, cest une premire. O se situent les sorciers, dans la hirarchie des Cess ? Eh bien, ce sont des tres humains. Des humains qui restent des humains, a-t-il renchri avec un haussement dpaules loquent. Les sorciers sont aux Cess ce que les doublures sont aux acteurs : ils voudraient tre sous les projecteurs, mais ils resteront toujours dans lombre. Il faut cependant les garder lil, parce quils sont ambitieux. Cependant... Ils ne constituent pas vraiment une menace ? Exact. Il semble toutefois quil nous faille rviser notre jugement l-dessus. Si leur leader prend du sang de vampire... Est-ce quelle saigne les vampires elle-mme ? ma-t-il demand en composant un numro sur son portable. Je nen sais rien. - 113 -

Et en quoi elle se change ? Thoriquement, les changelings sont polymorphes : ils peuvent adopter la forme quils veulent. Mais chacun a un animal ftiche, celui avec lequel il se sent le plus daffinits. Cest dailleurs par le nom de cet animal quils se dsignent entre eux : lynx-garou, chauve-souris-garou... mais jamais lycanthrope. Du moins, jamais porte de voix dun loup-garou. Les loups-garous ne supportent pas que dautres changelings sapproprient cette dnomination qui leur est, selon eux, strictement rserve. Eh bien... euh... comme toi. Les lycanthropes ont une trs haute opinion deux-mmes et se considrent comme llite de la communaut des Cess au grand complet : ils ne se transforment quen un seul animal, et cest le meilleur. Les autres changelings se vengent en les traitants de voyous et de bons rien. Oh, non ! Ln tait atterr. Cest ce moment-l que son chef de meute a rpondu. Cest Lonard. Un silence. Je suis dsol de vous dranger, mais jai une nouvelle importante vous communiquer. Jai besoin de vous voir ds que possible. Nouveau silence. Oui, monsieur. Avec votre permission, je viendrai accompagn. Au bout dune ou deux secondes, Ln a mis fin la communication. Bill sait srement o habitent Pam et Chow, non ? a-t-il repris en se tournant vers moi. Oh ! Jen suis certaine, mais il nest pas l pour me le dire. O est-il ? Jai trouv le ton de Ln un peu trop calme pour tre honnte. Au Prou. - 114 -

Je mtais absorbe dans la contemplation de ma serviette, que javais plie en ventail. Lorsque jai lev les yeux vers Ln, il me dvisageait avec une flagrante incrdulit. Il est parti au Prou ? Il ta laisse toute seule ici ? Eh bien, il ne pouvait pas prvoir ce qui allait se passer, ai-je rtorqu, un peu agace. Soudain, jai ralis ce que jtais en train de faire : je dfendais Bill, une fois de plus, et je jouais les victimes dlaisses. Jai pris un virage cent quatre-vingts degrs. Ln, je nai pas revu Bill depuis mon retour de Jackson, sauf quand il est venu mannoncer quil quittait le pays. Mais elle ma dit que tu tais retourne avec lui ! sest-il cri sur un drle de ton, o se mlaient la fois la colre, le doute et la consternation. Qui ta dit a ? Debbie. Je crains que ma raction nait pas t trs diplomate. Et tu las crue ? Tu as cru Debbie ? Elle ma racont quelle stait arrte Chez Merlotte en venant chez moi et quelle vous avait vus, Bill et toi, vous comporter dune manire trs... euh... amicale... Et tu las crue ! ai-je rpt, atterre. OK, ctait idiot de ma part, a-t-il admis. Je vais rgler a avec elle. Cest a, ai-je marmonn dun ton ouvertement sceptique. Mais Bill est vraiment au Prou ? Pour autant que je le sache. Et tu es toute seule avec ric ? ric ne sait pas quil est ric. Il ne se rappelle pas qui il est ? Non. Il ne se souvient ni de son nom, ni des caractristiques du personnage qui vont avec. Encore une chance ! Ln navait jamais regard ric avec la mme distance amuse que moi. Je mtais toujours mfie dric, mais jaimais bien son petit ct espigle et son humour corrosif. - 115 -

Allons voir mon chef de meute, a subitement dcrt Ln, nettement moins chaleureux, tout coup. Il a pay les consommations et, sans se donner la peine dappeler son bureau quoi bon tre le patron, si je ne peux pas mclipser sans rien dire personne, de temps en temps ? , il ma aide monter dans son Dodge Ram, et nous sommes retourns dans le centre de Shreveport. Tout en conduisant, Ln ma racont que son chef de meute tait un colonel de larme de lair la retraite. Sa fille unique avait pous un gars du coin. Du coup, le colonel Flood stait install Shreveport pour tre prs de ses petits-enfants. Sa femme est un loup-garou aussi ? Si Mme Flood tait galement un lycanthrope, leur fille en tait ncessairement un. Si les bbs loups-garous russissent passer le cap des premiers mois, ils ont une longue vie devant eux, parat-il sauf accident. Elle ltait. Elle est dcde rcemment. Le colonel Flood habitait un paisible quartier o les maisons ressemblaient des ranchs miniatures trnant au milieu de petites parcelles de terrain toutes identiques. Lorsque nous sommes arrivs, il tait en train de ramasser des pommes de pin dans son jardin, tche domestique bien innocente pour un loup-garou surtout un loup-garou de cette importance. Je lavais imagin dans son uniforme dofficier suprieur, mais, bien sr, il tait en civil et portait des vtements on ne peut plus classiques pour jardiner. Il avait les cheveux blancs coups trs court et une moustache qui avait d tre taille avec une rgle tant elle tait nette. Bien que sa curiosit ait d tre pique par le coup de fil de Ln, il nous a invits entrer avec un calme olympien. Il avait tendance tapoter Ln dans le dos quand il lui parlait et se montrait dune parfaite courtoisie avec moi. Puis-je vous offrir quelque chose ? Un caf ? Un chocolat chaud ? Un soda ? nous a-t-il propos en agitant la main vers la cuisine, comme sil y avait l une ordonnance au garde--vous attendant ses ordres. Non, merci. - 116 -

Javais eu ma dose de caf pour la semaine. Le colonel a insist pour que nous allions nous asseoir dans le salon, une pice rectangulaire et trs troite, avec une salle manger coince dans le fond. De toute vidence, feu Mme Flood aimait les oiseaux de porcelaine. Elle les aimait mme beaucoup. Je me demandais comment faisaient ses petits-enfants. Quant moi, je prfrais garder mes mains sur mes genoux, de peur de casser quelque chose. Alors, que puis-je faire pour toi, Ln ? a lanc le colonel, une fois ses visiteurs bien aligns sur le canap quil leur avait dsign. Viendrais-tu solliciter lautorisation de te marier ? Pas aujourdhui, lui a rpondu Ln avec un petit sourire amus. Jai baiss les yeux pour ne rien laisser voir de ma raction. Le sourire de Ln a disparu tandis quil poursuivait : Mon amie dtient certaines informations dont elle ma fait part. Des informations de premire importance. Il faut que vous lcoutiez. Et pourquoi le ferais-je ? a ripost le colonel. Une manire comme une autre de demander qui il avait affaire : sil tait cens maccorder son attention, il devait dabord sassurer de ma bonne foi. Mais Ln a pris la mouche. Je ne laurais pas amene ici si je ne lavais pas jug ncessaire, et je ne vous laurais pas prsente si je ntais pas prt donner mon sang pour elle. Et, en clair, a signifiait quoi, a, exactement ? Jai prsum quil sagissait dune sorte de serment Ln se portait garant pour moi et proposait mme de payer son erreur de son sang si je me rvlais indigne de sa confiance. Dcidment, rien ntait simple, dans le monde des Cess. Bon. Voyons ce que vous avez dire, jeune fille, a fait le colonel dun ton revche. Je lui ai rpt tout ce que javais racont Ln, en laissant de ct les points trop personnels. O ce groupe de sorciers sest-il tabli ? ma-t-il demand, au terme de mon rcit. Je lui ai dcrit ce que javais vu dans lesprit de Holly.

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Pas assez prcis, a-t-il dcrt. Ln, nous allons devoir faire intervenir les Traqueurs. Bien, mon colonel. Une tincelle stait allume dans les yeux verts de mon voisin : la perspective de passer laction le galvanisait. Je vais les contacter, a repris le colonel Flood. Ce que je viens dapprendre me pousse interprter diffremment un fait troublant survenu hier soir : Adabelle na pas assist la runion du comit. Ln a paru surpris par la nouvelle. Oh ! Cest mauvais signe, a. Ils essayaient de rester discrets devant moi, mais je parvenais lire entre les lignes dautant plus facilement que je percevais leurs motions. Ils se demandaient si Adabelle leur vice-prsidente ? avait sch la runion pour quelque vague raison personnelle sans intrt ou si son absence avait un rapport avec larrive des fameux sorciers Shreveport. Ces derniers lavaient-ils contacte ? Avaient-ils tent de la corrompre pour la convaincre de trahir les siens ? Adabelle rue dans les brancards, depuis quelque temps, a repris le colonel avec un petit rictus. Jesprais quaprs avoir t appele me seconder, elle se calmerait. Son lection aurait d satisfaire ses ambitions. Daprs les quelques lments que je parvenais capter dans lesprit du colonel, la meute de Shreveport semblait fonctionner sur un mode fortement patriarcal. Pour Adabelle, une femme bien de son temps, Flood ntait quun vieux rac, dont la faon de commander tait compltement dpasse. Sans compter quelle ne supportait pas cette fichue manie quil avait de mener tout le monde la baguette. Sous sa gouverne, elle touffait. En admettant quon lui fasse miroiter un nouveau rgime, elle pourrait fort bien se laisser tenter, a poursuivi le colonel, aprs un temps de rflexion. Si lennemi a des vues sur notre meute et entend saper notre organisation de lintrieur, cest Adabelle quil contactera. Quelle que puisse tre sa frustration, je ne crois pas quAdabelle nous trahirait. - 118 -

Ln y mettait les formes, mais son opinion sur la question ne faisait aucun doute. Je ne vous cache pas que je suis inquiet pour elle, a-t-il enchan. Si elle nest pas venue la runion, hier soir, et que vous ne parvenez pas la joindre par tlphone... Je voudrais que tu toccupes de ce problme, pendant que je me charge dalerter les membres de la meute et que je mets au point un plan daction avec eux, a dclar le colonel avec autorit. Si ton amie ny voit pas dinconvnient... a-t-il ajout, comme sil se souvenait subitement de ma prsence. Peut-tre que lamie en question aurait bien aim rentrer Bon Temps. Peut-tre quelle avait un invit dont elle devait soccuper. Peut-tre quelle avait aussi un frre rechercher mme si, pour tre honnte, en ce qui concernait Jason, je ne voyais pas vraiment comment jaurais pu faire avancer les choses et, pour ce qui tait dric, il me restait encore deux heures avant son rveil, de toute faon. Colonel, Sookie nest pas des ntres : elle nest pas soumise aux rgles de la meute et na donc pas endosser les responsabilits dun de ses membres, a alors dclar Ln. Bien quelle ait ses propres soucis, elle sest donn la peine de venir nous informer que nous avions de gros problmes, des problmes dont nous aurions d tre avertis : quelquun dans la meute na pas fait son travail... ou ne nous a pas tout dit. Le visage du colonel Flood stait crisp durant cette tirade. voir sa grimace, on aurait pu croire quil venait davaler une anguille vivante. Cest vrai, a-t-il admis. Merci, mademoiselle Stackhouse, davoir bien voulu prendre le temps de venir Shreveport pour informer Lonard de ce problme. Jai hoch la tte. Et je pense que tu as raison, Lonard : lun dentre nous devait forcment savoir quune meute rivale tait arrive en ville. Je vous appellerai, au sujet dAdabelle, a conclu Ln. Le colonel sest alors saisi dun petit carnet recouvert de cuir rouge et a dcroch le tlphone. Il a compos un numro, puis a jet Ln un regard en coin. - 119 -

Pas de rponse son magasin. Il dgageait autant de chaleur quun radiateur lectrique. a tombait bien : il faisait un froid de canard chez lui. Lhabitude des vols haute altitude, je prsume. Sookie devrait tre nomme allie de la meute, a soudain lch Ln. Jai tout de suite compris que ce ntait pas une ide en lair. Ln venait de dire quelque chose de trs important. Mais comme il nallait vraisemblablement pas mexpliquer ce que a signifiait... Je commenais en avoir marre de leur petite discussion code. Excusez-moi, Ln, colonel... Peut-tre Ln pourrait-il me raccompagner ma voiture, puisque vous semblez tous les deux avoir beaucoup de choses faire. Bien sr, a aussitt rpondu le colonel. Jai bien vu quil tait ravi de se dbarrasser de moi si bon compte. Ln, je te revois ici dans... disons quarante minutes. Nous reparlerons de tout a plus tranquillement. Ln a consult sa montre, avant dacquiescer sans enthousiasme. Je ne comprends pas pourquoi Adabelle ne rpond pas la boutique et, contrairement au colonel, je ne crois pas quelle soit passe lennemi, ma dit Ln en dmarrant. Adabelle habite chez sa mre, et elles ne sentendent pas trs bien. Mais cest dabord l-bas quon va aller faire un tour. Adabelle est le bras droit de Flood, et cest aussi notre meilleure Traqueuse. Quest-ce que les Traqueurs vont faire, au juste ? Ils vont aller au Croquemitaine pour essayer de suivre la piste des sorciers. a devrait les mener leur repaire. Sils perdent leur trace, on pourra peut-tre contacter les autres communauts de sorciers de Shreveport pour tenter den savoir un peu plus. Aprs tout, ils ne doivent pas en mener large, eux non plus. Jai bien peur que toutes les empreintes y compris olfactives aient t effaces par les services de secours.

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Dommage ! a devait tre quelque chose de voir un lycanthrope renifler une piste travers toute la ville ! Et, titre dinformation, Hallow a dj contact les sorciers des environs. Jai parl avec une Wiccan de Bon Temps qui a t convoque Shreveport pour rencontrer Hallow et sa bande. Alors, cest encore plus grave que je ne le pensais. Mais je suis sr que la meute saura grer le problme. Ln avait lair confiant. Je naurais pas pu en dire autant. Qui a eu lide denvoyer Bill au Prou ? ma-t-il soudain demand. Sa question ma prise de court. Et un peu trouble, je dois bien lavouer. Je nen sais rien. Sa reine, je suppose. Mais il ne te la pas dit comme a. Non. On a pu lui en donner lordre. Jimagine. Qui en a le pouvoir ? a-t-il insist, sur le ton du type qui vous tend une perche. Eric, videmment. En tant que shrif de la cinquime zone, ric tait le suprieur direct de Bill. Et la reine, ai-je ajout. Et maintenant, Bill est parti et tu te retrouves seule avec ric, install demeure chez toi. Je commenais voir o il voulait en venir. Parce que tu penses quric a tout maniganc ? Tu crois quil a envoy Bill ltranger, attir les sorciers Shreveport pour les pousser lui jeter un sort et couru dans la nuit, moiti poil, par un froid sibrien, au moment o il avait devin que je passerais sur la route ? Et il aurait aussi prvu que Pam et Chow sarrangeraient avec Jason pour que lui, ric, finisse hberg chez moi ? Ln avait tout lair du mec qui vient de se faire moucher proprement. Tu veux dire que tu y avais dj pens ?

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Ln, je nai peut-tre pas fait dtudes, mais je ne suis pas ne de la dernire pluie. Essayez donc de suivre un cursus scolaire normal, quand vous pouvez lire dans les penses de tous vos petits camarades ! Sans parler des profs. Mais jaime bien bouquiner et jai lu pas mal de trucs intressants. Daccord, maintenant, je fais surtout dans le polar et le roman damour. Mais jai quand mme appris tout un tas de trucs et, sans me vanter, jai du vocabulaire, pour une fille qui na aucun diplme. Quoi quil en soit, ric ne se donnerait pas tant de mal pour me mettre dans son lit si cest ce quoi tu pensais, bien sr... Tu parles quil y pensait ! Il ne pensait mme qu a. Tout loup-garou quil tait, je le voyais aussi clairement dans son esprit que si avait t crit sur son front. videmment, prsent comme a... Mais je savais quil ntait toujours pas convaincu. Bon, il ne fallait pas oublier que ctait quand mme le type qui avait cru Debbie Pelt, lorsquelle lui avait racont que je mtais remise avec Bill... Je me suis distraitement demand si je ne pourrais pas trouver un sorcier pour jeter une sorte de sort de vrit Debbie. Cette garce de Debbie que je dtestais parce quelle stait montre cruelle envers Ln, insultante envers moi, avait brl mon chle favori avec une cigarette et ah, oui ! avait essay de me tuer. Et puis, elle avait une coupe de lvrier afghan. Si Ln avait su que Bill et moi tions spars, serait-il venu me rendre une petite visite ? Et, une chose en entranant une autre... Je me suis tourne vers mon chauffeur en soupirant. Ce type tait pratiquement parfait : je le trouvais beau, je comprenais sa faon de penser, et il me traitait avec gards et respect. Daccord, ctait un loup-garou. Mais je pouvais renoncer une ou deux nuits par mois, non ? Cest vrai, daprs ce quil mavait expliqu, jaurais des problmes pour mener une grossesse terme. Mais avec lui, au moins, je pourrais faire des

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enfants, ce qui ntait pas vraiment prvu au programme, avec les vampires. Hol ! Du calme ! Ln ne mavait jamais propos dtre le pre de mes enfants ! Et il voyait toujours Debbie Pelt. Mais qutaient donc devenues les fianailles de cette garce avec le petit blondinet qui se changeait en hibou ? Jai pouss un nouveau soupir. Jesprais quun jour, Ln verrait Debbie telle quelle tait et quil finirait par en tirer les consquences qui simposaient. Quil vienne ensuite vers moi ou pas, il mritait mieux quune Debbie Pelt. Adabelle Yancy et sa mre vivaient au fond dune impasse, dans un quartier rsidentiel plutt bourgeois, pas trs loin du Croquemitaine. La maison tait surleve par rapport au niveau de la rue. Lalle qui y conduisait montait en pente douce travers le jardin pour disparatre ensuite derrire le btiment. Je pensais que Ln allait se garer dans la rue et que nous emprunterions le petit chemin de brique qui menait la porte dentre. Mais il semblait ne pas vouloir quon voie son Dodge. Jai jet un coup dil dans limpasse : personne lhorizon, encore moins de gens surveillant la maison pour lorgner les visiteurs. Perpendiculaire la maison, le garage trois emplacements tait si propre quon aurait pu manger par terre. Une rutilante Subaru sy trouvait dj. Cest la voiture de la mre dAdabelle, ma dit Ln voix basse, comme il maidait descendre de son pick-up. Elle est propritaire dune boutique de mariage, Chez Vrna Rose. Elle est la retraite, maintenant, et mme si elle passe encore la boutique de temps en temps, cest Adabelle qui a pris le relais. Je navais jamais vu cette boutique, mais toutes les maries de quelque rputation dans la rgion celles qui avaient droit leur photo dans le journal local se faisaient un devoir daller y acheter leur robe. Le commerce devait bien marcher : la maison et le jardin paysag taient parfaitement entretenus. peine Ln eut-il frapp la porte de derrire que celle-ci souvrit la vole. La femme qui se tenait sur le seuil tait aussi propre et nette que sa proprit. Ses cheveux gris acier taient retenus en un lgant chignon, et elle portait un tailleur parme - 123 -

et des escarpins assortis. Elle nous a dvisags tour tour, avant de scrier dune voix faussement enjoue : Lonard ! Quel plaisir de vous voir ! Ln la longuement regarde en silence. Nous avons des ennuis, Vrna. Si sa fille appartenait la meute, Vrna tait forcment un loup-garou. Je lai examine avec curiosit. Malgr sa soixantaine bien sonne, Vrna Rose Yancy tait encore une trs belle femme, qui bnficiait en outre dune retraite aise dans une charmante demeure qui, sans nul doute, lui appartenait. Je ne parvenais pas limaginer quatre pattes au fond dun bois, en train de hurler la lune. En tout cas, il tait clair que Vrna se fichait perdument des problmes de Ln. Avez-vous vu ma fille ? lui a-t-elle demand dune voix fbrile. Il y avait de la terreur dans ses yeux. Non. Mais le chef de meute nous a envoys la chercher. Elle nest pas venue la runion du comit. Elle ma appele de la boutique, hier soir. Elle ma dit quelle avait un rendez-vous de dernire minute avec une cliente trangre quelle avait eue au tlphone, juste lheure de la fermeture, nous a racont Vrna en se tordant les mains. Jai pens quelle avait peut-tre prvu de sortir avec cette sorcire... Avez-vous eu des nouvelles delle depuis ? ai-je demand avec le plus de douceur possible. Je me suis couche en la maudissant, ma rpondu Vrna en me regardant comme si elle dcouvrait subitement ma prsence. Jtais folle de rage. Je me suis dit quelle allait encore passer la nuit avec une de ses amies. De ses ami-e-s, a-telle articul, en haussant ses sourcils impeccablement pils pour que je comprenne bien o elle voulait en venir. Jai hoch la tte en silence. Elle ne maurait pas prvenue, bien sr, poursuivit Vrna, manifestement trs remonte. Je rentrerai quand je rentrerai ou Je te verrai la boutique demain ou je ne sais quelle effronterie de la mme veine, voil tout ce quoi jaurais eu droit. - 124 -

Un brusque tressaillement la secoue des pieds la tte. Mais elle nest pas rentre, et je ne parviens pas la joindre la boutique... tait-elle cense ouvrir aujourdhui ? sest enquis Ln. Non. Le mercredi est notre jour de fermeture hebdomadaire. Mais Adabelle sy rend toujours laprs-midi pour soccuper des comptes et de la paperasserie. Pourquoi nirions-nous pas vrifier sur place, Ln et moi ? lui ai-je gentiment propos. Elle a peut-tre laiss un message. Ce ntait pas le genre de femme dont vous tapotez le bras avec commisration, mais je lui ai tout de mme adress un sourire qui se voulait rconfortant, puis nous sommes partis. La boutique des Yancy avait t installe dans une ancienne maison de ville, au milieu dune rue o tous les btiments en brique dun tage avaient t galement rnovs et convertis en magasins. Celui-ci avait t repeint en blanc et faisait manifestement lobjet dun soin tout aussi mticuleux que la demeure des Yancy. Situ un peu en retrait de la rue, avec un parking derrire le magasin, le btiment possdait une large baie vitre en faade. Dans cette vitrine tait prsent un mannequin qui tenait un magnifique bouquet de fleurs blanches. Mme de l o jtais, assise dans le Dodge, je pouvais me rendre compte que la robe, avec sa longue trane brode, tait absolument ferique. peine nous tions-nous gars dans la rue que je sautais sur le trottoir, impatiente dadmirer cette splendeur de plus prs. Ln et moi avons remont la petite alle qui reliait la rue la porte de la boutique. On nen avait pas parcouru la moiti que, dj, Ln poussait un juron. Pendant un quart de seconde, jai cru une invasion de bestioles qui se seraient faufiles en masse dans la vitrine pour partir lascension des pentes immacules de la magnifique robe de marie. Mais il ma bien fallu admettre que ce que je voyais ntait autre que des taches de sang. Le brocart blanc en tait tout clabouss, comme si le mannequin avait t bless. Adabelle, a souffl Ln. Ctait presque une prire. - 125 -

Nous nous tions arrts au pied des marches du perron, les yeux obstinment fixs sur le sinistre spectacle quoffrait la devanture. Une pancarte Ferm tait suspendue au centre de la vitre ovale sertie dans le bois de la porte dentre. Aucune activit crbrale ntait perceptible dans tout le btiment jai pris le temps de men assurer. Javais appris, mes dpens, que de telles prcautions ntaient jamais superflues. Je me suis cramponne la rampe en fer forg et jai gravi une marche, puis jai jet un coup dil autour de moi. Quelque chose a arrt mon regard dans le parterre de fleurs, devant la vitrine. Quelque chose de ple qui ressortait sur la terre brune. Jai donn un petit coup de coude Ln, tout en dsignant du doigt ma macabre dcouverte. Au pied dune azale gisait une main. Jai senti Ln frissonner lorsquil a ralis ce quil avait sous les yeux. Attends-moi ici, ma-t-il ordonn dune voix rauque. Je ntais que trop contente de lui obir. Malheureusement, quand il a ouvert la porte du magasin qui, bizarrement, ntait pas ferme cl , jai aperu ce quil y avait par terre. Jai d plaquer la main sur ma bouche pour touffer un cri. Ln a immdiatement appel le colonel Flood sur son portable pour lui apprendre ce qui stait pass et lui demander daller prvenir Mme Yancy je prfrais que ce soit lui que moi. Puis il a fait le 911. Impossible dy chapper : ctait un quartier anim, et il y avait de grandes chances pour quon nous ait vus nous diriger vers la boutique. Dcidment, ctait le jour ! Pour dcouvrir des cadavres, je veux dire. Et pas seulement pour moi. Pour les flics de Shreveport, aussi. Je savais quil y avait des vampires dans leurs rangs, mais ils ntaient de service que la nuit, naturellement. Cest donc au bon vieil humain de base que nous avons eu affaire. Un humain tout fait ordinaire qui nous trouvait un rien suspects, Ln et moi. Pourquoi vous tes-vous arrt dans le coin, monsieur Herveaux ? a demand linspecteur Coughlin, un homme brun au visage burin, avec une bedaine de buveur de bire.

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Ln a eu lair surpris. Il navait pas pouss la rflexion jusque-l. Cela navait rien dtonnant, avec le choc quil venait de subir. Contrairement lui, je navais pas connu Adabelle de son vivant et je ntais pas entre dans la boutique : ctait moi de prendre les choses en main. Ctait mon ide, inspecteur. Ma grand-mre, qui est morte lan dernier, ma toujours dit : Quand on veut une robe de marie, Sookie, on va Chez Vrna Rose. Je nai pas pens appeler pour vrifier si ctait ouvert aujourdhui. Alors, comme a, vous et M. Herveaux, vous allez vous marier ? Oui, a confirm Ln en mattirant contre lui pour menlacer. Nous sommes bons pour passer devant M. le maire. Jai souri avec toute la retenue qui simposait. Eh bien, flicitations ! a rpondu linspecteur Coughlin, sans cesser de nous dvisager dun air songeur. Donc, vous naviez jamais vu Adabelle Yancy auparavant, mademoiselle Stackhouse ? Eh bien, il nest pas impossible que jaie rencontr sa mre quand jtais petite, mais je ne men souviens plus, ai-je prudemment prcis. En revanche, la famille de Lonard connat les Yancy. Cest un peu normal. Ln a toujours vcu ici. Et puis, ce sont tous des loups-garous. Coughlin a paru concentrer toute son attention sur moi. Et vous ntes pas entre dans la boutique ? Du tout ? Juste M. Herveaux, ici prsent ? Lonard a pouss la porte pendant que jattendais dehors. Jessayais de jouer les jouvencelles effarouches, ce qui ntait pas vident : je suis plutt le genre de fille sportive, bien campe sur ses deux jambes. Bon, je ne suis pas Madame Muscle non plus, mais je nai rien dune Kate Moss. Javais vu la... la main, vous comprenez... Vous avez bien fait, a approuv linspecteur Coughlin. Ce quil y a l-dedans... personne ne devrait voir a. Il a sembl prendre vingt ans dun coup. Jai presque eu piti de lui. Cest vrai quil navait pas un mtier facile. Il se disait que ces corps mutils, lintrieur, ctaient deux vies - 127 -

de foutues et le travail dun beau salaud quil aurait bien aim coincer. Lun dentre vous aurait-il une petite ide sur la raison qui aurait pu pousser quelquun rduire deux femmes en bouillie comme a ? Deux ? sest tonn Ln, manifestement stupfait. Deux ? ai-je rpt. Eh bien... oui, a acquiesc linspecteur dun ton souponneux. Les pauvres, ai-je murmur, les larmes aux yeux. Et ce ntaient pas des larmes de crocodile. Ce ntait pas dsagrable davoir la poitrine de Ln disposition pour pouvoir cacher mes accs de faiblesse. Comme sil avait lu dans mes penses, il a ouvert son blouson de cuir pour me serrer plus troitement contre lui et la referm sur moi pour me rchauffer. Je nai pas perdu le nord pour autant. Mais si lune des deux tait Adabelle Yancy, qui tait lautre ? Il en reste pas assez pour le dire, a soupir Coughlin, avant de songer quil aurait mieux fait de se taire. Les corps taient un peu... mlangs, ma expliqu Ln loreille. Il tait cur. Je nai pas ralis... a-t-il marmonn. Si javais rellement pris conscience de ce que je voyais... Quoique je ne puisse pas lire clairement dans son esprit, jimaginais quil sen voulait de sa prcipitation. Il aurait d analyser les indices, renifler les traces, avant dappeler les flics. Elles auraient peut-tre pu le conduire aux coupables. Cela dit, il ny avait sans doute plus grand-chose examiner. Les sorciers avaient d attaquer en force et emporter ensuite les morceaux les plus compromettants. Donc, vous tes de Bon Temps, mademoiselle Stackhouse ? a repris linspecteur dun ton dtach. O... oui, inspecteur, ai-je hoquet entre deux sanglots.

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Je mefforais de chasser les images qui me venaient lesprit : les derniers moments dAdabelle Yancy tels que je me les reprsentais. Et vous travaillez... Chez Merlotte, un bar aux abords de la ville. Je suis serveuse. Tandis que linspecteur Coughlin notait avec intrt la diffrence de statut social entre Ln et moi, jai pos la tte sur la poitrine de Ln en fermant les yeux. Linspecteur Coughlin se demandait si jtais enceinte et si le pre de Ln, un riche notable de Shreveport, approuverait pareille union. Il comprenait que je veuille me faire offrir une belle robe de marie. Forcment, quand on pousait un Herveaux ! Vous ne portez pas de bague de fianailles, mademoiselle Stackhouse ? Nous nenvisageons pas de longues fianailles, a ripost Ln. Je sentais sa voix gronder dans sa poitrine. Elle aura son diamant le jour o elle mpousera. Oh ! Lodieux personnage ! ai-je protest en le bourrant de coups de poing dans les ctes. Ae ! Par miracle, cette petite scne de mnage improvise a fini par convaincre linspecteur Coughlin. Il a pris nos numros de tlphone et nos adresses, puis il nous a librs. Ln tait aussi soulag que moi. Nous avons roul jusquau premier endroit qui offrait un minimum dintimit un petit square, dsert par ce temps de chien. Ln est sorti du pick-up pour rappeler le colonel Flood. Jai attendu dans la cabine pendant quil faisait les cent pas sur le gazon pel, gesticulant, vocifrant, sans doute pour vacuer lhorreur et la rvolte qui bouillaient en lui. Javais senti sa colre monter. Ln avait du mal exprimer ses sentiments, comme beaucoup dhommes. a ne le rendait que plus humain et plus cher mes yeux... Cher ? Il valait mieux que jarrte a tout de suite. Nos fianailles avaient t inventes pour le bnfice exclusif de

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linspecteur Coughlin. Si Ln tait le fianc de quelquun, ctait de la perfide Debbie. Quand il est remont dans le pick-up, il faisait grise mine. Je crois que je ferais mieux de retourner au bureau et de te ramener ta voiture, ma-t-il annonc. Je suis dsol pour tout a. Moi aussi, je suis dsole. Aprs mtre absorbe quelques minutes dans une brve mditation sur les complexits du monde des Cess, jai demand Ln quels taient les plans du colonel Flood. Nous allons grer la situation, ma-t-il rpondu, mystrieux. Ne men veux pas, Sookie, mais je ne peux pas ten dire plus. Tu ne vas pas mettre ta vie en danger, hein ? Ctait sorti tout seul. Je navais pas pu men empcher. Entre-temps, nous tions arrivs au sige de la socit Herveaux et Fils. Ln sest gar le long de ma vieille guimbarde. Puis il sest tourn vers moi et ma pris la main. Tout va bien se passer, ma-t-il assur. Je tappellerai. Tu as intrt. Avant quon se spare, il faut que je te raconte ce que les sorciers ont fait pour retrouver Eric. Je ne lui avais pas encore parl des affiches et de la rcompense. Il a fronc les sourcils. Son visage sest encore assombri. Debbie est cense passer cet aprs-midi, vers 18 heures, ma-t-il annonc en consultant sa montre. Il est trop tard pour me dcommander. Si vous avez lintention de lancer une grande offensive, elle pourra vous aider, lui ai-je fait remarquer. Il ma fusille du regard. Cest un changeling, pas un lycanthrope. Je me suis fugitivement demand en quoi elle se transformait. En hyne ? En rat ? Euh... oui, videmment. Je me suis littralement mordu la langue pour retenir les quelques petites observations que javais juste sur le bout de la langue.

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Ln, lautre corps dans la boutique, qui crois-tu que ctait ? La petite amie dAdabelle ? Quelquun qui sest trouv l au mauvais moment ? Je pense que ctait une sorcire. Du moins, je lespre. Je prfrerais quAdabelle soit morte en combattant. Jai hoch la tte pour clore le sujet. Je ferais mieux de rentrer. ric va bientt se rveiller. Au fait, noublie pas de prvenir ton pre, pour notre mariage. Vous auriez vu sa tte ! Un vrai bonheur ! Le seul rayon de soleil de cette fichue journe.

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CHAPITRE 6

Jai repens ma journe Shreveport durant tout le trajet jusqu Bon Temps. Javais demand Ln dappeler le bureau de Bud Dearborn avec son portable. Malheureusement, il navait eu que des rponses ngatives mapporter : non, ils navaient pas eu de nouvelles de Jason depuis la dernire fois ; non, ils navaient reu aucun coup de fil de quelquun qui laurait aperu. Ln avait paru aussi dsol que moi. Je lui avais dit que, au moins, a mviterait de passer au commissariat en arrivant Bon Temps, que a me ferait gagner du temps. Mais javais quand mme quelques courses faire avant de rentrer : du pain et de la margarine pour moi, du sang pour mon hte. La premire chose que jai vue, en poussant la porte de la suprette, ctait une pile de bouteilles de sang en promo : pas besoin de chercher, au moins. La seconde, ctait le portrait dEric en gros plan. Ce devait tre la fameuse photo quil avait envoye aux autorits pour sa demande de renouvellement de licence du Croquemitaine javais entendu Pam se moquer de lui ce propos. Il faut dire que ce clich le prsentait sous un jour bien inoffensif : il offrait limage mme de lhomme affable et distingu au sourire engageant. le voir, personne au monde naurait voulu croire une seule seconde quil ait pu avoir ne serait-ce que lintention de mordre quelquun. Au-dessus de la photo tait crit en gros caractres : Avez-vous vu ce vampire ? Jai lu le texte qui suivait avec la plus grande attention. Tout ce que Jason nous en avait dit tait exact. Quand mme ! Cinquante mille dollars, a reprsentait un sacr paquet de fric ! La Hallow en question devait vraiment tre raide dingue dric pour tre prte dbourser une somme pareille juste pour coucher avec lui. Parce quil fallait tre lucide : elle avait peu de - 132 -

chances de russir faire assez de bnfices avec le Croquemitaine pour compenser le versement dune si lourde rcompense. De toute vidence, il me manquait des pices pour assembler le puzzle. Hoyt Fortenberry, le grand copain de Jason, tait en train de remplir son chariot de pizzas, au rayon surgels. H, Sookie ! sest-il cri en me voyant. Taurais pas une petite ide de lendroit o se cache Jason, des fois ? Hoyt le style grand costaud bedonnant qui na pas invent la poudre avait lair sincrement inquiet. Je voudrais bien le savoir ! Je me suis rapproche : pas la peine que tout le magasin profite de la conversation. Je me fais vraiment un sang dencre pour lui. Tu crois pas quil sest juste laiss embarquer par une jolie fille quil aurait rencontre ? La nana avec qui il tait, au Jour de lAn, tait plutt canon. Comment elle sappelait, dj ? Crystal. Crystal Norris. Et do elle sortait ? De Hotshot, par l. Il pointait le menton vers le sud. Hotshot tait un trou encore plus paum que Bon Temps dont il ntait loign que dune dizaine de kilomtres et avait mauvaise rputation : les gens du village taient... bizarres. Les gamins de Hotshot, qui taient scolariss Bon Temps, restaient toujours entre eux et taient tous un peu... diffrents. Allez savoir pourquoi, a ne ma pas tonne plus que a que Crystal soit de l-bas. Donc, a poursuivi Hoyt, Crystal a trs bien pu lui demander de rester chez elle. Sauf que, tout en mexposant sa brillante thorie, il se disait quil nen croyait pas un mot. Il essayait seulement de me rconforter et de se rassurer, par la mme occasion. On savait lun comme lautre que, aussi emptr quil puisse tre dans une histoire de fesses, Jason aurait dj appel. Mais jai tout de mme dcid de passer un petit coup de fil Crystal enfin, quand jaurais deux minutes. Autant dire, pas - 133 -

avant un bon bout de temps. Jai demand Hoyt de rpter aux flics ce quil mavait racont. a na pas eu lair de lenthousiasmer, mais il me la nanmoins promis. Si a navait pas t pour Jason, il aurait refus tout net. Largement plus intelligent et plus imaginatif que ce brave Hoyt, Jason avait toujours reprsent pour son copain une intarissable source de divertissement, le sel de sa morne existence. Si Jason devait ne plus jamais reparatre, la vie, pour Hoyt Fortenberry, deviendrait tout coup bien fade. La nuit commenait tomber quand je suis arrive chez moi. Je suis passe par la porte de derrire et jai appel ric, tout en allumant la lumire de la cuisine. Pas de rponse. Jai rang les courses et jai pos une bouteille de sang sur la table pour son petit djeuner. Je suis ensuite retourne chercher le fusil de Jason et les cartouches dans la voiture. Jai charg le Benelli et lai camoufl derrire le chauffe-eau. Puis jai pris le temps de rappeler le bureau du shrif. Pas de nouvelles, ma aussitt annonc la standardiste. force, elle avait fini par reconnatre ma voix ! je navais mme plus besoin de me prsenter. Je dois bien avouer que jai eu un moment de dcouragement. Je me suis affale contre le mur et je suis reste l sans bouger un long moment. Mais comme ce nest pas mon style de broyer du noir sans rien faire, jai fini par me ressaisir. Et si jallais dans le salon choisir une cassette vido ? Peut-tre que a distrairait ric. Il avait dj vu toutes mes cassettes de Buffy, et je nen avais aucune dAngel lui proposer. Et si je lui mettais Autant en emporte le vent ? Il avait assist au tournage, daprs ce que javais cru comprendre, mais bon, comme il tait amnsique... En un sens, ctait pratique : tout tait neuf, pour lui. En sortant dans le couloir, jai entendu du bruit. Jai pouss la porte de mon ancienne chambre, avec lintention daller vider le placard pour aider ric sen extraire, au cas o il aurait t sur le point de se lever. Oh ! Euh... il ltait dj. Il tait mme en train denfiler son jean. Il me tournait le dos et il navait pas pris la peine de mettre un slip, pas mme linfinie morceau de tissu carlate qui lui servait de cache-sexe. Jai eu - 134 -

comme une quinte de toux avorte et jai mis une espce de argh trangl. Jai senti mes poings se fermer. Sil y avait, un jour, un concours des plus belles fesses, ric tait sr de remporter le premier prix haut la main. En attendant, jenfonais les ongles dans mes paumes et plissais les paupires pour ne pas risquer dapercevoir ce que je mourais denvie de toucher. Tout de mme, a avait quelque chose dun peu dgradant de dsirer quelquun si... voracement, juste parce que, physiquement, il tait la perfection incarne. Javais toujours cru que ctait un truc de mec. Sookie ? a ne va pas ? Jai tent de retrouver ma sant mentale au fond du bourbier de lubricit (un mot du jour de lanne prcdente) dans lequel je mtais enfonce. ric se tenait juste devant moi, les mains poses sur mes paules. Jai lev les yeux et rencontr lazur de son regard, qui me dvisageait avec une manifeste anxit. Ma bouche se trouvait au niveau de sa poitrine. Je me suis mordu lintrieur des joues. Non, je ne me pencherais pas pour mordiller ces petites pointes roses qui ntaient qu quelques centimtres de mes lvres. Excuse-moi, je... Je murmurais. Javais peur de parler : ma voix aurait pu me trahir. Je nosais mme pas remuer un orteil, de crainte de lui sauter dessus. Jaurais d frapper. Tu nas rien dcouvert que tu naies dj vu. Euh... pas sous cet angle. Oui, mais ce ntait pas trs poli de ma part. Pas de problme. De mon ct, du moins. En revanche, toi, tu as lair contrarie. Tu crois ? Eh bien, jai eu une sale journe. Mon frre a disparu, et les sorciers de Shreveport ont tu la... la vice-prsidente de la meute de loups-garous locale. Jai vu sa main dans le parterre de fleurs de sa boutique enfin, la main de quelquun, en tout cas. Belinda est lhpital et Ginger est morte. Je crois que je vais prendre une douche. - 135 -

Jai tourn les talons illico et fil dans ma chambre. peine arrive dans la salle de bains, jai enlev mes vtements et les ai jets en tas dans un coin en serrant les dents pour essayer de me calmer, assez du moins pour parvenir rire de ma propre crise dhystrie, avant de me glisser sous le jet deau bouillante. Je sais, cest plutt la douche froide quon recommande, dans ces cas-l, mais la chaleur me dtendait. La tte sous la cascade fumante, jai tendu la main pour attraper le savon. Je men charge, a dclar ric en entrant dans la cabine de douche. Jai hoquet et retenu de justesse un hurlement deffroi. Il tait nu comme un ver et... visiblement dans le mme tat desprit que moi (enfin, desprit ...). De toute faon, avec un vampire, il ny a pas derreur possible : les canines dric taient lgrement sorties, ses pupilles dilates. Jtais ptrifie de stupeur, dhorreur... et deux doigts de le violer. Pendant que, paralyse par toutes ces motions contradictoires, je restais fige, au comble de lincertitude et de lembarras, ric sest savonn les mains. Il a repos le savon dans sa niche et a commenc me laver. Dabord les bras, en remontant jusquaux aisselles, puis le torse, sans jamais ne serait-ce queffleurer mes seins qui ne demandaient que a. Avons-nous dj fait lamour ? a-t-il murmur. Jai secou la tte en silence jtais absolument incapable darticuler le moindre mot. Faut-il tre idiot ! sest-il exclam en faisant glisser sa main sur mon ventre. Retourne-toi, ma belle amante. Jai obi, et il a recommenc ct pile ce quil venait de terminer ct face. Ses gestes taient srs, habiles. Un vrai massage ! la fin, javais le dos le plus propre et le plus dcontract de toute la Louisiane. Mais ctait bien tout ce que javais de dcontract. Ma libido jouait les montagnes russes. Est-ce que jallais vraiment faire a ? Inutile de me voiler la face : a paraissait de plus en plus vident. Si le type qui se trouvait avec moi sous la douche avait t le vritable ric, jaurais eu le courage de le repousser. Je laurais mme jet dehors la seconde o il avait mis les - 136 -

pieds dans la cabine. Au vritable ric taient associs le got de la manipulation, la soif de pouvoir, lamour de largent, le dsir de possder les voitures, les femmes... , autant de choses que javais un peu de mal comprendre et qui ne mintressaient absolument pas. Mais lric qui se tenait devant moi navait pas du tout la mme personnalit que son sosie une personnalit laquelle, dune manire un peu perverse sans doute, je mtais malgr tout peu peu attache. Il nen demeurait pas moins le bel ric, le bel ric qui me cajolait, le bel ric qui me dvorait des yeux, le bel ric qui me dsirait de tout son corps, dans un monde o lon me rejetait et o lon me faisait trop souvent savoir quon se passerait bien de cingles dans mon genre. Javais conscience dtre deux doigts de lcher prise, de dbrancher le moteur en pleine explosion qui me tenait lieu de cerveau et de laisser mon corps prendre les commandes... Est-ce parce que tu as peur de moi que tu trembles ? ma-t-il demand en me lavant les cheveux. Jai rflchi la question. Oui et non. Mais je navais pas lintention dentamer une discussion sur le sujet. Oui, je sais, le moment naurait pu tre mieux choisi pour avoir, avec ric, une conversation srieuse sur les rapports sexuels bass uniquement sur le dsir physique et les dilemmes moraux quils entranent. Et peut-tre ny aurait-il pas dautres occasions de fixer, une fois pour toutes, les rgles du jeu entre nous, notamment en ce qui concernait les prcautions avec lesquelles il fallait me traiter. Non pas quric soit une brute paisse, mais sa... virilit (comme on dit dans les romans sentimentaux dans ce cas prcis, les adjectifs palpitante et turgescente simposaient) avait de quoi intimider une femme aussi peu exprimente que moi. Oh ! Et puis, zut ! Jen avais marre de rflchir ! mon tour, je me suis savonn les mains. Puis je me suis approche de lui, repliant plus ou moins Monsieur lImpatient contre le ventre de son propritaire, pour atteindre ce fessier hors concours dont javais eu un si bref et si bouleversant aperu. Cette vision me brlait encore la rtine. Mais ce ntait pas pour a que je narrivais pas regarder Eric en face. Il est - 137 -

nanmoins parvenu me faire comprendre quil tait ravi de me voir rpondre ses avances. Il a cart les jambes pour me laisser prendre toute la mesure de cette perfection galbe, laquelle a eu droit un nettoyage extrmement mticuleux, pour le plus grand plaisir de son propritaire, en croire les petits cris inarticuls qui lui chappaient et limperceptible mouvement de balancier qui agitait ses reins. Encourage par ces rsultats, je me suis attaque la face nord et suis partie demble la conqute des mamelons jumeaux dont les cimes roses avaient tant attir mes lvres, tout lheure. Cette initiative a sembl ravir ric, qui ma enserr la nuque deux mains. Mords-moi, a-t-il murmur. Juste un peu. Il ne ma repousse que pour mieux me rendre la pareille. Pendant que sa bouche se refermait sur mon sein, sa main sest immisce entre mes cuisses. Jai laiss chapper un profond soupir, en accompagnant instinctivement le mouvement de sa main. Il avait de trs longs doigts... Quand jai repris mes esprits, leau avait cess de couler et ric messuyait avec une serviette. Je lui ai retourn la politesse. Puis nous nous sommes embrasss, encore et encore. Le lit, a-t-il souffl dune voix rauque. Jai hoch la tte, trop haletante pour parler. Il ma prise dans ses bras pour retourner dans la chambre. Il y a eu un lger cafouillage lorsque jai essay de tirer les couvertures, alors que, trop press, ric voulait juste mallonger sur le couvre-lit. Mais jai fini par lemporter il faisait tout simplement trop froid pour ne pas se glisser sous les draps. peine couchs, on a repris les choses o on les avait laisses, mais un rythme lgrement acclr. Javais le corps en feu. Il mlectrisait tellement que je mtonnais de ne pas voir ma peau crpiter sous ses doigts. Jai referm ma main sur son sexe et jai commenc le caresser. Il sest alors brusquement dress au-dessus de moi. Je lai guid doucement, profitant du mouvement pour effleurer mon sexe brlant avec le sien. Ma belle amante, a-t-il susurr.

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Et il nous a unis dun puissant coup de reins. Je mtais crue on ne peut plus prte je mourais de dsir pour lui , mais jai hurl sous la violence du choc. Ne ferme pas les yeux, a-t-il chuchot. Regarde-moi, ma belle amante. Il avait une faon de dire amante qui changeait le mot en caresse, comme sil mappelait par un nom secret, intime, qui nappartenait qu nous, un nom quaucun autre homme navait utilis avant lui et quaucun autre homme ne prononcerait aprs lui. Ses canines taient compltement sorties, et je me suis cambre pour les lcher. Je pensais quil allait me mordre dans le cou, comme Bill le faisait presque systmatiquement. Regarde-moi, a-t-il rpt mon oreille, en se retirant brutalement. Jai pouss un cri ctait comme si on mamputait et jai essay de le retenir. Mais il a recommenc promener ses lvres sur mon corps, faisant en chemin des pauses stratgiques, et quand il a embrass mon sexe, javais dj atteint le sommet de la vague. Sa langue tait experte, mais ses doigts ne ltaient pas moins, comme il sest empress de me le prouver, puis tout coup, il a relev la tte pour sassurer que je le regardais il na pas t du et il a pos sa bouche lintrieur de ma cuisse, lchant, embrassant, aspirant. Ses doigts sactivaient de plus en plus vite, et soudain, sans crier gare, il ma mordue. Ai-je laiss chapper un cri, un juron, un serment ? Je suis sre que jai ragi, dune faon ou dune autre, mais javais dj bascul, emporte par la plus puissante lame de jouissance que javais jamais ressentie. Et, la seconde o jai repris contact avec la ralit, grise et blouie, Eric a recommenc membrasser. Puis il ma de nouveau pntre, et la terre sest remise trembler, la lave bouillonner. Pour lui, lruption sest produite alors que jen tais dj aux rpliques. Il a hurl quelque chose dans une langue inconnue et il sest abattu sur moi. Linstant daprs, il relevait la tte, et je plongeais dans lazur limpide de ses prunelles. Jaurais aim quil feigne de respirer, comme le faisait toujours Bill dans ces moments-l a me rassurait. Jai essay de refouler cette ide. Bill avait t mon unique amant, et je suppose que ctait normal de penser - 139 -

lui. Mais, vrai dire, a me faisait mal de savoir que je ntais plus la femme dun seul homme, que plus jamais je ne le serais... Je me suis force vivre le moment prsent, tre tout entire dans linstant. Jai contempl mon nouvel amant. Je lui ai caress les cheveux, jai repouss une mche derrire son oreille. Il avait toujours les yeux rivs aux miens, le regard fixe, intense, comme sil attendait que je dise quelque chose. On devrait pouvoir garder ses orgasmes dans une bote en prvision de lavenir, ai-je dit dune voix rveuse. Jaurais pu commencer faire des rserves, parce que je crois que jai eu du rab. ric ma dvisage avec des yeux ronds. Puis, tout coup, il a clat de rire. a ma fait un bien fou. a ma rappel le vrai ric : je me suis soudain sentie en terrain connu avec ce bel tranger aux traits si familiers. Il a roul sur le dos, mentranant avec lui pour que je le chevauche. Si javais su que tu serais si belle dans le plus simple appareil, jaurais tent ma chance plus tt, a-t-il comment. Oh ! Tu las fait. Ah, oui ? Oui. Une bonne vingtaine de fois, ai-je prcis avec un petit sourire en coin. a prouve que jai toujours eu bon got. a me rconcilie avec moi-mme... Il a sembl hsiter. Le plaisir et la joie qui illuminaient son visage ont peu peu disparu, laissant place une gravit inattendue. Parle-moi de nous, a-t-il subitement demand dune voix sourde. Je te connais depuis longtemps ? La lumire de la salle de bains clairait son profil, pailletant dor ses cheveux tals sur loreiller. Jai froid, ai-je murmur en frissonnant. Il ma laisse glisser pour que je puisse mallonger prs de lui, puis a rabattu les couvertures sur nous. Je me suis redresse sur un coude pour le regarder, et il sest tourn sur le ct pour me faire face. Attends, laisse-moi rflchir... Je tai rencontr lanne dernire au Croquemitaine, le bar que tu tiens Shreveport. - 140 -

Ah ! Pendant que jy pense, vous avez subi une attaque, cette nuit. Je suis dsole, jaurais d te prvenir plus tt... Tu me raconteras a tout lheure... a mintresse, bien sr, a-t-il ajout en voyant mon air ahuri, mais tu mas appt : je suis trop impatient de connatre la suite. Dcidment, je ntais pas au bout de mes surprises. Pour le vritable ric, les affaires passaient en premier. Le relationnel devait arriver au... je ne sais pas, moi... allez, disons au dixime rang de ses proccupations. a me paraissait tellement trange de parler de ce genre de chose avec lui srieusement, du moins, car, quand il arrivait au vrai ric de discuter de sa relation avec moi, ctait plutt sur le mode ironique et dans un but trs intress... Tu es le shrif de la cinquime zone, ai-je docilement repris, et le suprieur de Bill, mon ex, qui est au Prou en ce moment. Je tai dj parl de lui, non ? Le petit copain qui ta trompe avec celle qui la vampiris, Lorna ? Cest a, ai-je rpondu dun ton bref. Donc, je tai rencontr au Croquemitaine avec Bill... a ma pris plus longtemps que je ne lavais prvu, et ses mains se sont vite montres plus impatientes que lui. Javais peine fini mon rcit quil me mordait le sein, marrachant un cri touff et une goutte de sang. Puis il a aspir un grand coup. a ma fait un drle deffet : un mlange de douleur et dintense excitation. Jai eu un hoquet de surprise, un spasme de plaisir. Tout mon corps sest raidi sous la tension du dsir. Soudain, il a soulev ma jambe pour senfoncer en moi. Le choc a t moins violent, cette fois, et le mouvement plus lent. Il ma de nouveau demand de le regarder dans les yeux. a lembrasait. Lorsque a a t fini, jtais puise. Comble, mais puise. Javais entendu dire que beaucoup dhommes ne soccupaient pas du plaisir de leur partenaire. Peut-tre estimaient-ils que, dans la mesure o ils taient satisfaits, elle devait ltre aussi. Mais aucun des hommes que javais intimement connus navaient fait preuve dun tel gosme

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envers moi. Jignorais si ctait parce quils taient tous les deux des vampires ou parce que javais de la chance, ou les deux. ric mavait couverte de compliments, au cours des dernires heures, et je me suis rendu compte qu aucun moment je ne lui avais fait part de mon admiration. Ctait injuste. Tu es si beau, ai-je chuchot dans son cou. Quoi ? Il semblait abasourdi. Tu mas dit que tu me trouvais jolie... Ce ntait pas tout fait ladjectif quil avait employ, bien sr, mais a maurait gne de rpter ses mots exacts. Je voulais juste te faire savoir que je pensais la mme chose de toi. Sa poitrine a t secoue par un petit rire silencieux. Et quelle partie de mon corps prfres-tu ? Oh ! Tes fesses, sans hsiter, ai-je aussitt rpondu. Mes... Fesses, oui. Jaurais pens que ton choix se porterait sur une autre partie de mon anatomie... Eh bien, elle est assurment... intressante, ai-je bredouill en me blottissant contre sa poitrine. Intressante ? Il ma pris la main pour la poser sur la partie en question qui a aussitt ragi et lui a imprim un lger mouvement de va-et-vient. Jai obligeamment referm mes doigts sur lobjet du dlit. Cest ce que tu appelles intressant ? a-t-il demand. Jaurais peut-tre d parler de... corne dabondance ? Corne dabondance... Limage me plat assez. Il tait de nouveau prt, mais, honntement, je ne savais pas si jallais pouvoir suivre. Je lui ai gentiment fait comprendre que je ne serais pas contre une variante, en laissant glisser mes lvres jusqu son sexe. Il a sembl ravi de me rendre la pareille. Aprs un nouvel orgasme sismique, jai cru que tous mes muscles taient rduits en compote. Je nai pas reparl de linquitude que me causait mon frre, ni des choses terribles - 142 -

qui staient passes Shreveport, ni de rien daussi dplaisant. Nous avons chang des compliments qui venaient du fond du cur (enfin, de mon ct, ils taient sincres), puis la fatigue ma submerge. Je ne sais pas ce quric a fait le reste de la nuit : je dormais. Javais un tas de problmes qui mattendaient au rveil, mais pendant quelques heures au moins, grce ric, javais tout oubli.

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CHAPITRE 7

Le soleil brillait quand je me suis rveille le lendemain matin. Je me suis un peu attarde au lit pour savourer le merveilleux bien-tre qui menvahissait. Je flottais dans un tat de batitude inconsciente. Javais mal partout, mais ctaient juste des courbatures, de celles qui vous arrachent un petit sourire rtrospectif. Une nouvelle douche simposait. Je me suis donc pniblement glisse hors du lit et me suis trane sur des jambes flageolantes jusqu la salle de bains. Oh ! la la ! Serviettes mouilles par terre, rideau de douche moiti dcroch (mais quand et comment avait-on bien pu faire une chose pareille ?), savon nageant dans le bac mal rinc... On aurait dit quune tornade tait passe par l. Mais a ne mennuyait pas de ranger. Jai ramass les serviettes et rependu le rideau, des toiles plein les yeux et une chanson damour dans la tte. En laissant leau couler dans mon dos, je me suis dit que je ntais pas vraiment difficile comme fille. Il men fallait peu pour tre heureuse : une longue nuit avec un dterr faisait laffaire. Ce ntait pas seulement le sexe qui mavait donn tant de plaisir, mais la prsence de quelquun mes cts, sa compagnie. Lintimit partage, en fait. Vous pourrez dire ce que vous voudrez, que je suis simplette, que jai un cur dartichaut... Mais javais pass la nuit avec un homme qui mavait dit que jtais belle, un homme qui avait pris du plaisir avec moi et me lavait rendu au centuple. Il mavait caress, mavait tenue dans ses bras, avait ri avec moi. Je ne risquais pas de tomber enceinte, pour la bonne raison que les vampires ne pouvaient pas avoir denfants. Je navais tromp personne mme si javais eu quelques petits - 144 -

pincements au cur en pensant Bill, en cours de route et ric non plus. Alors, je ne voyais pas o tait le mal. Tout en me lavant les dents, je me suis dit que le rvrend Fullenwilder ne serait peut-tre pas tout fait de cet avis... Eh bien, il navait pas besoin de le savoir. Et comme ce ntait pas moi qui irais lui raconter... Aprs tout, a se jouait entre Dieu et moi. Si Dieu avait fait de moi une tlpathe, sil mavait cre avec cette infirmit, il pouvait bien me lcher un peu de ce ct-l, non ? Je ne me rsignais pas ce style de vie sans regret, videmment. Jaurais ador me marier et avoir des enfants. Jaurais t dune fidlit exemplaire. Et jaurais fait une bonne mre, en plus. Mais je ne pouvais pas me marier avec un humain standard. Comment voulez-vous avoir une relation amoureuse, quand vous savez tout ce que lautre pense, sil vous ment, sil vous en veut, sil vous critique ? Je navais mme pas t fichue de sortir avec un mec normal, alors le mariage ! Quant aux vampires, ils ne peuvent pas se marier. Enfin, pas encore, pas lgalement. Non pas quun vampire tait dj demand de lpouser , ma aimablement rappel ma petite voix intrieure prfre. Jai jet une serviette dans le panier linge sale un peu plus violemment que je ne laurais d. Bon, rien ne minterdisait denvisager une relation suivie avec un lycanthrope ou un changeling, puisque leurs penses ne mtaient que rarement accessibles et quand elles me parvenaient, elles taient le plus souvent brouilles. Mais on en revenait toujours au mme point : y avait-il un volontaire dans la salle ? Voil pourquoi javais tout intrt profiter de ce que javais sous la main : un vampire beau comme un dieu, qui avait temporairement perdu la mmoire et, par l mme, une grande partie de sa vritable personnalit. Tout en me maquillant, jai ralis quric avait de quoi se rjouir de notre petite association, lui aussi. Aprs avoir pass plusieurs jours sans aucun souvenir de son identit, des jours sans jouir de ses biens, des jours sans exercer son pouvoir et sans harceler ses sous-fifres, des jours ne plus sappartenir lui-

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mme, toute une nuit durant, il avait possd une femme qui avait t toute lui : moi, sa belle amante . Fige devant la glace, une boucle doreille la main, je ne voyais quune chose : que, pour lheure, jtais tout ce quric avait au monde, la seule boue laquelle il pouvait se raccrocher. Je navais pas intrt le lcher. Jtais en train de passer du bonheur tranquille la culpabilit exacerbe quand la sonnerie du tlphone a retenti. Jai accueilli cette diversion avec soulagement. Javais la prsentation du numro : ctait Sam, qui mappelait du bar. Sookie ? Salut, Sam. Je suis dsol pour Jason. Des nouvelles ? Non. Jai appel le bureau du shrif en me levant, mais la standardiste ma dit quAlcee Beck me contacterait sil y avait du nouveau. a fait vingt fois quelle me rpond la mme chose. Tu veux que je te fasse remplacer ? Non. Il faut que je moccupe. a mvitera de me ronger les sangs, enferme chez moi. Les flics savent o me joindre, de toute faon. Tu es sre ? Oui. Merci de me lavoir propos. Si je peux faire quoi que ce soit... Justement, il y a quelque chose que tu peux laire pour moi. Tu nas qu demander. Tu te souviens de la fille qui tait au bar avec Jason, le soir du Jour de lAn ? Il y a eu un bref silence. Oui, a-t-il rpondu dune voix hsitante. Une des Filles Norris. Elles sont de Hotshot. Cest ce que Hoyt ma dit. Fais attention avec ces gens-l, Sookie. Cest une communaut ferme, installe dans le coin depuis des sicles. Je ne voyais pas trop o il voulait en venir. Tu ne pourrais pas tre un peu plus clair ? Je nai pas la tte aux devinettes, ces temps-ci. - 146 -

Je ne peux pas. Pas maintenant. Oh ! Tu nes pas seul ? Non. Jai un livreur avec moi. Mais sois prudente, OK ? Ces gens-l sont vraiment diffrents. Daccord, ai-je acquiesc, toujours dans le flou le plus total. Je ferai attention. On se voit 16 h 30. tout lheure. Jai raccroch, un peu contrarie et pour le moins trouble. Javais tout le temps de faire un saut Hotshot et de revenir lheure pour le boulot. Je me suis habille la hte jean, tennis et gros pull et jai enfil mon sempiternel manteau bleu marine. Jai cherch ladresse de Crystal Norris dans lannuaire. Il a fallu que je prenne une carte pour localiser son patelin. Jai toujours vcu ici et je pensais connatre la rgion comme ma poche. Sans me vanter, je me croyais incollable. Mais l, javoue que jtais paume. Jai pris la direction du nord et tourn droite lembranchement. Je suis passe devant la scierie le premier employeur de Bon Temps , un atelier de tapissier, la compagnie des eaux, puis plus rien. Jai bien aperu un ou deux dbits de boissons et une petite picerie, un carrefour, avec une pancarte Bire frache et asticots oublie sur le bord de la route depuis lt prcdent, mais rien dautre. Jai de nouveau tourn droite et roul vers le sud. Plus je menfonais dans la cambrousse, plus ltat de la route se dgradait. Visiblement, les services de voirie ne lentretenaient plus depuis belle lurette, et la nature reprenait ses droits. Soit les lus de Hotshot navaient strictement aucune influence sur le conseil rgional, soit ses habitants ne voulaient tout simplement pas voir de visiteurs. De temps autre, la route plongeait entre les bayous : en cas de forte pluie, elle devait tre partiellement inonde. Je naurais pas t plus tonne que a dapprendre quil arrivait aux gens du coin de tomber, loccasion, sur un alligator gar. Finalement, je suis arrive un autre croisement, ct duquel celui du vendeur dasticots faisait figure daroport international. Il y avait quelques habitations alentour moins dune dizaine en tout. Ctaient de petites maisons, modestes non seulement par la taille, mais aussi par les matriaux - 147 -

employs. Aucune ntait en brique. La plupart taient nanmoins dotes dune cour qui faisait, apparemment, office de parking. Certaines arboraient un portique rouill avec des balanoires ou un panier de basket et, dans deux dentre elles, jai remarqu des antennes paraboliques. Bizarrement, toutes les maisons taient en retrait de la route. La zone autour de lintersection proprement dite tait dserte, comme si quelquun avait attach une corde un piquet plant au milieu et avait trac un cercle. A lintrieur du primtre, il ny avait rien. lextrieur, les maisons sagglutinaient, tapies comme des btes fauves attendant leur proie. Je savais dexprience quen gnral, dans ce genre de bled, on retrouvait toujours les mmes gens : certains taient pauvres, bons et fiers ; certains, pauvres, btes et mchants, mais tous se connaissaient par cur et chacun tait au courant des moindres faits et gestes du voisin. Par cette froide journe de janvier, aucun des villageois ne semblait vouloir mettre les pieds dehors. Il ny avait personne dans les parages pour me renseigner. Je me demandais encore si jtais au bon endroit quand une pancarte verte rive un poteau a balay mes doutes. En grosses lettres blanches tait crit Hotshot . Il ne me restait plus qu localiser la maison de Crystal Norris. force de tourner en rond, jai russi reprer un numro sur une bote aux lettres dglingue. En procdant par limination, jai fini par trouver la bonne adresse. Rien ne distinguait la maison des Norris des autres. Elle avait une petite terrasse en bois avec un vieux fauteuil et deux transats. Deux voitures taient stationnes dans la cour : une Ford Fiesta et une Buick hors dge. Quand je suis descendue de voiture, jai compris ce qui me paraissait si trange Hotshot : il ny avait pas un seul chien. Tout autre petit hameau de ce style aurait eu sa bonne douzaine de roquets aboyant et grognant au moindre bruit de moteur, et jaurais dj d me demander si je nallais pas me faire sauter dessus par quelque molosse dress pour accueillir

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dignement les trangers. Ici, aucun jappement ne venait briser le silence glac. Jai travers la cour en terre battue avec limpression dtre pie chaque pas. Jai ouvert le battant grillag moiti ventr qui protgeait la lourde porte en bois et jai frapp. Trois grands carreaux taient sertis dans la partie suprieure de la porte. Des yeux sombres mobservaient derrire le plus bas. Le battant sest ouvert juste au moment o je commenais mimpatienter. Crystal Norris tait moins pimpante que le soir du rveillon, avec son jean noir et son tee-shirt beige. Ses bottes sortaient tout droit de chez Tout moins de quarante dollars, et ses cheveux boucls taient dun drle de noir poussireux. Toute mince et menue, elle ne faisait vraiment pas ses vingt et un ans (javais vrifi sa carte didentit, comme je le fais avec tous les nouveaux clients qui paraissent un peu trop jeunes pour passer la moiti de la nuit dans un bar). Crystal Norris ? Oui. Elle navait pas lair particulirement hostile, plutt proccupe. Je suis la sur de Jason Stackhouse, Sookie. Ah, oui ? Entrez. Elle sest efface pour me laisser passer. Jai dcouvert un petit salon, encombr de plus de meubles quil nen pouvait contenir : deux fauteuils et un canap en ska marron, avec de gros boutons qui sparaient le vinyle tout frip en petits monticules bien lisses le genre de truc sur lequel on reste coll, en t. Le tout tait pos sur un tapis macul dans les rouge, jaune et marron, envahi par une couche quasi solide de jouets. Une reproduction de la Cne tait suspendue au-dessus du poste de tlvision, et il flottait, dans toute la maison, une agrable odeur de haricots rouges, de riz et de pain de mas. Un bambin jouait avec des Lego sur le seuil de la cuisine premire vue, jaurais dit que ctait un petit garon, mais ni la coupe de cheveux, ni la salopette quil portait ne donnaient vraiment dindice rvlateur sur la question.

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Votre enfant ? lui ai-je demand en mefforant de prendre un ton engageant. Non, celui de ma sur. Elle a agit la main en direction dun des fauteuils. Sans doute la place habituelle de lintresse. Crystal, si je suis ici... Savez-vous que Jason a disparu ? Elle tait assise sur lextrme bord du canap et examinait obstinment ses mains. ces mots, elle a lev les yeux vers moi. Je ne lui apprenais rien, apparemment. Depuis quand ? Sa voix un peu rauque retenait immanquablement lattention celle des hommes, surtout, jimagine. Depuis le 1er janvier. Il est parti de chez moi dans la soire et, le lendemain matin, il ne sest pas prsent son travail. Il y avait du sang sur le ponton prs de ltang, derrire chez lui. Son pick-up tait gar devant la maison, mais la portire tait reste ouverte. Je sais rien de tout a. Elle mentait. Qui vous a dit que javais quelque chose voir ldedans ? a-t-elle protest, bien dcide me la jouer sale teigne, tout coup. Jai des droits. Je nai pas vous rpondre. Mais oui, cest a ! Amendement 29 de la Constitution : les changelings nont pas rpondre aux questions de Sookie Stackhouse. Oh que si ! Puisque ctait comme a, moi aussi, jallais changer de ton. Je ne suis pas comme vous : je nai ni sur ni neveu, aije rtorqu en dsignant le gamin du doigt javais une chance sur deux de me tromper. Je nai ni pre, ni mre. Personne. Que mon frre. Jai pris une profonde inspiration. Je veux retrouver Jason. Et si vous savez quelque chose, vous feriez mieux de me le dire. Sinon quoi ? Quest-ce que vous ferez ? Son fin visage se tordait en une grimace hargneuse de molosse prt mordre. Il ne lui manquait plus que la bave aux lvres. - 150 -

Oui, que ferez-vous ? a rpt une voix plus grave et beaucoup plus calme. Je me suis retourne vers la porte et jai dcouvert un homme dune quarantaine dannes. Il avait un petit bouc bien taill parsem de poils gris et les cheveux ras. Il tait petit dans les un mtre soixante-cinq et bti tout en finesse, mais avec des bras puissamment muscls. Tout ce que je pourrai. Je lai regard droit dans les yeux. Les siens taient dun trange vert jauntre, presque dors. Qui tes-vous ? Si je devais recommencer mon histoire, autant que ce ne soit pas pour un type qui ne mcouterait que dune oreille. Cependant, vu lautorit naturelle de mon interlocuteur et son refus dlibr dopter pour la guerre ouverte, jtais prte parier que je ne perdrais pas ma salive pour rien. Je suis Calvin Norris, loncle de Crystal. Daprs son schma mental, ctait aussi un changeling quelconque. Peut-tre un lycanthrope, tant donn labsence insolite de chiens dans le secteur. Monsieur Norris, je suis Sookie Stackhouse. Je me faisais des ides, ou ses traits trahissaient bel et bien un soudain regain dintrt ? Votre nice Crystal a pass le rveillon Chez Merlotte, le bar de Bon Temps, avec mon frre, Jason. La nuit suivante, mon frre a disparu. Je veux juste savoir si Crystal peut me dire quoi que ce soit qui serait susceptible de maider le retrouver. Calvin Norris sest pench pour caresser la tte du bambin, puis il est venu sasseoir ct de Crystal sur le canap. Il a pos ses coudes sur ses genoux, laissant ses mains pendre entre ses jambes, dans une attitude des plus dcontractes. Il a lgrement inclin la tte pour regarder sa nice dans les yeux. Cette fille veut retrouver son frre, Crystal. Si tu sais quelque chose, dis-le-lui. Pourquoi je lui parlerais ? a rpliqu Crystal. Elle dbarque ici sans prvenir, elle me menace...

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Parce que cest la moindre des choses. Cest normal daider les gens qui ont des ennuis. Tu ne tes pas montre trs cooprative, nest-ce pas ? Cest que je ne pensais pas quil avait simplement disparu. Je croyais quil... Elle sest arrte net : de toute vidence, elle venait de faire une gaffe. Calvin stait raidi. Il navait pas cru que Crystal savait vraiment quelque chose au sujet de la disparition de Jason. Il avait juste voulu quelle fasse preuve dun minimum de politesse mon gard. a, je pouvais encore le capter. Mais rien de plus. Je ne parvenais pas dterminer la nature exacte de leur relation, notamment. Il avait de lemprise sur elle, a se voyait au premier coup dil, mais quelle sorte demprise exactement ? Ctait plus que la simple autorit quil pouvait avoir, en tant quoncle, vis--vis de sa nice. Javais limpression quil la dominait comme un professeur ses lves, comme un P-DG ses employs... Il avait beau porter de vieux vtements de travail et ressembler nimporte quel ouvrier de la rgion, Calvin Norris tait beaucoup plus que a. tait-il un chef de meute ? Mais o tait la meute, dans ce trou perdu ? Il ny avait donc que Crystal ? Puis je me suis souvenue de lavertissement nigmatique de Sam, et jai eu une illumination : les habitants de Hotshot taient tous des Cess ! Un village de changelings ? tait-ce vraiment possible ? Vous tes la serveuse de Chez Merlotte, ma dit Calvin, en me regardant dans les yeux aussi fixement quil avait regard sa nice. Je suis une des serveuses de Chez Merlotte. Vous tes une amie de Sam. Oui. Je suis aussi une amie de Lonard Herveaux. Et je connais le colonel Flood. Ces noms-l voulaient manifestement dire quelque chose pour Calvin Norris. Je ntais pas tonne quil connaisse les noms des plus minents lycanthropes de Shreveport. Et il connaissait Sam, bien sr. Mon boss avait mis du temps avant dtablir un contact avec les changelings locaux, mais il avait fini par y venir. - 152 -

Crystal avait suivi cet change avec de grands yeux tonns, mais ltincelle de rage qui les habitait ne les avait toujours pas quitts. Une fille en salopette venant de larrire-cour est apparue sur le seuil de la cuisine. Elle a soulev le gamin, larrachant sa montagne de Lego. Le visage tait plus rond et moins remarquable, la silhouette plus enrobe, mais ctait indubitablement la sur cadette de Crystal. Et elle tait manifestement enceinte. Tu as besoin de quelque chose, oncle Calvin ? a-t-elle lanc en me dvisageant par-dessus lpaule du bambin. Non, Dawn. Occupe-toi de Matthew. Dawn a aussitt disparu dans le fond de la maison avec son fils. Maintenant, Crystal, tu vas nous dire ce que tu as fait, a repris Calvin Norris dune voix pose, mais sur un ton vous faire dresser les cheveux sur la tte. La plus flagrante incrdulit sest peinte sur le visage de Crystal, qui croyait visiblement sen tre sortie bon compte. Elle tait choque que son oncle loblige se confesser devant une trangre, mais elle navait pas le choix : elle devait obir. Et cest ce quelle a fait, aprs avoir fulmin un bon moment en silence, en gigotant sur son sige. Jai rencontr Jason au supermarch de Bon Temps en allant macheter un sac, a-t-elle commenc. Jai soupir. Jason pouvait lever une fille nimporte o. Un jour, il allait attraper une sale maladie (si ce ntait pas dj fait) ou se retrouver avec une recherche de paternit sur le dos. Et je ne pouvais rien y faire, part attendre que a finisse par arriver. a me tuait. Il ma demand si je voulais passer le Jour de lAn avec lui. Jai eu limpression que sa cavalire lavait laiss tomber au dernier moment : ce nest pas le genre de type rester seul pour une fte pareille. Jai hauss les paules. Tel que je le connaissais, Jason pouvait fort bien avoir donn et annul au moins cinq rendezvous diffrents pour le Jour de lAn. Et il ntait pas rare que ses dernires conqutes en date, exaspres par son comportement de coureur de jupons invtr, le plantent l, rveillon ou pas. - 153 -

Il est plutt beau gosse, et comme je navais aucune envie de rester Hotshot ce soir-l, jai accept. Il voulait venir me chercher, mais je savais que les voisins auraient jas, alors je lui ai dit de me retrouver la station Fina, que, de l, on partirait ensemble dans son pick-up. Cest ce quon a fait. Et je me suis vraiment bien amuse. Quand il ma propos de passer la nuit avec lui, jai dit oui, et je ne lai pas regrett. Vous voulez savoir comment il est au lit ? Elle mavait crach a sur un ton plein de morgue. Jai cru percevoir un vague mouvement et, soudain, du sang est apparu au coin de sa bouche. La main de Calvin avait dj repris sa place. Je navais mme pas eu le temps de la voir bouger. Sois polie, Crystal, lui a-t-il ordonn, sur un tel ton que je me suis immdiatement promis de me montrer, moi aussi, dune politesse exemplaire avec lui, juste au cas o. Bon, daccord, ce ntait peut-tre pas trs sympa de ma part, a-t-elle admis dune voix nettement moins agressive. Donc, je voulais le revoir le lendemain, et comme il voulait me revoir aussi, je suis reste chez lui. Il devait aller voir sa sur. Vous ? Il nen a pas dautres ? Jai secou la tte. Il ma dit de lattendre, quil ne serait pas long. Comme jinsistais pour laccompagner, il ma dit que si sa sur navait pas eu de la compagnie, a naurait pas pos de problme. Mais elle recevait souvent des vamps sous son toit, et il ne voulait pas que je sois mle tout a. Je croyais plutt que, sachant ce que jaurais pens en le voyant encore avec Crystal Norris, Jason avait prfr viter de nous mettre en prsence et de se coltiner mon sermon, par la mme occasion. Il lavait donc laisse chez lui. Est-il rentr aprs cette visite ? a demand Calvin pour sortir sa nice de sa rverie. Mon frre semblait lui avoir laiss, effectivement, de trs bons souvenirs... Oui. Je me suis raidie.

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Que sest-il pass ensuite ? a insist Calvin, comme elle retombait dans son mutisme. Je ne sais pas trop. Jtais dans la maison et je commenais mimpatienter quand jai entendu son pick-up arriver. Je me suis dit : Gnial ! Le voil ! On va pouvoir recommencer samuser. Et puis, comme je nentendais pas ses pas sur les marches de la vranda, je me suis demand ce quil fabriquait. La lumire extrieure tait allume, mais je ne suis pas alle voir la fentre. Pas la peine : je savais que ctait lui. Bien sr, un changeling aurait forcment reconnu le pas de Jason, peut-tre mme son odeur. Finalement, je lai entendu passer par-derrire, a-t-elle poursuivi. Jen ai conclu quil avait peut-tre de la boue sur ses bottes, ou un truc comme a... Jai respir un grand coup. Dans moins dune minute, elle allait en venir au fait. Je le sentais. Je le savais. Et tout coup, jai entendu du bruit derrire la maison, et encore plus loin, dans les bois : des cris, et puis plus rien. Seul un changeling avait loue assez fine pour percevoir ce genre de chose. Si Crystal avait t une fille normale, elle naurait rien entendu je savais bien que je finirais par lui trouver un bon ct, si je men donnais la peine. Calvin a repris son interrogatoire : Es-tu alle voir dans les bois ? Non. Des pistes ? Je ne me suis pas approche assez, a-t-elle reconnu, la mine renfrogne. Le vent soufflait dans le mauvais sens. Jai senti lodeur de Jason, une odeur de sang, et un ou deux autres trucs. De quel genre ? Crystal sest replonge dans lexamen de ses mains. Un changeling, peut-tre. Certains dentre nous peuvent se transformer en dehors de la pleine lune. Pas moi, hein, mais dautres. Sinon, jaurais pu suivre sa trace. Ctait presque une excuse. Un vampire ? a demand Calvin. Je nai jamais senti de vampire. Je ne sais pas. - 155 -

Un sorcier ? lui ai-je demand. Est-ce quils ont une odeur particulire ? sest-elle enquis dun ton dubitatif. Jai hauss les paules. Je lignorais. Quest-ce que tu as fait ensuite ? a repris Calvin. Je savais quune crature quelconque avait emmen Jason dans les bois. Jai juste... Jai perdu sa trace. Je ne suis pas trs courageuse, a-t-elle ajout dun ton penaud. Aprs a, je suis rentre. Je ne pouvais plus rien faire, de toute faon. Jai essay de retenir mes larmes. Trop tard : elles coulaient dj sur mes joues. Pour la premire fois, je devais bien mavouer que je ne reverrais peut-tre jamais mon frre. Pourtant, si son agresseur avait eu lintention de le tuer, naurait-il pas abandonn son corps derrire la maison ? Comme Crystal nous lavait rappel, la lune ntait pas pleine, le soir du Nouvel An, mais il y avait des Cess qui navaient pas besoin dattendre la pleine lune pour se transformer... Le problme, quand on commence dcouvrir toutes les cratures qui cohabitent avec nous sur cette terre, cest quil devient facile dimaginer nimporte quoi. Il ne me paraissait pas impossible quil y ait des tres capables de faire une seule bouche dun homme ou de le dvorer en quelques coups de dents... Halte l ! On arrte tout de suite les films dhorreur, Sookie ! Je me suis efforce de sourire travers mes larmes. Merci mille fois, ai-je chevrot, fidle la promesse que je mtais faite dtre dune politesse irrprochable. Ctait trs aimable vous de prendre le temps de me recevoir. Mais vous devez avoir des tas de choses faire... Crystal ma lanc un regard souponneux, mais son oncle ma tapot la main la surprise gnrale, apparemment, y compris la sienne. Il ma raccompagne ma voiture. Le ciel se couvrait, et le vent commenait agiter les branches nues des gros arbustes qui se dressaient dans la cour. A leurs pieds, sous la terre craquele, devaient sommeiller des jonquilles, des iris... les mmes fleurs que ma grand-mre - 156 -

avait plantes dans son jardin, les mmes arbustes qui poussaient dans tous les jardins du Sud depuis des gnrations et des gnrations, videmment, maintenant, le dcor semblait triste et gris. Mais, au printemps, le spectacle devait tre enchanteur, plein de couleurs et de gaiet : la dcrpitude de la pauvret transcende par la magnificence de Mre Nature. Deux ou trois maisons plus loin, un homme est sorti dune petite cabane, au fond de sa cour. Il a jet un coup dil dans notre direction, a poursuivi son chemin, puis sest arrt pour nous regarder. Au bout dun long moment, il a finalement regagn son logis dun pas souple et bondissant. Jtais trop loin pour voir ses traits, mais il avait une paisse crinire dcolore et se dplaait avec une grce tonnante. En tout cas, sa raction en disait long sur lattitude des villageois envers les trangers : ce ntait pas seulement de laversion quon veillait chez eux, ctait carrment de lallergie. Vous voyez cette maison ? ma demand Calvin en dsignant une btisse rcemment repeinte. Cest la mienne. Bien que petite et plutt trapue, la maison en question tait beaucoup plus grande que celle de ses nices. Tout paraissait en parfait tat, chez Calvin Norris. Lalle et le parking taient bien dessins ; la cabane outils, du mme blanc immacul que la faade, se dressait sur une large dalle de bton. Jai hoch la tte. Sympa, ai-je comment dune voix que jesprais un peu moins tremblante. Jai une proposition vous faire... Je me suis tourne vers lui en mefforant de prendre lair intress. Vous tes une femme seule, maintenant, a-t-il aussitt enchan. Votre frre nest plus l. Je souhaite que vous le retrouviez, mais, en attendant, vous navez personne pour vous dfendre. Jaurais eu quelques petites rectifications apporter ce beau discours, mais je ntais pas en tat de discuter avec un changeling. Et puis, il mavait rendu service en contraignant sa nice parler. Je suis donc reste plante l, dans le froid, le - 157 -

regarder avec une attention polie, en essayant de paratre un minimum rceptive. Si vous avez besoin dun endroit o vous rfugier, de quelquun pour veiller sur vous ou pour vous dfendre, je suis votre homme. Waouh ! Calvin Norris se proposait obligeamment de me servir de bouclier, dtendre sa protection de chef de meute jusqu moi. Ctait un rare privilge. Certes, il esprait tre mon homme dans tous les sens du terme, mais il ne stait montr ni trop pressant, ni trop explicite, et encore moins vulgaire. Calvin Norris tait prt risquer sa peau pour moi, et ce nest pas le genre de chose quon prend la lgre. Merci, ai-je murmur. Je saurai men souvenir. Jai entendu parler de vous, a-t-il soudain lch. Vous savez, entre changelings et lycanthropes, on se parle. Jai cru comprendre que vous tiez... diffrente. Cest vrai. En ce qui me concernait, les hommes normaux pouvaient bien trouver lemballage attirant, le contenu les faisait fuir. Si jamais je commenais attraper la grosse tte, avec toute cette attention que maccordaient ric, Bill ou mme Ln, je naurais qu couter les penses de quelques clients du bar pour que mes chevilles dgonflent la vitesse grand V, et mon ego avec. Je me suis emmitoufle dans mon vieux manteau bleu. Comme la majorit des changelings, Calvin bnficiait dun organisme plus rsistant aux variations de temprature que mon pauvre mtabolisme cent pour cent humain. Mais ma... diffrence ne fait pas de moi une Cess, aije aimablement prcis. Ce qui ne mempche pas dapprcier votre... euh... gentillesse. Je sais, a-t-il rpondu, avec un petit hochement de tte pour mindiquer quil tait touch par ma dlicatesse. vrai dire, a ne vous rend que plus... intressante. Le fait est quici, Hotshot, nous sommes rests trop longtemps en cercle ferm, avec les consquences de consanguinit qui en dcoulent. Vous avez entendu Crystal ? Elle ne peut se changer qu la pleine lune et, franchement, mme ces soirs-l, elle est loin dtre au maximum de ses capacits. - 158 -

Il a point lindex vers son visage et ses prunelles dores. Et mes yeux peuvent difficilement passer pour humains. Nous avons besoin de sang neuf, de nouveaux gnes. Vous ntes pas une Cess, mais vous ntes pas vraiment une femme ordinaire non plus. Les femmes ordinaires ne font pas long feu ici. Eh bien, ctait une faon pour le moins ambigu et un rien alarmante de prsenter les choses. Mais je faisais mon possible pour paratre comprhensive. Je comprenais, dailleurs. Et je pouvais partager son inquitude. Calvin Norris tait manifestement le chef de cette petite colonie, et il se sentait responsable de son avenir. Je lai vu froncer les sourcils, en regardant la maison o javais aperu lhomme aux cheveux si ples. Puis il sest de nouveau tourn vers moi pour achever ce quil avait me dire : Je crois que vous aimeriez les gens dici. Et vous feriez une bonne gnitrice. Je sais ce que je dis. Jai lil. Pour le moins curieux, comme compliment. Et pas courant. Je suis flatte et japprcie votre proposition. Je saurai men souvenir, ai-je rpt, faute de mieux, avant de minterrompre pour rassembler mes ides. Vous savez, les flics dcouvriront que Crystal tait avec Jason, ce soir-l, si ce nest dj fait. Tt ou tard, vous allez les voir dbarquer ici. Ils ne trouveront rien, a affirm Calvin Norris, une petite lueur ironique dans ses prunelles aux reflets dors. Ils sont dj venus par le pass, et ils nont jamais rien trouv. Jespre que vous retrouverez bientt votre frre. Si vous avez besoin de quoi que ce soit, nhsitez pas. Jai un bon job Norcross. Je suis un type install. Je lai remerci une fois de plus, avant de remonter dans ma voiture. Pour ne rien vous cacher, jai prouv, en le quittant, une impression dimmense dlivrance. Je lui ai adress un signe de tte et jai dmarr. Alors, comme a, il travaillait la scierie de Bon Temps ? Eh bien, Norcross faisait de gros bnfices et pratiquait la promotion interne : javais dj vu pire comme parti. Tout en roulant vers Bon Temps, je me suis demand si Crystal avait essay de se faire faire un mme par Jason. a - 159 -

navait pas eu lair de contrarier beaucoup Calvin dapprendre que sa nice avait couch avec un inconnu. Ln mavait affirm que les lycanthropes devaient se croiser entre eux pour avoir un descendant qui prsentait les mmes caractristiques. Apparemment, les habitants de Hotshot cherchaient se diversifier. Comme lespce semblait stioler, peut-tre essayaient-ils de se reproduire lextrieur, cest--dire davoir des enfants avec des humains standards. Ce serait tout de mme mieux pour eux que dengendrer des changelings dgnrs qui seraient non seulement incapables de fonctionner avec leurs pleins pouvoirs et de vivre normalement dans leur seconde peau, mais qui ne pourraient pas non plus se satisfaire dune existence de gens ordinaires. Mon retour Chez Merlotte ma fait leffet dun voyage dans le temps : jai eu limpression de sauter allgrement dun sicle lautre. Je me suis demand depuis combien de temps les habitants de Hotshot sagglutinaient autour de ce carrefour et quelle signification cet emplacement particulier revtait pour eux. Je ne pouvais pas mempcher dprouver une certaine curiosit leur gard, mais jtais assurment soulage, en rentrant, dabandonner ces proccupations derrire moi pour revenir dans le monde rel tel que je le connaissais. Cet aprs-midi-l, lambiance Chez Merlotte tait au calme. Jai mis mon tablier noir, liss ma queue-de-cheval et me suis lav les mains. Sam tait derrire le comptoir. Les bras croiss, il regardait dans le vide. Holly apportait une bire une table laquelle tait assis un client solitaire. Alors, ctait comment, Hotshot ? sest enquis Sam. On pouvait bien bavarder deux minutes : il ny avait personne au bar. Trs bizarre. As-tu dcouvert quelque chose dintressant ? En fait, oui. Cest juste que je ne sais pas quelles conclusions en tirer. Sam avait drlement besoin daller chez le coiffeur : ses cheveux dun beau blond cuivr lui faisaient comme une aurole autour de la tte, un peu dans le genre angelot Renaissance. - 160 -

Tu as vu Calvin Norris ? Oui. Cest grce lui que Crystal sest finalement dcide me parler. Et puis, il ma fait une proposition. Quoi donc ? Je te dirai a une autre fois. Franchement, comment vouliez-vous trouver une faon acceptable de prsenter la chose ? Jai baiss les yeux et senti mes joues sempourprer. Daprs ce que je sais, Calvin est un type sans histoires, ma dit Sam dun ton dgag. Il travaille a Norcross, o il est chef dquipe : bon salaire, bonne assurance, plan dpargne retraite... la totale. Certains des autres mecs de Hotshot ont mont un atelier de soudure. Il parat quils font du bon boulot. Mais je ne sais pas ce qui se passe quand ils rentrent le soir chez eux je ne pense pas que quelquun dautre le sache, dailleurs. Tu connaissais John Dowdy ? Il tait shrif avant mon arrive ici, je crois. Oui. Je me souviens de lui. Il a coinc mon frre pour vandalisme, une fois, et il lui a fait la leon. Il lui a tellement fichu la trouille que a la dissuad de recommencer pendant un petit moment, du moins. Sid Matt ma racont une histoire, un soir. Daprs lui, un jour, John Dowdy est all Hotshot pour arrter le frre an de Calvin Norris, Carlton. Pour quelle raison ? Sid Matt Lancaster tait un vieil avocat du cru. Tout le monde le connaissait, et il avait la rputation davoir le bras long. Dtournement de mineur. La fille tait consentante et il ntait pas vraiment le premier, mais elle tait mineure. Et elle avait un nouveau beau-pre qui avait estim que Carlton lui avait manqu de respect. Et alors, quest-ce qui sest pass ? Personne ne le sait. Tard dans la nuit, le vhicule de patrouille de John Dowdy a t retrouv mi-chemin entre ici et Hotshot. Il tait vide. Pas de sang. Pas dempreinte. On na jamais revu Dowdy depuis. Et aucun des habitants de Hotshot ne se souvient quil leur ait rendu une petite visite, ce jour-l. - 161 -

Comme Jason, ai-je murmur dune voix blanche. Il sest juste vanoui dans la nature. Oui, mais Jason tait chez lui et, daprs ce que tu mas dit, Crystal ne semble pas implique dans sa disparition. Tu as raison. Est-ce quon a finalement dcouvert ce qui tait arriv au shrif Dowdy ? Non. Mais personne na jamais revu Carlton Norris non plus. Ah ! La chute tait plus surprenante. Et la morale de lhistoire ? Les gens de Hotshot se font justice eux-mmes. Il vaut donc mieux les avoir avec soi que contre soi. a, ctait ma morale moi. Exactement. Tu ne te rappelles pas cette histoire ? a a d arriver il y a une quinzaine dannes. Javais dautres chats fouetter, lpoque. Jtais alors une petite orpheline de dix ans qui devait apprendre grer ses pouvoirs tlpathiques en plein dveloppement. Peu aprs, les gens ont commenc sarrter au bar en revenant du boulot. On na pas pu souffler, Sam et moi, mme pour bavarder deux minutes. Ce qui mallait trs bien, je lavoue. Jaimais beaucoup Sam qui avait souvent tenu le premier rle dans quelques-uns de mes fantasmes les plus torrides , mais au point o jen tais, javais tellement de soucis que jtais arrive saturation. La coupe tait pleine. Ce soir-l, jai dcouvert pas mal de choses dans lesprit de mes braves concitoyens. En particulier que certains, dans cette bonne petite ville, pensaient que la disparition de Jason tait une bndiction pour la communaut. Parmi eux se trouvaient Andy Bellefleur et sa sur Portia, qui taient venus dner Chez Merlotte parce que leur grand-mre, Caroline, recevait chez eux et quils prfraient ne pas la dranger. Andy tait flic, et Portia avocate, et aucun (des deux ne figurait sur la liste de mes clients favoris. Pour commencer, quand Bill avait dcouvert quils taient ses descendants, il avait mis au point tout un stratagme pour leur lguer anonymement une partie de sa fortune, et les Bellefleur avaient profit de cette manne providentielle au - 162 -

maximum. Mais ils ne pouvaient pas supporter Bill, et a me tuait de voir leurs belles voitures, leurs vtements hors de prix et la nouvelle toiture de Belle Rive la proprit familiale des Bellefleur , alors quils cassaient du sucre sur le dos de Bill longueur de journe. Andy avait toujours t plus ou moins correct avec moi, avant que je commence frquenter Bill. Il tait aimable, du moins, et il me laissait un bon pourboire. Mais pour Portia, jaurais tout aussi bien pu tre invisible. Javais entendu dire quelle avait russi se dgoter un prtendant et je me demandais, mauvaise langue que jtais, si ce miracle tardif ntait pas d la toute nouvelle fortune des Bellefleur. Il marrivait aussi de me demander si le bonheur dAndy et de Portia croissait proportionnellement mon propre malheur. Ils semblaient en grande forme, ce soir-l, et mangeaient leurs hamburgers avec apptit. Dsol pour ton frre, Sookie, ma lanc Andy, comme je remplissais sa tasse de th. Je lai regard, impassible. Menteur ! Au bout dune seconde, Andy a dtourn les yeux pour sabmer dans la contemplation de la salire. Avez-vous vu Bill rcemment ? ma demand Portia en se tapotant la bouche avec sa serviette. Elle avait juste essay de rompre le silence pesant qui stait install en posant une question banale. Mais a navait pas vraiment eu leffet escompt : a navait fait que mnerver davantage. Non, lui ai-je schement rpondu. Vous dsirez autre chose ? Elle a prcipitamment refus : Non, merci, cest parfait. Jai tourn les talons et je me suis dirige vers le comptoir. Puis jai senti un petit sourire se dessiner sur mes lvres. Juste au moment o je me disais : La garce ! , Portia pensait : Quelle garce ! Kevin et Kenya sont arrivs peu aprs. Comme dhabitude, ils ont clairement affich leur intention de ne pas boire dalcool : Jamais pendant le service. Les deux coquipiers avaient longtemps provoqu lhilarit gnrale : Kevin, avec son teint - 163 -

laiteux, ses taches de rousseur et son corps sec et mince de coureur de fond lquipement quil devait accrocher son ceinturon pour complter son uniforme de flic semblait presque trop lourd pour lui , tait tout loppos de Kenya, sa partenaire au teint dbne, qui le dpassait de cinq centimtres et pesait un paquet de kilos de plus que lui. Coucheraient/coucheraient pas : a faisait deux ans que les paris taient ouverts au comptoir. Je savais, bien malgr moi, que Kenya avec ses menottes et sa matraque jouait un rle majeur dans les films que se faisaient pas mal de clients, et je savais aussi que ctaient ceux qui se moquaient le plus souvent de Kevin qui nourrissaient les fantasmes les plus dbrids. Comme je posais leurs hamburgers devant les deux policiers, jai appris que Kenya se demandait si elle ne devrait pas suggrer au shrif de faire venir les chiens policiers du comt voisin pour rechercher Jason, tandis que Kevin sinquitait pour sa mre, dont le cur faisait de plus en plus de caprices. Sookie, ma lanc Kevin au moment o je leur apportais une bouteille de ketchup, je voulais vous dire : on est venu au poste, aujourdhui, coller des avis de recherche pour un vampire. Oui, jen ai vu un la suprette. Je me doute bien que ce nest pas parce que vous frquentez un vampire que a fait de vous une experte en la matire, mais... Kevin a toujours t adorable avec moi. Son tact, les prcautions quil prenait nont fait que renforcer la bonne opinion que javais de lui. ... vous ne lauriez pas dj vu quelque part ? Avant sa disparition, je veux dire. Kenya a lev les yeux vers moi, son regard noir sondant le mien avec insistance. Elle tait en train de se dire que je devais attirer la poisse : ds quil se passait un truc un peu louche, jtais toujours dans le coin. Elle esprait pour moi que Jason tait vivant. Kevin, pour sa part, pensait que je mtais toujours montre sympa avec lui. Et il pensait aussi que, mme si on le payait, il ne me toucherait jamais, mme avec un bton de trois - 164 -

mtres de long. Jai laiss chapper un gros soupir pas trop gros, jespre. Bon. Ils attendaient ma rponse. Jhsitais. Jessayais de voir quelles options soffraient moi. Il sagissait de choisir la meilleure. Bah ! Le plus simple tait encore de dire la vrit. Eric tient le vampbar de Shreveport. Je lai vu l-bas, quand jy suis alle avec Bill. Vous ne lavez pas revu rcemment ? Je ne lai pas kidnapp au beau milieu du Croquemitaine, a, je peux vous le jurer ! ai-je lanc dun ton plutt sarcastique, je le reconnais. Kenya ma jet un regard noir. Je ne lavais pas vol. Personne na jamais rien prtendu de tel, a-t-elle rtorqu, avec un air du genre : Si tu cherches les ennuis, tu vas les trouver. Je me suis contente de hausser les paules et je me suis loigne. On ne chmait pas, cette heure-l, Chez Merlotte : tandis quune partie des clients en taient encore au dner (pour certains, sous forme liquide), les habitus venaient boire un verre aprs avoir mang chez eux. Jai vu Holly arriver devant la table de Sid Matt Lancaster avec sa consommation. Comme elle tournait le dos lentre, elle a rat le spectacle. Pas moi. Le petit jeune que Sam avait embauch pour desservir pendant le coup de feu tait en train de replacer deux tables quon avait rapproches pour accueillir toute une quipe douvriers de la commune. Quant moi, je dbarrassais celle des Bellefleur. Andy bavardait avec Sam, en attendant Portia qui stait clipse aux toilettes. Je venais dempocher mon pourboire : quinze pour cent, au cent prs les pourboires des Bellefleur avaient augment (trs lgrement) en mme temps que le montant de leur compte en banque. Jai lev les yeux en sentant un courant dair froid pntrer dans la salle. La femme qui venait de franchir le seuil tait mince, mais si grande et si carre que jai jet un coup dil sa poitrine pour vrifier que je ne mtais pas trompe sur son sexe. Un vrai grenadier ! Brune aux cheveux courts, elle ne portait absolument aucun maquillage. Elle tait accompagne - 165 -

dun homme, mais je ne lai aperu que lorsquelle sest carte pour le laisser passer. Il navait pourtant rien lui envier, question carrure, et les manches de son tee-shirt blanc moulaient les plus gros biscoteaux que javais jamais vus. Des boucles chtain fonc tombaient sur ses paules, mais sa barbe et sa moustache tiraient sur le roux. Aucun des deux ne portait de manteau. Il faisait pourtant un froid de canard, dehors. Les deux nouveaux venus se sont dirigs droit sut moi. O est le patron ? ma demand la femme. Sam ? Il est derrire le bar. Jai baiss les yeux aussitt et recommenc essuyer la table avec une nergie dcuple. Comme ils passaient devant moi, jai remarqu que lhomme avait des posters sous le bras et une grosse agrafeuse dans la main droite. Je me suis tourne vers Holly. Elle stait fige, la tasse de caf quelle tenait la main mi-chemin de la table de Sid Matt Lancaster. Le vieil avocat la regarde dun air interrogateur, avant de suivre son regard, riv au couple trange qui se frayait un chemin entre les tables jusquau comptoir. Une tension palpable a soudain envahi le bar. Holly a pos la tasse de caf sans brler le vtran du barreau un miracle et a fil comme une flche vers la cuisine. Il nen a pas fallu davantage pour confirmer mes soupons. Les deux inconnus ont hl Sam, avant de commencer sentretenir avec lui voix basse. Andy tendait loreille, parce quil se trouvait dans les parages et quil navait rien de mieux faire. Je suis passe ct deux, en allant poser une pile dassiettes sales sur le passe-plat. Jai entendu la femme dire, dune profonde voix dalto : ... mettre ces affiches en ville, juste au cas o quelquun laurait aperu... Ctait bel et bien Hallow, la sorcire qui poursuivait Eric de ses assiduits, la femme qui avait assassin Adabelle Yancy ou avait donn, un de ses adeptes, lordre de lexcuter. Ctait la femme qui avait peut-tre enlev Jason. Jai t prise dun mal de tte pouvantable, comme si javais un petit dmon dans le crne qui essayait den sortir coups de marteau.

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Pas tonnant que Holly soit dans tous ses tats : elle stait rendue au meeting de Shreveport, et sa communaut avait rejet la proposition dalliance de la sorcire. Pas de problme, disait Sam. Vous pouvez en mettre une ici. Il indiquait un coin du mur ct de la porte qui menait aux toilettes et son bureau. Juste au mme moment, Holly a point la tte hors de la cuisine, pour disparatre aussitt. Les yeux de Hallow se sont braqus sur les portes battantes, mais pas assez vite pour surprendre Holly je lesprais, du moins. Jai bien pens sauter sur la sorcire et la rouer de coups jusqu ce quelle mavoue ce quelle avait fait de mon frre ctait mon petit dmon intrieur qui my poussait : Du sang ! Du sang ! Mais jai eu un sursaut de lucidit. Non seulement Hallow tait grande et puissante, mais elle tait paule par un bodybuilder qui pouvait mcrabouiller dun seul coup de poing. Ctait rageant de lavoir l, en face de moi, de savoir quelle dtenait sans doute la cl du mystre qui entourait mon frre et, en mme temps, de ne pas pouvoir linterroger. A moins que... Jai abaiss mes barrires mentales et dploy toutes mes antennes. Mais elle a d sentir quelque chose. Tout coup, elle a dress la tte, lair vaguement intrigu, et a jet un regard circulaire. a ma suffi. Jai immdiatement battu en retraite, et aussi vite que jai pu. Jai poursuivi mon chemin derrire le comptoir, comme si de rien ntait. Je suis passe moins dun mtre delle, tandis quelle se tenait sur le qui-vive, tous les sens en alerte, essayant de comprendre do venait cette impression trange quelle avait eue, comme si quelquun avait tent de sinfiltrer dans son esprit... Jtais encore sous le choc. Cela faisait des annes que je lisais dans les penses des gens, et personne ne stait jamais aperu de rien. Pas mme ceux qui se mfiaient. Pas mme ceux qui savaient. Personne, vous mentendez ? Je me suis accroupie derrire le comptoir pour attraper la bote de sel format collectivits et je me suis concentre au maximum pour - 167 -

accomplir la tche combien dlicate qui mincombait : remplir la salire que javais rcupre sur la table de Kevin et de Kenya. Quand, en dpit de mes efforts pour prolonger lopration, jai bien d me rsoudre constater quelle tait acheve, laffiche avait t placarde. Pourtant, Hallow sattardait, poursuivait sa discussion avec Sam, tout en continuant jeter des coups dil souponneux autour delle. Manifestement, elle essayait toujours didentifier la personne qui avait os simmiscer dans ses penses. Quant Monsieur Muscle, jai senti son regard me suivre tandis que je retournais poser la salire sa place, mais comme nimporte quel homme qui reluque une femme son got. Holly navait toujours pas reparu. Cest ce moment-l que Sam ma interpelle : Sookie ! Oh, non ! Mais impossible dy chapper : ctait mon boss, aprs tout. La peur au ventre et mon plus beau sourire aux lvres, je me suis dirige vers le trio. Oui ? ai-je rpondu dun ton enjou, en adressant un hochement de tte la sorcire et son sous-fifre bodybuild en guise de salut. Jai hauss un sourcil interrogateur lintention de Sam, qui sest empress de faire les prsentations : Marnie Stonebrook, Mark Stonebrook. Petit sourire contraint de part et dautre. Marnie ! Cest vrai que sappeler Marnie, pour une sorcire haut de gamme, a manquait un peu de panache. Alors que Hallow, a vous avait quand mme une autre allure. a voquait Halloween, les forces obscures, tout a... Ils sont la recherche de ce type, a enchan Sam en indiquant la photo sur laffiche. Tu le connais ? Sam savait pertinemment que je connaissais Eric. Heureusement que je ne montrais jamais rien de ce que je ressentais et que javais des annes dentranement derrire moi ! Jai examin attentivement laffiche. Oui, oui, je lai dj vu, ai-je rpondu, impassible. Ctait dans ce bar, Shreveport. Ce nest pas le genre de mec quon oublie... - 168 -

Jai ponctu cette sortie dun petit sourire destin Hallow-Marnie. Tout juste si je ne lui ai pas fait un clin dil complice. Bel homme, a-t-elle acquiesc. Malheureusement, il a disparu, et nous offrons une rcompense toute personne qui pourrait nous apporter la moindre information. Oui, je vois a, ai-je rpliqu en dsignant laffiche du menton, un soupon dirritation dans la voix. Y a-t-il une raison particulire qui vous amne le chercher dans le coin ? Jai du mal imaginer ce quun vampire de Shreveport viendrait faire dans un bled paum comme Bon Temps. Je lai regarde dun air interrogateur. a devait pouvoir passer. Ctait tout fait plausible de faire ce genre de rflexion, non ? Bonne question, Sookie, a renchri Sam. Non que a me drange davoir cet avis de recherche dans mon bar, mais Sookie a raison : comment se fait-il que vous veniez chercher ce type dans le secteur ? Il ne se passe jamais rien Bon Temps. Il y a bien un vampire qui rside dans ce bourg, non ? a subitement demand Mark Stonebrook. Sa voix ressemblait tellement celle de sa sur quon aurait pu les confondre. Pourtant, avec son physique de taureau de concours, on se serait plutt attendu lentendre parler dune voix de basse, et mme un alto aussi grave que celui de Marnie paraissait tonnamment fluet dans sa bouche. Oui, Bill Compton, a rpondu Sam. Mais il nest pas l, en ce moment. Parti au Prou, daprs ce quon dit, ai-je cru bon de prciser. Ah, oui... Moi aussi, jai entendu parler de Bill Compton, a aussitt enchan Hallow dun air dgag, mais sans parvenir masquer lexcitation dans sa voix. Vous ne sauriez pas o il habite, par hasard ? Eh bien, pas trs loin de chez moi, de lautre ct du cimetire. Jtais bien oblige de le leur dire. Si ces deux fouineurs posaient la question quelquun dautre et sapercevaient que je leur avais donn une adresse bidon, ils se douteraient - 169 -

immdiatement que javais quelque chose cacher (ou plutt quelquun, en loccurrence). Nous pourrions faire un saut chez ce Compton, au cas o ric serait all le saluer, a dclar Hallow dune voix faussement songeuse. Entre vampires... Son regard a rencontr celui de son frre. Ils nous ont adress un hochement de tte martial, avant de quitter les lieux sur-le-champ. Ils doivent rendre visite tous les vampires, en a dduit Sam mi-voix. Jai acquiesc dun hochement de tte. Les Stonebrook faisaient le tour des vassaux dric les vampires de la cinquime zone qui lui devaient allgeance. Ils souponnaient lun dentre eux de le protger. Comme ric navait t aperu nulle part, ils en avaient conclu quil se cachait. Hallow ne devait pas douter que son sort ait fonctionn, mais il ntait pas impossible quelle ignore comment il avait fonctionn. Mon sourire de faade sest vite vanoui. Je me suis accoude au comptoir pour rflchir la question. a sent le roussi, hein ? a murmur Sam. Le cram, oui. Il faut que tu y ailles ? a sest calm ici, tu sais. Holly va peut-tre finir par ressortir de la cuisine, maintenant quils sont partis, a-t-il braill lintention de lintresse. Et je peux toujours moccuper du service en salle moi-mme. Alors, si tu veux rentrer... Sam ne savait pas o tait ric, mais il avait des doutes. Et le petit mange de Holly ne lui avait pas chapp. Sam avait su gagner ma confiance et mon estime. Et il sen tait montr digne de multiples occasions. Je vais leur laisser cinq minutes, le temps de quitter le parking. Tu crois quils ont quelque chose voir avec la disparition de Jason ? Je nen sais rien, Sam. Jai aussitt appel le bureau du shrif rflexe conditionn et obtenu la rponse habituelle : Rien de neuf. On vous appellera quand on aura du nouveau. Mais aprs - 170 -

avoir rcit sa leon, la standardiste a ajout quon allait passer ltang au peigne fin le lendemain, que la police avait russi mettre la main sur deux hommes-grenouilles. Je ne savais pas trop comment ragir. Je crois surtout que jtais soulage que la disparition de mon frre soit enfin prise au srieux. Jai raccroch et communiqu linformation Sam. Aprs une brve hsitation, jai finalement rpondu sa question : Je trouve tout de mme curieux que deux hommes aient disparu Bon Temps au mme moment. Enfin, les Stonebrook semblent convaincus quric est dans les parages, du moins. Je ne peux pas mempcher de faire le rapprochement. Ces Stonebrook sont des lycanthropes, Sookie. Mme sil ne mapprenait rien, jtais reconnaissante Sam de me mettre en garde. Belle preuve de confiance de sa part. Il rgne quand mme une certaine loi du silence parmi les changelings, et bien que je ne sois pas tout fait normale, je ne suis pas une Cess. Je nai dailleurs pas tard lui renvoyer lascenseur. Ce sont aussi des sorciers. Fais gaffe, Sam. Cette femme est une tueuse. Elle a les lycanthropes de Shreveport aux trousses. Et les vampires en prime. Garde-la lil. Quest-ce qui la rend si terrifiante ? Et pourquoi la meute de Shreveport en a-t-elle aprs elle ? Parce quelle prend du sang de vampire, lui ai-je chuchot loreille, aussi prs que je le pouvais sans laisser penser au bar tout entier que jessayais de draguer mon patron. Jai jet un regard circulaire. Kevin nous regardait avec le plus grand intrt. Quest-ce quelle a voir avec Eric ? Quest-ce quelle lui veut ? Elle veut son fric. Elle veut son business. Et elle le veut, lui. Sam a carquill les yeux. Tu sais o est ric ? a faisait dj un bon moment quil brlait de me poser la question. Je lui ai souri.

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Comment pourrais-je savoir un truc pareil ? Mais je dois reconnatre que je ne suis pas tranquille, avec ces deux-l qui vont aller rder juste en face de chez moi. Jai comme limpression quils ont lintention de sintroduire chez Bill. Ils doivent croire que Bill protge ric ou quric se cache chez lui. Il y a une planque toute prte l-bas, avec tout le sang quil faut porte de main. Et quest-ce quun vampire pourrait vouloir de plus que du sang et un coin sombre o se terrer pendant la journe ? Alors, tu tes dit, dans ta petite tte, que tu allais dfendre la proprit de Bill, cest a ? Ce nest pas une bonne ide, Sookie. Laisse donc lassurance soccuper des dgts quils feront en fouillant sa baraque. Bill est bien assur. Et il ne voudrait pas que tu risques ta peau pour deux, trois bouts de bois et quelques mauvaises briques. Loin de moi lide de prendre de tels risques, ai-je rpliqu et, franchement, je nen avais aucunement lintention. Mais je crois que je vais rentrer quand mme. Au cas o. Lorsque je verrai leurs phares sloigner, jirai jeter un coup dil chez Bill. Tu veux que je vienne avec toi ? Non, je vais juste faire ltat des lieux. Tu vas y arriver avec Holly ? Holly avait merg de la cuisine la seconde o Sam lui avait annonc que la voie tait libre. Sans problme. OK. Je me sauve. Et encore merci. En constatant que les clients ne se bousculaient plus et que lactivit tait nettement moins intense quune demi-heure auparavant, jai eu moins de scrupules quitter le bar. Il y a des soirs comme a o la salle se vide tout dun coup, sans que vous sachiez pourquoi. Le temps que je rcupre mon sac, que jouvre ma voiture et que je dmarre, je ntais dj plus quun sac de nuds. Jason demeurait introuvable, la fameuse sorcire meurtrire de Shreveport avait dbarqu ici, au lieu de rester bien tranquillement l o elle tait, et voil, maintenant, quelle se trouvait moins dun kilomtre dEric ! - 172 -

En quittant la route dpartementale pour mengager dans mon alle, jtais dans tous mes tats. Je me suis gare en faisant crisser les freins derrire la maison, jai saut hors de la voiture et jai mont les marches quatre quatre (faon de parler : il ny en a que cinq). Jai t arrte en plein lan par une paire de bras en acier tremp. Souleve de terre et renverse dans un mme mouvement, je me suis retrouve dans les bras dric avant mme de comprendre ce qui marrivait. Eric ! me suis-je exclame dans un murmure trangl. Tu ne devrais pas tre... Sa bouche sest crase sur la mienne avant que jaie eu le temps de finir ma phrase. Sur le coup, ce changement de programme imprvu ma paru une option envisageable. Pendant un moment, du moins, jallais pouvoir chapper toute cette folie, cette haine, cette violence et la peur et au danger qui allaient avec ; jallais pouvoir tout oublier, l, maintenant, et tant pis sil faisait un froid ne pas mettre un vampire dehors. Mais le peu de raison qui me restait, au fond de ce qui me servait de cerveau cette pauvre petite chose dlabre, tellement bombarde dmotions quelle se lzardait de partout , a russi remonter la surface. Je me suis lgrement carte. ric portait le jean et le sweatshirt que Jason lui avait achets au supermarch. Ses longues mains pousaient le galbe de mes fesses, et mes jambes staient noues autour de sa taille comme si javais fait a toute ma vie. En sentant ses lvres glisser dans mon cou, jai fait une seconde tentative. coute, ric... Chut... Non, laisse-moi parler. Il faut quon se cache. Ah ! Cette fois, jtais parvenue capter son attention. De qui ? a-t-il chuchot mon oreille. Jen ai eu des frissons. Et a navait rien voir avec la temprature extrieure. La... la sorcire... celle qui est tes trousses... ai-je bafouill dans ma prcipitation. Elle est venue au bar avec son frre pour placarder un avis de recherche avec ta photo. Et alors ? - 173 -

a navait pas lair de lmouvoir outre mesure. Ils ont demand si on connaissait dautres vampires qui vivaient dans le coin, et on a bien t obligs de parler de Bill. Ensuite, ils ont voulu quon leur indique o il habitait. Je crois quils sont l-bas, en train de te chercher. Et ? Mais cest juste de lautre ct du cimetire ! Et sils venaient ici ? Et tu voudrais que je me cache ? Que je me terre comme un lapin ? Il tait clair que je lavais bless dans son orgueil. Mais oui ! Pas longtemps, je ten prie. Tu es sous ma responsabilit, tu comprends ? Je dois assurer ta scurit. Mais javais la dsagrable impression que je my tais prise en dpit du bon sens. Tout indiffrent quil semblait aux murs de ses semblables, tout ignorant quil tait de ltendue de son pouvoir et de ses biens, cet tranger gar avait gard en lui cette fiert et cette insatiable curiosit qui caractrisaient son double, curiosit dont ric avait toujours fait preuve, et, le plus souvent, au mauvais moment. Je me suis demand si je ne pourrais pas, au moins, le convaincre de se mettre couvert, au lieu de rester expos dehors. Mais il tait dj trop tard. Bon sang ! On ne pouvait donc jamais rien lui dire, cette tte de mule dric !

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CHAPITRE 8

Allons jeter un il, ma belle amante ! Eric tout crach ! Aprs avoir ponctu ces mots doux dun rapide baiser, il a bondi dans larrire-cour avec sa bernicle gante autrement dit, moi. Il est retomb sur ses pieds tout en souplesse et, plus tonnant, sans un bruit. Sil y avait quelquun qui faisait du raffut, ctait moi : je soufflais comme un phoque, laissant chapper de petits hoquets de surprise, un peu suffoque par ce tour de mange improvis. Avec une dextrit qui tmoignait dune longue pratique, ric ma expdie derrire lui en un tour de main. Je me suis retrouve califourchon sur son dos. Je faisais vraiment une protectrice lamentable. Jtais quand mme cense soustraire ric aux regards indiscrets. Et voil quon gambadait travers le cimetire, tout droit vers la vilaine sorcire, au lieu de nous recroqueviller au fond dun grand trou noir o elle ne pourrait pas nous trouver. Pourtant, mme si javais parfois du mal rester cramponne ric sur un terrain aussi accident, je dois bien reconnatre que je mamusais comme une petite folle. Le cimetire tait lgrement en contrebas, par rapport ma maison. Mais celle de Bill, Compton House, le surplombait. Dans la descente, la chevauche avait t plutt grisante. Malgr la vitesse de ma monture, javais remarqu deux ou trois voitures, gares sur la petite alle bitume qui serpentait entre les spultures : bizarre. Les ados apprciaient particulirement le cimetire pour son intimit ; ce ntait pas un lieu o ils se retrouvaient en groupe. Mais peine avais-je eu le temps de me faire cette rflexion que, vifs comme lclair, on avait dj - 175 -

dpass les voitures. Eric a ralenti dans la cte, sans toutefois donner le moindre signe de fatigue. Il sest arrt ct dun arbre. En le touchant ttons, je lai tout de suite reconnu. Je savais o nous tions, prsent : cet norme chne se trouvait une vingtaine de mtres de la maison de Bill. ric ma fait glisser terre et ma plaque contre le tronc. Je ne savais pas trop o il voulait en venir. Brusque flambe de dsir ? Protection rapproche contre un danger imminent ? Jagrippais dj ses poignets je ne sais pas trop ce que jesprais : repousser un vampire viking dun mtre quatrevingt-dix avec mes petites mains ? quand jai entendu des voix en provenance de chez Bill. Je me suis fige. Cette voiture na pas roul depuis un moment, disait une femme. Hallow ! Elle tait sur le parking qui flanquait la maison de Bill, autant dire tout prs de nous. Jai senti ric se raidir. La voix de la sorcire rveillait-elle de mauvais souvenirs en lui ? La maison est verrouille de partout, a lanc Mark Stonebrook, dun peu plus loin. Oh ! Si ce nest que a, je men charge. Jai suivi Hallow loreille. Elle se dirigeait vers la porte. en juger par le ton de sa voix, elle trouvait la situation plutt cocasse. Bon sang ! Ils allaient entrer par effraction chez Bill ! Je ne pouvais quand mme pas laisser faire a ! Jai d avoir un sursaut dindignation, parce que ric ma pratiquement crase contre le tronc. Hallow chantait voix basse. Je lentendais. Sa mlope avait quelque chose de sinistre qui me glaait le sang. Seigneur ! Elle tait en train de jeter un sort ! a aurait d piquer ma curiosit pensez donc ! Une vraie sorcire qui jetait un vrai sort ! Mais, pour ne rien vous cacher, jtais terrorise. Je navais quune hte : dguerpir au plus vite. Je sens une prsence, a soudain dclar Mark Stonebrook. Fayal, Ral, Mal, Kal... Quoi ? L ? Maintenant ?

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Interrompue dans son incantation, Hallow semblait essouffle. Cest ce moment-l que jai commenc trembler. Oui. Ctait presque un grondement. Transforme-toi ! lui a-t-elle ordonn. Jai peru un bruit que javais dj entendu quelque part. Une sorte de slurp la fois rocailleux et visqueux, comme si on remuait une cuillre dans une espce de mlasse avec des trucs durs dedans. Cest alors quun hurlement a dchir le silence. Un cri inhumain. Mark avait chang de forme. Tout coup, la nuit a sembl sanimer. a flairait, a grognait, a couinait, a remuait dans tous les coins. Ah ! Dcidment, ric stait dgot un fameux garde du corps ! On tait deux doigts de se faire reprer par une sorcire-loup-garou dope au sang de vampire, et je navais mme pas pens prendre le fusil de Jason ! Dsole, ai-je souffl dans un chuchotement, en enlaant ric pour me faire pardonner. Cest alors quun gros truc poilu ma frle. a ne pouvait pas tre Mark Stonebrook : jentendais ses grognements froces quelques pas de l, de lautre ct du chne. Jai d me mordre la lvre pour ne pas me mettre couiner moi aussi. En tendant loreille, jai acquis la certitude quil ny avait pas que deux animaux. Jignorais combien ils taient, mais certainement beaucoup plus nombreux. Jaurais donn cher pour avoir une lampe torche. une dizaine de mtres de moi sest soudain lev un aboiement. Un autre loup ? Un vulgaire corniaud qui avait eu la malchance de se trouver au mauvais endroit au mauvais moment ? Et, brusquement, ric a disparu. La seconde davant, il tait l, mcrasant contre le tronc darbre dans le noir, et tout coup, pfft ! Plus personne (ctait bien la peine de le tenir par les poignets !). Jai projet les mains en avant, agit les bras en tous sens. Je nai rencontr que le vide. Stait-il juste rapproch de la maison pour se faire une meilleure ide de la situation ? Avait-il dcid de se jeter dans la mle ? - 177 -

Au contact glac de mon vampire stait substitue la chaleur palpitante dun animal plaqu contre mes jambes. Au lieu de continuer btement brasser lair, je me suis penche pour essayer de lidentifier. Un pais pelage, une paire doreilles dresses, un museau allong, une langue amicale... Quand jai voulu mloigner pour voir ce qui se passait, le chien (le loup ?) men a empche. Bien quil ft plus petit et plus lger que moi, il exerait sur moi une telle pression quil mtait impossible de bouger. Finalement, en entendant les grognements et les claquements de dents quelques mtres de l, je me suis dit que ce ntait pas plus mal. Je me suis agenouille pour me blottir contre mon nouveau compagnon quatre pattes, qui en a profit pour me lcher la joue. Cest alors quun concert de hurlements sest lev dans la nuit. Une complainte funbre vous faire dresser les cheveux sur la tte. Jai t prise de frissons. Glace deffroi, jai enfoui mon visage dans le cou de mon protecteur quadrupde et jai pri. Soudain sest lev un cri de douleur plus fort que tous les autres, suivi dune srie de petits jappements plaintifs. Jai entendu une voiture dmarrer. Les pinceaux des phares ont cisaill les tnbres. Le chne me protgeait de leur lumire, mais, dans la brusque clart, jai dcouvert mon fidle gardien : ctait un chien, pas un loup. Puis les faisceaux aveuglants ont boug, et le vhicule a fait marche arrire dans une salve de gravillons. Il y a eu un bref silence le temps pour le conducteur denclencher la premire, je prsume , puis un crissement de pneus, et la voiture a dval la colline pour emprunter Hummingbird Road. Cest ce moment-l que jai entendu le bruit mat dun heurt, puis un cri dchirant qui a encore acclr les battements de mon cur. Ctait comme si un chien venait de se faire renverser. O Seigneur ! Je me suis serre contre mon compagnon. Puis jai subitement ralis que je pouvais intervenir : je ne risquais plus rien, maintenant que la sorcire et son frre avaient quitt les lieux enfin, ctait ce que je me disais, du moins. Je me suis redresse et, avant que le chien ait pu me retenir, je me suis rue vers la maison. Jai tir mes cls de ma - 178 -

poche tout en courant heureusement que javais un mouchoir pour les empcher de cliqueter ! Jai trouv celle de Bill, cherch la serrure ttons et ouvert la porte. peine entre, jai abaiss linterrupteur qui commandait lclairage extrieur. Un flot de lumire a brusquement envahi le jardin. Seigneur Jsus ! a grouillait de loups l-dedans ! Comment voulez-vous ragir en dcouvrant un tel spectacle ? Cest un coup avoir une attaque. En tout cas, moi, jtais morte de trouille. Jesprais juste que les deux Stonebrook taient bien dans la voiture qui venait de partir en trombe. Et si lun dentre eux se trouvait encore parmi les loups qui cernaient la maison ? Et o tait donc pass mon vampire volatil ? Cette dernire question a obtenu une rponse immdiate. Il y a eu une sorte de whomp ! genre sabre laser version Jedi , et ric sest matrialis devant moi. Je les ai suivis jusqu la route, mais aprs, ils sont devenus trop rapides pour moi, ma-t-il expliqu avec un sourire espigle. Un chien un colley est venu se planter devant ric et sest mis grogner. Allez, du vent ! Du vent ! a ordonn ce dernier en faisant de grands gestes imprieux pour le chasser. Mon boss a trottin vers moi pour revenir se serrer contre mes jambes. Mme dans le noir, je mtais doute de lidentit de mon ange gardien. La premire fois que javais vu Sam sous cette forme, je lavais pris pour un chien abandonn et je lavais baptis Buffy. Depuis, ce nom lui tait rest. Je me suis assise sur les marches du perron. Buffy est venu se blottir contre moi. Je lui ai caress la tte. Tu es un bon chien, Buffy. Il a remu la queue. Pendant ce temps, les loups reniflaient ric, qui stait fig, parfaitement immobile. Un norme loup sest alors dirig vers moi. Les lycanthropes doivent tous se changer en monstres de ce genre, jimagine. Cest, du moins, ce que jen ai dduit sur le moment. Mais je navais jamais vu de loup de taille standard, de toute faon (quand on vit en Louisiane, on en a rarement loccasion, - 179 -

figurez-vous). Celui-l tait intgralement noir. Jai trouv a plutt curieux. Tous les autres avaient un pelage argent sauf un, plus petit, dont la fourrure tirait sur le roux. Le gros loup noir ma agrippe par la manche de mon manteau et a commenc tirer. Je lai suivi sans discuter. Il ma entrane vers lendroit o la plupart de ses congnres staient rassembls. Je navais pas remarqu ce regroupement inhabituel, au dbut. Les spots extrieurs ne portaient pas jusque-l. Il y avait du sang par terre, une mare de sang, et au milieu, une jeune femme nue. Elle tait grivement blesse : elle avait manifestement les deux jambes brises et, vu langle trange quil dcrivait, le bras gauche aussi, probablement. Va chercher ma voiture, ai-je cri lintention dric, avec une autorit de chef dtat-major. Je lui ai lanc mes cls, quil a attrapes au vol. Puis, immdiatement, il a quitt le sol pour reprendre la voie des airs. Dans un coin de mon cerveau, je me suis demand sil savait toujours conduire. Quoique tout un pan de sa mmoire ait t effac celui qui contenait son pass et les caractristiques de sa personnalit , il semblait avoir conserv le mode demploi de tous les outils de la vie moderne. Pendant ce temps, je mefforais de ne pas penser au calvaire quendurait la pauvre fille tendue mes pieds. Les loups tournaient autour de nous en poussant de petits gmissements plaintifs. Soudain, le gros loup noir a lev la tte vers le ciel et sest mis hurler la mort. Les autres lont aussitt imit. Jai jet un coup dil par-dessus mon paule pour massurer que Buffy se tenait lcart. Etant le seul changeling de base au milieu dune meute de lycanthropes, il avait intrt garder ses distances. Jignorais quelle part dhumanit conservait une Cess sous sa forme animale, mais je naurais pas voulu quil lui arrive quelque chose cause de moi. Mais Buffy tait rest assis sur le perron, et sil ne me quittait pas des yeux, il avait visiblement conscience quil ne devait pas se mler aux loups. Non seulement jtais la seule humaine, mais jtais surtout la seule crature ici tre dote de doigts. Jai subitement pris - 180 -

conscience de ce que a impliquait, de la lourde responsabilit qui en dcoulait. Que vrifier en premier ? Si elle respirait ? Ouf ! Elle tait vivante. Jai cherch son pouls. Bon, je ntais pas spcialiste, mais il ma paru plutt irrgulier pas tonnant, aprs un choc pareil. Elle tait brlante, aussi une consquence de sa trop brusque mtamorphose ? Jai gliss une main sous sa tte, tout doucement, pour palper son crne : pas de fracture, ni de plaie apparente. Jusqualors, javais russi conserver assez de calme et de sang-froid pour effectuer un examen rigoureux. Je me suis pourtant rendu compte, un moment donn, que je tremblais de la tte aux pieds. Je ne suis pas une petite nature, mais le spectacle quoffrait cette pauvre fille avait de quoi vous retourner. Son corps tout entier ntait que plaies, contusions et fractures. Elle a ouvert les yeux et a t prise de frissons. Des couvertures. Javais besoin de couvertures. Jai regard autour de moi. Des loups, partout des loups. Jai besoin daide, leur ai-je expliqu. Je dois lemmener lhpital, et il faut lenvelopper dans des couvertures. Il y en a lintrieur de la maison. Un des lycanthropes au pelage argent sest couch sur le flanc OK, ctait un mle , et jai de nouveau entendu ce drle de slurp . La forme allonge a soudain disparu derrire une sorte de rideau de brume. Quand le brouillard sest lev, le colonel Flood tait couch par terre, en chien de fusil. videmment, il tait nu, mais ce ntait pas le moment de jouer les prudes. Il lui a fallu une bonne minute avant de pouvoir bouger, et il a manifestement eu du mal sasseoir. Il a ramp vers la blesse. Maria-Star, a-t-il gmi dans un grognement rauque qui pouvait difficilement passer pour humain, avant de se pencher vers elle pour la flairer avec de petits gmissements poignants (comportement pour le moins curieux pour un bipde, vous ladmettrez). Il a tourn la tte vers moi. O ? a-t-il grond. Jai compris quil parlait des couvertures. - 181 -

Au premier. Il y a une chambre en haut de lescalier. La commode au pied du lit. Prenez-en deux. Il sest lev, tout chancelant il devait probablement avoir un problme dquilibre cause de sa transformation prmature , puis il est parti vers la maison. Maria-Star la suivi des yeux. Pouvez-vous parler ? lui ai-je demand. Oui. Ce ntait quun souffle peine audible, mme pas un murmure. O avez-vous mal ? Plus mal quailleurs, je veux dire, aije aussitt rectifi. Jimaginais sans peine quelle avait mal partout. Hanches... jambes. La voiture... droit sur moi. Avez-vous t projete en lair ? Oui. Mais elle ne vous a pas roul dessus ? Elle a frmi. Non... le choc... plein fouet... Quel est votre nom de famille ? Jen aurais besoin pour les formalits lhpital. Elle ne serait peut-tre plus consciente vivante ? ce moment-l. Cooper. Enfin, jai entendu le bruit dune voiture qui remontait lalle. Au mme instant, le colonel Flood est ressorti de la maison, les couvertures sous le bras. Il se dplaait avec plus dagilit, prsent. peine ma vieille guimbarde sest-elle profile lhorizon que tous les loups nous ont encercles, Maria-Star et moi. Le colonel Flood sest dress seul face la lumire des phares, les bras en croix. Le vhicule reprsentait apparemment une menace pour les loups aprs ce qui venait de se passer, je les comprenais. Jadmirais le colonel : il fallait un sacr courage pour affronter un ennemi, dans le plus simple appareil et sans arme mme si lennemi en question ntait quun vieux tas de tle, en loccurrence. Eric sest gar hauteur de la blesse. Les loups se sont mis tourner en rond, visiblement anxieux, leurs yeux luisants rivs la portire du conducteur. Il mest alors venu lesprit que - 182 -

ceux de Calvin Norris mavaient paru trs diffrents. Je me suis fugitivement demand pourquoi. Cest ma voiture. Il ny a pas de danger, ai-je dit pour tenter de rassurer les loups, quand lun dentre eux sest mis grogner. Un nombre proccupant de prunelles jaunes sest fix sur moi. Est-ce que javais lair suspecte ? Ou... apptissante ? Tout en enveloppant Maria-Star dans les couvertures, jessayais de deviner lequel des loups tait Ln. Jaurais pari sur le gros loup noir, celui qui venait, justement, de river son regard au mien avec intensit. Oui, ctait Ln. Ctait bien le loup que javais vu au Cercueil, quelques semaines auparavant, par une nuit de pleine lune, une nuit o Ln stait fait passer pour mon petit ami, une nuit qui stait acheve dans un bain de sang le mien, notamment. Jai voulu lui sourire, mais sans grand succs, tant mon visage tait crisp par le froid et langoisse. Eric a bondi hors de la voiture, en laissant le moteur tourner, et est all ouvrir la portire arrire. Je vais la mettre sur la banquette, ma-t-il annonc. Un concert de grondements agressifs lui a rpondu. Il tait clair que les loups refusaient de voir une des leurs dans les bras dun vampire. Ils ne voulaient mme pas quric lapproche. Je vais la porter, a dclar le colonel Flood. ric a jaug la stature du vieil homme dun il critique, mais il a eu la sagesse de scarter. En dpit des prcautions que javais prises, Maria-Star avait gmi quand je lavais enveloppe dans les couvertures. Le colonel savait que ce quil allait devoir faire maintenant serait encore plus douloureux pour elle. Au dernier moment, le cur lui a manqu. Nous ferions peut-tre mieux dappeler les secours, a-t-il grommel, comme sil sen voulait de cet attendrissement, si dgradant pour un militaire. Et vous leur expliquerez a comment ? ai-je rtorqu en dsignant dun geste large la scne qui mentourait. Une meute de loups, un type poil, et elle, nue, gisant comme un pantin dsarticul dans son sang, au pied dune maison ouverte dont le propritaire est absent ? - 183 -

Bien sr, bien sr... Vous avez raison, a-t-il reconnu, se rsignant linvitable. Sans mme paratre un tant soit peu prouv par cet effort, il a soulev Maria-Star et la porte jusqu la voiture. La pauvre fille a hurl, et je me suis prcipite pour prendre le volant. ric sasseyait dj ct de moi quand je lai arrt dun geste. Non. Tu ne peux pas venir. Pourquoi ? sest-il tonn, manifestement vex. Si jarrive avec un vampire dans ma voiture, jaurai deux fois plus dexplications donner. ric na pas boug dun centimtre. Bon sang ! Que peut-il y avoir de pire quun vampire but ? Ils ont tout le temps devant eux. Autant dire quils ne sont pas prs de cder... Et tout le monde a vu ta tte sur ces fichues affiches, ai-je ajout en mefforant de garder mon calme sans pour autant me dpartir de mon ton pressant, pour bien lui signifier quil y avait urgence. Les habitants de Bon Temps sont plutt de braves gens, mais qui serait assez bte pour passer ct de cinquante mille dollars ? Largument a fait mouche : ric est sorti de la voiture. De mauvaise grce, certes, mais il na pas insist. teins la lumire et ferme la maison, OK ? lui ai-je lanc en passant la marche arrire. Rejoignez-nous Chez Merlotte quand vous connatrez le diagnostic des mdecins ! ma cri le colonel Flood. En attendant, nous allons rcuprer nos vhicules et nos affaires dans le cimetire. Daccord. a expliquait la prsence insolite des voitures que javais remarques en arrivant. Les loups mont regarde manuvrer doucement pour descendre lalle. Ln stait dtach de la meute. Il ne me quittait pas des yeux. Je me suis demand ce qui pouvait bien lui passer par la tte. Est-ce quun loup-garou pensait comme un humain ? Lhpital le plus proche se trouvait Clarice, le chef-lieu du comt Bon Temps ntait pas un bourg assez important pour en avoir un. Mais, ne nous plaignons pas, lhpital tait situ en dehors de la ville, sur la route de Bon Temps, justement. Le - 184 -

trajet ma paru durer des sicles. En fait, a ne ma pris que vingt minutes. Des gmissements de douleur se sont bien levs de la banquette arrire, pendant le premier quart dheure, mais un silence sinistre leur a succd. Je me suis vertue le meubler : jai parl ma passagre, lai supplie de me rpondre, lui ai pos des questions. Jai mme allum la radio, dans lespoir de la faire ragir. En vain. Quand je suis arrive lentre des urgences et que jai appel les deux infirmires qui fumaient dehors, jtais sre quelle tait morte. Mais, vu lactivit que sa prsence a soudain suscite autour de moi, jen ai dduit Dieu soit lou ! que je mtais trompe. Lhpital de Clarice est trop modeste pour bnficier des installations modernes dun centre hospitalier urbain, mais on a dj de la chance den avoir un, et ce soir-l, malgr le manque de matriel et de personnel spcialis, lquipe mdicale de garde a bel et bien sauv la vie dune femme. Le mdecin une femme svelte aux cheveux gris coups en brosse, affuble dnormes lunettes monture noire ma pos quelques questions essentielles auxquelles je nai pas su rpondre, bien que jaie pass quasiment tout mon temps, de Bon Temps Clarice, essayer de mettre une explication plausible au point. Ayant rapidement compris quil ny avait rien tirer de moi, elle ma poliment mais fermement demand de la laisser travailler en paix. Je suis donc alle minstaller dans le hall et jai attendu. Jen ai profit pour tenter de peaufiner mon histoire. Jtais sur des charbons ardents, et la lumire agressive des nons ne faisait rien pour me dtendre. Jai essay de lire un magazine, mais il mest tomb des mains au bout de deux minutes. Pour la septime ou huitime fois, jai eu envie de me sauver. Mais la femme assise derrire le bureau de la rception me tenait lil. Au bout dun moment, jai dcid daller faire un tour aux toilettes pour me laver les mains elles taient couvertes de sang. Par la mme occasion, jai tent de nettoyer mon manteau avec des tampons de papier toilette mouill. Sans rsultat.

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Quand je suis revenue dans le hall, deux policiers baraqus mattendaient. Leur veste matelasse en tissu synthtique crissait au moindre de leurs mouvements, le cuir de leur ceinturon craquait et leur quipement cliquetait : pour la discrtion, ils pouvaient repasser ! Le plus grand des deux avait des cheveux gris pratiquement rass et le visage marqu de rides profondes. Son ventre devait lempcher de voir ses pieds. Son coquipier tait un jeune type dune trentaine dannes. Il avait les cheveux bruns, les yeux bruns et la peau brune : plutt monochrome, comme mec. Je ne leur ai jet quun bref coup dil, mais javais abaiss toutes mes barrires mentales. Cest comme a que jai appris quils taient dj prts mimpliquer dans laccident dont avait t victime Maria-Star. Du moins, ils taient convaincus que jen savais plus que je ne voulais bien le dire. Ils navaient pas tout fait tort. Mademoiselle Stackhouse ? Cest vous qui avez amen la jeune femme dont le docteur Skinner est en train de soccuper ? ma demand gentiment le plus jeune des deux. Maria-Star Cooper, oui. Dites-nous ce qui sest pass, a enchan le plus g. Jai respir un bon coup et je me suis prpare plonger dans les eaux troubles de la duplicit (et encore un mot du jour de cas !). Je rentrais du travail... ai-je commenc. Je suis serveuse Chez Merlotte. Vous savez o cest ? Ils ont hoch la tte en chur. videmment, les flics connaissaient tous les bars de la rgion. Jai aperu un corps sur le bord de la route, tendu sur le gravier du bas-ct, ai-je poursuivi. Alors, je me suis arrte. Il ny avait personne lhorizon. Quand jai vu quelle tait encore vivante, jai dcid de lemmener lhpital. Jai eu du mal la coucher dans la voiture toute seule. Et puis, je ne voulais pas la faire souffrir : jy suis alle doucement. a ma pris un bon moment, ai-je ajout, en pensant au long laps de temps qui stait coul entre mon dpart du bar et mon arrive lhpital.

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Javais aussi pris la prcaution de mentionner le gravier quon ne manquerait pas de retrouver en nettoyant les plaies de Maria-Star. Jignorais jusqu quel point jtais cense entrer dans les dtails, mais on nest jamais trop prudent. Avez-vous remarqu des traces de pneus sur la chausse ? sest enquis le jeune policier. Non. Mais je nai pas regard. Il y en avait peut-tre. Cest juste que... quand je lai vue, je nai plus eu quune ide en tte : lamener ici, vous comprenez. Elle tait salement amoche. Je me suis bien rendu compte que ctait grave. Alors, je suis venue aussi vite que jai pu. Jai hauss les paules : fin de lhistoire. Vous navez pas pens appeler une ambulance ? a demand le vieux flic. Avec quoi, h, banane ? Je nai pas de portable. Une femme seule qui rentre du travail des heures pareilles devrait absolument avoir un tlphone portable, mademoiselle. Jouvrais dj la bouche pour lui rtorquer que sil tait prt payer le forfait, je serais ravie den avoir un, mais je me suis retenue. Eh bien, oui, ce serait super pratique davoir un portable, si je navais pas dj eu du mal rgler les factures de mon tlphone fixe. Mon seul luxe se limitait labonnement au cble. Et jprouvais encore le besoin de me justifier en me disant que ctait lunique distraction que je moffrais. Vous avez raison, ai-je rpondu, laconique. Et votre prnom, cest ? a, a venait du plus jeune, bien sr. Jai lev les yeux. Nos regards se sont croiss. Sookie. Il se disait que javais lair dune chic fille, un peu timide peut-tre. Sookie Stackhouse... Vous tes la sur du gars qua disparu ? sest tonn le plus vieux en se penchant pour me regarder de plus prs. Oui, monsieur lagent. Jai recommenc examiner mes pieds. - 187 -

Ah ! On peut dire que vous avez la poisse, mademoiselle Stackhouse. Ne men parlez pas ! Difficile de faire plus convaincu, comme ton. Aviez-vous dj vu la femme que vous avez amene ici avant aujourdhui ? Le flic grisonnant avait commenc prendre des notes dans un petit calepin quil avait sorti de sa poche. Il sappelait Curlew, comme linsigne sur sa poitrine lindiquait. Jai secou la tte. Vous pensez que votre frre aurait pu la connatre ? a demand son collgue. Jai brusquement relev les yeux, stupfaite. Jai une nouvelle fois rencontr le regard du jeune type brun. Il sappelait Stans. Comment je le saurais ? En fait, jai dcouvert quil avait juste voulu mobliger le regarder. Il ne savait pas trop quoi penser de moi. Dun ct, il me trouvait jolie et se disait quon maurait bien donn le Bon Dieu sans confession. Dun autre ct, je navais pas un job que les jeunes filles comme il faut acceptaient souvent, et mon frre tait un bagarreur bien connu des services de police mme si nombre de leurs reprsentants le trouvaient sympathique. Elle va sen sortir ? ai-je demand pour changer de sujet. Ils ont tous les deux tourn la tte vers les portes battantes derrire lesquelles la lutte pour sauver Maria-Star se prolongeait. Elle est toujours en vie, ma rpondu Stans. La pauvre fille, ai-je soupir. Mes yeux se sont emplis de larmes. Jai fouill dans mes poches pour chercher un Kleenex. Vous a-t-elle parl, mademoiselle Stackhouse ? Oh oh ! Jai pris un peu plus de temps que ncessaire pour trouver mon mouchoir. Il sagissait de ne pas raconter nimporte quoi. Oui, ai-je rpondu dune voix chevrotante. ces mots, les visages de mes deux interlocuteurs se sont clairs. - 188 -

Elle ma donn son nom. Elle ma dit que ctaient surtout ses jambes qui la faisaient souffrir, quand je lui ai demand o elle avait mal. Et elle a dit que la voiture lavait renverse, mais quelle ne lui avait pas roul dessus. Les deux hommes se sont consults du regard. A-t-elle fourni une description du vhicule ? a demand Stans. aurait t si facile de dcrire la voiture de Hallow... Mais je me suis mfie de cette espce de jubilation que je sentais monter en moi cette perspective. Ce dont je me suis flicite, aprs un temps de rflexion. Que croyez-vous quils auraient trouv comme indices sur la voiture, part des poils de loup ? Non. Elle na pas beaucoup parl aprs a. Elle gmissait surtout, vous savez. Oh ! Ctait terrible. Pourriez-vous nous emmener sur les lieux, lendroit prcis o vous avez dcouvert Mlle Cooper ? Franchement, a mtonnerait. part elle, je nai rien vu. Question cohrence, jtais en train de perdre des points. Pas darbre facile reprer, pas de chemin de terre, de borne ou de pancarte quelconque ? a insist Curlew. Jai secou la tte, et Stans ma gentiment tapot lpaule. Je sais que vous avez t rudement secoue, mademoiselle, ma-t-il dit, dbordant de sollicitude. Vous avez fait tout ce que vous pouviez pour la blesse. Maintenant, il ne reste plus qu sen remettre aux mdecins et Dieu. Jai hoch la tte dun air solennel. Jtais daccord avec lui cent pour cent. Mais le vieux Curlew me considrait dun il sceptique. Il ma cependant remercie pour la forme et a rejoint son collgue qui, dj, poussait la porte de lhpital. Jai recul un peu, tout en observant le parking. Deux secondes plus tard, ils taient devant ma voiture et linspectaient en projetant le faisceau de leurs grosses lampes torches sur les vitres. Je savais que ma bagnole tait nickel : ils ne pourraient rien trouver, en dehors des taches de sang larrire. Je les ai vus vrifier ltat de mon pare-chocs. Comment leur en vouloir ? Ils faisaient leur boulot, aprs tout.

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Aprs avoir examin ma vieille guimbarde sous toutes les coutures, ils se sont plants sous un rverbre pour prendre des notes. Peu de temps aprs, le mdecin a franchi les portes battantes et sest dirig droit sur moi. Elle a baiss son masque et sest frott la nuque dune longue main fine. Elle est tire daffaire, ma-t-elle annonc. Son tat est stable, pour le moment. Jai hoch la tte et ferm les yeux sous le coup de lmotion. Quel soulagement ! Merci, ai-je croass, la gorge serre. Nous allons lemmener en hlicoptre lhpital de Shreveport. Lappareil devrait se poser ici dune seconde lautre. Ils la transfraient ? Ctait bon signe, a ? Mais peu importait mon sentiment sur la question. Maria-Star devait bnficier des meilleurs soins, et lhpital de Shreveport tait sans doute mieux mme de les lui prodiguer. Javais un autre souci : quand elle pourrait parler, la police linterrogerait forcment. Comment massurer que son histoire conciderait avec la mienne ? Elle est consciente ? peine, a rpondu le mdecin. Vous pouvez aller la voir, mais je ne vous garantis pas quelle se souviendra de nous, ni quelle comprendra ce que vous lui direz. Il faut que jaille mentretenir avec ces messieurs de la police. Les deux flics revenaient vers lhpital. Je les ai aperus par la porte vitre. Merci, ai-je rpt, avant de pousser les portes battantes, puis la premire porte sur ma gauche, suivant la direction quelle mavait indique. Seigneur ! Mais ctait un vrai capharnam, l-dedans ! Il y avait des bouts de coton ou de tissu ensanglants par terre. Deux infirmires bavardaient tout en rangeant le matriel. Un homme en uniforme bleu attendait dans un coin avec un seau et une serpillire. La blesse gisait encore sur la table dopration, entoure de tubes et de tout un tas dappareils. Je me suis

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approche doucement delle, lui ai pris la main et me suis penche aussi prs que possible. Maria-Star, vous reconnaissez ma voix ? lui ai-je demand. Elle avait le visage tumfi et couvert dgratignures. Ctaient sans doute les plus bnignes de ses blessures, mais a ma serr le cur. Oui, a-t-elle rpondu dans un souffle. Cest moi qui vous ai trouve sur le bord de la route, ai-je repris en martelant les derniers mots avec insistance. Vous tiez allonge sur le bas-ct, sur la route dpartementale au sud de Bon Temps. Compris, a-t-elle chuchot. Je crois que quelquun vous a fait descendre de sa voiture, ai-je poursuivi dun ton incertain. Et que ce quelquun vous a ensuite renverse. Mais vous savez ce qui se passe, aprs un traumatisme : le plus souvent, les gens ne se souviennent de rien. Une des infirmires sest retourne et a hauss un sourcil souponneux. Elle avait d entendre la fin de ma phrase. Alors, ne vous inquitez pas si vous ne vous souvenez de rien, ai-je nanmoins insist. Jessaierai, a souffl la blesse. Rponse pour le moins ambigu. Mais je ne pouvais pas faire mieux pour le moment. Je lui ai donc dit au revoir, jai remerci les infirmires et jai regagn ma voiture. Ma banquette arrire navait pas trop souffert, grce aux couvertures de Bill jallais devoir lui en racheter, les siennes devaient tre bonnes jeter. Enfin, Maria-Star tait en vie. Au moins un truc qui navait pas tourn au drame, dans mon existence mouvemente. Javais presque envie de fter a ! Mais je me rjouissais peut-tre un peu trop vite... A bien y rflchir, qutaient-elles devenues, ces fameuses couvertures ? La police les avait-elle rcupres ? taient-elles restes lhpital ? Les avait-on jetes la poubelle ? Jai hauss les paules. Je nallais tout de mme pas minquiter cause de deux malheureux bouts de tissu, alors que javais dj une liste de problmes rgler longue comme le - 191 -

bras. Pour commencer, je naimais pas beaucoup lide dun rassemblement de lycanthropes Chez Merlotte, et aprs la fermeture, qui plus est. Ctait impliquer Sam beaucoup plus quil ne laurait fallu. Il ne ltait dj que trop, mon avis. Et puis, il y avait ric. Seigneur ! Il devait mattendre la maison depuis tout ce temps ! Je me suis prise me demander quelle heure il pouvait bien tre au Prou. Bill devait assurment samuser plus que moi, l-bas. Javais limpression que je ne mtais jamais remise de la nuit du Nouvel An, que je navais pas encore rcupr. Je me sentais littralement puise. Jai tourn gauche pour prendre la route qui passait devant Chez Merlotte. Les troncs blafards se succdaient dans la lumire des phares. Pas de vampire moiti nu en train de courir sur le bas-ct. Ctait dj a... Rveillez-vous ! Quoi ? Jai ouvert les yeux. La voiture a fait une violente embarde. Vous tiez en train de vous endormir. Je naurais pas t plus surprise si une baleine tait venue schouer en travers de la route. Qui tes-vous ? ai-je nonn, ds que je me suis sentie en tat darticuler un mot. Claudine, a rpondu la femme assise ct de moi sur le sige du passager. Je ne distinguais pas grand-chose, la lumire du tableau de bord, mais il me semblait effectivement reconnatre la grande et belle femme que javais vue au rveillon Chez Merlotte et avec Nikkie, la veille. Comment tes-vous monte dans ma voiture ? Quest-ce que vous fichez l ? Il se trouve quil y a eu une recrudescence inhabituelle dactivit chez les Cess, dans la rgion, depuis une semaine ou deux, et que je suis lintermdiaire. Lintermdiaire entre quoi et quoi ? Entre les deux mondes. Ou, pour tre exacte, entre les trois mondes. - 192 -

Ah... Alors, vous tes une sorte dange gardien ? Cest pour a que vous mavez rveille au moment o jallais mendormir au volant ? Non. Je nen suis pas encore l. Mais vous tes trop fatigue pour comprendre. Laissez de ct la mythologie et contentez-vous de maccepter telle que je suis. Javais un peu de mal la suivre. Pas vous ? Regardez ! a-t-elle repris. Il y a un homme qui vous fait signe. Jai tourn les yeux dans la direction quelle mindiquait. Et, effectivement, sur le parking de Chez Merlotte, un vampire jouait les smaphores. Ctait Chow. Il ne manquait plus que a ! ai-je grommel. Bon, eh bien, jespre que vous ne verrez pas dinconvnient ce que jcourte cette petite conversation, Claudine, parce quil faut que je marrte ici. Oh, mais faites donc ! Je ne raterais a pour rien au monde. Chow ma guide vers larrire du btiment, o jai t stupfaite de dcouvrir le parking du personnel littralement envahi de voitures. Oh, chouette ! sest exclame Claudine. Une fte ! Elle a saut hors de la voiture comme si elle pouvait peine contenir son enthousiasme. Jai eu la secrte satisfaction de voir Chow ouvrir de grands yeux en dcouvrant ce mtre quatrevingts de perfection fminine. Pas facile dpater un vampire. Allons-y ! sest exclame joyeusement Claudine, en me prenant par la main.

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CHAPITRE 9

Ctait croire que toutes les Cess et tous les vampires qui avaient crois mon chemin un moment ou un autre de mon existence staient donn rendez-vous Chez Merlotte enfin, quelques notables exceptions prs, mais jtais trop fatigue pour pinailler. Et moi qui ne rvais que dune chose : me retrouver seule ! Ln tait l, vtu dun pantalon beige et dune chemise carreaux verts et bleus dboutonne. En le voyant, on avait du mal limaginer hurlant la lune quatre pattes. Les lycanthropes buvaient du caf ou du jus de fruits, et Eric rayonnant et en pleine forme, apparemment du PurSang. Perche sur un tabouret de bar, Pam portait un jogging gris-vert en velours quelle russissait rendre classe mais sexy avec des tennis paillettes. Elle tait venue avec Grald, un vampire que javais aperu une ou deux fois au Croquemitaine. Il paraissait avoir une trentaine dannes, mais je lavais entendu parler de la Prohibition, et il tait clair quil avait vcu a de lintrieur. Le peu que je connaissais de lui ne me donnait pas franchement envie den savoir davantage. Mme devant un tel parterre, Claudine et moi avons fait sensation. Enfin, surtout Claudine. Avec son corps de rve moul dans une robe en jersey orange, ses rondeurs stratgiquement places et ses interminables jambes perches sur des talons aiguilles vertigineux, ctait une vraie bombe sexuelle le format XXL. Non, dcidment, elle ne pouvait pas tre un ange, Du moins, pas un ange tels que je les concevais. Mon regard est pass de Pam Claudine. Franchement, ctait trop injuste ! Non, mais regarde donc ces deux cratures - 194 -

de rve : si lisses, si sduisantes, si parfaites ! Comme si a ne suffisait pas que je sois creve, paume, dboussole, terrorise, il fallait, en plus, que je me sente moche ! Jtais en train de vivre le cauchemar de toutes les filles : entrer dans une salle pleine de mecs en compagnie dune femme belle tomber. Sil ny avait pas eu Sam que javais quand mme entran dans toute cette histoire , je crois bien que jaurais tourn les talons illico et que je serais rentre me coucher. Claudine ! sest exclam le colonel Flood. Que venezvous faire ici ? Pam et Grald dvoraient la bombe sexuelle des yeux comme sils sattendaient la voir faire un strip-tease sance tenante. Ma petite camarade, ici prsente, a rpondu Claudine en penchant la tte vers moi, sest endormie au volant. Comment se fait-il que vous ne la surveilliez pas mieux que a ? Le colonel, toujours aussi digne dautant plus quil stait rhabill , a sembl un rien interloqu. Apparemment, il navait jamais envisag de moffrir une quelconque protection. Eh bien... euh... Vous auriez d envoyer quelquun avec elle lhpital, sest exclame Claudine en secouant la cascade de ses longs cheveux noirs avec rprobation. Je lui ai bien propos de laccompagner, est intervenu Eric. Mais elle ma rpondu que ma prsence ne ferait que compliquer les choses. H ! Salut, beau blond ! Mmm... sexy, grand, blond et... mort ! sest crie Claudine en dtaillant lex-Viking dun il expert et admiratif. Et quand une humaine vous donne un ordre, vous obissez, vous ? Oh ! Merci, Claudine ! Comment allais-je surveiller Eric, aprs a ? Jtais cense le protger, non ? Alors, maintenant, il suffirait que je lui demande un truc pour quil refuse, juste parce que a venait de moi ? a allait tre pratique ! Grald contemplait toujours Claudine avec le mme air ahuri. Et pendant ce temps, jhsitais me coucher, l, tout de suite, sur une table, pour dormir enfin. Je crois bien que personne ne sen serait aperu. Soudain, tout comme Pam et - 195 -

Grald avant lui, ric sest mis fixer Claudine, le regard aimant, semblait-il, par ma magntique compagne. Au mme moment, de puissantes mains mont empoigne par les bras, mont fait pivoter, et je me suis retrouve contre la poitrine de Ln. Il avait russi se frayer un chemin jusqu moi et menlaait troitement. Dieu que ctait bon, cette peau chaude contre ma joue ! Bon, daccord, son torse velu sentait un peu le chien mouill. Mais quel bonheur de se blottir contre quelquun de vivant qui vous treint et vous couve des yeux ! Qui tes-vous ? a demand Ln en se tournant vers Claudine. Loreille colle contre son torse, jentendais sa voix de basse rsonner la fois au-dedans et au-dehors : drle de sensation. Je suis Claudine, la fe. Vous voyez ? Je me suis dtache regret de mon vibrant oreiller pour regarder ce quelle faisait. Elle avait soulev sa longue chevelure dbne pour lui montrer ses oreilles lgrement pointues. Une fe ? a rpt Ln. Il avait lair aussi abasourdi que moi. Cool, a comment un de ses congnres, un type coiff faon hrisson qui ne devait pas avoir vingt ans. Le tour inattendu que prenaient les vnements semblait lintriguer au plus haut point. Il a lanc un regard complice aux autres lycanthropes assis sa table, les invitant prendre part cette intressante conversation. Vous tes vraiment une fe ? Pour un temps, a rpondu Claudine. Tt ou tard, jirai dun ct ou de lautre. Vu les visages troubls de lassistance lexception du colonel Flood , je ntais pas la seule navoir rien compris. a ma rassure. En tout cas, vous tes drlement apptissante ! a dclar le jeune loup-garou avec un enthousiasme dune touchante spontanit. Pour affirmer ses choix esthtiques, il avait assorti ses cheveux en ptard un jean lim et un tee-shirt dchir. Il tait pieds nus il ne faisait pourtant pas chaud Chez Merlotte, vu - 196 -

que le thermostat tait rgl au minimum pendant les heures de fermeture et il portait des bagues aux orteils. Merci ! sest exclame Claudine en lui adressant un de ses sourires clatants. Elle a claqu des doigts. Une espce de brouillard la entoure, comme celui qui enveloppait les loups-garous quand ils se transformaient : il y avait de la magie dans lair. Lorsquil sest dissip, Claudine portait une robe du soir blanche entirement paillete et fendue jusqu la hanche. Cool ! a rpt le jeune loup-garou, comme hypnotis. Manifestement ravie davoir produit son petit effet, Claudine savourait sans retenue ladmiration bate de son nouvel adorateur. Javais cependant remarqu quelle stait insensiblement carte des vampires. Bon, Claudine, maintenant que vous avez fait votre numro, pourrions-nous, sil vous plat, parler dautre chose que de votre petite personne ? Le colonel Flood avait lair aussi puis que moi. Oh, mais bien sr ! a aussitt rpondu lintresse, avec une moue de gamine rprimande des plus charmantes. Je vous coute. Chaque chose en son temps. Dabord, comment va Maria-Star, mademoiselle Stackhouse ? Elle a survcu au trajet jusqu Clarice. Lorsque je suis partie, on devait la transfrer en hlicoptre lhpital de Shreveport. Le mdecin semblait plutt optimiste quant ses chances de survie. changes de regards et soupirs de soulagement chez les lycanthropes. Une femme dune trentaine dannes a mme esquiss quelques petits pas de danse. Quant Pam et Grald, totalement fascins par la fe, ils nont pas ragi du tout. Quavez-vous dit au mdecin des urgences ? a repris le colonel Flood. Il faut que jinforme les parents de Maria-Star de la version officielle. Maria-Star devait tre leur premire-ne et donc leur seul enfant hybride. Jai racont aux policiers que je lavais trouve au bord de la route et que je navais vu aucune trace de freinage sur la - 197 -

chausse, ni quoi que ce soit dautre. Je leur ai dit quelle tait tendue sur le gravier du bas-ct pour expliquer la prsence des gravillons quon a d trouver sous sa peau. Jespre quelle a compris. Ils lavaient shoote, et elle tait encore un peu dans les vapes quand je lui ai parl. Bonne initiative, mademoiselle Stackhouse, a approuv le colonel Flood. Et merci. Nous avons une dette envers vous. Jai balay cette broutille dun geste ngligent. Javais autre chose en tte. Mais vous, comment avez-vous fait pour arriver chez Bill juste au bon moment ? Javais lanc Emilio et Sid sur les traces de la sorcire. Ils ont accompli leur mission. Emilio devait tre le petit brun aux normes yeux marron. Il y avait une communaut mexicaine dans la rgion. De nouveaux immigrants venaient rgulirement grossir ses rangs. Apparemment, Emilio faisait partie du lot. Le petit jeune aux cheveux hirsutes ma adress un signe de la main. Jen ai dduit que ctait Sid. Donc, la tombe de la nuit, nous avons commenc monter la garde devant le btiment o Hallow a install son QG. Pas facile dans une zone rsidentielle habite par une population essentiellement noire. Des jumelles noires, assises prs de la porte, ont chang un petit sourire goguenard. Comme Sid, elles avaient lintrpidit de la jeunesse et semblaient trouver tout a trs excitant. Quand Hallow et son frre sont partis pour Bon Temps, nous les avons pris en chasse. Et nous avons appel Sam pour lavertir, bien sr. Jai jet un regard noir lintress. Il aurait quand mme pu me prvenir ! Sam ma contact sur mon portable lorsquils ont quitt le bar pour me dire o ils allaient, a poursuivi le colonel Flood. Isole comme elle est, la maison de Bill Compton ma paru lendroit idal pour leur tendre une embuscade. Nous avons juste eu le temps de garer nos voitures dans le cimetire et de

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nous transformer. Mais notre odeur nous a trahis : ils ont senti notre prsence trop tt. Le colonel a fusill Sid du regard. Apparemment, la turbulente jeune recrue navait pas su contenir son impatience. Donc, ils vous ont chapp, ai-je conclu en essayant de prendre le ton le plus neutre possible. Et maintenant, ils savent que vous tes leurs trousses. Oui, ils ont fil. Les assassins dAdabelle Yancy. Les leaders dune clique de sorciers qui essaient de semparer non seulement du territoire des vampires, mais aussi du ntre. En prononant ces mots, le colonel Flood a balay lassistance de ses yeux daigle. Sous son regard glac, tous les lycanthropes se sont dcomposs, mme Ln. Et maintenant, a-t-il poursuivi, ils vont tre sur leurs gardes, puisquils savent que nous les traquons. Momentanment arrachs leur fascination pour la radieuse Claudine, Pam et Grald semblaient secrtement amuss par le discours du colonel. Comme toujours ces tempsci, ric avait lair troubl, perdu. Il naurait pas t plus paum si le discours quil venait dentendre avait t en sanskrit. Les Stonebrook sont retourns Shreveport en partant de chez Bill ? ai-je demand. Nous ne pouvons que le supposer. Nous avons d oprer une mutation prcoce et regagner nos voitures. En dpit de tous nos efforts, cela a pris un peu de temps. Nous nous sommes spars pour les chercher dans diffrentes directions, mais nous navons trouv aucune trace deux. Et maintenant, nous voil rassembls ici. Pourquoi ? sest enquis Ln. Nous sommes ici pour plusieurs raisons, a calmement rpondu le chef de meute. Premirement, nous voulions avoir des nouvelles de Maria-Star. Deuximement, nous ne pouvions pas rentrer Shreveport sans avoir pris le temps de nous remettre de notre cuisant chec. Les lycanthropes, qui semblaient tous avoir enfil leurs vtements nimporte comment dans le feu de laction, paraissaient effectivement un peu prouvs par leur soire commando. Leur transformation par une nuit de nouvelle lune - 199 -

et leur retour prcipit une forme bipde, le tout en moins dune heure, les avaient tous extnus. Et vous, quest-ce que vous faites l ? ai-je demand Pam. Nous poursuivons les mmes buts que les lycanthropes dans cette affaire, en tout cas, a-t-elle rpondu. Elle a chang un regard avec Grald. Tous deux se sont alors tourns comme un seul homme vers Eric, qui les a dvisags avec une expression de parfaite incomprhension dans les prunelles. Pam a soupir, et Grald sest mis contempler ses bottes. Notre frre de nid, Clancy, nest pas rentr, la nuit dernire, a repris Pam. Mme au beau milieu de cette dclaration stupfiante, elle na pas pu sempcher de reporter son attention sur la fe. Claudine semblait vraiment exercer une irrsistible attirance sur les vampires. Contrairement la plupart de ses congnres qui paraissaient penser quun vampire de moins, ce ntait pas une grande perte , Ln a sembl prendre cette nouvelle trs au srieux. Quest-ce quil lui est arriv, votre avis ? sest-il aussitt enquis. Nous avons reu un message dans lequel les sorciers nous informaient quils saigneraient un des ntres pour chaque jour qui passerait sans quils aient retrouv ric, a rpondu Grald. Tous les yeux se sont tourns vers lex-Viking. Il avait lair compltement abasourdi. Mais enfin, pourquoi ? sest-il cri. Je ne comprends pas ce qui fait de moi un tel trophe ! Une des filles, dans la salle, une belle blonde bronze qui approchait de la trentaine, a sembl vouloir rpondre, mais a tenu sa langue. Elle a quand mme lev les yeux au ciel, avant de me jeter un coup dil en coin en hochant la tte. Je nai pas pu mempcher de sourire. Pourtant, ric avait raison : cette chasse au vampire quasi obsessionnelle avait quelque chose dexcessif. Quest-ce qui motivait le plus Hallow ? La cupidit ? - 200 -

Lenvie de coucher avec ric, de le saigner et de boire son sang... H ! Attendez un peu. Quelle quantit de sang peut-on tirer dun vampire ? Pam ma dvisage avec, dans les yeux, ce qui se fait de plus approchant en matire de surprise chez les morts-vivants. Voyons... Elle sest mise regarder dans le vide en agitant les doigts, comme si elle effectuait quelque calcul complexe. Dans les six litres, a-t-elle finalement rpondu. Et combien de sang contiennent les petites fioles quon vend au march noir ? Eh bien, a doit faire... un peu plus de six centilitres. Et comme elle avait parfaitement compris o je voulais en venir, elle a ajout : Donc, ric contient environ quatre-vingt-seize units de sang commercialisables. Combien crois-tu que a pourrait se vendre, par pice ? Eh bien, en ce moment, le tarif atteint deux cent vingtcinq dollars pour du sang de vampire standard. Les yeux de Pam avaient vir au bleu glacier. Mais pour le sang dric... Il est si vieux... Dans les quatre cent vingt-cinq dollars la fiole ? Au bas mot. Donc, sur pied, la bte vaut... Plus de quarante mille dollars. Lassistance au grand complet a commenc regarder ric avec un net regain dintrt sauf Pam et Grald qui, comme ric lui-mme, staient replongs dans la contemplation de Claudine. La distance qui les sparait de la fe ma paru plus courte de quelques bonnes dizaines de centimtres... Alors, pensez-vous que ce soit une motivation suffisante ? ai-je poursuivi. ric a rejet Hallow. Elle le veut, elle veut son business et elle veut son sang. a fait une sacre motivation, a reconnu une petite brune dune cinquantaine dannes. En plus, Hallow est folle, a ajout joyeusement Claudine. Je crois quelle navait pas cess une seconde de sourire depuis quelle tait apparue dans ma voiture. - 201 -

Quest-ce que vous en savez ? lui ai-je lanc. Cest agaant, une femme somptueuse qui sourit tout le temps, la fin. Je lai vue son QG. Nous lavons tous regarde en silence un long moment et pas avec la mme fascination que les vampires, loin de l. Claudine, ne me dites pas que vous tes passe lennemi ! sest alarm le colonel. James ! sest exclame Claudine, moqueuse. Vous navez pas honte ? Je me suis fait passer pour une sorcire locale, bien sr. Vous nous auriez pargn pas mal dennuis, si vous nous aviez dit a plus tt, lui a fait remarquer le colonel, glacial. Une vraie fe ! sest soudain extasi Grald dun ton inspir. Je nen ai eu quune dans toute mon existence. Jignorais quel ge rel il avait, mais a devait faire un sacr paquet dannes. Elles sont difficiles attraper, a comment Pam dune voix rveuse, en dcalant discrtement son tabouret pour se rapprocher de sa proie. Le regard acr et le corps en alerte, ric lui-mme navait plus rien dun chien perdu sans collier. Je lai clairement vu faire un pas en direction de Claudine. Ma parole ! On aurait dit trois accros au chocolat devant une montagne de truffes. Allons, allons ! les a gentiment sermonns Claudine, sans se dpartir de son sourire radieux. Les admirateurs aux dents longues, on recule, sil vous plat ! Derrire son inbranlable jovialit, on sentait quand mme poindre un soupon danxit. Pam a bien tent de prendre un air dtach, mais elle avait plutt celui dune gamine quon aurait surprise en train dempocher un paquet de bonbons sans payer. Grald a obtempr avec une mauvaise grce vidente. Mais ric a continu avancer. Comme personne, pas plus chez les vampires que chez les lycanthropes, ne paraissait prt affronter un Viking sculaire, jai pris mon courage deux mains. Aprs tout, Claudine mavait quand mme empche de me payer un platane. - 202 -

ric ! ai-je lanc en me prcipitant pour lintercepter. Contrle-toi ! Quoi ? Il maccordait peu prs autant dattention qu une mouche bourdonnant son oreille. Stop ! Espce protge, ai-je insist. Il a daign baisser les yeux vers moi, cette fois. Hou hou ! Tu te souviens de moi ? Jai pos la main sur sa poitrine pour tenter de larrter (enfin, le ralentir, soyons lucides). Je ne sais pas ce qui te met dans un tat pareil, mon vieux, mais il va falloir te reprendre. Je la veux, a-t-il lch, le regard brillant de dsir. Eh bien... euh... Daccord, elle est canon, ai-je concd, tentant de trouver des arguments rationnels pour larrter, tout en ravalant ma blessure damour-propre (jtais un peu vexe, je lavoue). Mais elle nest pas disponible. Nest-ce pas, Claudine ? ai-je lanc par-dessus mon paule. Pas pour lui, a rectifi la fe. Mon sang est toxique pour les vampires. Je prfre ne pas vous dire dans quel tat il serait aprs lavoir bu. Cette perspective ne lui tait rien de son inoxydable bonne humeur, apparemment. Claudine, je crois que vous devriez aller prendre un peu lair. Maintenant, ai-je renchri pour bien lui faire comprendre lurgence de la situation. Eric me repoussait, mais pas trs violemment, pour le moment sinon, je me serais retrouve les bras en croix sur le carrelage. Comme Claudine commenait sloigner, jai recul dun pas. Jaurais bien voulu entendre ce quelle avait raconter. Malheureusement, il tait clair que le rapprochement fe-vampire risquait de faire des tincelles et que si on ne les sparait pas, on ne saurait jamais ce quelle avait dcouvert au QG des sorciers. Mmm, a soupir Pam en regardant Claudine balancer ses hanches gaines de blanc paillet travers le bar, suivie du colonel Flood, qui sapprtait fermer la porte derrire elle.

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A peine la fe est-elle sortie de son champ de vision quEric a paru merger de sa transe. Jai recommenc respirer. Les vampires ont un gros penchant pour les fes, hein ? ai-je demand, soulage. Oh, oui ! ont acquiesc en chur les vampires. Elle ma sauv la vie, vous savez, leur ai-je rappel. Et elle semble pouvoir nous aider dans cette histoire de sorciers. Vous avez dj vu un vampire faire la tte ? Eh bien, multipliez par trois et vous aurez une ide du tableau. Claudine sest rvle une excellente informatrice, nous a annonc le colonel Flood son retour, comme sil en tait le premier surpris. Jai senti le bras dric menlacer la taille. Faute de grives... Quest-ce quelle fichait au QG des sorciers ? a lanc Ln, dun ton plus agressif que sa question ne le justifiait. a, cest les fes... a maugr le colonel. Il faut toujours quelles jouent avec le feu. Elles adorent les psychodrames. Mme Claudine, qui fait pourtant partie des bonnes. Quoi quil en soit, voil ce quelle ma rvl : la fameuse Hallow dirige un groupe dune vingtaine de sorciers. Tous sont des lycanthropes ou font partie des plus gros calibres parmi les changelings. Et ils prennent tous du sang de vampire. Peut-tre mme y sont-ils accros. Les Wiccans nous aideront-ils les combattre ? a demand une femme dun certain ge aux cheveux flamboyants, afflige dun double menton. Ils nont encore rien promis, a rpondu un jeune type avec une coupe militaire rglementaire. Sur les ordres de notre chef de meute, jai contact toutes les communauts wiccans et tous les Wiccans isols du secteur. Ils font tous de leur mieux pour se tenir lcart de ces cratures. Certains dtails mont donn penser quils allaient se rassembler lors dun meeting demain soir, bien que je ne sache pas o. Je suppose quils vont tudier la situation de leur ct. Sils pouvaient organiser une attaque aussi, a nous aiderait. Bon travail, Portugal, la flicit le colonel. Le jeune type a paru flatt.

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Comme on se tenait dos au mur, ric a d se croire autoris avoir la main baladeuse laquelle semblait avoir une prfrence trs marque pour la poche arrire de mon jean... Je ny voyais aucune objection a priori, ctait le choix du terrain qui me posait problme : nous tions quand mme dans un lieu public. Claudine na pas parl de prisonniers quelle aurait aperus sur place ? ai-je demand en mcartant dric. Non. Navr, mademoiselle Stackhouse. Elle na mentionn personne correspondant la description de votre frre. Et elle na pas vu le dnomm Clancy. a ne me surprenait pas vraiment. Je nen tais pas moins due. Dsol pour toi, Sookie, a dit Sam. Ce nest pas parce quelle ne la pas vu que lon peut en dduire avec certitude quil nest pas l-bas, a dclar le colonel, qui semblait dcid me rconforter. Nous sommes srs que Hallow a enlev Clancy, et Claudine ne la pas repr. Avant que jaie eu le temps de le remercier, la femme aux cheveux flamboyants a repris la parole. Revenons-en aux Wiccans, a-t-elle dit avec impatience. Comment les rallier notre cause ? Portugal, demain, tu rappelleras tous les Wiccans, a ordonn le colonel. Pepper te donnera un coup de main. Pepper tait une jolie jeune femme brune aux traits affirms et aux cheveux courts. Elle semblait ravie de faire quipe avec Portugal. Il avait lair content aussi, mais il sest efforc de le cacher derrire une brusquerie de ton, de gestes et de manires. Bien, mon colonel, a-t-il aboy. Pepper a trouv a trop chou je lai capt en direct. Lycanthrope ou pas, une pareille dvotion, a finit par dborder. Euh... je les rappelle pourquoi, au fait ? sest enquis Portugal aprs un long moment dintense rflexion. Nous devons connatre leurs intentions condition quils acceptent de nous les dvoiler, videmment, a expliqu le colonel. Sils ne se rallient pas nous, quils ne viennent pas nous mettre des btons dans les roues, au moins. - 205 -

Donc, cest la guerre ? sest alarm un type du mme ge que la femme aux cheveux rouges et qui devait dailleurs tre avec elle. Ce sont les vampires qui ont commenc ! sest exclame sa compagne. Oh ! Cest absolument faux ! ai-je aussitt protest. Pfff ! Pute vamps ! Javais dj entendu pire, mais pas en public. Et pas dans la bouche de gens qui mavaient demand de venir pour les couter. Avant mme que jaie pu rpliquer, ric avait dj quitt le sol. La femme aux cheveux rouges sest retrouve cloue terre, avec un vampire tous crocs dehors en guise de couverture. Elle a eu de la chance que Pam et Grald soient presque aussi rapides que leur chef, mme sils ont d sy mettre deux pour le retenir. La femme saignait peine, mais elle hurlait sans discontinuer. Pendant une fraction de seconde, jai bien cru que a allait tourner la bagarre gnrale. Cest dailleurs sans doute ce qui se serait produit sans lintervention du colonel. Silence ! a-t-il rugi. Je peux vous garantir que, dit sur ce ton-l, ce nest pas le genre dordre auquel on dsobit. Amanda ! a-t-il poursuivi en se tournant vers la femme aux cheveux rouges, qui geignait comme si ric lui avait arrach un bras et que son compagnon examinait en qute dventuelles blessures avec une fbrilit qui frisait la panique. Un alli a droit un minimum dgards. Dsormais, tu es prie de garder tes opinions de mer... tes opinions pour toi. Ton offense annule celle du sang vers par le vampire. Pas de reprsailles, Parnell ! Le lycanthrope a cess dausculter sa compagne et sest mis grogner, babines retrousses, en le fusillant du regard. Mais il a fini par hocher la tte dun air mauvais. Mademoiselle Stackhouse, a repris le colonel, je vous prie dexcuser les manires dplorables de ma meute. Je me suis force opiner du bonnet. Mais jtais encore sous le choc. Je nen ai pas moins remarqu que les yeux de Ln se portaient tour tour sur Eric et sur moi. Il avait lair... eh - 206 -

bien, il avait lair atterr. Quant Sam, il affichait sagement une mine impassible. Je me suis redresse et jai sch mes larmes dun geste rageur. ric tentait avec peine de recouvrer son sang-froid. Penche vers lui, Pam ne cessait de le raisonner voix basse, et Grald nosait manifestement pas le lcher. Pour couronner le tout, la porte de service du bar sest ouverte sur ces entrefaites, et Debbie Pelt a fait une entre triomphale. Alors, on fait la fte sans moi ? a-t-elle lanc la cantonade. Elle a balay lassistance dun regard goguenard et a hauss les sourcils. H ! Bb ! sest-elle crie, avant de se diriger droit sur Ln, dont elle a pris la main en un geste on ne peut plus possessif. Ln avait une drle dexpression : il paraissait la fois ravi et terriblement malheureux. Debbie tait une femme qui ne passait pas inaperue. Grande, mince, avec un visage allong, elle avait les cheveux aussi noirs que Ln, mais les siens ntaient ni en bataille, ni boucls. Ils taient dgrads sur plusieurs longueurs et raides comme des baguettes. a lui donnait, mon sens, un faux air de lvrier afghan. Ctait la coupe la plus nulle que javais jamais vue. Il aurait t plutt hypocrite de ma part de la saluer : Debbie et moi nen tions plus l. Elle avait quand mme essay de me tuer, et Ln le savait. Pourtant, a nempchait pas cette garce dexercer toujours sur lui une trange fascination. Pour un grand type baraqu plutt intelligent, pragmatique et sens, il avait un sacr dfaut dans la cuirasse. Et le dfaut en question me crevait les yeux, gain dans son jean Cruel Girl et dans un pull si fin et si moulant quon aurait presque pu lire la taille de son soutien-gorge. Jai t prise dune brusque envie de me tourner vers ric pour lui dire que Debbie avait tent de me trucider. Mais, une fois de plus, je me suis retenue. Ces constantes frustrations finissaient par devenir franchement pnibles. Jai pris - 207 -

conscience que a commenait me taper srieusement sur le systme quand jai vu que je serrais les poings sans men rendre compte. On vous appellera, si on voque encore des choses qui vous concernent au cours de la soire, a lch Grald. Jai mis un certain temps comprendre quon me congdiait. Et ce, pour loigner ric et viter, par l mme, un nouvel esclandre. voir sa tte, on en tait proche. Ses yeux luisaient et ses canines dbordaient largement sur sa lvre infrieure. Jai t plus que jamais tente de... Non. Je ne le ferais pas. Non, non. Il valait mieux que je parte. Et tout de suite. Salut, ptasse ! ma lanc Debbie, au moment o je franchissais la porte. Jai juste eu le temps de voir Ln se tourner vers elle avec une mine consterne, avant que Pam ne mempoigne par le bras pour mentraner dune main ferme vers le parking. Grald navait toujours pas relch son emprise sur ric (une sacre chance pour Debbie, mon avis). Quand les deux vampires nous ont conduits auprs de Chow, je bouillais de rage. Chow a pouss ric la place du passager. Il ne me restait plus qu prendre le volant. On tappelle, ma dit Chow. Rentre chez toi. Je mapprtais protester quand jai vu lexpression de mon passager. Il valait mieux partir. La fureur dric tait en train de fondre comme neige au soleil. Il avait retrouv cet air troubl, perdu qui lui tait devenu familier ces derniers jours. Difficile dimaginer quil avait t un vengeur assoiff de sang quelques minutes plus tt. On tait dj mi-parcours quand il sest dcid ouvrir la bouche. Pourquoi les lycanthropes hassent-ils les vampires ce point ? a-t-il murmur. Je nen sais rien. Jai ralenti pour viter deux cerfs qui traversaient la route. Les vampires en ont autant leur service, ai-je prcis. Vous et les Cess, vous semblez faire cause commune contre les - 208 -

humains, mais le reste du temps, vous aimez bien vous crper le chignon entre vous. Jai pris une profonde inspiration, tout en choisissant mes mots avec soin et en tentant de les aligner avec toutes les prcautions ncessaires, vu mon interlocuteur. Hum ! ric, je tenais te dire que javais vraiment apprci ta raction, quand cette Amanda ma insulte. Mais je suis plutt habitue me dfendre toute seule. Si jtais une vampire, tu ne te sentirais pas oblig de sauter sur le premier qui me manque de respect, si ? Non, mais tu nas pas la force dun vampire. Tu es mme moins forte quun lycanthrope, a object ric. Je ne prtends pas le contraire. Mais mme si javais t assez forte, je naurais pas song une seconde lattaquer, parce que a lui aurait seulement donn loccasion de me frapper. Tu veux dire que cest cause de moi quon en est venus aux mains et que, sans moi, la situation naurait pas dgnr. Cest exactement ce que je veux dire, oui. Je tai fait honte. Mais non, ai-je rpondu, tout en me demandant si ce ntait pas prcisment le cas. Non, ai-je rpt en mefforant dy mettre un peu plus de conviction. Tu ne mas pas fait honte. En fait, a ma mme touche de voir que tu tais... euh... attach moi au point de te mettre en colre, quand Amanda ma traite comme une sous-m... comme une moins que rien. Mais jai lhabitude quon se comporte comme a avec moi et je matrise parfaitement ce genre de situation. Le nouvel ric, avec cette stupfiante attention quil accordait mes rflexions, a mdit celle-ci un bon moment. Pourquoi y es-tu habitue ? Ce ntait pas la raction que jattendais. Entretemps, on tait arrivs la maison. Jai inspect la clairire avant de descendre de voiture pour aller ouvrir la porte de derrire. Une fois en scurit lintrieur, je lui ai rpondu : Parce que je sais que les gens nont pas une trs bonne opinion des serveuses. Encore moins des serveuses qui nont pas fait dtudes. Et encore, encore moins des serveuses tlpathes sans ducation. Jai lhabitude quon me prenne pour - 209 -

une tare ou, du moins, pour une fille lgrement drange. Ce nest pas que je veuille me faire plaindre, mais je nai pas beaucoup de fans. a ne fait que confirmer la mauvaise opinion que jai des humains en gnral, a soupir ric. Il ma t mon manteau, quil a regard avec une moue ddaigneuse, avant de le poser sur le dossier dune chaise. Tu es belle. Je me suis sentie oblige de baisser modestement les yeux. Tu es intelligente, tu es loyale, a-t-il poursuivi, bien que jaie lev la main pour len empcher. Tu as un formidable sens de lhumour et tu nas pas froid aux yeux. Bon. a suffit. Arrte, maintenant. Essaie de marrter, a-t-il rtorqu. Tu as les plus beaux seins que jaie jamais vus. Tu es courageuse... Jai pos mes doigts sur ses lvres pour le faire taire. Il en a profit pour les lcher. Je me suis laisse aller contre lui, et un dlicieux frisson ma parcourue de la tte aux pieds. Tu es une femme responsable et travailleuse... Avant quil en vienne me dire que je savais ranger les poubelles comme personne aprs les avoir sorties, jai remplac mes doigts par mes lvres. Tu vois ? a-t-il murmur doucement, aprs un long baiser passionn. Tu sais faire preuve dimagination aussi, quand tu veux. Pendant lheure suivante, il sest ingni me dmontrer quil nen tait pas dpourvu non plus. La seule heure de rpit aprs une trs, trs longue journe dangoisse et de peur : peur pour mon frre, peur de la cruelle Hallow, peur qui mavait envahie devant le corps affreusement bless de Maria-Star. Blottie dans les bras dric, je me suis mise fredonner un air inconnu, tout en suivant dun index distrait la courbe de son paule, perdue de reconnaissance pour le plaisir quil mavait donn. Merci, ai-je murmur, la joue presse contre sa poitrine silencieuse. Il a gliss un doigt sous mon menton pour mobliger relever les yeux vers son visage. - 210 -

Non, ma-t-il calmement rpondu. Cest moi qui te remercie. Tu mas recueilli, hberg, nourri, habill, protg. Tu es prte te battre pour moi. Je le sens, je le sais. Cest presque trop beau pour tre vrai. Quand cette maudite sorcire sera neutralise, je te laisserai venir mes cts et je partagerai tout ce que je possde avec toi. Tous les vampires qui me doivent allgeance se prosterneront devant toi. Ctait un truc de Viking, a, ou quoi ? Ce cher Eric ! Enfin, rien de tout cela narriverait jamais. Une chance que je ne sois pas assez bte pour y croire, quoique ce soit un rve merveilleux. Il raisonnait comme un seigneur du Moyen ge, avec des serfs son service, et non comme un vampire sans scrupule la tte dun empire financier et dun bar Shreveport. Tu mas rendue trs heureuse, ai-je chuchot avec une motion sincre. Et ctait la plus stricte vrit.

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CHAPITRE 10

Il tait peine 10 heures du matin quand Alcee Beck est venu frapper ma porte il ny avait quun flic pour tambouriner comme a, de toute faon. Je me suis empresse denfiler un jean et un pull avant daller ouvrir. Il nest pas dans ltang, ma-t-il annonc sans prambule. Dieu merci ! Je me suis laisse aller contre le chambranle, les yeux clos, pour faire exactement a : remercier Dieu. Puis je me suis reprise et jai poliment invit Alcee Beck entrer. Il a franchi le seuil en balayant lentre et le salon du regard avec une circonspection de vampire. Vous voulez un caf ? lui ai-je propos en lui dsignant le vieux canap. Non, merci. Sa voix tait tendue : il tait aussi mal laise que moi. Javais beau essayer de le laisser penser en paix, je percevais nettement sa rpugnance lide de se retrouver seul dans la maison dune femme blanche. Il se demandait aussi ce que fichait Andy Bellefleur. Il avait hte quil arrive. Je lai pri de mexcuser deux minutes et je me suis clipse pour ne pas cder la tentation de lui poser la question qui me brlait les lvres : pourquoi Andy Bellefleur devait-il venir chez moi ? a laurait retourn comme une crpe. Jai fil dans la salle de bains me laver les dents et le visage. Quand je suis retourne dans le salon, Andy tait dj l, ainsi que Catfish Hennessey, le patron de Jason. En les voyant, je me suis sentie blmir et je me suis affale sur un fauteuil. Alors ? - 212 -

Je naurais pas pu articuler un mot de plus. Le sang sur le ponton est probablement dorigine fline. Il y a une empreinte dedans, en plus de celle des bottes de Jason, ma annonc Andy. On na pas bruit la nouvelle, pour ne pas voir les bois du coin envahis par une bande de crtins qui veulent jouer les Rambo. Jaurais pu trouver son histoire plutt marrante, si je navais pas t tlpathe. Mais ce ntait pas un chat de gouttire quAndy avait en tte quand il parlait de flin, ni mme un chat sauvage. Une image stait impose son esprit : il avait pens panthre . ma connaissance, il nexistait quun seul endroit o on pouvait trouver des panthres ltat sauvage, par chez nous : en Floride. Et encore, elles taient pratiquement en voie dextinction. a faisait prs dun demi-sicle quaucune panthre navait t repre sur le territoire de la Louisiane. Bien sr, des bruits couraient... Mais on navait jamais pu produire de photo, ni la moindre moulure dempreinte pour prouver la prsence dune panthre dans les parages. Jusqu aujourdhui. Les yeux dAndy Bellefleur brlaient de fivre. Oh ! Pas de dsir pour moi (quest-ce que vous allez imaginer ?). Tout homme qui avait un jour tenu un fusil de chasse ou mme tout photographe amateur amoureux de la nature aurait donn nimporte quoi pour voir une vraie panthre en libert. plus forte raison parce que ce prdateur faisait tout pour viter lhomme, lequel ne lui rendait certes pas la politesse. Quest-ce que vous en pensez ? leur ai-je demand. Comme si je ne le savais pas ! Jtais pourtant bien oblige de prtendre le contraire. Ils seraient moins tendus, si je leur donnais limpression de jouer fair-play. Et plus ils se sentiraient en confiance, plus ils risquaient de laisser chapper quelque chose dintressant. Si les deux flics me regardaient fixement, Catfish, lui, assis sur lextrme bord du rocking-chair de Granny, contemplait obstinment ses mains pas si bte : il me connaissait mieux queux. Il les serrait si fort que ses jointures paraissaient exsangues. Il se disait que Jason tait certainement mort. - 213 -

Peut-tre que Jason a repr une... une panthre, quand il est rentr chez lui ce soir-l, a suggr Andy. Tel quon le connat, il aura couru chercher son fusil pour la prendre en chasse. Cest une espce protge, ai-je rtorqu. Tu crois que Jason ne le sait pas ? videmment, Jason tait si impulsif que a lui aurait t compltement gal ctait leur opinion, en tout cas. Pensez-vous vraiment que cela laurait arrt ? ma demand Alcee Beck. Donc, Jason aurait... aurait tir sur cette panthre, votre avis ? Ce nest pas impossible, a confirm Beck. Et ensuite ? ai-je lanc en croisant les bras. Les trois hommes se sont consults du regard. Peut-tre que Jason la suivie dans les bois, a rpondu Andy. Peut-tre que la panthre ntait pas si gravement blesse que a et quelle la eu. Parce que vous croyez que mon frre aurait traqu un fauve bless dans la fort ? En pleine nuit ? Tout seul ? Bien sr quils le croyaient ! Je le lisais aussi distinctement dans leur esprit que si avait t crit au non sur leur front. Ils se disaient mme que ctait du Jason Stackhouse tout crach. Ils oubliaient un petit dtail : toute tte brle quil tait, si mon frre avait une idole au monde, ctait bien Jason Stackhouse. Jamais il naurait fait courir un tel danger sa prcieuse petite personne. Il tait peut-tre casse-cou, mais certainement pas suicidaire. Andy Bellefleur hsitait bien encore un peu, mais, pour Alcee Beck, a ne faisait aucun doute : javais parfaitement rsum le droulement des faits . Ce que les deux flics ignoraient et que je ne pouvais pas leur dire, ctait que si Jason avait effectivement vu une panthre prs de ltang, il y avait de grandes chances pour que ait t un changeling. Claudine navait-elle pas dit que les sorciers avaient enrl les plus gros calibres dans leurs rangs ? Une panthre tait un srieux atout pour qui envisageait de supplanter un vampire de lenvergure dric. - 214 -

Jay Stans, de Clarice, ma appel ce matin, a soudain dclar Andy en tournant sa face lunaire vers moi. Il ma regarde droit dans les yeux. Il ma parl de cette fille que tu as trouve sur le bord de la route, la nuit dernire. Jai hoch la tte. Je ne voyais pas le rapport. Et puis, jtais trop proccupe par cette histoire de panthre pour chercher savoir o il voulait en venir. Cette fille connaissait Jason ? Hein ? ai-je lch, abasourdie. Mais de quoi tu parles ? Tu as dcouvert cette fille, Maria-Star Cooper, sur le basct. Les flics de Clarice ont fait des recherches, mais ils nont trouv aucune trace daccident. Jai hauss les paules. Je leur ai dit que jtais incapable de retrouver lendroit, encore moins de le leur indiquer. a ne me surprend pas trop quils naient trouv aucune preuve, vu quils ne connaissaient pas le lieu exact. Voyez-vous, ce quon se disait, est intervenu Alcee Beck, cest que Jason aurait pu garder cette fille sous le coude quelque part, aprs lavoir largue. El quand il a disparu, vous lauriez laisse partir. Hein ? Il aurait parl ourdou que a maurait fait le mme effet. Vu que Jason a t souponn de meurtre, lan dernier, on sest demand sil ny avait pas anguille sous roche... Vous savez pertinemment qui est lauteur de ces meurtres, et il est en prison, lheure quil est, ai-je protest. A moins quil ne se soit pass un truc que jignore. Et puis, il a avou, non ? Catfish a relev la tte. Son regard a crois le mien. Cet interrogatoire le rendait nerveux. Daccord, Jason tait un peu spcial question sexe quoique, ma connaissance, aucune des nanas auxquelles il avait fait goter sa spcialit ne sen soit plainte , mais de l penser quil avait enferm une fille pour en faire son esclave sexuelle ou je ne sais quoi, une fille dont jaurais d me dbarrasser... Oh ! Il ne fallait quand mme pas exagrer ! - 215 -

Ren Lenier a effectivement avou, et il est toujours sous les verrous, a confirm Andy. Mais... et si Jason tait son complice ? a enchan Alcee. Attendez une minute ! Je bouillais dj depuis un moment, mais l, jtais au bord de lexplosion. Si mon frre est mort le 1er janvier, tu par une mystrieuse panthre quil aurait blesse, comment voulez-vous quil ait retenu en otage cette... Comment sappelle-t-elle, dj ? Cette Maria-Star Cooper ? Vous croyez peut-tre que jtais dans le coup aussi ? Que ctait moi qui moccupais des esclaves de son prtendu harem ? Et puis quoi encore ? Jaurais renvers MariaStar avec ma voiture, avant de lemmener aux urgences ? On sest tous fusills du regard un bon moment. Jtais folle de rage. Quant mes interlocuteurs, ils mettaient des ondes de tension et danxit une lieue la ronde. Tout coup, Catfish a saut du rocking-chair comme un bouchon de Champagne. Ah, non ! a-t-il rugi. Vous mavez demand de venir avec vous pour annoncer la mauvaise nouvelle de la panthre Sookie. Mais y en a pas un qua parl dune Maria Truc quaurait t renverse par une voiture. Sookie est une chic fille ! a-t-il enchan en me montrant du doigt. Et je laisserai personne dire le contraire. Non seulement Jason Stackhouse a jamais eu besoin de lever le petit doigt pour que les nanas lui courent aprs et encore moins dprendre une fille en otage pour lui faire les cochonneries que vous avez en tte , mais si vous avez le culot de dire que Sookie a libr cette Maria Machin et quelle lui a roul dessus avec sa bagnole, eh bien, moi, jai quune chose vous dire : allez vous faire foutre ! Et que Dieu bnisse Catfish Hennessey ! Voil la seule chose que javais dire, moi. Alcee et Andy sont partis peu aprs. Catfish et moi sommes rests discuter de choses et dautres enfin, pour Catfish, a sest surtout limit maudire ces messieurs de la police. Quand il a t court de jurons, il a consult sa montre. Viens, Sookie. Faut quon aille chez Jason. - 216 -

Pourquoi ? Je ntais pas contre, mais jtais un peu droute par la proposition. On sest organis une petite battue entre nous, et je sais que tu voudras en tre. Pendant quil recommenait insulter Alcee et Andy, je lai regard fixement, bouche be. Je me suis vraiment creus les mninges pour trouver le moyen darrter a. Tous ces braves gens qui allaient enfiler leurs grosses parkas, leurs gants fourrs et leurs bottes pour crapahuter dans les bois, par ce froid, travers les broussailles et les ronces... et tout a pour rien. Mais comment les en empcher ? Ils voulaient tellement bien faire. Je ne pouvais pas refuser de me joindre eux. Et puis, il y avait quand mme une petite chance, si mince soit-elle, que Jason soit effectivement quelque part dans ces fourrs. Catfish ma dit quil avait rassembl un maximum de volontaires et que Kevin Prior, qui ntait pas de service, avait accept de jouer le rle de coordinateur. Lorsquil ma appris que Mary Fortenberry et les autres grenouilles de bnitier de la ville avaient dcid dapporter du caf et des beignets de la boulangerie de Bon Temps, jai craqu. Des larmes ont roul sur mes joues. Catfish est devenu encore plus rouge quil ne ltait dj. Rien ne le mettait plus mal laise quune femme en pleurs. Pour le tirer dembarras, je lui ai dit que je devais aller me prparer. Jai vaguement retap mon lit, je me suis pass un peu deau sur le visage et jai refait mon ternelle queue-de-cheval. Jai dgot un serre-tte oreillettes en peluche qui mavait peut-tre servi une fois en trois ans, jai enfil mon vieux manteau bleu marine et jai fourr mes gants dans ma poche avec un paquet de Kleenex, au cas o lenvie de jouer les pleureuses me reprendrait. La battue tait le grand vnement mondain du jour, Bon Temps. Non seulement les gens aiment bien mettre leur grain de sel dans les affaires des autres, dans notre bonne petite ville, mais, invitablement, le bruit avait commenc courir que lempreinte dune mystrieuse bte sauvage avait t trouve derrire la maison de mon frre. Daprs ce que javais pu - 217 -

constater, le mot panthre ne circulait pas encore sinon, il y aurait eu foule. La majorit des hommes taient venus arms de toute faon, tous les hommes sortent arms, ici, la plupart du temps. Chasser fait partie du mode de vie local, et pendant la saison de la chasse, on se croirait presque en vacances tant le bourg vit au ralenti. Sam tait venu. Jtais si contente de le voir que jai failli me remettre pleurer. Sam tait le meilleur patron que jaie jamais eu. Ctait galement un ami, qui rpondait toujours prsent quand javais des ennuis. Ses mches blond cuivr dpassaient dun bonnet en laine orange, et il portait des gants assortis. Sa grosse veste marron paraissait presque noire, par contraste. Comme tous les hommes, il avait mis des bottes de chantier. On ne se balade pas dans les bois avec les chevilles lair, pas mme en hiver. Les serpents sont lents et plutt lthargiques, par ce froid, mais ils sont bel et bien l, et si vous leur marchez dessus, ils ne se laissent pas faire. En un sens, la prsence de tout ce monde il y avait bien une cinquantaine de personnes donnait une dimension tragique la disparition de Jason. Si tant de gens pensaient quil gisait peut-tre dans ces bois, mort ou grivement bless, a ne rendait cette hypothse que plus plausible. Javais beau me raisonner, je sentais la peur me gagner. Mon angoisse a d se lire sur mon visage, car Sam a t un de ses gants pour me prendre la main et la serrer. La sienne tait chaude et solide. a ma fait du bien de pouvoir my cramponner. Bien qutant un changeling, Sam savait projeter ses penses dans mon esprit sans pour autant pouvoir capter les miennes. Tu crois quil est l-dedans, toi ? ma-t-il mentalement demand, en dsignant la fort du menton. Jai secou la tte. Il a riv son regard au mien. Tu crois quil est encore vivant ? Beaucoup plus dur, comme question. Faute de mieux, jai hauss les paules. Il ne mavait pas lch la main, et je lui en tais secrtement reconnaissante. Jai alors vu la voiture dArlne sarrter. Elle en est sortie, en compagnie de Tack, et sest prcipite vers moi. Le dsordre habituel de ses boucles incendiaires semblait moins tudi que - 218 -

de coutume, et le cuistot du bar avait besoin de se raser. Tiens, tiens ! Il navait donc pas encore laiss de rasoir chez Arlne... Cest du moins ce que jen ai dduit. Tu as vu Nikkie ? a demand Arlne. Non. Regarde ! Elle a discrtement point le doigt enfin, aussi discrtement que possible en direction de lintresse. Nikkie tait en jean et portait des bottes en caoutchouc qui lui arrivaient aux genoux. Difficile de reconnatre llgante directrice dune boutique de fringues chics, dans cette tenue. Certes, elle tait coiffe dun adorable chapeau blanc et marron en fausse fourrure qui vous donnait envie daller lui caresser la tte, et vtue dune veste assortie sans oublier les gants qui allaient avec , mais, partir de la taille, elle tait quipe pour la marche en fort. Dago, le collgue de Jason, la dvorait des yeux avec lair ahuri du type qui vient de tomber raide dingue au premier regard. Holly et Danielle taient venues aussi, et comme le petit copain de Danielle ntait pas l, cette battue commenait prendre des allures plutt inattendues de fte pour clibataires. Les dames de la paroisse avaient rabattu le hayon du vieux pick-up du mari de Mary Fortenberry. Bien aligns larrire, on apercevait plusieurs Thermos de caf, des tasses et des cuillres en plastique, ainsi que des petits sachets de sucre en poudre et des serviettes en papier, sans compter les six grosses botes de beignets do schappaient de petites volutes blanchtres apptissantes. Javais du mal croire que tout a avait t mis sur pied en quelques heures peine. Jai t oblige de lcher la main de Sam pour sortir un Kleenex de ma poche et messuyer les joues. Je mattendais voir Arlne, bien sr, mais je nen revenais pas que Holly et Danielle soient de la partie. Quant Nikkie, sa prsence dfiait lentendement. Elle ntait vraiment pas le genre de femme se balader dans les bois, plus forte raison pour une battue. Kevin Prior ne portait pas Jason dans son cur, et pourtant, il tait l, avec sa carte, son bloc-notes et son crayon, prt prendre la tte des oprations. - 219 -

Jai crois le regard de Holly Elle ma adress un petit sourire triste, de ceux quon rserve aux enterrements. Au mme moment, Kevin a rclam lattention de tous les participants et a commenc donner ses instructions. Je naurais jamais imagin quil puisse faire preuve dune telle autorit. La plupart du temps, il tait dans lombre de sa sculpturale partenaire, Kenya. En voil une quon ne risquait pas de voir courir les bois la recherche de Jason, en tout cas ! Ctait prcisment ce que jtais en train de me dire quand je lai aperue, un peu en retrait. Jai raval mes sarcasmes vite fait. Parfaitement quipe, elle tait appuye contre la cabine du pick-up, le visage impassible. son attitude, on devinait quelle tait venue jouer les renforts : elle ne se manifesterait que si Kevin rencontrait des problmes. Elle ntait dailleurs l que parce quil stait port volontaire. Elle aurait jet un seau deau pour sauver Jason, sil avait t en feu, mais ses sentiments lgard de mon frre taient loin dtre amicaux. Pendant que Kevin formait les quipes, les yeux noirs de Kenya, qui ne lavaient pas quitt jusqualors, ont commenc errer sur le groupe pour dvisager les participants, y compris moi. Elle ma fait un petit signe de tte auquel jai rpondu. Il faut au moins un tireur par groupe de cinq, expliquait Kevin. Et il ne sagit pas de prendre nimporte qui. Ce doit tre quelquun qui pratique la chasse en fort et connat ces bois comme sa poche. Cette directive a port lexcitation son comble. Quant moi, je nai pas cout la suite. Dj, la fatigue mempchait de me concentrer. Je ne mtais pas remise de ma journe de la veille. Le moins quon puisse dire, cest quelle avait t charge. Et pourtant, la pense de mon frre ne mavait pas quitte un seul instant. Pendant tout ce temps, la peur quil lui soit arriv quelque chose mavait hante, me laissant puise et folle dinquitude. Et voil que je me retrouvais plante l, faire le pied de grue par un froid glacial, devant la maison de mon enfance, attendant quon donne le coup denvoi dune improbable chasse au dahu laquelle jtais cense participer enfin, jesprais bien que cen tait une, de chasse au dahu. Un

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petit vent mordant sest lev dans la clairire, et jai bien cru que mes larmes allaient se changer en stalactites. Sam ma prise dans ses bras pas vident, avec nos gros manteaux. Jai pourtant eu limpression que sa chaleur me pntrait. Tu sais bien quon ne va rien trouver, ma-t-il chuchot loreille. Jen suis peu prs certaine, oui. Je le sentirai, sil est quelque part l-dedans, de toute faon. Question de flair. Jai lev les yeux vers lui je nai pas eu beaucoup defforts faire, vu quil est peine plus grand que moi. Il tait srieux comme un pape. Contrairement la plupart de ses congnres, Sam parvenait facilement tourner sa condition de changeling en drision. Il sclatait vraiment sous sa forme animale. Mais, pour lheure, je voyais bien quil cherchait surtout apaiser mes craintes. Quand il se transformait, son odorat devenait celui du chien dont il prenait lapparence. Cependant, quand il recouvrait forme humaine, il conservait une sensibilit aux odeurs trs suprieure celle dun homme ordinaire. Il ne plaisantait pas : si un cadavre gisait dans les broussailles, il le sentirait. Sam, je... Une fois de plus, les larmes me sont montes aux yeux. Jaurais aim le remercier, mais javais la gorge trop serre : les mots refusaient de sortir. Javais une sacre chance davoir un ami comme lui, et je le savais. Chut ! Ne pleure pas, a-t-il murmur, en me prenant le visage deux mains pour essuyer mes larmes avec ses pouces. On va dcouvrir ce qui est arriv Jason et on va trouver le moyen de rendre son pass ric. Personne ntait assez prs pour nous entendre, mais je nai pas pu mempcher de jeter un coup dil circulaire pour men assurer. Aprs a, a-t-il poursuivi avec une pointe dagressivit dans la voix, on pourra le renvoyer Shreveport, do il naurait jamais d partir. Je nai rien rpondu. Ctait plus sr. - 221 -

Ctait quoi ton mot, aujourdhui ? ma-t-il soudain demand en relchant son treinte. Je lui ai souri travers mes larmes. Sam senqurait toujours du mot du jour que me proposait mon phmride. Jai oubli de regarder, ce matin. Hier, ctait imbroglio . Il a eu un haussement de sourcils interrogateur. Une situation embrouille, daprs la dfinition. Un ptrin dans le genre de celui dans lequel je suis emptre, quoi. Tu vas ten sortir, Sookie. Comme les quipes se formaient, je me suis aperue que Sam ntait pas le seul changeling prsent. Je vous laisse imaginer ma surprise lorsque jai dcouvert un contingent venu de Hotshot : Calvin Norris, sa nice Crystal et un deuxime homme, dont la silhouette me paraissait vaguement familire. En fouillant un petit moment dans le fourbi qui me tenait lieu de mmoire, jai fini par raliser que le second type tait celui que javais vu sortir de sa cabane, quand je bavardais avec Calvin devant la maison de Crystal. Ctaient ses cheveux dcolors qui mavaient mis la puce loreille. Et lorsque jai vu la grce avec laquelle il se dplaait, je nai plus eu aucun doute sur son identit. Kevin leur a assign le rvrend Jimmy Fullenwilder comme tireur. En dautres circonstances, lassociation du rvrend et dun trio de changelings maurait bien fait rigoler. Comme il leur manquait un cinquime, je me suis dvoue. Les trois changelings mont salue dun hochement de tte protocolaire, mais les tranges yeux dors de Calvin taient braqus sur moi. Felton Norris, a-t-il simplement dclar, en guise de prsentation, lindex point sur le type aux cheveux dcolors. Jai hoch la tte mon tour, et Jimmy Fullenwilder, un homme grisonnant dune soixantaine dannes, ma serr la main. Je suis Jimmy Fullenwilder, pasteur de la congrgation baptiste locale, a-t-il dclar avec un grand sourire. Bien sr, je connais notre petite Sookie, mais je ne suis pas sr de vous avoir dj vus dans mon glise... - 222 -

Calvin Norris a accueilli cette rflexion avec un sourire poli, Crystal avec un rictus sarcastique. Quant Felton Norris (ils taient court de noms de famille, Hotshot ?), il ne sen est que renfrogn davantage. Ce Felton tait vraiment un drle de type, mme pour un changeling issu dune union consanguine. Il avait un regard extrmement sombre que soulignaient dpais sourcils bruns, le tout formant un contraste saisissant avec ses cheveux clairs. Son visage, trs large au niveau des yeux, se rtrcissait un peu trop brusquement autour dune petite bouche presque sans lvres. Bien que corpulent, il se dplaait avec une souplesse et une lgret surprenantes. Quand on est entr dans les bois, je me suis vite rendu compte que ctait, en fait, une particularit commune tous les habitants de Hotshot. ct des Norris, Jimmy Fullenwilder et moi donnions limpression de tituber comme des lphants qui auraient siphonn une barrique de whisky. Enfin, le pasteur tenait sa winchester comme sil savait sen servir. Ctait dj a. Gardez bien lesprit le nom et le visage de ceux avec qui vous faites quipe, a braill Kevin. Il ne sagit pas doublier quelquun en route ! Et maintenant, en avant ! Les recherches ont dbut, chacun scrutant le sol autour de lui en progressant pas rguliers. Jimmy Fullenwilder nous devanait de quelques pas. Normal : ctait lui qui tenait le fusil. Dvidentes disparits sont rapidement apparues entre les Norris, le rvrend et moi. Crystal paraissait glisser travers les broussailles sans laisser aucune trace de son passage. Jamais elle ncartait ni ncrasait une branche. Passionn de chasse, Jimmy Fullenwilder se sentait dans les bois comme un poisson dans leau. Ctait un habitu des expditions en pleine nature, mais il ne se dplaait pas avec laisance de Calvin ou de Felton. Ces deux-l se faufilaient travers les branchages avec une fluidit de fantmes et une discrtion lavenant. un moment, comme je me trouvais face un taillis dpineux particulirement touffu, je me suis subitement sentie saisie par la taille, puis souleve de terre. Je navais pas eu le temps de ragir que jtais dj de lautre ct. Calvin Norris ma repose doucement, avant de rentrer dans le rang. Jimmy - 223 -

Fullenwilder le seul qui aurait pu sen tonner ne voyait rien de ce qui se passait derrire lui. Notre groupe na rien trouv : pas un bout de tissu, pas un lambeau de chair, pas une empreinte de botte ni de patte, pas une odeur, pas une trace, pas une goutte de sang. Des membres dune autre quipe ont bien cri quils avaient dcouvert un cadavre dopossum moiti dvor, mais, tant donn le peu dlments dont ils disposaient, il leur tait impossible de dduire ce qui avait pu causer la mort de lanimal. Comme par hasard, cest mon groupe qui est tomb sur la cabane que Jason et Hoyt avaient construite, quatre ou cinq ans auparavant, pour guetter le gibier. Bien quen lisire dune petite clairire, elle tait cerne de bosquets si pais que, pendant quelques instants, ils nous ont comme avals, nous faisant disparatre dun coup aux yeux des autres participants chose que je naurais pas crue possible en plein hiver, avec les arbres dnuds. En voyant Felton Norris gravir lchelle de la cabane une vitesse fulgurante, je me suis prcipite sur le rvrend pour dtourner son attention. Sur le moment, je nai rien trouv de mieux que de lui demander sil accepterait de dire des prires pour le retour de mon frre. videmment, il ma rpondu quil navait pas cess de prier depuis quil avait appris la disparition de Jason et en a profit pour me faire savoir quil serait heureux de me voir la messe, le dimanche suivant. Bien que mes horaires de travail ne me le permettent pas toujours, quand je le pouvais, jallais lglise ce que Jimmy Fullenwilder savait pertinemment. Mais jai bien t oblige de dire oui. Cest vide, a cri Felton au mme instant. Sois prudent, lui a lanc Calvin. Cette chelle nest pas trs solide. Calvin mettait manifestement Felton en garde, linvitant adopter un comportement moins suspect au retour qu laller sans doute avait-il surpris mon petit mange. Tandis que Felton redescendait, jai crois le regard de Calvin. Une tincelle ironique dansait dans ses tranges prunelles dor. Il faut avouer que la lenteur et la maladresse du changeling avaient quelque

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chose de comique, surtout quand on les comparait son agilit naturelle. Lasse dattendre, Crystal stait loigne, prenant un peu davance sur notre tireur et enfreignant, par l mme, une des consignes formelles que Kevin nous avait donnes avant de partir. Jtais en train de la chercher des yeux quand je lai entendue crier. En lespace dune seconde, Calvin et Felton avaient bondi hors de la clairire, nous laissant, le rvrend et moi, courir derrire eux comme la tortue aprs le livre. Jesprais que, dans le feu de laction, le pasteur ne remarquerait pas la stupfiante vlocit de nos coquipiers. Devant nous sest soudain lev un raffut indescriptible, avec concert de grognements, bruits de combat, agitation frntique dans les broussailles. Des appels se sont alors rpandus dans toutes les directions : les autres participants se dirigeaient vers la source de lalarmant vacarme. Emporte par mon lan, je me suis pris le pied dans les ronces et jai bascul cul par-dessus tte. Au prix dun spectaculaire roul boul, jai russi reprendre aussitt ma course. Mais Jimmy Fullenwilder mavait dj double. Comme je me prcipitais vers un bouquet de pins, jai entendu un coup de feu. O mon Dieu ! O mon Dieu ! Jai merg dans une petite troue, o tout ntait que sang et tumulte. Une norme bte se dbattait sur un tapis de feuilles mortes, claboussant de sang tout ce qui lentourait. Mais la bte en question navait rien dune panthre. Le temps que je ralise quoi javais affaire, le sanglier avait succomb. Seigneur ! Cette odeur de sang chaud et de porc, quelle horreur ! Aux craquements, bruits de fuite et cris de goret qui ont suivi, il tait vident que la bte ntait pas seule quand Crystal avait crois son chemin. Malheureusement, il ny avait pas que du sang de sanglier sur le sol. Adosse un tronc, Crystal Norris jurait comme un charretier en se tenant la cuisse deux mains. Son jean tait - 225 -

tremp, et son oncle et Felton taient penchs au-dessus delle. Jimmy Fullenwilder stait fig, le fusil toujours point sur la bte, avec, sur le visage, lexpression dun type compltement sonn. Je lai abandonn sa stupeur pour me diriger vers les lycanthropes. Comment va-t-elle ? Seul Calvin a lev la tte. Ses yeux taient encore plus bizarres qu laccoutume : ils taient devenus jaunes et semblaient stre arrondis. Il a jet un coup dil lnorme carcasse, un coup dil... affam. Cest alors que jai remarqu le sang autour de ses lvres et la touffe de poils jauntres quil avait sur la main. Il devait assurment faire un drle de loup. Jai point discrtement le doigt sur cette preuve criante de sa vritable nature. Encore tout frmissant de faim rprime, il a hoch la tte en silence. Jai tir un mouchoir de ma poche et je lui ai essuy la bouche, avant que Jimmy Fullenwilder ne finisse par sortir de lespce de fascination dans laquelle semblait lavoir plong son exploit. Aprs avoir t toute trace de sang du visage de Calvin, jai nou le mouchoir autour de sa paume pour cacher sa fourrure naissante. Quant Felton, il ma paru normal... jusqu ce que japeroive ses mains. Enfin, si lon pouvait encore appeler ces gros trucs plats et griffus des mains. Je ne pouvais pas lire dans leurs penses, mais je percevais la sensation de manque qui les dvorait, leur envie de viande crue et sanguinolente, de dizaines de kilos de chair frache... Jai mme vu Felton se balancer davant et arrire, tant la tension entre son dsir et la rsistance quil lui imposait lui devenait intolrable. Cette lutte intrieure faisait dj peine voir, alors, vivre, ce devait tre atroce. Finalement, les deux lycanthropes sont parvenus faire rebasculer leur cerveau sur le mode humain. Aprs a, il na gure fallu que quelques secondes Calvin Norris pour recouvrer lusage de la parole. Elle perd... beaucoup de sang, ma-t-il dit. Mais elle devrait... sen sortir si nous lemmenons... tout de suite lhpital. Sa voix tait rauque, un peu pteuse, et il avait eu du mal achever sa phrase. Cest alors que, les yeux baisss, handicap - 226 -

par ses griffes, Felton sest mis dchirer maladroitement sa chemise. Comprenant ce quil voulait faire, jai immdiatement pris le relais. Une fois la blessure de Crystal panse aussi troitement que possible avec ce bandage de fortune, Calvin et Felton lont souleve pour la transporter rapidement hors de la fort. Grce Dieu, la position des mains de Felton sous le corps de la blesse les cachait la vue. Tout stait pass si vite que les autres participants, qui convergeaient vers nous, commenaient tout juste comprendre ce qui stait pass. Jai tu un sanglier, disait Jimmy Fullenwilder en secouant la tte dun air incrdule, tandis que Kevin et Kenya arrivaient, hors dhaleine, devant lui. Je narrive pas le croire. Jai tir, et les femelles se sont sauves avec leurs petits. Puis les deux hommes se sont jets sur la bte, et quand ils se sont carts, jai tir en plein dans la gorge. Il semblait ne pas bien savoir si a faisait de lui un hros ou sil allait avoir de srieux ennuis avec la SPA. Il ignorait ce quoi il avait chapp. Sentant Crystal menace et la vue dun tel gibier, Felton et Calvin avaient bel et bien failli se transformer, et il fallait quils soient drlement puissants pour tre parvenus sarracher leur proie. Cependant, le fait mme quils naient pas russi enrayer compltement le processus prouvait le contraire. La limite entre les deux natures des habitants de Hotshot devenait manifestement de plus en plus floue. Pour preuve, il y avait des marques de dents sur le cadavre du sanglier. Allons-y, a dit Sam, qui tait apparu, comme par miracle, mon ct. Cet incident va courter les recherches. La battue est finie pour aujourdhui. On a regagn le jardin de Jason pas lents. Jai racont Mary Fortenberry ce qui stait pass, et aprs lavoir remercie pour sa contribution et pour la bote de beignets quelle a tenu me donner , jai repris ma voiture. Sam ma suivie dans son pick-up. Quand je suis entre chez moi, a ma fait bizarre de penser quil y avait dj quelquun dans la maison. Eric sentait-il ma prsence au-dessus de sa tte ? Ou tait-il vraiment mort, - 227 -

comme nimporte quel mort ? Mais cette ide a peine eu le temps de me traverser lesprit que je lavais dj oublie. Javais tout simplement trop de choses en tte. Sam a fait du caf. Il tait un peu comme chez lui, dans ma cuisine : il tait venu une fois ou deux, du vivant de ma grandmre, et mavait souvent rendu visite depuis. On a fris la catastrophe, ai-je soupir en pendant nos manteaux dans lentre. Sam ne ma pas contredite. Non seulement on na pas trouv Jason ce qui, trs honntement, maurait bien tonne , mais les Norris ont failli se faire dmasquer, et Crystal a t attaque par un sanglier ! Franchement, je ne comprends pas ce qui leur a pris de venir mettre leur grain de sel dans cette histoire. Je sais que ce ntait vraiment pas sympa de ma part de dire a, mais jtais avec Sam, et il me connaissait suffisamment pour ne plus se faire aucune illusion mon sujet. Je leur ai parl, avant ton arrive. Pour Calvin, ctait un peu une faon de te courtiser, la mode de Hotshot. Felton est leur meilleur pisteur. Alors, il lui a demand de laccompagner. Quant Crystal, elle voulait juste retrouver Jason. Jai eu honte de moi, tout coup. Pardon, ai-je murmur en meffondrant sur une chaise. Pardon. Sam sest agenouill devant moi et a pos les mains sur mes genoux. Vu les circonstances, tu as bien le droit dtre de mauvais poil. Je me suis penche pour lembrasser sur le front. Je ne sais pas ce que je ferais sans toi. Il a lev les yeux, et il y a soudain eu comme un flottement entre nous. Tu appellerais Arlne, ma-t-il finalement rpondu avec un petit sourire en coin. Elle dbarquerait avec les gosses, te ferait avaler un caf arros et te parlerait de la bistouquette en biais de Tack. Elle te ferait rire et oublier tes ennuis. Ton moral remonterait en flche.

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Intrieurement, je lai bni de ne pas avoir essay de profiter de la situation. Tu sais quoi ? lui ai-je lanc, bien dcide entrer dans son jeu pour le remercier de ses efforts. Javoue que a mintrigue, cette histoire propos de Tack... Cest vrai ? En tout cas, jai entendu Arlne le dire Charlsie Tooten. Jai servi le caf, pouss le sucrier moiti vide vers Sam et vrifi machinalement o en taient mes rserves de sucre en morceaux, dans le gros bocal pos sur ltagre, au-dessus du plan de travail. Cest comme a que jai vu le voyant du rpondeur clignoter. Je nai eu quun pas faire pour appuyer sur le bouton. Le premier message avait t enregistr 5 heures du matin. Oh oh ! Javais coup la sonnerie du tlphone avant daller me coucher. La voix limpide de Pam sest leve dans la pice. Nous attaquons les sorciers ce soir. Les lycanthropes ont russi convaincre les Wiccans locaux de se joindre nous. Nous avons besoin dric. Mme sil a oubli qui il est, il sait toujours se battre. Il faut que tu nous lamnes. Si ce maudit sort nest pas bris, il ne nous servira plus rien, de toute faon. Cette chre Pam, toujours aussi pragmatique ! Aprs une petite pause, elle reprenait : Les lycanthropes de Shreveport salliant aux vampires pour livrer bataille : tu vas assister un moment historique, chre amie tlpathe ! Il y a eu le bruit du combin quon raccroche, puis le petit bip qui annonait le message suivant. Il avait t enregistr deux minutes plus tard. ce propos, disait Pam, comme si elle navait jamais interrompu la communication, il nest pas impossible que tes facults trs spciales puissent nous tre utiles. Il nous faut tudier la question de prs. Tu dois donc arriver ici au plus tt, ds la tombe de la nuit. Elle a de nouveau raccroch. Biiip ! Ici signifiant au 714 Parchman Avenue, prcisait Pam, avant de raccrocher pour de bon.

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Comment est-ce que je pourrais faire un truc pareil, alors que mon frre a disparu ? me suis-je crie, offusque par le ton autoritaire de Pam et accable par tout ce qui me tombait sur la tte. En commenant par aller faire un petit somme, ma conseill Sam. Viens. Il ma pris la main et ma entrane vers ma chambre. Tu vas enlever tes bottes et ton jean, te glisser bien gentiment sous les draps et faire la sieste. Quand tu te rveilleras, tu te sentiras dj mieux, tu verras. Et appelle au bar tout lheure pour me donner le numro de Pam, afin que je puisse te joindre. Alors, tu crois que je devrais y aller ? Jtais compltement dsoriente. Non. Je donnerais tout ce que je possde pour que tu ny ailles pas. Mais je pense que tu nas pas le choix. Dsol, ce nest pas mon combat : je nai pas t convi. Et, sur ces bonnes paroles, Sam ma embrasse sur la joue et ma quitte pour retourner Chez Merlotte. Intressant... Aprs linsistance que mettaient les vampires de ma connaissance tant Bill quEric me considrer comme une sorte de bien prcieux quil fallait tout prix protger, lattitude de Sam envers moi avait quelque chose de librateur. Jai prouv une grisante sensation de toutepuissance et me suis brusquement sentie pleine dallant, prte conqurir le monde... a a dur trente secondes, jusqu ce que je me souvienne de mes vux pour cette nouvelle anne : ne plus jamais me faire frapper et viter les ennuis. Si jallais Shreveport avec ric, je pouvais tre sre de voir des trucs que je navais aucune envie de voir, de dcouvrir des trucs que je navais aucune envie de dcouvrir et de me faire tabasser pardessus le march. Par ailleurs, mon frre avait conclu un march avec les vampires, et je devais le respecter. Par moments, javais limpression que je passais ma vie prise entre deux feux. Mais bon, des tas de gens ont une vie complique. Jai pens ric, puissant vampire quon avait dpouill de tout, y compris de son identit. Jai pens au carnage dans la - 230 -

boutique de mariage, la dentelle et au brocart blanc maculs de sang. Jai pens la malheureuse Maria-Star, toujours lhpital... Ces sorciers taient le mal incarn, et le mal devait tre combattu. Cest a, lAmrique... Mais a faisait quand mme bizarre de se retrouver du ct des lycanthropes et des vampires pour dfendre le bien.

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CHAPITRE 11

Si incroyable que cela puisse paratre, je me suis effectivement endormie. Quand je me suis rveille, ric tait assis sur le bord du lit. Il me flairait. Quas-tu fait, Sookie ? ma-t-il demand dune voix calme trop calme. Tu sens le sous-bois et tu as sur toi une odeur de changeling. Et de quelque chose de plus sauvage encore. Lodeur du changeling en question tait probablement celle de Sam. De loup-garou, lui ai-je souffl. Non, pas de loup-garou. a ma intrigue. Calvin mavait prise par la taille pour me faire franchir un fourr, et son odeur devait encore imprgner mon pull. Mais de plus dun changeling, a prcis ric dans la pnombre de la chambre. Do viens-tu donc, ma belle amante ? Il ne semblait pas en colre, mais pas vraiment content non plus. Sacrs vampires ! Plus possessifs, tu meurs ! Jai particip une battue pour retrouver mon frre, dans les bois derrire chez lui. ric est rest fig un quart de seconde, puis il ma prise dans ses bras pour me serrer contre lui. Je suis dsol, a-t-il chuchot mon oreille. Je sais que tu te fais du souci pour Jason et je... Attends. Je peux te demander quelque chose ? Je voulais vrifier une petite thorie personnelle. Je tcoute.

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Rflchis bien, ric. Es-tu vraiment, sincrement dsol ? Est-ce que tu partages rellement mon inquitude pour Jason ? Parce que le vrai ric, lui, sen serait fichu comme de lan quarante. Bien sr ! a-t-il protest. Puis, aprs un long silence, il a ajout : la rflexion, en fait, pas vraiment. Jaurais bien aim voir son visage, ce moment-l. A en croire le ton de sa voix, il paraissait surpris. Je sais que je devrais tre dsol. Je devrais me sentir concern par le sort de ton frre, puisque jadore faire lamour avec toi. Or, pour que tu en aies envie aussi, il faudrait que tu aies une bonne opinion de moi. Et pour que tu aies une bonne opinion de moi, il faudrait que je minquite pour ton frre. CQFD. Ah ! Dans ces cas-l, il vaut mieux apprcier la franchise, cest certain. Ctait la premire fois depuis des jours que javais limpression davoir le vritable ric en face de moi enfin, une version soft, tout de mme. Mais si javais besoin den parler, tu mcouterais, non ? Ne serait-ce que pour la mme raison ? Bien sr, ma belle amante. Parce que tu veux coucher avec moi. videmment. Mais aussi parce que... je me rends compte que je... Il sest brusquement interrompu, comme sil sapprtait dire une horreur. Parce que je me rends compte que jai des sentiments pour toi. Oh ! ai-je lch contre sa poitrine. Un vampire, prouver des sentiments ? Ctait proprement hallucinant ! Jtais aussi bahie que lui. Il tait torse nu. Jen ai dduit que le reste ltait aussi. Ses cheveux ont caress ma joue. ric, ai-je fini par murmurer aprs un bon moment le temps de reprendre mes esprits. Je naurais jamais cru que je dirais a un jour, mais moi aussi, jprouve des sentiments pour toi. - 233 -

Javais des trucs hyper importants lui annoncer, et on aurait dj d tre en route pour Shreveport. Mais je voulais savourer cet instant. Un instant de pur bonheur. Pas exactement de lamour... a-t-il repris dun ton proccup, pendant que ses doigts cherchaient le plus court chemin pour me dshabiller. Non, mais a y ressemble. Je lai un peu aid parvenir ses fins. On ntait pas en avance. ric, on na pas beaucoup de temps, lai-je averti en refermant la main sur son sexe. Je lai entendu retenir son souffle. Embrasse-moi. Et il ne parlait pas de ses lvres. Tourne-toi comme a, ma-t-il susurr. Je veux tembrasser aussi. Finalement, il ne nous a pas fallu longtemps pour nous retrouver dans les bras lun de lautre, heureux et combls. Quy a-t-il ? sest-il soudain inquit. Je te sens tendue. Il faut quon parte pour Shreveport tout de suite. Ce soir, cest le grand soir : on attaque Hallow et ses sorciers. Dans ce cas, tu dois rester ici. Non, ai-je rpondu doucement, en posant la main sur sa joue. Non, mon cur, il faut que je vienne avec toi. Je ne lui ai pas dit que Pam envisageait dutiliser ma tlpathie comme arme de guerre. Je ne lui ai pas dit quelle comptait se servir de lui comme machine tuer. Je ne lui ai pas dit que jtais sre que quelquun allait mourir ce soir quelques-uns, mme, humains, lycanthropes et vampires. Je ne lui ai pas dit non plus que ctait probablement la dernire fois quil se rveillait chez moi. Lun de nous deux pouvait fort bien ne pas en rchapper, et mme si on en sortait indemnes, il y avait de grandes chances pour que rien ne soit plus jamais comme avant. Le trajet jusqu Shreveport sest droul dans un silence de mort. Jai bien eu au moins sept fois la tentation de faire demi-tour avec ou sans ric. - 234 -

Jai rsist. ric ntant pas particulirement dou pour lire une carte ce ntait pas au nombre de ses talents de vampire , jai t oblige de me garer et dtudier mon plan de Shreveport pour trouver litinraire le plus court jusquau 714 Parchman Avenue. Je ne men tais pas inquite avant, comptant sans doute sur ric pour mindiquer le chemin, dont il navait gard aucun souvenir, bien entendu. Ton mot du jour tait annihiler , ma-t-il joyeusement annonc. Oh ! Merci davoir regard... Dis donc, a a plutt lair de texciter, tout a, ai-je observ. Mais, Sookie, a-t-il protest, il ny a rien de tel quune bonne bagarre. Quand on gagne, oui. a la calm un moment. Parfait. Javais dj assez de mal comme a me reprer travers ce ddale de rues sans parler de tout ce qui me trottait dans la tte en mme temps. On a malgr tout fini par arriver dans la bonne rue et devant la bonne maison. Je mtais toujours reprsent Pam et Chow vivant dans quelque vaste manoir dun autre ge. En fait, ils occupaient une espce de vaste ranch dans une banlieue rsidentielle plutt bourgeoise, le genre de quartier o les pelouses sont bien tondues et o on peut rouler bicyclette en toute tranquillit. La lumire extrieure clairait le numro 714 et son garage trois places, au bout de lalle. Il tait plein, aussi suis-je alle me garer sur la dalle de bton prvue pour le stationnement des visiteurs en surnombre. Jai reconnu le pick-up de Ln et la voiture que javais aperue devant la maison du colonel Flood. Avant de sortir de la voiture, ric sest pench pour membrasser. Nous nous sommes regards, et je me suis perdue dans lazur limpide de ses prunelles. Il avait bross ses longs cheveux blonds de Viking et les avait retenus avec un de mes lastiques. Avec son jean et sa nouvelle chemise de flanelle, il tait tomber. Nous pourrions retourner Bon Temps, tu sais, a-t-il murmur. - 235 -

Dans la lumire blafarde du plafonnier, son visage ple semblait sculpt dans le marbre. Nous pourrions rentrer chez toi. Je resterais avec toi pour toujours, Sookie. Nous apprendrions nous connatre. Nous explorerions nos corps nuit aprs nuit. Je pourrais taimer. Ses narines se sont soudain dilates, et il a redress firement la tte. Je pourrais travailler. Tu naurais plus de problmes dargent. Je taiderais. On dirait une demande en mariage, ai-je lanc, ironique, histoire de dtendre latmosphre. Mais ma voix tremblait. Cen est une, a-t-il rpondu sans hsiter. Et il ne serait plus jamais lui-mme. Il serait un sosie dric, un faux, une copie, un ric dpossd de sa vraie vie. Et puis, il ne changerait peut-tre pas, mais moi, si. Cesse donc de voir tout en noir, Sookie ! me suis-je ordonn. Il faudrait que tu sois compltement idiote pour laisser passer la chance de vivre avec un pareil Apollon, quelle que soit la dure de la relation. On samusait vraiment bien ensemble. Japprciais sa compagnie, sans parler de ses talents damant exceptionnel. Maintenant quil avait perdu la mmoire, ctait un vrai bonheur de partager ses nuits et son lit. Mais si a marchait entre nous, ctait parce quil ntait pas le vritable Eric. Et voil ! Jen revenais toujours au mme point. La boucle tait boucle. Jai ouvert la portire en soupirant. Je suis compltement idiote, ai-je lch, comme il faisait le tour de la voiture pour venir me tenir la portire et marcher avec moi jusqu la maison. Il na pas fait de commentaire. Qui ne dit mot... Jai cri : Y a quelquun ? en poussant la porte, aprs avoir frapp en vain. Le garage donnait sur la buanderie, qui donnait elle-mme sur la cuisine. Comme on pouvait sy attendre chez des vampires, cette dernire tait dune propret immacule videmment : elle ne servait rien. Elle tait minuscule pour une proprit de cette - 236 -

taille. Lagent immobilier avait d se frotter les mains quand il lavait fait visiter des vampires. Une famille humaine une famille o lon mangeait des plats faits maison aurait eu du mal se contenter dune cuisine grande comme un lit, ft-il double. La maison tait une construction de plain-pied conue comme un grand espace ouvert, de sorte que, de lvier, on avait une vue panoramique sur la pice vivre , de lautre ct du comptoir de la cuisine. Il y avait trois arcades en plein cintre qui devaient donner sur la salle manger (pour manger quoi, on se le demande), le salon et le couloir menant aux chambres. Pour lheure, la pice vivre tait bonde. Et, daprs les bouts de bras et de jambes qui dpassaient par les ouvertures, il devait y avoir encore des gens dans les pices attenantes. Pam, Chow et Grald taient l, ainsi que deux autres vampires que javais dj vus au Croquemitaine. Les Cess taient reprsentes par le colonel Flood, Amanda la Rousse ma grande copine , le petit jeune aux cheveux en ptard Sid , Ln, Pepper et, mon grand dsespoir, Debbie Pelt. Elle tait habille la dernire mode, histoire sans doute de me rappeler quelle gagnait bien sa vie avec son job de conseillre juridique dans une grande agence de pub. En procdant par limination, le groupe qui restait devait tre une dlgation des sorciers locaux. Jai suppos que la femme trs digne, assise sur le canap, tait leur chef. Le cheveu gris acier, elle devait avoir la soixantaine. Elle avait la peau de la couleur dun caf serr et de grands yeux marron au regard plein de sagesse. Il ma tout de mme sembl dceler une lueur de scepticisme dans ses prunelles sombres. Elle tait accompagne dun jeune homme ple lunettes portant pantalon pinces, chemise rayures et mocassins bien cirs. Il devait occuper un poste de manager quelconque chez Office Depot ou chez McDo, et ses gosses croyaient sans doute quil tait parti faire un bowling ou participer quelque obscure runion paroissiale, par cette froide nuit de janvier. Au lieu de quoi, lui et la jeune femme assise son ct taient sur le point de risquer leur peau en livrant un combat mort.

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Jai repr deux chaises vides. Elles nous taient manifestement destines. Nous vous attendions plus tt, nous a lanc Pam dun ton cassant. Salut ! Moi aussi, je suis ravie de te voir. Surtout, ne texcuse pas de nous avoir prvenus si tard, ai-je grommel entre mes dents. Pendant un long moment, ric est devenu le point de mire de tous les participants. N'tait-il pas cens prendre la direction des oprations, comme il le faisait depuis des annes ? ric les a regards sans comprendre. Le silence commenait devenir gnant. Bon. Voici comment nous allons procder, a finalement annonc Pam. Tous les visages se sont tourns vers elle. Elle semblait avoir pris la charge de leader sur ses charmantes paules et tre prte la porter aussi longtemps quil le faudrait. Grce aux Traqueurs de nos amis lycanthropes, nous savons o Hallow a tabli son quartier gnral, a dclar Pam. Elle semblait ignorer ric, mais ctait manifestement parce quelle ne savait pas comment se comporter autrement. Sid ma souri, et je me suis rappel quEmilio et lui avaient remont la piste des sorciers depuis la boutique de mariage jusquau btiment qui abritait Hallow et sa bande. Et puis, tout coup, jai compris : il voulait me montrer ses dents. Il les avait limes et aiguises comme des poignards. Argh ! Bon. La prsence des vampires, des sorciers et des lycanthropes me paraissait normale. Mais quest-ce que Debbie Pelt venait faire l ? Ctait un changeling, mais pas un lycanthrope. Les lycanthropes mprisaient souverainement les autres changelings, dhabitude. Et voil quils en acceptaient un, et une assemble de cette importance, en plus ! Je dtestais cette fille et je me mfiais delle comme de la peste. Elle avait d insister pour venir, et a ne faisait que la rendre encore plus suspecte mes yeux. Puisquelle a tenu venir, mettez-la donc en premire ligne, ai-je song. Comme a, au moins, vous naurez pas vous inquiter de ce quelle fabrique derrire votre dos. - 238 -

Ma grand-mre aurait sans doute eu honte de moi. Mais bon, comme Ln, elle naurait jamais voulu croire que Debbie avait rellement essay de me tuer. Nous allons infiltrer le quartier discrtement, poursuivait Pam. Je me suis demand si elle avait lu un manuel de commando. Les sorciers se sont entours dun large bouclier magique, si bien quon ne risque pas de rencontrer beaucoup de gens dans les rues avoisinantes. Certains, parmi les lycanthropes, sont dj en place. Nous devrons tout faire pour passer inaperus. Sookie partira en premier. Toutes les Cess ont braqu les yeux sur moi. a faisait un drle deffet, un peu comme si je mtais retrouve au milieu dun cercle de camions aux phares allums en pleine nuit. Pourquoi ? sest enquis Ln. Ses larges mains agrippaient nerveusement ses genoux. Debbie, qui stait assise par terre ct de lui, ma adress un grand sourire rjoui. Elle savait quil ne pouvait pas la voir. Parce que Sookie est cent pour cent humaine, mme si elle possde un don particulier, a rpondu Pam. Hallow et ses sorciers ne pourront pas la dtecter. ric mavait pris la main. Il la serrait si fort que jentendais presque mes os craquer. Avant sa crise damnsie, il aurait touff le plan de Pam dans luf, ou peut-tre laurait-il adopt avec enthousiasme. Mais maintenant, il tait trop impressionn pour protester, mme sil en mourait denvie. Et quest-ce que je suis cense faire, une fois l-bas ? Jtais fire davoir russi afficher un calme aussi olympien. Jaurais pourtant prfr prendre la commande particulirement tordue dune table de bcherons imbibs plutt que de monter au feu en premire ligne. Lire les penses des sorciers qui se trouvent lintrieur, pendant que nous prendrons position, ma posment rpondu Pam. Si jamais ils dtectent notre prsence, nous perdrons le bnfice de leffet de surprise, et nous aurons plus de risques de nous faire tuer ou de subir des blessures graves.

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Quand Pam semballait, elle prenait un lger accent, que je navais jamais russi identifier. Peut-tre tait-ce le vieil anglais tel quon le parlait il y a deux ou trois sicles. Penses-tu pouvoir les dnombrer ? Est-ce que cest dans tes cordes ? Jai rflchi une seconde. Oui, a devrait pouvoir se faire. a nous serait extrmement utile. Et quest-ce quon fait, une fois dans le btiment ? a demand Sid. Surexcit par limminence du combat, il arborait un sourire jusquaux oreilles qui dcouvrait ses dents pointues. Pam a sembl quelque peu dconcerte. On tue tout le monde, a-t-elle lch, comme si a tombait sous le sens. Le sourire de Sid sest vanoui. Jai tressailli et je nai pas t la seule. Pam sest rendu compte que la pilule avait un peu de mal passer. Quest-ce que vous voulez faire dautre ? sest-elle tonne, sincrement trouble. Ils vont tout faire pour nous tuer, eux, est intervenu Chow. Ils nont cherch quune fois ngocier, et cette unique tentative a cot ric sa mmoire. Quant Clancy, il a perdu la vie ils ont fait livrer ses vtements au Croquemitaine ce matin. Tout le monde vitait de regarder ric, qui semblait en tat de choc. Je lui ai tapot la main pour le rassurer. Ltau qui me broyait la main droite sest lgrement desserr. Jai senti des fourmillements dans les doigts : le sang recommenait circuler. Il faut que quelquun accompagne Sookie, a dclar Ln en fusillant Pam du regard. On ne peut pas la laisser approcher de ce nid de vipres toute seule. Jvais y aller avec elle, a lanc une voix familire depuis un coin sombre de la pice. Je me suis penche pour chercher son propritaire des yeux. - 240 -

Bubba ! me suis-je crie, ravie de retrouver mon fidle garde du corps. Bubba sest avanc dans la pice avec un petit signe de la main. Ses cheveux noirs copieusement gomins avaient t soigneusement lisss, et sa lvre infrieure affichait cette moue boudeuse clbre dans le monde entier. La personne qui soccupait de lui en ce moment devait lavoir habill spcialement pour loccasion parce que, au lieu de la traditionnelle combinaison pantalon en satin orne de strass, Bubba portait une tenue de camouflage rglementaire. Super dvous voir, mamzelle Sookie, sest-il aussitt exclam. Zavez vu ? Jporte mon uniforme de larme. a te va trs bien, Bubba. Merci, mamzelle Sookie. Pendant ce temps, Pam avait rflchi. Ce nest peut-tre pas une mauvaise ide, a-t-elle dit. Son... euh... image mentale, sa signature crbrale... enfin, vous voyez ce que je veux dire , est tellement... hum... atypique que les sorciers ne pourront jamais lattribuer un vampire. Javais rarement vu Pam faire preuve dautant de tact ce ntait pas vraiment son genre. Bubba faisait pourtant un sacr vampire. Il tait certes dune docilit hors pair, mais il avait un peu de mal faire fonctionner ce qui lui servait de cerveau Bill lui prtait lintelligence dun ver de terre et il adorait les chats. Surtout quand ils se vidaient de leur sang... O il est, Bill, mamzelle Sookie ? Jaurais d my attendre. Bubba avait toujours vou une vritable vnration mon ex. Il est au Prou, Bubba. Cest tout l-bas, en Amrique du Sud. Non, a fait une voix glaciale. Jai cru que mon cur sarrtait. Je suis revenu. Et, mergeant dune des arcades latrales, est apparu mon amour perdu. Dcidment, ctait la soire des surprises !

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Revoir Bill au moment o je my attendais le moins ma drlement secoue, plus que je ne laurais voulu. Ma vie sentimentale ayant t un dsert absolu jusqu mes vingt-cinq ans, je navais jamais eu dex-petit copain avant. Je ntais donc pas du tout prpare grer la situation et encore moins mes motions, surtout avec ric accroch mon bras comme Mary Poppins son parapluie. Bill avait fire allure. Il portait une chemise Calvin Klein que je lui avais choisie et un pull dans les tons bruns et mordors (mais non, je ne lui ai pas accord la moindre attention, quest-ce que vous croyez ?). Parfait, a comment Pam. Nous allons avoir besoin de toi, ce soir. Cette chre Pam ! Toujours aussi attendrissante : peine retrouvait-elle une vieille connaissance quelle sempressait de lenvoyer au casse-pipe. Il faudra que tu me racontes les ruines et tout a, a-t-elle enchan. Tu connais tout le monde ? Bill a balay lassistance du regard. Colonel Flood... Il a salu lintress dun hochement de tte. Lonard... Nettement moins cordial, le ton, ma-t-il sembl. Je ne crois pas connatre ces nouveaux allis... Il dsignait les sorciers. Il a attendu que les prsentations soient acheves pour demander : Mais quest-ce que Debbie Pelt vient faire ici ? Exactement la question que je mtais pose ! Je me suis efforce de ne pas ouvrir la bouche comme un four en lentendant formule mot pour mot. Jai essay de me rappeler si les chemins de Bill et de Debbie staient croiss Jackson, sils avaient t mis en prsence lun de lautre. Bill savait qui elle tait et le rle quelle avait jou dans ma... msaventure (le mot est faible), mais je ne me souvenais pas quils se soient jamais rencontrs. Cest la femel... la compagne de Lonard, a rpondu Pam.

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Jai regard Ln avec un haussement de sourcils interrogateur. Il est devenu rouge pivoine. Elle tait venue lui rendre visite et elle a dcid de laccompagner, a poursuivi Pam. Tu y vois une objection ? Elle a particip aux sances de torture que lon ma infliges chez le roi du Mississippi, a dclar Bill. Elle prenait plaisir me voir souffrir. Ln sest lev dun bond. Il tait livide, prsent. Cest vrai, Debbie ? Debbie Pelt a rprim une grimace mal, puisque je men suis aperue. Et je ntais pas la seule : tous les regards taient braqus sur elle, et dans tous se lisait la mme condamnation. Jtais juste passe voir un copain, un lycanthrope qui vit l-bas, un des gardes, a-t-elle expliqu en se tournant vers Bill, dune voix qui manquait singulirement dassurance pour quelquun qui protestait de sa bonne foi. Que vouliez-vous que je fasse ? Si javais tent de vous dlivrer, jaurais t taille en pices. Je ne parviens dailleurs pas croire que vous puissiez vous souvenir de ce qui sest pass. Vous tiez compltement dans le cirage. Il y avait comme une pointe de mpris dans ces mots-l. Vous avez prt main-forte mes tortionnaires, a insist Bill, dun ton toujours aussi calme et dautant plus convaincant quil tait parfaitement neutre. Vous aviez une prfrence marque pour les tenailles. Tu nas rien dit personne ? sest cri Ln. Tu savais que le sujet dun autre royaume tait emprisonn et tortur chez Russell et tu nas rien fait ? Sa voix navait rien de calme, et son ton tait tout sauf neutre. Il exprimait la dception, la colre, linsoutenable douleur de se sentir trahi. Oh ! Pour lamour du Ciel ! Cest un vampire ! a rpliqu Debbie, manifestement agace. Quand jai appris, plus tard, que tu devais aider Sookie le retrouver pour effacer les dettes que ton pre avait contractes auprs des vampires, je me suis sentie affreusement mal. Mais, sur le moment, ctaient juste des affaires de vampires. Pourquoi aurais-je d avertir quelquun ?

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Mais comment une personne saine desprit peut-elle prendre plaisir torturer qui que ce soit ? La voix de Ln semblait tendue se rompre. Il y a eu un long, trs long silence. Et elle a tent de tuer Sookie, bien sr, a repris Bill, lair toujours aussi dtach. Je ne savais pas que vous tiez dans le coffre quand je lai pousse dedans ! sest crie Debbie. Jignorais que je lenfermais avec un vampire affam ! Je ne sais pas ce quen ont pens les autres, mais moi, je ny ai pas cru une seule seconde. Ln a baiss la tte et examin un moment ses mains ouvertes, comme sil y cherchait une rponse. Puis il sest redress et a riv un regard noir sur Debbie, le regard dun homme qui doit regarder la vrit en face. Mon cur sest serr. a faisait bien longtemps que je navais pas t aussi dsole pour quelquun. Je te rpudie, a-t-il dclar. Jai vu les traits du colonel Flood se crisper et un mlange de stupeur et de respect se peindre sur le visage du jeune Sid, dAmanda et de Pepper, comme sils venaient dassister une sorte de sacrifice dont ils nauraient jamais pu imaginer tre un jour tmoins. Plus jamais je ne chasserai avec toi. Plus jamais je ne partagerai les plaisirs de la chair avec toi. Tu disparais de ma vie. Ctait manifestement un rituel charg dune profonde signification pour les changelings. Debbie regardait Ln, les yeux carquills, horrifie par sa dclaration. Hormis les murmures des sorciers qui discutaient entre eux, le silence tait total. Bouche be, Bubba lui-mme semblait percevoir la gravit du moment. Pourtant, tout ce qui stait dit jusque-l devait lui passer largement au-dessus de la tte. Non ! a lch Debbie dans un souffle. Non, Ln ! Mais le regard de Ln semblait la transpercer comme si elle tait invisible. ses yeux, elle nexistait plus.

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Je dtestais Debbie, mais lhorreur quexprimait son visage tait intolrable et, comme la plupart des gens prsents, je me suis empresse de dtourner la tte. Pam a assen son verdict avec sa brusquerie habituelle. Bon, trs bien, a-t-elle approuv, lapidaire. Bubba ouvrira la voie Sookie, qui fera... ce quelle sait faire. Elle a marqu un temps darrt, sans doute pour rflchir, avant denchaner : Sookie, une petite rcapitulation : nous avons besoin de connatre le nombre de personnes prsentes dans le btiment, que ce soit ou non des sorciers, et toutes les autres infos que tu pourras glaner sur place. Envoie Bubba pour nous les transmettre, mais reste sur place pour monter la garde, au cas o la situation changerait pendant que nous nous dployons. Une fois que nous serons en position, tu pourras te replier jusquaux vhicules, o tu seras plus en scurit. Sur ce dernier point, je navais rien redire : dans une arme forme de sorciers, de vampires et de lycanthropes, je navais pas vraiment ma place. a me parat bien, ai-je acquiesc, sans grand enthousiasme. Une pression de doigts sur ma main droite ma incite reporter mon attention sur ric. Il semblait se rjouir lide de se battre, mais il y avait toujours de lincertitude dans son attitude et sur son visage. Mais quest-ce qui va se passer pour ric ? Que veux-tu dire par l ? Si vous tuez tout le monde, qui va briser le sort quon lui a jet ? Je me suis tourne vers les experts en la matire : le trio de Wiccans. Si tous les membres du groupe de Hallow sont limins, elle comprise, est-ce que les sorts quils ont jets disparatront avec eux ? Ou ric restera-t-il amnsique ? Le sortilge doit tre rompu, a affirm la sorcire noire, celle qui paraissait si pose et si sage. Sil est rompu par celle qui la jet, cest parfait. Il peut tre rompu par quelquun dautre,

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mais a prendra plus de temps et exigera plus defforts, puisque nous ignorons quels composants entraient dans sa prparation. Jvitais de regarder Ln, qui tremblait encore. Il tait toujours sous le choc, secou par la violence des motions qui lavaient conduit rpudier Debbie. Jignorais, lpoque, quune telle sanction existait, mais je me prenais regretter quil ne lait pas applique ds que je lui avais appris que Debbie avait essay de me tuer. Peut-tre stait-il dit que je mtais trompe, que ce ntait pas Debbie que javais sentie derrire moi, juste avant dtre pousse dans le coffre de la Lincoln. ma connaissance, ctait la premire fois que Debbie reconnaissait devant tmoins tre effectivement lauteur de cette tentative dassassinat mme si elle prtendait ignorer que Bill tait dans le coffre, inconscient. Mais pousser quelquun dans un coffre de voiture et lenfermer dedans, ce ntait pas franchement ce quon pouvait appeler une blague de potache, si ? Vous croyez donc quil nous faut pargner Hallow, si nous voulons librer ric du sort dont il est victime ? disait Pam. Cette ide navait pas lair de lenchanter. Jai raval mes dsillusions pour me concentrer sur le problme en cours. Ce ntait vraiment pas le moment de me mettre ruminer mes rancurs. Non ! sest aussitt crie la sorcire aux cheveux gris. pargnez plutt son frre, Mark. Il serait beaucoup trop dangereux de laisser Hallow en vie. Elle devra tre limine ds que possible. Et vous, o serez-vous ? a demand Pam. Que ferez-vous pour nous aider ? Nous resterons dehors, mais moins de cinq cents mtres, a rpondu le jeune cadre dynamique. Nous tisserons un rseau de sorts autour du QG des sorciers pour les affaiblir et les dstabiliser. Et nous avons encore dautres petits tours dans notre sac. Tout comme la jeune femme qui laccompagnait et qui stait coll une tonne de maquillage charbonneux sur les yeux

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, il semblait impatient et ravi davoir loccasion dutiliser les tours en question. Pam a hoch la tte, comme si ce tissage magique lui paraissait un appui suffisant. Attendre les sorciers au tournant avec un lance-flamme maurait paru plus efficace. Pendant tout ce temps, Debbie Pelt tait reste plante l, cloue sur place, comme ptrifie. Elle a finalement repris ses esprits et a commenc se diriger vers la porte du garage, mais Bubba la agrippe par le bras. Elle sest tourne vers lui avec un sifflement de vipre, ce qui ne la nullement impressionn. Aucun des lycanthropes na bronch. On aurait vraiment cru qu leurs yeux, elle tait devenue transparente. Laissez-moi partir ! sest-elle crie, tandis que la fureur et la dtresse se mlaient sur son visage. On ne veut pas de moi ici. Bubba a hauss les paules. Il se contentait de la tenir sans la brusquer, attendant manifestement le jugement de Pam. Si nous vous laissons partir, vous risquez de courir prvenir les sorciers de notre arrive, a dclar cette dernire. Cela vous ressemblerait assez, apparemment. Debbie a eu le culot de jouer les offusques. Quant Ln, il est rest aussi indiffrent que sil avait t en train de regarder le bulletin mto. Bill, tu toccuperas delle, a dcrt Chow. A la moindre alerte, supprime-la. Ravi de pouvoir tre utile, a rpondu Bill, en souriant de toutes ses dents surtout les deux canines du haut, qui staient allonges, manifestation loquente du plaisir quil prendrait excuter cette tche. Aprs quelques ajustements concernant les transports et autres dtails logistiques, Pam a donn le signal du dpart. Bon. Allons-y. Pam, qui ressemblait plus que jamais Alice au pays des merveilles avec son twinset rose pastel et son pantalon fluide lilas, sest leve et a vrifi la tenue de son rouge lvres dans le miroir, tout prs de lendroit o jtais assise. Elle sest souri dans la glace, comme javais vu des centaines de femmes le faire avant elle. - 247 -

Ma chre Sookie, a-t-elle dclar en se tournant vers moi pour madresser ce mme sourire dentifrice, cette nuit est une nuit marquer dune pierre blanche. Ah, oui ? Oui, a-t-elle insist en posant la main sur mon paule. Cette nuit, nous allons dfendre ce qui nous appartient. Nous allons nous battre pour retrouver notre leader ! Elle a gratifi ric dun plus large sourire encore. Demain, shrif, vous serez de nouveau assis derrire votre bureau, au Croquemitaine, a-t-elle dclar, solennelle, avant de reprendre un ton plus naturel. Demain, tu pourras retourner chez toi, ric, dans ta chambre, dans ton lit. Nous avons prpar ta maison pour ton retour. Jai coul un regard vers Pam. Je ne lavais jamais entendue donner du shrif ric en ma prsence. Je savais que ce ntait quun titre, que portait tout vampire la tte dune zone, mais je ne pouvais pas mempcher dimaginer ric avec une toile tincelante sur la poitrine, un Stetson viss sur le crne, colt au poing, faisant son entre dans un saloon surchauff, ses perons cliquetant sur le plancher. Il a dcoch Pam un regard si grave que le sourire de celle-ci sest instantanment vanoui. Si je meurs, cette nuit, lui a-t-il dit en mempoignant par lpaule bon sang ! Un vampire par paule, a faisait beaucoup pour une seule femme ! , payez-la comme promis. Jen fais le serment, a rpondu Pam, retrouvant aussitt son ton grandiloquent. Sais-tu o est son frre ? Abasourdie, je me suis brusquement carte de Pam. Mais elle semblait aussi interloque que moi. Non, shrif. Javais suppos que vous auriez pu le prendre en otage pour vous assurer que Sookie ne me trahirait pas. Lide ne mavait mme pas travers lesprit. Question perfidie, javais encore beaucoup apprendre, apparemment. Jaurais d y penser ! sest exclame Pam, faisant cho mes propres rflexions, mais en leur donnant un tour trs

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personnel. Sans compter que a ne maurait pas dplu de garder Jason quelque temps comme otage... Je nen revenais pas : le pouvoir de sduction de mon frre semblait vraiment universel. Mais je ne lai pas enlev, a-t-elle affirm. Si nous nous en sortons, ce soir, je te promets de le chercher moi-mme, Sookie. Ce ne pourrait pas tre un autre mauvais tour que nous auraient jou Hallow et ses sorciers, par hasard ? Ce nest pas impossible. Claudine a dit quelle navait pas aperu dotages sur place, mais elle a aussi prcis quil y avait des pices auxquelles elle navait pas eu accs. Par ailleurs, je ne vois pas pour quoi Hallow retiendrait Jason, si elle ne sait pas que jai ric. Elle aurait pu se servir de mon frre pour me faire parler, tout comme vous vous seriez servis de lui pour me faire taire. Mais aucun sorcier na pris contact avec moi. Quoi quil en soit, je vais rappeler tous ceux qui pntreront dans le btiment de le chercher, ma promis Pam. Et comment va Belinda ? Vous tes-vous occups de rgler sa note dhpital ? Elle ma regarde comme si je parlais chinois. La serveuse qui a t blesse en dfendant lentre du Croquemitaine, lui ai-je rappel, un peu schement. a te dit quelque chose ? Lamie de Ginger. Ginger qui y a laiss sa peau, elle. Oui, bien sr, est intervenu Chow. Elle se rtablit doucement. Nous lui avons fait livrer des fleurs et des chocolats. Il sest tourn vers moi. Nous avons une trs bonne assurance. Il tait aussi fier quun jeune pre qui vient davoir son premier enfant. Parfait, a comment Pam, apparemment satisfaite du rapport de son colocataire. Bon. On peut y aller ? Jai hauss les paules. Jimagine. Inutile dattendre plus longtemps. Bill est pass devant moi, pendant que Pam et Chow se consultaient propos du vhicule quils allaient prendre. Grald tait dj sorti pour superviser le dpart.

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Ctait comment, le Prou ? ai-je demand, sans cesser de sentir planer au-dessus de moi la gigantesque ombre dric, debout mon ct. Jai pris normment de notes pour ma base de donnes, ma rpondu Bill. LAmrique du Sud ne sest jamais montre trs accueillante envers les gens de notre espce, mais le Prou ma sembl moins hostile que les autres pays, et jai pu mentretenir avec quelques vampires dont je navais encore jamais entendu parler. Depuis des mois, Bill dressait linventaire des vampires du monde entier pour en faire une sorte dannuaire que lui avait command la reine de Louisiane. Cette dernire pensait manifestement quun tel ouvrage de rfrence lui serait fort utile et se rvlerait trs pratique, opinion qui ntait pas vraiment partage par tous les vampires : certains navaient aucune envie dtre dmasqus, pas mme aux yeux de leurs propres congnres. Il ne doit pas tre facile dabandonner la clandestinit, quand on a vcu dans le secret des sicles durant. Il y avait encore des vampires qui vivaient dans les cimetires et chassaient les mortels la nuit, ignorant souverainement lvolution que leur statut avait rcemment subie, allant mme jusqu nier son existence. As-tu trouv le temps daller voir ces fameuses ruines dont tu mavais parl ? Le Machu Picchu ? Oui. Jai fait lascension tout seul. Une exprience mmorable. Jai essay de me reprsenter Bill gravissant la montagne de nuit, visitant les ruines de cette ancienne civilisation au clair de lune. Mais je ne parvenais pas imaginer ce quil avait d prouver : je navais jamais quitt les tats-Unis. Je navais dj pas souvent franchi les frontires de la Louisiane, alors... Cest Bill, ton ancien conjoint ? La voix dric ma paru un peu... tendue. Ah... euh... cest... Eh bien, oui, si on veut... ai-je lamentablement bredouill. ric a pos les deux mains sur mes paules et sest rapproch de moi. Pas besoin de me retourner pour savoir quil regardait Bill par-dessus ma tte, lequel lui rendait son regard - 250 -

sans ciller. ric aurait tout aussi bien pu me planter une pancarte proclamant : Elle est moi sur le crne. Arlne me disait toujours quelle adorait ce moment-l, quand son ex se prenait en pleine figure quil stait fait doubler, que sil ne la trouvait plus assez bien pour lui, un autre tait fier de safficher avec elle. Tout ce que je peux dire, cest que dans ce domaine-l, on navait pas les mmes valeurs, Arlne et moi. Jai dtest cette confrontation. Ctait horriblement embarrassant et dun ridicule achev. Tu ne te souviens vraiment pas de moi ? a demand Bill ric, comme sil en avait toujours dout jusqu prsent. Franchement, jai cru que ctait un stratagme dric pour sincruster chez toi jusqu ce quil parvienne ses fins, a-t-il poursuivi mon intention, confirmant mes soupons. Dans la mesure o javais eu exactement la mme ide mme si je lavais rapidement abandonne , jtais mal place pour protester. Mais je me suis sentie rougir jusqu la racine des cheveux. Il faut y aller, ai-je lanc ric, en me tournant vers lui. Son visage tait de marbre, son expression impntrable ce qui, chez lui, annonait lorage, en gnral. Mais il ma accompagne sans rien dire, quand je me suis dirige vers la porte. La maison tait en train de se vider progressivement de ses occupants, qui envahissaient la petite rue tranquille. Je me suis demand ce que devaient penser les voisins. Bien sr, ils savaient que les gens d ct taient des vampires : personne dans la journe, tous les travaux de jardinage et dentretien faits par des ouvriers, les visiteurs nocturnes dune pleur cadavrique... Mais quand mme, ce brusque regain dactivit ne devait pas passer inaperu. Jai conduit en silence. De temps autre, ric me caressait la main, la cuisse, le bras. Je ne savais pas dans quelle voiture Bill tait mont, mais jtais bien contente que ce ne soit pas dans la mienne. Jaurais risqu lasphyxie, avec un pareil taux de testostrone dans ma bagnole. Bubba tait larrire. Il fredonnait dans son coin. Il ma sembl reconnatre Love Me Tender. - 251 -

Cest une vritable antiquit, cette voiture, a dclar ric rflexion qui tombait comme un cheveu sur la soupe. Je nai pas cherch comprendre. Oui. Tu as peur ? Oui. Si toute cette histoire finit bien, accepteras-tu encore de me voir ? Bien sr que oui. Javais dit a pour lui faire plaisir. Jtais persuade quaprs ce combat, plus rien ne serait jamais comme avant. Mais, dpourvu de lassurance du vritable ric, de son inoxydable confiance en lui, de la haute opinion quil avait de sa propre intelligence et de sa force, cet ric-l tait plutt nerveux. Oh ! Il sen tirerait comme un chef, le moment venu, l ntait pas la question, mais pour lheure, il avait besoin quon lui remonte un peu le moral. Pam avait prvu un emplacement pour chaque vhicule. Il sagissait de ne pas alerter Hallow et ses adeptes. Or, une brusque concentration de voitures autour de leur QG leur aurait sans nul doute mis la puce loreille. Javais donc un plan avec une croix indiquant lendroit o je devais me garer. Il sagissait dune station-service, lintersection de deux grandes artres en pente, dans cette partie de la ville o les commerces commenaient prendre le pas sur les habitations. Je me suis gare dans le coin le plus retir de la station-service, prs de la boutique, et sans plus de discussion, nous sommes descendus de voiture. Plus de la moiti des maisons, dans la rue paisible que nous avons emprunte, taient vides et arboraient des pancartes vendre sur leur pelouse. Celles qui taient encore habites ntaient pas trs bien entretenues. Les vhicules en stationnement taient en aussi piteux tat que le mien, et de grandes taches peles dans le gazon indiquaient que les jardins ntaient ni fertiliss ni arross lt. Derrire toutes les fentres allumes scintillait un cran de tlvision. Je me suis rjouie quon soit en hiver et que tous les gens se soient calfeutrs chez eux. Deux vampires blafards encadrant - 252 -

une blonde, a aurait fait jaser dans le quartier. Sans compter quun des vampires ne passait pas vraiment inaperu : en dpit des graves squelles rsultant de son passage de ltat de cadavre celui de revenant (abus dalcool, de stupfiants en tout genre et processus de vampirisation ne faisaient apparemment pas bon mnage), Elvis serait toujours Elvis. Voil pourquoi les vampires se donnaient autant de mal pour tenir Bubba labri des regards indiscrets. Il ne nous a fallu que quelques minutes pour arriver au carrefour o nous devions partir chacun de notre ct : ric pour rejoindre les autres vampires, Bubba et moi pour aller jouer les claireurs. Si a navait tenu qu moi, jaurais continu ma route sans mot dire jtais dsormais parvenue un tel degr de tension quune simple pichenette aurait suffi me briser comme du verre , mais ric nentendait pas se contenter dune sparation silencieuse. Il ma brusquement empoigne par les bras et ma embrasse en y mettant tout son cur. Jai entendu Bubba grogner derrire moi. Cest pas chic cque vous faites l, mamzelle Sookie, a-til ronchonn dun ton rprobateur. Bill a dit que ctait pas grave, mais a mplat pas. ric a poursuivi son baiser comme si de rien ntait. Navr de tavoir offens, lui a-t-il tout de mme lanc par-dessus mon paule, dune voix glaciale, au terme dune treinte passionne. tout lheure, ma belle amante, a-t-il enchan dans un murmure. Jai pos la main sur sa joue. tout lheure. Et, sans rien ajouter, jai tourn les talons, Bubba accroch mes basques comme un grand dadais dguis en Elvis Presley. Vous men voulez pas, hein, mamzelle Sookie ? sest-il aussitt inquit. Mais non. Je me suis force sourire je savais quil pouvait me voir dans le noir. La nuit tait froide. Javais pourtant mis mon manteau, mais il me paraissait moins pais que dhabitude. Mes mains tremblaient. Javais les doigts gourds et le nez gel. Lair me semblait lourd, presque palpable. Je ne dcelais pourtant - 253 -

que de fugaces odeurs de feu de bois mles celles, plus insistantes, de gaz dchappement, dessence, dhuile de moteur... le parfum dont la grande ville aime sasperger. Mais il y avait autre chose, dtranges effluves qui laissaient supposer que le quartier ntait pas seulement contamin par les miasmes urbains. Jai pris une profonde inspiration et jai cru voir lair ondoyer comme quelque nappe de brouillard invisible. Aprs rflexion, je me suis dit que cette drle datmosphre poisseuse, oppressante, qui vous prenait aux tripes et vous emplissait les narines comme un arme cre, ne pouvait tre que dorigine magique. La magie en question sentait comme les souks dune lointaine contre exotique tels que je les imaginais, du moins. Elle dgageait un parfum pic, mlange dinsolite et de mystre. haute dose, lodeur devait vite devenir insupportable. Pourquoi les habitants du quartier ne se plaignaient-ils pas auprs de la municipalit ? moins que tout le monde ny soit pas sensible... Tu ne sens pas quelque chose de bizarre, Bubba ? Javais parl si bas que ctait presque un murmure. Un chien ou deux ont aboy sur notre passage, mais ils se sont vite calms en flairant la prsence dun vampire je suppose que, pour eux, ctait Bubba qui avait une odeur bizarre. Les chiens ont presque toujours peur des vampires. Avec les lycanthropes et les changelings, leur raction est moins prvisible. Jai brusquement t prise dune irrsistible envie de faire demi-tour. Chaque pas dans la bonne direction exigeait de moi un rel effort de volont. Ben si, forcment ! a rpondu Bubba, chuchotant son tour. Y en a qi ont jet des sorts dans lcoin. De la magie pour loigner les gens. De la magie rpulsive ? OK, refourguer un mot du jour Bubba, ce ntait peuttre pas une trs bonne ide. Un moment dgarement, mettons. a speut. Je ne savais pas si ctait nos Wiccans ou aux sorciers de Hallow que lon devait ce petit tour de passe-passe, mais en tout cas, il tait drlement efficace.

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La nuit semblait trangement silencieuse. Seules trois voitures nous ont croiss ou dpasss tandis que nous arpentions le ddale des rues dsertes. La force du sortilge augmentait mesure que nous nous approchions de ce dont nous tions censs nous carter. Javais limpression de progresser avec des semelles de plomb. Entre les halos des rverbres, lobscurit paraissait plus dense. La lumire elle-mme semblait porter moins loin. Quand Bubba ma pris la main, je ne lai pas retire. Javais dj senti cette odeur auparavant : au Croquemitaine. Les fameux Traqueurs du colonel Flood ne staient peut-tre pas donn tant de mal que a pour remonter jusquau QG des sorcires, finalement. On y est, mamzelle Sookie, ma annonc Bubba mivoix. Nous venions de tourner langle dune rue. Je savais quon avait jet un sort pour me repousser, alors jai continu avancer. Mais si javais habit dans le quartier, jaurais rebrouss chemin et je ne me serais mme pas demand pourquoi. Simple rflexe de survie. Lenvie dviter cet endroit tait si violente que ctait se demander comment les habitants du coin pouvaient rentrer ici aprs le boulot. Peut-tre dnaientils dehors. Peut-tre allaient-ils au cinma, boire un verre, voir des amis... Nimporte quoi plutt que de retourner chez eux. Dailleurs, toutes les maisons de la rue paraissaient inoccupes. Sur le trottoir den face, lautre bout de la rue, se trouvait la source de toute cette nergie malfique. Hallow avait dnich un bon endroit pour abriter ses activits : un ancien magasin mi-fleuriste, mi-boulangerie. Minnies Flowers & Cakes offrait toute la discrtion requise. Ctait la plus grande de trois boutiques mitoyennes qui avaient ferm lune aprs lautre, comme des bougies quon mouche sur un chandelier. Le local paraissait abandonn depuis des lustres. Les vitrines taient recouvertes daffiches annonant des vnements depuis longtemps passs ou appelant voter pour des candidats depuis longtemps battus. Les panneaux de contreplaqu clous en travers des portes vitres tmoignaient de pillages et dintrusions rpts. - 255 -

En dpit des geles hivernales, les mauvaises herbes envahissaient les fissures du parking, vide lexception dun gros container ordures sur la droite. Je lai aperu de lendroit o jtais, de lautre ct de la rue. Je mefforais de visualiser les lieux avant de laisser mes autres sens prendre le relais a exigerait de moi une telle concentration que je devrais fermer les ; yeux. Si on me lavait demand, jaurais eu du mal expliquer comment jen tais arrive l. Jtais sur le point de livrer une bataille dans laquelle les deux camps paraissaient plutt suspects. Si je mtais range du ct de Hallow et de ses disciples en premier, jaurais probablement t convaincue que ctaient les lycanthropes et les vampires qui mritaient dtre radiqus. cette mme heure, un an plus tt, personne ne savait qui jtais, et tout le monde sen fichait. Jtais juste Sookie la Cingle, la sur dun type pas trs net, une fille quon plaignait ou quon vitait, voire les deux. Et voil que je me retrouvais l, dans une rue glaciale de Shreveport, cramponne la main dun vampire dont la tte tait clbre dans le monde entier. tait-ce vraiment ce quon pouvait appeler un progrs ? Mais je ntais pas l pour progresser, ni pour mamuser, dailleurs. Javais t envoye en reconnaissance par une bande de vampires et de Cess, afin de leur fournir des renseignements sur un groupe de sorciers meurtriers, buveurs de sang et capables de se changer en loups volont certains dentre eux, du moins. Jai laiss chapper un soupir que jesprais inaudible. Bon, aprs tout, personne ne mavait encore tabasse, nest-ce pas ? Pour le moment. Les yeux clos, jai abaiss mes barrires mentales et orient toutes mes antennes vers le btiment den face. Des cerveaux en bullition. Buzz, buzz, buzz. Jai presque suffoqu sous le flot de penses qui me submergeait. Je ne savais pas si ctait d labsence dautres humains dans le voisinage ou latmosphre sature de magie, mais quelque mystrieux facteur avait aiguis mon sixime sens jusqu le rendre douloureux. Il ne fallait surtout pas que je me laisse - 256 -

dborder. Bon, dabord, faire le tri, mettre de lordre dans tout ce fatras. Pour commencer, dnombrer les cerveaux en activit. Je suis arrive quinze : cinq dans la premire pice qui correspondait la boutique proprement dite, un dans un espace rduit qui devait tre les toilettes, et le reste dans la dernire et la plus grande pice, larrire du local. Jai prsum que ctait lancienne boulangerie. En tout cas, tous les gens prsents taient veills. Un cerveau endormi met encore une sorte de murmure, comme quelquun qui marmonne dans son sommeil, mais a na rien voir avec un cerveau en veil. Autant comparer un chiot qui sagite en dormant un chien de garde sur le qui-vive. Pour collecter autant dinformations que possible, il fallait que je mapproche davantage. Je navais jamais tent disoler les penses des membres dun groupe pour obtenir des rponses aussi prcises que coupable ou innocent . Je ne savais mme pas si ctait possible. Mais sil y avait, dans ce btiment, des gens qui navaient rien voir avec les agissements douteux de Hallow, je ne voulais pas quils se retrouvent pris dans la mle. Plus prs, ai-je chuchot, si bas que seul un vampire pouvait mentendre. Mais couvert. Vu, a rpondu Bubba sur le mme ton. Zallez garder les yeux ferms ? Jai hoch la tte en silence. Il ma alors guide sans bruit, me faisant traverser la rue pour me diriger vers le container qui se trouvait cinq ou six mtres de lancien magasin. Dune pression sur lpaule, il ma invite maccroupir. La puanteur elle seule aurait suffi mindiquer o je me trouvais. Heureusement quil faisait froid, a limitait les dgts. Les vagues effluves de beignets graisseux et de fleurs fanes ne parvenaient pas voiler lodeur daliments avaris et de pourriture manant de toutes ces ordures que les gens avaient jetes au passage dans cette poubelle providentielle. Le tout ne faisait pas trs bon mnage avec le parfum si capiteux et si trange de la magie. Je me suis adapte la situation, bloquant mon odorat comme javais ferm les yeux, pour me focaliser sur ce que je - 257 -

voulais entendre . Javais eu beau me perfectionner, ces derniers mois, cela revenait quand mme essayer dcouter simultanment une quinzaine de conversations tlphoniques. Certaines dentre elles provenaient de changelings, ce qui compliquait encore les choses. Je ne parvenais saisir que des bribes : ... Jespre que ce nest pas une infection vaginale... ... Elle ne veut rien entendre... Pour elle, les hommes ne sont pas la hauteur... ... Si je la changeais en crapaud, qui ferait la diffrence ? ... Dommage quil ny ait pas de Coca light... ...Je vais trouver ce maudit vampire et le tuer... ... Mre Nature, coutez mes prires... ... trop implique maintenant... ... acheter une nouvelle lime... Pas trs concluant. Enfin, personne navait pens : Oh ! Pour lamour du Ciel, sortez-moi de l ! , ni : a sent le vampire... Plusieurs vampires... qui approchent , ni rien daussi dramatique. Ctait dj a. On avait plutt limpression dun groupe de gens qui se connaissaient, qui se sentaient laise en compagnie de leurs petits camarades, dont ils partageaient donc probablement les vues et les objectifs. Mme la personne qui priait nmettait aucun signal de stress ou de dtresse. Jesprais seulement que Hallow ne sentirait pas mon intrusion mentale. En tout cas, les esprits que javais effleurs semblaient trop occups pour sen apercevoir, et aucun ne mavait paru en alerte. Bubba, ai-je chuchot dans un souffle peine plus audible quune pense. Va dire Pam quils sont quinze lintrieur et que, ma connaissance, ce sont tous des sorciers. Bien, mamzelle Sookie. Tu sais comment retrouver Pam ? Oui. Tu peux me lcher la main, alors. Oh ! OK. Surtout, pas un bruit. Sois prudent. Il tait dj parti. Je me suis de nouveau isole des odeurs, du contact glac du mtal, rassemblant toute mon nergie - 258 -

psychique pour lire dans les penses des sorciers. Il ny avait que trois hommes dans le tas. Hallow tait l. Je le savais parce quune des autres femmes la regardait en songeant aux extraordinaires pouvoirs quelle dtenait, avec un mlange dadmiration et de... de terreur, ce qui ma un peu perturbe. Je me suis demand o ils avaient gar leurs voitures moins quils ne soient arrivs cheval sur un balai, ah ah. Puis jai rflchi un truc qui aurait d me traverser lesprit depuis longtemps : puisquils taient si prudents, si russ, si dangereux, comment se faisait-il quils naient pas post de sentinelle ? Cest alors quune main sest referme sur mon paule.

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CHAPITRE 12

Qui va l ? La formule consacre aurait pu me faire rigoler, dautant que le ton manquait singulirement de conviction et que la voix navait franchement rien de menaant. Mais quand on vous appuie un couteau sur la gorge, a vous fait vite passer lenvie de rire. Comme celle qui minterrogeait me plaquait aussi la main sur la bouche, javais un peu de mal lui rpondre. Au bout dun moment, elle a fini par sen rendre compte et ma oblige me relever, avant de me pousser vers larrire du btiment en aboyant : lintrieur ! H, une minute ! Je ne pouvais pas laisser faire a ! Face un des disciples de Hallow, un de ces lycanthropes accros au sang de vampire, jaurais eu peu de chances den rchapper. Mais ctait une sorcire de base, et elle navait pas vu aussi souvent que moi Sam neutraliser des clients bagarreurs au bar. Jai agripp son poignet celui qui tenait le couteau deux mains et je lai tordu de toutes mes forces, en lui donnant de grands coups de pied dans les tibias pour la dstabiliser. Et a a march. Vlan ! Elle sest affale par terre. Je me suis jete sur elle et lui ai frapp la main contre le bitume jusqu ce quelle lche son arme. Elle a clat en sanglots. Tu parles dune sentinelle ! ai-je lch. La pauvre Holly tait en pleurs. Elle tremblait comme une feuille. Sookie ! Ses grands yeux humides scrutaient les tnbres sous la visire de sa casquette de guetteur. Cest quelle avait sorti la - 260 -

tenue commando en gardant le rose ptant sur les lvres, quand mme. Quest-ce que tu fais l ? lui ai-je demand. Ils mont dit quils sen prendraient mon fils si je refusais de cooprer. a ma cure. Et tu es leur botte depuis combien de temps, dis ? Ctait dj le cas quand je suis venue chez toi ? Je la secouais comme un prunier. Non, non... Quand Hallow est entre dans le bar avec son frre, elle a tout de suite senti la prsence dun initi. Et en parlant avec vous, elle a bien vu que ctait ni toi ni Sam. On ne peut rien lui cacher : Hallow voit tout, sait tout. Cette nuit-l, elle a dbarqu chez moi avec Mark. Ils staient battus ils taient dans un sale tat , et a les avait rendus fous de rage. Mark ma tenue pendant que Hallow me frappait. Elle aimait a. Puis elle a vu une photo de Cody. Elle la prise et ma dit quavec a, elle pouvait ensorceler mon fils distance lobliger traverser la rue sans regarder ou charger le fusil de son pre... Holly pleurait chaudes larmes, prsent, et je ne pouvais pas lui en vouloir. a me rendait malade dentendre a. Et ce ntait mme pas mon mme. Je lui ai jur de laider, a-t-elle gmi. Je ne pouvais pas faire autrement. Elle ma force. Et il y en a dautres comme toi l-dedans ? Qui sont l contre leur gr ? Deux ou trois, oui. a expliquait certaines des penses que javais captes. Et Jason ? Il est l-dedans aussi ? Javais sond les cervelles des trois hommes lintrieur et aucun deux ne mavait paru tre mon frre, mais il fallait que je sois sre. Jason est un Wiccan ? sest-elle exclame dans un souffle, en retirant sa casquette pour se passer la main dans les cheveux avec une coquetterie toute fminine. Mme absent, il les faisait craquer ! Non, non. Est-ce que Hallow le retient en otage ? Je ne lai pas vu. Mais quest-ce que tu voudrais quelle fasse de Jason ? - 261 -

Oublie a. Il faut que tu fiches le camp, Holly, ai-je poursuivi dune voix pressante, aussi bas que lurgence de la situation le permettait. Quitte cet endroit tout de suite. Mais elle va sen prendre mon fils. Je te jure que non. Elle a sembl voir quelque chose sur mon visage qui la convaincue. Jespre que vous allez tous les zigouiller ! a-t-elle crach avec autant de vhmence quon peut en mettre dans un murmure. Y a que Parton, Chelsea et Jane qui mritent dtre sauvs. On les a fait chanter, eux aussi. Cest juste des Wiccans qui demandent qu vivre leur petite vie tranquillement, comme moi. On veut de mal personne. quoi ils ressemblent ? Parton doit avoir dans les vingt-cinq ans, cheveux courts bruns, tache de naissance sur la joue. Chelsea a seize, dix-sept ans et les cheveux teints en rouge vif. Jane... euh... eh bien, Jane, cest la vieille dame type : cheveux blancs, chemisier fleurs, lunettes ringardes.... Enfin, tu vois. Si ma grand-mre avait encore t l, cette faon de coller toutes les vieilles femmes dans le mme sac aurait valu Holly un savon mmorable. Mais Granny que Dieu ait son me ntait plus de ce monde, et je navais pas le temps de faire la morale sa place. Mais pourquoi Hallow na-t-elle pas choisi un de ses sorciers pour monter la garde ? Simple curiosit de ma part, je lavoue. Y a un grand rituel prvu ce soir, et ils sont tous rquisitionns. Et puis, ils avaient pas envie de se geler dehors par ce froid, a-t-elle ajout, un soupon dironie dans la voix. Mais comment tas fait pour rsister au sort de rpulsion ? Jarrive pas croire quil nait pas march. Tu dois tre drlement coriace. Merci, Holly. Vas-y, maintenant, lui ai-je dit en laidant se relever. Ne toccupe pas de ta voiture. File vers le nord. Tiretoi dici aussi vite que tu peux. Au cas o elle naurait pas su o se trouvait le nord, jai point la direction du doigt. - 262 -

Holly a dcamp sans demander son reste. Ses Nike ne faisaient pratiquement aucun bruit sur le bitume craquel. Ses cheveux noir corbeau ont paru absorber la lumire quand elle est passe sous un rverbre. Lodeur de magie qui manait de la boutique a sembl sintensifier. Je me suis demand ce que je devais faire, prsent. Il fallait que je me dbrouille, dune faon ou dune autre, pour que les Wiccans qui avaient t contraints de servir Hallow malgr eux ne paient pas pour les autres. Mais je ne voyais absolument pas comment my prendre. Dans les secondes qui ont suivi, une foule dides peine bauches et dimpulsions avortes se sont succd une vitesse folle dans ma tte. Toutes dbouchaient sur une impasse. Me ruer lintrieur en braillant : Parton, Chelsea, Jane, dehors ! , ctait vendre la mche et alerter tous les sorciers. Autrement dit, condamner certains de mes amis de mes allis, du moins une mort certaine. Essayer de prvenir les vampires de la prsence dinnocents dans le btiment ? Il y avait de grandes chances pour quils sen moquent perdument. Et mme si, par miracle, ils taient pris dun accs de bont, ils seraient obligs de sauver tout le monde pour pouvoir faire le tri aprs, ce qui laisserait tout le temps aux adeptes de Hallow de contre-attaquer les sorciers nont pas besoin de se battre physiquement pour se dfendre. Jai soudain senti une masse chaude et velue se presser contre mon flanc. Des yeux et des crocs tincelants ont surgi dans la nuit. Jai failli hurler, avant de reconnatre Ln. Ctait une bte norme. Le pelage argent autour de ses yeux faisait ressortir le noir lustr de sa fourrure. Je me suis blottie contre lui. Il y en a trois, lintrieur, qui ny sont pour rien. Il faut les pargner. Mais je ne sais pas comment my prendre. videmment, le loup qui me dvisageait de ses grands yeux luisants ntait pas plus avanc que moi. Il sest content dun petit couinement plaintif de chiot esseul. Mais quest-ce que je fabriquais, bon sang ? Jaurais dj d battre en retraite depuis longtemps. Et voil que jtais coince l, au beau milieu de la - 263 -

zone dangereuse. Et aux premires loges, en plus ! Je percevais des mouvements furtifs tout autour de moi. Quest-ce que jattendais pour me replier vers les voitures ? Ln ma donn un petit coup de museau humide, comme un encouragement, avant de sloigner pour rejoindre son poste, la porte de larrireboutique. Mais quest-ce que tu fais encore ici ? ma soudain demand Bill. Cest quand mme incroyable de russir sentir la colre rentre de quelquun dans un murmure peine audible. Il y a trois innocents l-dedans, lui ai-je expliqu dans un souffle. Des gens du coin. On les a embrigads de force. Bill a laiss chapper un truc incomprhensible entre ses dents. Et a ne ressemblait pas une exclamation de joie. Je lui ai transmis les descriptions que Holly mavait donnes. Il tait dj pass en mode combat , et sa tension tait palpable. Cest alors que Debbie Pelt a dbarqu. Je vous avais dit de rester o vous tiez, lui a jet Bill, sur un ton vous glacer le sang. Ln ma rpudie, ma-t-elle dit. Comme si je navais pas assist la scne ! Quest-ce que tu esprais ? ai-je rpliqu, exaspre. Ah ! Elle choisissait bien son moment pour jouer les femmes blesses ! Navait-elle donc jamais entendu parler de certains pots casss quil fallait payer ? Je dois faire quelque chose pour regagner sa confiance. Alors, aide-moi sauver les trois innocents qui sont ldedans. Je hassais cette femme, mais si elle pouvait mtre utile, je devais faire alliance avec elle. Je navais pas le choix. Je lui ai brivement expos le problme. Mais comment se fait-il que tu naies pas pris ta forme animale ? lui ai-je tout de mme demand a mintriguait. Je ne peux plus. Ln mayant rpudie, je nai plus le droit de me transformer au sein de sa meute. Je risquerais ma peau, sinon. Ils auraient le droit de me tuer. Cest la loi. Tu te changes en quoi, au fait ? - 264 -

En lynx. Jai trouv que a lui allait plutt bien. Mais ce ntait ni lheure ni le lieu de faire plus ample connaissance avec cette garce de Debbie Pelt. Le temps pressait : loffensive tait proche. Bon. Allons-y, lui ai-je lanc mi-voix, en commenant me faufiler dans lobscurit vers la boutique abandonne. Attendez ! a chuchot Bill. Je suis cens passer par la porte de derrire avec Lonard. ric y est dj. Alors, vas-y ! Jai senti une autre prsence dans mon dos et jai jet un bref coup dil par-dessus mon paule. Ctait Pam. Elle ma souri, dcouvrant des crocs longs comme le pouce. Leffet tait un brin dstabilisant. Si les sorciers enferms lintrieur navaient pas t plongs dans la prparation de leur rituel et sils ne staient pas reposs sur leur magie et sur une sentinelle trs moyennement motive, nous ne serions peut-tre pas parvenues jusqu la porte sans nous faire reprer. Il faut croire que la chance tait avec nous. Pam, Debbie et moi avons donc atteint lentre du magasin sans encombre. On y a retrouv le petit Sid mme en loup, je lai reconnu. Bubba tait avec lui. Jai t prise dune subite inspiration. Jai entran Bubba lcart. Saurais-tu retrouver les Wiccans ? ai-je chuchot. Ceux qui sont avec nous ? Bubba a hoch la tte avec conviction. Alors, va leur dire quil y a trois des leurs lintrieur et quils ny sont pour rien. Demande-leur de jeter un sort quelconque pour quon puisse les reconnatre, daccord ? Tu as compris ? Jleur dirai, mamzelle Sookie. Y sont cool avec moi. Tu es un brave garon, Bubba. Fais vite, et surtout pas un bruit. Il a opin du bonnet et sest fondu dans la nuit. Lodeur de magie tait maintenant devenue si forte, autour du btiment, que javais du mal respirer. O est pass Bubba ? sest tout coup alarme Pam.

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Je lai envoy contacter nos Wiccans. Trois des leurs sont enferms l-dedans. Je veux quils nous aident les identifier pour quon ne les tue pas. Mais il faut quil revienne tout de suite ! On a besoin de lui pour entrer l-dedans ! Mais... La raction de Pam me prenait de court. De toute faon, il ne peut pas entrer sans y tre invit, aije object. Bubba a le cerveau en vrac : sa signature mentale nest pas celle dun vrai vampire. Il peut entrer partout sans invitation. Jen suis reste bouche be. Mais je... Mais... pourquoi tu ne me las pas dit ? ai-je lamentablement bredouill. Elle sest contente de lever les yeux au ciel. A bien y rflchir, cest vrai que javais vu Bubba entrer au moins deux fois quelque part sans y avoir t invit. Je ny avais tout bonnement pas fait attention, sur le moment, et je nen avais pas tir les conclusions qui simposaient. Bon. Alors, a va tre moi dentrer en premier, ai-je courageusement dclar, dun ton dgag lintrieur, je me liqufiais. Ensuite, je naurai plus qu vous inviter entrer, non ? Oui, a suffira. Le btiment ne leur appartient pas. Ce nest pas comme si ctait chez eux. Et on fait a maintenant ? Pam a eu une sorte de petit reniflement mprisant. Je discernais parfaitement ses yeux tincelants dans le halo du rverbre : limminence du combat la galvanisait. Evidemment. Tu veux peut-tre attendre quon tenvoie un bristol ? Seigneur, prservez-moi des sarcasmes des vampires ! Tu crois que Bubba a eu le temps de rejoindre nos Wiccans ? Mais oui. Allez ! lattaque ! Allons saigner les sorciers ! a-t-elle lanc dans un murmure frmissant dimpatience.

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Il tait clair que le sort des Wiccans innocents ne figurait pas en tte de ses proccupations. Tout le monde semblait brler den dcoudre, sauf moi. Le jeune Sid arborait un rictus carnassier. Je dfonce, tu entres, ma dit Pam. Et elle ma plant un rapide baiser sur la joue. a ma sidre. Je me suis place juste derrire elle et je lai regarde replier sa jambe droite pour prendre de llan, puis donner un coup de pied dans la porte avec la puissance dun bulldozer. Waouh ! Jtais franchement impressionne. Le verrou a saut et la porte sest ouverte tandis que les panneaux de contreplaqu explosaient. Jai bondi lintrieur en hurlant : Entrez ! lintention des vampires celle qui tait derrire moi et ceux qui se tenaient en embuscade, larrire du btiment. Pendant une seconde, je me suis retrouve seule dans le repaire des sorciers. Ils se sont tous tourns vers moi, mduss. La pice tait pleine de bougies et de gens assis par terre sur des coussins. Pendant que, dehors, les ntres prenaient position, lintrieur, tout le monde semblait stre regroup dans la boutique. Les sorciers formaient un cercle, chacun avec une bougie allume, un bol et un couteau devant lui. Des trois Wiccans que je voulais sauver, Jane tait la plus facile reprer : ctait la seule femme aux cheveux blancs. Elle portait un rouge lvres orange vif qui avait bav et elle avait du sang sch sur la joue. Je lai attrape par le bras pour la pousser dans un coin. Autour de moi, a a vite t lanarchie la plus complte. Il ny avait que trois hommes dans la pice : le frre de Hallow, Mark, qui se faisait attaquer par une meute de loups ; un type dune trentaine dannes aux joues creuses et aux cheveux dun noir suspect qui tait en train de baragouiner je ne sais quelle incantation tout en sortant un cran darrt de la veste pose ct de lui (il tait trop loin pour que je puisse faire quoi que ce soit. Jesprais que les autres sauraient se protger) ; enfin, Parton, que jai reconnu sa tache de naissance sur la joue. Recroquevill sur lui-mme, la tte entre

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les genoux, il se couvrait le crne deux mains. Je savais ce quil ressentait. Je lai tir par le bras. Il sest tout de suite dbattu, forcment. Mais il tait hors de question que je me fasse tabasser une fois de plus. Alors, je lui ai balanc mon poing dans la figure. Il a hurl, ajoutant ses cris la cacophonie ambiante. Je lai expdi dans le coin o se trouvait dj Jane. Cest ce moment-l quils se sont tous les deux mis scintiller : nos Wiccans avaient jet un sort, comme je le leur avais demand. Il marchait super bien, dailleurs. Il arrivait juste un peu trop tard, cest tout. Il ne me restait plus qu localiser une adolescente scintillante aux cheveux rouges. Cest l que les choses ont commenc mal tourner. Chelsea scintillait, certes, mais elle tait dj morte. On lavait gorge : luvre dun loup, manifestement. Un des leurs ? Un des ntres ? a navait plus beaucoup dimportance, maintenant. Je me suis faufile travers la mle pour rejoindre les deux Wiccans survivants. Je les entranais dj vers la sortie quand Debbie Pelt a dbarqu. Fichez le camp dici, leur ai-je cri pour couvrir le tumulte. Allez retrouver les autres Wiccans ou rentrez chez vous. Courez, prenez un taxi, ce que vous voulez, mais dguerpissez ! Le quartier nest pas trs sr, a protest Jane dune voix chevrotante. Je lai regarde une seconde sans rien dire, incrdule. Cest mieux ici, peut-tre ? La dernire fois que je les ai vus, ils franchissaient le seuil dans le sillage de Debbie Pelt, qui leur donnait des instructions. Je mapprtais les suivre je ntais pas cense tre l, rappelez-vous quand une sorcire change en louve a essay de me mordre la jambe. Sa mchoire a claqu, mais ne sest referme que sur la toile de mon pantalon. a a quand mme suffi me retenir. Jai failli tomber. Heureusement, jai russi me raccrocher au montant de la porte. Cest alors quune seconde vague de lycanthropes et de vampires a surgi de

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larrire-boutique. La louve sest rue vers eux pour contrer cette nouvelle offensive. La pice ntait que corps lacrs, gicles de sang et hurlements. Les sorciers se battaient comme des fous furieux. Ceux qui en avaient le pouvoir staient dj transforms. Hallow ntait plus quun monstre grondant et grognant, un tourbillon de fourrure noire, de griffes et de crocs qui dchiquetaient tout ce qui se trouvait leur porte. Son frre essayait vraisemblablement de jeter un sort quelconque, lequel exigeait, manifestement, quil garde forme humaine. Il sefforait de repousser lycanthropes et vampires assez longtemps pour achever son incantation. Lui et le type aux joues creuses se sont mis chanter. Ils semblaient trs concentrs. Pourtant, Mark a russi donner un coup de poing Eric sans sinterrompre. Touch lestomac, le vampire sest pli en deux (drlement efficace, le bodybuilding !). Et soudain, une paisse brume a commenc envahir la pice. Les sorcires, qui se battaient au couteau ou avec leurs crocs de lycanthropes, ont d comprendre ce qui se passait, et celles qui pouvaient encore parler ont joint leur voix au chur des deux sorciers. Le nuage de brouillard est devenu si opaque quen quelques secondes, je nai presque plus rien pu distinguer. Jai bondi vers la porte pour chapper aux vapeurs suffocantes : chaque inspiration, javais limpression daspirer des boules de coton. Jai tendu les mains en avant, mais le pan de mur que jai touch ne prsentait aucune ouverture. Bon sang ! Mais la porte tait juste l ! Jai senti la panique me gagner. Je ttonnais laveuglette, cherchant dsesprment la sortie. Non seulement je nai pas russi retrouver la porte, mais, en faisant un pas de ct, jai perdu compltement le mur et jai but sur un corps de loup. Je lai rapidement examin, la recherche dune blessure quelconque, mais je nai rien trouv. Alors, je lai saisi par les pattes pour tenter de le soustraire au brouillard ensorcel.

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Cest ce moment-l que lanimal a commenc se contorsionner. Il sest transform juste sous mon nez, laissant la place une femme nue... une femme qui ntait autre que Hallow ! Je ne savais pas quun lycanthrope pouvait se mtamorphoser aussi vite. Terrifie, jai aussitt lch la sorcire et jai recul dans la brume. Javais voulu jouer les bons Samaritains, mais avec la mauvaise victime. Brusquement, on ma agrippe par-derrire avec une force surhumaine. Ctait une des sorcires. Elle a essay de menserrer la gorge, tout en me maintenant par le bras. Je lai mordue aussi fort que jai pu. Ctait peut-tre une sorcire double dun lycanthrope et elle avait peut-tre bu sa pinte de sang de vampire avant de venir, mais elle faisait une pitre guerrire. Elle ma lche avec un hurlement de douleur. Bon. Jtais libre et, pour linstant, indemne. Mais jtais compltement dsoriente. O tait la sortie ? Je toussais comme une tuberculeuse et javais des fontaines la place des yeux. Tous mes sens taient affects par les tourbillonnantes volutes blanches qui paississaient vue dil. Les vampires taient avantags, dans une telle situation : ils ne respiraient pas. Moi, si. Compar la pure de pois qui rgnait dans lancienne boulangerie, lair pollu de la ville tait un pur dlice. Jai projet les bras en avant pour essayer de trouver une paroi, une fentre, un repre quelconque. La boutique, qui ne mavait pourtant pas paru immense, semblait avoir pris des proportions gigantesques. Javais limpression de dambuler travers un vide infini. Ctait impossible, bien sr, moins que les sorciers naient chang les dimensions du btiment. Mais mon esprit cartsien se refusait accepter une telle ventualit. Tout autour de moi, jentendais des cris et des bruits mats touffs par la brume ensorcele, ce qui ne les rendait que plus terrifiants. Mon manteau a brusquement t macul de rouge. Jai senti le sang clabousser mon visage et laiss chapper un gmissement de dsarroi. Je savais que ce ntait pas mon sang et je savais que je ntais pas blesse, mais, bizarrement, javais du mal le croire.

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Puis quelque chose est tomb devant moi. Jai aperu un visage au passage : celui de Mark Stonebrook, qui agonisait. La brume sest referme sur lui, et il a disparu. Jai envisag de ramper lair tait peut-tre plus respirable au ras du sol. Mais tout ce que je risquais de trouver par terre, ctaient le cadavre de Mark Stonebrook et tout un tas dautres trucs aussi sympathiques. En tout cas, ce nest pas Mark qui va dlivrer ric du sortilge , ai-je song distraitement. Javais beau me rpter que jtais courageuse, combative, pleine de ressources, a sonnait creux. Jai repris ma route ttons, en levant les pieds pour ne pas buter sur les dbris parpills sur le sol. Lattirail des sorciers bols, couteaux, bouts dos et de vgtal que je navais pas pu identifier stait trouv dispers dans la bataille. Le brouillard sest soudain dissip mes pieds, et jai aperu un bol retourn et un couteau. Jai pris le couteau avant que les volutes blanches ne lengloutissent de nouveau. Ctait un objet utilis pour un rituel magique, sans doute, mais peu importait : mme si je ntais pas une sorcire, je saurais men servir pour me dfendre. Je me sentais dj mieux avec une arme, si modeste soit-elle. Dailleurs, elle tait belle, finement cisele, et la lame en tait extrmement aiguise. Je me suis demand ce que fabriquaient nos Wiccans. tait-ce eux que lon devait ce nuage asphyxiant ? Merci du cadeau ! En fait, nos sorciers vivaient en direct le combat qui se droulait quelques centaines de mtres deux. Comme je devais lapprendre par la suite, une des leurs tait mdium : elle pouvait voir ce qui se passait de notre ct la surface dune bassine deau. Avec cette mthode, elle distinguait mme beaucoup mieux que nous ce qui se passait, car elle ne voyait pas de tourbillon de nuages blancs sur sa bassine ne me demandez pas pourquoi, a demeure un mystre pour moi. Toujours est-il que nos sorciers ont cr une averse... lintrieur de la boutique ! Je ne sais par quel miracle, la pluie a dissip le brouillard ensorcel et, bien que trempe et glace jusquaux os, jai dcouvert avec bonheur que je me trouvais - 271 -

juste devant la porte qui donnait sur larrire-boutique. Peu peu, des formes se sont dessines autour de moi. La pice stait subitement claire, comme illumine de lintrieur, et je commenais distinguer des silhouettes. Lune dentre elles sest alors rue sur moi, sur des jambes qui ressemblaient plus des pattes quautre chose, et le visage de Debbie Pelt ma saut la figure. Mais quest-ce quelle fichait l ? Je lavais vue sortir avec les deux Wiccans tout lheure ! Je ne sais pas si ctait plus fort quelle, si elle stait laiss gagner par la folie du combat, mais elle stait partiellement transforme. Des poils envahissaient sa figure, et ses dents avaient commenc sallonger et saiguiser. Sa mchoire a claqu un cheveu de ma gorge. Jai voulu reculer, mais jai trbuch sur quelque chose et il ma fallu une ou deux prcieuses secondes pour retrouver mon quilibre. Dj, elle se jetait sur moi. Son intention ne faisait aucun doute : je lisais ma mort dans ses prunelles. Je me suis alors souvenue du couteau que je tenais la main. Jai fendu lair de ma lame. Elle a hsit, retroussant les babines sur des crocs impressionnants avec des grondements sourds. Elle allait profiter de la confusion ambiante pour rgler ses comptes avec moi. Je ntais pas de taille affronter un changeling surtout un lynx ! Jallais devoir me servir de mon couteau. Quelque chose se recroquevillait au fond de moi cette ide. Cest alors que, des charpes de brume, a jailli une main ensanglante. Elle sest referme sur la gorge de Debbie Pelt et a commenc serrer, serrer... Avant que je ne puisse remonter, en suivant le bras, jusquau visage de son propritaire, un loup tapi contre le mur ma saut dessus. Sous la violence du choc, jai bascul en arrire. Le monstre sest mis me flairer... et a soudain t projet terre. Il a roul sur le sol, grognant, donnant des griffes et des dents contre un autre loup. Je ne pouvais pas intervenir : la lutte tait si acharne que je ne parvenais plus distinguer les deux btes. Je risquais dattaquer mon sauveur. La brume se dispersait rapidement, prsent, et je pouvais dcouvrir la pice dans son intgralit. Quelques secondes - 272 -

auparavant, jaurais donn cher pour parvenir regarder autour de moi. Maintenant, je le regrettais presque. Au milieu des coussins parpills, entre bols et bougies renverss, morts et blesss jonchaient le sol. Les murs taient couverts de sang. Portugal le beau gosse de larme de lair gisait mes pieds. Agenouille son ct, Pepper sanglotait. Une scne de guerre parmi tant dautres, sans doute. Mais jaurais prfr ne pas voir a. Ctait un spectacle atroce. Hallow tait toujours debout et parfaitement oprationnelle. linstant mme o je levais les yeux vers son corps dalbtre macul de sang, elle attrapait un loup mains nues et le frappait contre un mur. Triomphante et souveraine, elle tait magnifique et abominable. Cest alors que jai aperu un vampire qui rampait derrire elle. Je navais jamais vu Pam que tire quatre pingles. Jai failli ne pas la reconnatre. Hirsute, sale et dpenaille, elle sest dtendue comme un ressort et a agripp Hallow aux hanches pour la projeter au sol. Aprs des annes de matchs du vendredi soir, je peux vous assurer que javais vu un sacr paquet de plaquages, et au football amricain, les gars ne plaisantent pas. Mais celui-ci remportait la palme haut la main. Hlas, la pluie et le sang avaient rendu Hallow glissante, et elle avait les bras libres. Alors mme que Pam la clouait au sol, elle a russi se retourner et lui a empoign les cheveux pleines mains. Pam a pouss un cri semblable un hurlement de bouilloire gante. Jamais je naurais imagin quune gorge puisse mettre un son dune telle puissance. Il faut dire que quand on se fait pratiquement scalper, il y a de quoi donner de la voix. Et comme Pam est une fervente tenante de la loi du talion, elle a vite corrig son erreur tactique : elle a saisi Hallow par les bras et la crase de tout son poids, appuyant, appuyant jusqu ce que Hallow soit aplatie comme une crpe. Mais la sorcire tait dune force colossale, et Pam tait gne par le sang qui lui dgoulinait dans les yeux. Seulement... Hallow tait mortelle, pas son adversaire. Pam tait en passe de lemporter quand le type aux joues creuses sest abattu sur elle et la mordue au cou. Pam avait les deux mains occupes : elle ne pouvait pas len empcher. Mais il ne se contentait pas de la - 273 -

mordre, il la saignait. Et plus il buvait de son sang, plus ses forces augmentaient. Il buvait mme la source. Et personne ne semblait sen apercevoir, sauf moi. Jai enjamb les cadavres dun loup et dun vampire pour fondre sur le type aux joues creuses... qui ma tout bonnement ignore. Cette fois, jallais bel et bien devoir me servir de mon couteau. Je navais jamais fait une chose pareille. Quand javais frapp quelquun, avait toujours t dans une lutte mort, et la mort que je tentais dviter alors, ctait la mienne. L, ctait diffrent. Cependant, plus jhsitais, plus Pam faiblissait : elle ne serait plus capable de retenir Hallow trs longtemps. Jai referm la main sur le manche noir du couteau et jai appuy la lame contre la gorge du type. Je lai enfonce un peu. Lche-la ! Il a continu boire comme si de rien ntait. Jai appuy un peu plus fort. Un filet rouge a ruissel dans son cou. a a suffi le faire obir. Quand il a relev la tte, il avait la bouche toute barbouille de sang. Je nai mme pas eu le temps de me rjouir davoir libr ma petite copine vampire. Dj, il sen prenait moi. Seigneur ! Il me regardait avec des yeux de dment, prt mordre. Je percevais la soif dvorante qui lanimait, le Du sang ! Du sang ! Du sang ! qui rsonnait sous son crne. Jai de nouveau appuy la lame contre son cou et, juste au moment o je prenais mon courage deux mains pour lachever, il sest jet sur moi, senfonant lui-mme le couteau dans la gorge. Son regard sest fait vitreux. Ctait une mort en direct, juste sous mes yeux, une mort dont javais t linstrument, mme involontairement. Quand jai russi dtacher les yeux du macabre spectacle, Pam tait califourchon sur Hallow, les genoux en appui sur ses bras, et elle souriait de toutes ses dents. a ma paru si trange que jai jet un regard circulaire pour voir ce qui la rjouissait tant. Apparemment, la bataille tait gagne. Je ne parvenais pas valuer le temps que ce combat laveugle dans la brume avait dur, mais je nen voyais que trop concrtement les effets. Les vampires ne tuent pas proprement : ils massacrent. Et, question bonnes manires, les loups ne valent pas mieux. Ctait - 274 -

une vraie boucherie, comme dans un trs mauvais film dhorreur, de ceux qui vous donnent honte davoir pay pour les voir. Nous lavions donc emport. Sur le coup, je men fichais un peu. Jtais juste fatigue, moralement et physiquement, ce qui voulait dire que toutes les penses des autres humains et quelques-unes des lycanthropes tournaient sous mon crne comme du linge sale dans une machine laver. Incapable de redresser mes barrires mentales, jai laiss les bribes de monologues intrieurs senchevtrer, tout en mobilisant mes dernires forces pour repousser le cadavre du sorcier qui mcrasait. Puis je suis reste allonge sur le dos, regarder le plafond. Comme javais la tte vide, toutes les rflexions des autres venaient sy loger. Ils pensaient pratiquement tous la mme chose que moi : limmense fatigue quils ressentaient, tout ce sang sur les murs, cette bataille quils venaient de livrer et laquelle ils nen revenaient pas davoir survcu. Le jeune mec aux cheveux en ptard avait recouvr forme humaine et il se reprochait davoir pris un tel plaisir ce bain de sang. Sa nudit ne laissait dailleurs aucun doute quant la jouissance quil en retirait. Quant Hallow, elle hassait Pam, elle me hassait, elle hassait ric... bref, elle hassait le monde entier. Elle tait en train de marmonner une invocation pour nous rendre tous malades, mais Pam lui a donn un coup de coude en pleine figure. a la tout de suite calme. Debbie Pelt sest releve et a regard la scne de carnage qui soffrait ses yeux. Elle semblait frache comme un gardon et, en croire son expression, aussi innocente que lenfant qui vient de natre, comme si elle navait jamais eu un seul poil sur le visage et ne souponnait mme pas quon puisse attenter la vie de quelquun. Elle sest fray un chemin entre les corps, certains encore en vie, dautres pas, jusqu ce quelle trouve celui de Ln ou, plutt, du loup qui tait Ln. Elle sest accroupie ct de lui pour lexaminer, vrifier quil ntait pas bless. Il sest aussitt mis gronder. Lavertissement paraissait clair. Mais peut-tre a-t-elle cru quil noserait pas lattaquer, ou peut-tre sest-elle abuse elle-mme, aveugle par trop - 275 -

dorgueil ou qui sait ? par ses sentiments. Toujours est-il que, quand elle a voulu lui soulever la patte, il la mordue sauvagement. Elle a recul dun bond en hurlant. Pendant quelques instants, elle est reste l, prostre et en larmes, tenir sa main ensanglante contre son sein. Soudain, ses yeux ont rencontr les miens. Ils taient brlants de haine. Elle ne me pardonnerait jamais. Elle men voulait mort. Ln avait dcouvert sa vritable nature, et elle men rendait responsable. Elle avait jou avec lui pendant deux ans, laguichant, le repoussant, ne le reprenant que pour mieux le lcher, tout en veillant soigneusement ne rien lui montrer du ct le plus sombre de sa personnalit. Elle savait pertinemment quil naurait jamais pu laccepter telle quelle tait, mais elle tait dtermine le garder, aussi longtemps que ce petit jeu lamuserait. Et maintenant, elle avait perdu. Elle lavait perdu, lui. Pour toujours. Et ctait ma faute ? Mais je raisonnais comme un tre humain rationnel, pas comme cette crature perverse baptise Debbie Pelt. Dommage que la main qui stait referme sur son cou, pendant la bataille, ne lait pas trangle ! Je lai suivie des yeux tandis quelle poussait la porte pour se fondre dans la nuit. ce moment-l, jai su avec une absolue certitude que Debbie Pelt naurait de cesse quelle ne mait tue, quelle me poursuivrait sans relche jusqu la fin de mes jours. Avec un peu de chance, peut-tre que sa morsure sinfecterait et quelle en mourrait... Rflexe conditionn, je me suis sermonne : il ne fallait pas souhaiter des choses pareilles. Ctait le diable qui nous inspirait de telles penses ; Dieu, lui, interdisait que lon veuille du mal quiconque. Jesprais juste quil coutait aussi ce que se disait Debbie Pelt, comme on souhaite que le gendarme qui vient de vous coller une contredanse ne va pas rater le type derrire vous qui a essay de vous faire une queue de poisson en vous doublant sur la ligne blanche continue. Cest alors que la lycanthrope aux cheveux rouges sest avance vers moi. Amanda avait recouvr forme humaine et arborait, et l, quelques belles morsures et une grosse bosse sur le front. Mais elle avait un sourire jusquaux oreilles. - 276 -

Pendant que je suis encore de bon poil, jaimerais que vous me pardonniez de vous avoir insulte, ma-t-elle lanc. Non seulement vous navez pas eu peur de vous jeter dans la mle, mais vous vous en sortez sans une gratignure. Mme si je ne comprends toujours pas comment vous faites pour les supporter, je ne vous en veux pas de vous compromettre avec les vampires. Vous ouvrirez les yeux un jour. Jai hoch la tte sans rien dire quest-ce que vous vouliez rpondre a ? et, sans un mot de plus, elle est retourne auprs de ses congnres. Pam avait ligot Hallow et tait prsent agenouille avec ric et Grald aux cts de quelquun, lautre bout de la pice. Je me suis vaguement demand ce qui se passait l-bas. Mais Ln venait de recouvrer forme humaine et se dirigeait vers moi. Il tait nu comme un ver, et le spectacle ne devait pas manquer dintrt, mais jtais trop creve pour lapprcier. Je ne vous cacherai pourtant pas que lide denregistrer la scne ma travers lesprit. Jaurais sans aucun doute eu plaisir me la repasser en boucle, durant mes longues soires dhiver... Il avait des bleus, des gratignures un peu partout et une profonde entaille la cuisse, mais, dans lensemble, il semblait sen tre plutt bien tir. Tu as du sang sur la figure, ma-t-il dit en dglutissant avec peine. Ce nest pas le mien. Dieu merci ! a-t-il soupir, avant de se laisser tomber sur le sol ct de moi. Il sest allong, les yeux au plafond. Il semblait puis. Tes blessures sont graves ? a-t-il repris. Je ne suis pas vraiment blesse. Enfin, jai t pas mal bouscule. Jai failli mourir asphyxie et jai chapp de justesse quelques coups de crocs qui auraient pu faire de sacrs dgts, mais personne ne ma tabasse, si cest ce que tu veux dire. Bon sang ! Mais mon vu du Nouvel An allait se raliser, finalement ! Je suis dsol quon nait pas trouv Jason.

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ric a demand Pam si elle et les autres vampires lavaient captur, mais elle a affirm que non. Chow est mort. Comment ? en croire le calme que jaffichais, on aurait pu penser que je nen avais strictement rien faire. vrai dire, je navais jamais t trs fan de Chow, mais je me serais peut-tre sentie un peu plus concerne si je navais pas t abrutie de fatigue. Une des petites copines de Hallow avait un couteau dbne. Je nen ai jamais vu, ai-je rpondu au bout dun long moment. Voil tout ce que minspirait la mort de Chow ! Moi non plus. Aprs un autre long silence, jai hasard un Je suis dsole pour Debbie qui manquait peut-tre un peu de tact. Je voulais simplement lui dire que a me faisait de la peine de le voir souffrir cause delle. Il avait fallu quelle lui fasse vraiment mal et quelle se comporte comme un monstre pour quil se sente oblig de prendre des mesures aussi radicales. Dommage quil ne lait pas fait avant. Quelle Debbie ? Et sur ces bonnes paroles, il sest lev et sest loign.

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CHAPITRE 13

Cest sale, un champ de bataille. Sale et triste. prsent, il fallait nettoyer le sang, soigner les blesss, enterrer les morts... ou plutt sen dbarrasser, en loccurrence : Pam avait dcid de brler le local en laissant les corps des disciples de Hallow lintrieur. Les sorciers navaient pas tous succomb : Hallow tait toujours vivante, pour commencer, et une de ses adeptes avait survcu, bien quelle ait perdu beaucoup de sang. Ct lycanthropes, le colonel Flood avait t grivement bless, et Portugal avait t tu par Mark Stonebrook. Le reste sen tait peu prs sorti. Ct vampires, seul Chow tait pass du statut de mort-vivant celui de mort tout court. Les autres avaient tous des lsions plus ou moins graves, mais les vampires gurissaient vite. Jtais quand mme tonne que les sorciers ne se soient pas mieux dfendus. Ctaient peut-tre de puissants sorciers, ma dit Pam, mais ils ne savaient pas se battre. Ils avaient probablement t choisis pour leurs dons de magiciens et parce quils acceptaient de suivre Hallow, pas pour leurs talents de guerriers. Hallow naurait pas d tenter de faire main basse sur Shreveport avec une si pitre arme. Pourquoi Shreveport, au fait ? Depuis le temps que je me posais la question ! Je ne vais pas tarder le savoir, a rpondu Pam avec un petit sourire sardonique. Jen ai eu des frissons. Je prfrais ne pas penser aux mthodes que Pam emploierait pour obtenir ce renseignement. - 279 -

Mais comment comptes-tu empcher Hallow de te jeter un sort pendant que tu linterrogeras ? Je trouverai un moyen. Son sourire stait largi. Je voulais te dire, aussi... Jhsitais un peu : je ne savais pas trop comment amener a. Je suis dsole pour Chow. Le job de barman au Croquemitaine ne porte pas chance, apparemment, a-t-elle rpondu. Je ne sais pas si je vais russir lui trouver un remplaant. Aprs tout, Grande Ombre et Chow ont tous les deux pri moins dun an aprs avoir t embauchs... Et pour ric ? Nous contraindrons Hallow rompre ce maudit sort. Et, tt ou tard, elle finira par nous avouer pourquoi elle a fait a. Si elle donne la ligne gnrale, a suffira, ou est-ce quelle sera oblige de le faire elle-mme ? Jai essay de reformuler ma question dans ma tte pour la rendre un peu plus comprhensible, mais Pam semblait mavoir comprise. Je ne sais pas. Il faudra demander a nos allis wiccans. Les deux que tu as sauvs du massacre devraient nous fournir volontiers leur aide, aprs ce que tu as fait pour eux. Tout en papotant gentiment, Pam aspergeait la pice dessence. Elle avait dj rcupr tout ce qui lintressait sur place, et les Wiccans locaux avaient t pris de ramasser lattirail des sorciers, au cas o un des enquteurs appels sur les lieux de lincendie aurait pu identifier les objets que le feu aurait pargns. Jai consult ma montre. Jesprais qu cette heure-ci, Holly tait rentre chez elle saine et sauve. Je pourrais lui dire que son fils tait hors de danger. Jvitais de regarder ce que la plus jeune de nos sorcires tait en train de faire au colonel Flood. Il avait une vilaine entaille la cuisse, le genre de blessure avec laquelle il vaut mieux ne pas plaisanter. Il avait pourtant lair de prendre a la lgre : ds que Ln lui a apport ses vtements, il sest habill - 280 -

et a commenc se promener cloche-pied, en arborant un sourire propre rassurer ses troupes. Mais quand le sang a commenc traverser son pantalon, le chef de meute a bien t oblig de se laisser conduire chez un mdecin qui se trouvait tre un changeling et accepterait donc de le soigner en toute discrtion, sans poser de questions. De toute faon, personne naurait pu inventer une histoire plausible pour justifier une telle blessure. Avant de partir, il a cependant tenu venir serrer crmonieusement la main de la chef des sorciers et de Pam. En dpit du froid glacial qui rgnait dans la pice, son front tait couvert de sueur. Ses yeux brlaient de fivre. Jai demand ric sil se sentait diffrent, maintenant que la plupart de nos ennemis taient passs de vie trpas. Mais il navait toujours aucun souvenir, ni de qui il tait, ni de ce quil avait vcu jusque-l. Il avait lair plus perdu que jamais, deux doigts de succomber la panique. La disparition de Mark Stonebrook nayant rien chang son tat, Hallow en serait quitte pour quelques bonnes heures de supplices divers et varis, avec les compliments de Pam. Je reconnaissais la logique du raisonnement, mais je ne voulais pas trop rflchir au fond du problme voire pas du tout. Et moi, que devais-je faire ? Retourner Bon Temps et ramener ric avec moi ? tait-il toujours sous ma protection, dailleurs ? Ou devais-je plutt chercher un endroit sur place o je pourrais passer le reste de la nuit ? Hormis Bill et moi, tout le monde vivait Shreveport, et Pam avait dj propos Bill le lit de Chow (ou le cercueil, ou je ne sais quoi). Jai tourn en rond quelques minutes, en essayant de me dcider. Mais comme personne ne semblait se soucier de moi, jai profit de ce que Pam tait occupe donner aux autres vampires ses instructions pour le transfert de Hallow pour me diriger vers la sortie. Hormis deux ou trois chiens qui se sont mis aboyer sur mon passage, la nuit tait aussi paisible qu mon arrive. Lodeur de magie avait commenc se dissiper. Mais il faisait toujours aussi noir, aussi froid, et jtais au trente-sixime dessous. Je ne sais pas ce que jaurais racont, si un flic mavait interpelle. Javais le visage clabouss de sang, mes vtements - 281 -

taient dchirs et tremps, et je navais aucune explication rationnelle proposer. Mais je dois bien avouer que, sur le moment, javais vraiment autre chose en tte. Javais d couvrir peu prs la distance dun pt de maisons quand ric ma rattrape. Il semblait dsorient, presque apeur. Tu ntais plus l... Je... je me suis retourn et tu ntais plus l, ma-t-il dit dun ton accusateur. Il tait si agit quil bafouillait. O vas-tu ? Pourquoi es-tu partie sans mavertir ? Oh, je ten prie ! lai-je suppli en levant la main pour le faire taire. Sil te plat. Jtais trop fatigue pour le rassurer : je navais plus de force lui donner. Je nen avais dj pas assez pour me protger du coup de dprime monumental que je sentais arriver. Ne me demandez pas pourquoi, je nen avais pas la moindre ide. Aprs tout, je men tais sortie indemne. Jaurais d mestimer heureuse, non ? Et puis, les objectifs viss avaient t atteints : nous avions gagn la bataille, les sorciers avaient t mis hors dtat de nuire, et Hallow tait dsormais aux mains des vampires. Daccord, ric navait toujours pas retrouv sa vritable personnalit. Mais ce ntait plus quune question de temps. Pam saurait se montrer convaincante. Nul doute quelle trouverait un moyen rapide et efficace de rallier Hallow sa cause un moyen atrocement rapide et cruellement efficace. Je lui faisais tout autant confiance pour dcouvrir ce qui avait pouss Hallow jeter son dvolu sur Shreveport. Le Croquemitaine aurait bientt un nouveau barman, quelque beau gosse aux dents longues qui fascinerait les touristes et ferait chauffer leurs cartes bleues. ric et Pam ouvriraient la bote de strip-tease quils avaient en projet ou la chane de pressings de nuit, ou encore le service de gardes du corps nocturnes... Mon frre, lui, serait toujours introuvable. Laisse-moi rentrer avec toi. Je ne les connais pas, a plaid ric dune voix sourde, presque plaintive. a me serrait le cur quand jentendais ric dire des trucs comme a, quand il avait un comportement si contraire sa - 282 -

vritable nature. moins que... Et si ctait sa vritable nature, justement ? Et si son assurance, son arrogance habituelles ntaient en fait quun vernis, une sorte de carapace qui, au fil des annes, avait fini par lui coller la peau ? Bien sr, viens, ai-je soupir, aussi dsempare que lui. Jaurais tellement voulu quil mpaule en silence, quil soit fort pour deux. Jai d me contenter du silence. Du moins ma-t-il prt sa force physique : il ma porte jusqu la voiture. En me blottissant contre son torse, jai t tonne de sentir mes joues mouilles de larmes. Tu es couverte de sang, ma-t-il chuchot loreille. Je lai calm tout de suite. Oui, eh bien, ne temballe pas trop. Moi, a ne me fait ni chaud ni froid. Tout ce que je veux, cest... cest une douche. Jen tais dj au stade des sanglots : les chutes du Niagara taient proches. Tu vas tre oblige de le jeter, ce manteau, maintenant. Manifestement, cela le rjouissait. Je le ferai nettoyer. Je ntais pas en tat de rpondre des remarques dsobligeantes sur mon unique et sacro-saint manteau. Ne plus sentir le poids et lodeur de la magie, ctait comme boire un grand verre deau quand on est assoiff : une vraie bouffe doxygne. Quand on est arrivs Bon Temps, jallais un peu mieux, et cest parfaitement calme et les yeux secs que jai ouvert la porte de derrire, ric sur mes talons. Quand jai allum la lumire, Debbie Pelt me souriait. Elle stait assise la table de la cuisine et mattendait, dans le noir, un revolver la main. Sans crier gare, elle a tir. Mais elle avait compt sans ric et sans lhallucinante rapidit des vampires. Vif comme lclair, ric sest interpos et... a pris la balle ma place, en pleine poitrine. Il sest croul mes pieds. Dans mon malheur, javais de la chance : Debbie navait pas fouill la maison. Je nai fait ni une ni deux. Jai attrap le Benelli planqu derrire le chauffe-eau, je lai arm et je lui ai - 283 -

tir dessus pendant que, encore sous le choc, elle fixait ric qui vomissait du sang, genoux devant elle. Jai aussitt recharg. Mais je nai pas eu besoin dune seconde cartouche. Dj, les doigts de mon agresseur se dtendaient. Une seconde plus tard, son pistolet est tomb sur le sol avec un bruit mat. Je me suis laisse glisser terre : je ne tenais plus debout. ric tait maintenant tendu mes pieds, hoquetant et se tordant de douleur dans une mare de sang. Il ne restait pas grand-chose de Debbie entre la tte et la taille. Ma cuisine ressemblait un abattoir. On aurait cru que je venais dgorger une tripote de cochons, et des plus combatifs. Jai essay de me raccrocher au plan de travail pour atteindre le tlphone. Ma main est retombe, inerte. Qui aurais-je pu appeler, de toute faon ? Les flics ? Ah ah ! Sam ? Comme si je ne lavais pas dj assez mis dans le ptrin comme a ! Pam ? Pour lui prouver quric tait en parfaite scurit avec moi ? Hum hum. Ln ? Ben voyons ! Il serait ravi de voir ce que javais fait de son ex-fiance, rpudie ou pas. Arlne ? Elle avait deux gosses lever : je ne pouvais pas lentraner dans quoi que ce soit dillgal. Elle navait vraiment pas besoin de a. Nikkie ? Allons ! Elle aurait pu tacher ses belles bottines. Non, dans ces cas-l, il ny a que la famille pour vous aider. Cest mon frre que jaurais d appeler... si javais su o le trouver. Jallais donc tre oblige de me coltiner a toute seule. Priorit des priorits : ric. Jai ramp jusqu lui. ric ? Il a ouvert les yeux, des yeux brlants de fivre et de souffrance. boire, a-t-il implor dans un chuintement caverneux. Jai failli lui tendre mon poignet, puis je me suis ravise. Jai russi sortir une bouteille de PurSang du rfrigrateur et la mettre au micro-ondes il y avait du sang partout et la - 284 -

poigne tait toute glissante : un miracle que la bouteille ne mait pas chapp des mains. Je me suis agenouille son ct et je lui ai soulev la tte pour laider boire. Pourquoi pas ton sang ? a-t-il gmi dun air douloureux. Dsole. Je sais que tu las cent fois mrit, mon cur. Mais je vais avoir besoin de toute mon nergie avec le boulot qui mattend. En trois ou quatre lampes, ric avait descendu son demi de PurSang. Jai dboutonn sa chemise pour examiner sa poitrine. Cest alors que jai assist un truc incroyable. Sous mes yeux carquills, la balle a saut de la plaie, comme un bouchon de bouteille mal viss. Dans les minutes qui ont suivi, le trou sest referm. Le sang navait pas encore sch que la blessure avait disparu. Encore du sang, ma demand ric. Pas de problme. Comment te sens-tu ? Jtais trop sonne pour sentir quoi que ce soit, quant moi. Il a essay de sourire. a ma fait mal pour lui. Faible. Je lui ai fait chauffer une deuxime bouteille. Il a bu plus lentement, cette fois. Aprs lavoir vide, il sest redress en grimaant et sest cal contre le mur pour sasseoir. Puis il a jet un coup dil au carnage, de lautre ct de la table, et il ma regarde. Je sais, je sais, cest un vrai massacre, me suis-je crie, bourrele de remords. Oh ! Jai fait quelque chose de terrible ! Mais je regrette ! Je regrette tellement ! Et jai de nouveau fondu en larmes. Jaurais difficilement pu tomber plus bas : javais commis un crime affreux, javais chou dans ma mission, javais une horrible corve de nettoyage devant moi, et je ne ressemblais plus rien. ric a paru un peu surpris. Tu aurais pu mourir, si tu avais reu cette balle. Moi non, ma-t-il fait observer. Je lai empche de tatteindre de la manire la plus rapide et la plus facile pour moi. Alors que toi, tu mas vraiment dfendu. - 285 -

Ctait une faon franchement tordue de voir les choses, mais, bizarrement, a ma un peu dculpabilise. Jai... tu... un tre humain, ai-je tout de mme protest dune voix chevrotante. Deux dans la mme nuit, ctait beaucoup pour une seule femme. Bon, daprs moi, le sorcier aux joues creuses stait gorg tout seul en sembrochant sur mon couteau, mais quand mme. Le doigt qui avait appuy sur la dtente du Benelli tait bien le mien. Prise de frissons, jai dtourn la tte pour ne plus voir cet amas de chair et de sang qui, quelques instants auparavant, sappelait encore Debbie Pelt. Non, a-t-il rtorqu dune voix tranchante. Tu as tu un changeling doubl dun monstre pervers aux instincts meurtriers, un changeling qui avait essay, par deux fois dj, de tassassiner. Ctait donc la main dric qui avait failli trangler Debbie pour lobliger me lcher, au QG des sorciers. Jaurais d finir le travail quand je la tenais, tout lheure, a-t-il ajout, confirmant mes soupons. a nous aurait vit pas mal dennuis. Javais le sentiment que a naurait pas t tout fait lavis du rvrend Fullenwilder. Je doute que mon confesseur soit daccord, ai-je dit mivoix. Je nai jamais t chrtien. Pourquoi cela ne me surprenait-il pas ? Mais je ne parviens pas imaginer une religion qui te dise de rester les bras croiss en attendant de te faire tuer. Ntait-ce pas prcisment ce que le christianisme enseignait ? Mais je nai rien dune thologienne, ni dune lectrice avertie de la Bible. Il ne me restait plus qu men remettre au jugement de Dieu qui na rien dun thologien non plus. Pourtant, grce ric, je me sentais un peu mieux. A vrai dire, je lui tais surtout immensment reconnaissante : il mavait tout de mme sauv la vie.

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Merci, ric, lui ai-je dit tendrement, en lembrassant sur la joue. Tu peux aller te laver, pendant que je moccupe de nettoyer tout a. Hors de question ! Il na pas voulu en dmordre. Il a tout fait pour maider Dieu le bnisse ! Et comme les tches les plus rpugnantes le laissaient compltement froid, jai t ravie de les lui confier. Je vous passe le rapport dautopsie. Disons quon a russi rcuprer tous les morceaux et les emballer proprement. Pendant que je mattaquais au nettoyage, ric a emport les restes de Debbie dans la fort et les a enterrs il ma assur quil avait fait en sorte quon ne les retrouve jamais. Jai t oblige denlever les rideaux de la cuisine pour les faire tremper leau froide dans la machine. Jai mis mon manteau avec sans me faire beaucoup dillusions : je doutais de pouvoir le reporter un jour. Puis jai enfil des gants en caoutchouc et jai nettoy la table, les chaises, le rfrigrateur, le micro-ondes, le sol et les pans de murs ensanglants la Javel. Jai frott, frott, encore et encore. Ensuite, jai enduit les portes de placard de savon noir et jai frott, frott, frott... Vous ne pouvez pas imaginer jusquo les taches de sang vont se nicher ! a me faisait du bien de me concentrer sur les dtails dintendance : a mempchait de penser lessentiel. Et plus longtemps jviterais de regarder les choses en face plus longtemps je laisserais le petit discours pragmatique dEric faire son chemin dans mon esprit , mieux je me porterais. Je ne pouvais rien changer ce qui stait pass, de toute faon. Il nexistait aucun moyen de rparer la faute que javais commise. Et puis, Debbie ne mavait pas vraiment laiss le choix. Il ne me restait donc plus qu essayer de vivre avec mon crime. Comme le disait ma grand-mre, toute femme digne de ce nom doit faire ce quelle a faire, quel que soit le prix payer. Quand jai enfin pu mcrouler sur une chaise, la cuisine empestait la Javel plein nez. lil nu, elle tait littralement immacule. Je suis pourtant sre que les techniciens de la police scientifique auraient bien russi trouver un indice quelconque. Mais javais bien lintention de ne donner aucune raison un de - 287 -

ces techniciens de mettre les pieds dans ma cuisine ni dans aucune autre pice de la maison, dailleurs... Debbie avait fractur la porte dentre. Je navais pas pens une seule seconde aller y jeter un coup dil, avant dentrer dans la maison par-derrire. Si javais compt me lancer dans une carrire de garde du corps, je pouvais faire une croix dessus. Jai coinc une chaise sous la clenche pour la bloquer, au moins jusquau lendemain matin. Quand il est revenu, sa besogne de fossoyeur accomplie, ric semblait en pleine forme. Jen ai profit pour lui demander de chercher la voiture de Debbie. Il na pas eu trop de mal la trouver. Elle lavait cache dans un chemin creux, de lautre ct de la route communale, juste en face de lembranchement qui conduisait chez moi. ric avait eu la prsence desprit de rcuprer ses cls (avec la marque dessus, a aide) et, lorsquil est revenu me proposer de planquer ailleurs cette compromettante preuve ambulante, je nai pas dit non. Jaurais d le suivre avec ma vieille guimbarde pour le ramener, mais il ma assur quil pourrait trs bien se dbrouiller tout seul, et jtais trop creve pour insister. Aprs son dpart, je me suis glisse sous un torrent deau chaude et je me suis rcure fond. Quand jai estim que jtais aussi propre que je pouvais ltre physiquement parlant, du moins, parce que, moralement, je ne me sentais pas trs nette , jai enfil une chemise de nuit et je me suis trane jusqu mon lit. Le jour allait bientt se lever : jesprais quric serait de retour temps. Javais ouvert le placard et la trappe dans mon ancienne chambre et je lui avais mme mis un oreiller supplmentaire. Je commenais tout juste mendormir quand je lai entendu rentrer. Mission accomplie, a-t-il murmur mon oreille. Merci, ai-je vaguement bredouill. Je ferais nimporte quoi pour toi, ma-t-il rpondu dune voix caressante. Bonne nuit, ma belle amante. Jallais sombrer dans le sommeil lorsquune drle dide ma travers lesprit. Jtais vraiment dangereuse pour les ex : javais liquid Lorna, la marraine de Bill, puis la fiance rpudie de Ln. Je me suis demand si ric avait danciennes - 288 -

petites copines dans les parages. Il devait en avoir eu des centaines. Eh bien, elles avaient intrt se mfier... Sur cette pense, jai plong dans un monde sans rves, happe par le vide bant du nant.

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CHAPITRE 14

Pam avait d travailler Hallow au corps ds la fin des hostilits et sy atteler jusqu laube. De mon ct, javais tellement besoin de rcuprer physiquement mais aussi mentalement que je ne me suis pas rveille avant 16 heures. Ctait une morne journe dhiver, du genre de celles qui vous poussent allumer la radio pour savoir si une tempte de neige se prpare. Du coup, jai vrifi que javais assez de bois pour trois ou quatre jours. ric se lverait tt, avec ce temps gris. Je me suis lave, habille et jai pris mon petit djeuner (OK, appelez a goter si vous prfrez) la vitesse dun escargot shoot au Valium, tout en essayant destimer les dgts. Physiquement, pas de problme. Une petite contusion ou deux, ici ou l, quelques courbatures, mais rien de bien mchant. La premire semaine de janvier tait passe, et jusque-l, mon vu du Nouvel An avait t exauc. Mais mentalement, ou plutt moralement, jtais tout sauf solide comme un roc. On a beau tre pragmatique et avoir le cur bien accroch, on ne peut pas faire des trucs comme ce que je venais de faire sans en subir les consquences. lide quric allait bientt se lever, je me suis prise penser aux petits clins quon aurait peut-tre le temps de se faire avant que je parte travailler. Jai pens aussi la chance que javais dtre avec quelquun qui maccordait autant dimportance, au bonheur doccuper une telle place dans sa vie. ric sest lev 17 h 30. Ds que jai entendu du bruit dans la chambre damis, je suis alle le voir. ric a aussitt fait volte- 290 -

face, toutes canines dehors, les mains crispes comme des serres. Javais dj sur les lvres un Bonsoir, mon cur que jai bien vite raval. Sookie ? sest-il tonn. Je suis donc chez toi ? Dj, ses canines se rtractaient. Sa tension se relchait. Oui, tu tes install ici pour quon puisse assurer ta protection, lui ai-je aussitt rpondu, madmirant secrtement pour ce rtablissement digne dun quilibriste de haut vol. Tu sais comment tu as atterri ici, non ? Voyons, javais rendez-vous avec ces gens... de nouveaux venus Shreveport, je crois... a-t-il dit dun ton incertain. Cest bien a ? Cest alors quil a remarqu sa tenue. Quand ai-je achet a ? sest-il cri, horrifi. Jai t oblige de te procurer des vtements de rechange. Et cest aussi toi qui mas habill ? a-t-il demand en faisant courir ses mains sur son corps, avec un petit sourire la ric on ne peut plus authentique. Il ne se souvenait de rien. De rien du tout. Non. Jai eu une vision dric et moi sous la douche, ric et moi dans mon lit... O est Pam ? Tu devrais lui passer un coup de fil, a la rassurerait. Tu te rappelles ce qui est arriv hier ? Hier, javais rendez-vous avec une sorcire. lentendre, ctait indiscutable. Jai senti mon cur se serrer un peu plus. Non, a, ctait il y a plusieurs jours, ai-je corrig. Tu ne te rappelles pas ce qui sest pass hier, quand on est rentrs de Shreveport ? ai-je insist, entrevoyant un petit rayon de soleil dans ce sombre tableau. Avons-nous fait lamour ? sest-il enquis, plein despoir. Mas-tu enfin cd, Sookie ? Ce nest quune question de temps, tu sais, a-t-il ajout en voyant ma mine renfrogne.

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Non, la nuit dernire, on a effac les traces dun meurtre, un meurtre que jai commis. Donc, maintenant, jtais la seule savoir. Et encore, jignorais o Debbie enfin, ce quil en restait avait t enterre et ce que sa voiture tait devenue. Je me suis laisse tomber sur le lit. Eric ma dvisage. Tu as des ennuis, Sookie ? Quest-il arriv pendant que je... Comment se fait-il que je ne me souvienne de rien ? Moins on en dit, mieux on se porte. Pam te racontera tout a mieux que moi. Elle ne devrait plus tarder, jimagine. Et Chow ? Non, Chow ne viendra pas. Il est mort dans la nuit. Le Croquemitaine ne semble pas trs bien russir aux barmans. Qui la tu ? Je le vengerai. Tu las dj veng. Il y a autre chose qui ne va pas, Sookie... Toujours aussi perspicace... Oui, il y a un tas dautres trucs qui ne vont pas chez moi. Jaurais bien aim quil me prenne dans ses bras, mais a naurait fait que compliquer les choses. Et je crois quil va neiger, par-dessus le march, ai-je soupir. Neiger ! sest exclam ric tout juste sil ne sautait pas partout comme un mme. Jadore la neige ! Peut-tre allonsnous tre bloqus ici, tous les deux, a-t-il ajout en haussant ses pais sourcils blonds dun air suggestif. Jai clat de rire. Ctait plus fort que moi. Mieux vaut rire que pleurer, hein ? Et puis, question larmes, javais dj donn, ces derniers temps beaucoup trop, mme, si vous voulez mon avis. Viens, je vais te faire chauffer un peu de sang, ai-je dit en me levant. Aprs ces quelques nuits dintimit avec ric, jtais oblige de me surveiller en permanence : jai failli lui caresser les cheveux en passant derrire lui pour lui servir sa bouteille de PurSang et, un moment donn, je me suis mme penche pour lembrasser. Je me suis rattrape de justesse en prtendant que - 292 -

javais laiss tomber quelque chose, mais jai frl la catastrophe. Quand Pam a frapp ma porte, une demi-heure plus tard, jtais prte partir travailler et ric tait sur des charbons ardents : elle ne stait pas plus tt assise en face de lui quil la bombardait de questions. Je leur ai dit que je men allais, mais je crois quils ne sen sont mme pas aperus. Le coup de feu du dner pass, lambiance na pas t trs anime, Chez Merlotte, ce soir-l. Les premiers flocons avaient russi convaincre la plupart des habitus que ce ne serait peut-tre pas une mauvaise ide de rentrer sobres chez eux, pour une fois. Il restait quand mme assez de clients pour nous tenir occupes, Arlne et moi. Sam ma coince au moment o je chargeais mon plateau de cinq demis de bire. Il voulait que je lui raconte ce qui stait pass la veille. Je te dirai a plus tard, lui ai-je promis, en pensant que jallais avoir intrt faire gaffe en mettant ma petite histoire au point. Du neuf pour Jason ? Non. a ma fil le blues. Dj que je ntais pas trs en forme... La standardiste du bureau du shrif mavait presque envoye sur les roses quand javais appel pour demander sil y avait du nouveau. Kevin et Kenya sont passs la fin de leur service. Quand je leur ai apport leurs consommations, Kenya a lev les yeux vers moi. On a fait des recherches, Sookie. Mais on na rien trouv. Je suis dsole. Je sais que vous avez fait le maximum, lui ai-je assur. Je tenais dailleurs vous remercier pour la battue, lautre jour. a ma vraiment touche. Je voudrais tellement... Il valait mieux que je me taise avant de dire des btises. cause de mon infirmit , je savais sur chacun deux quelque chose que lautre ignorait : ils saimaient. Mais Kevin savait pertinemment que sa mre prfrerait encore se mettre la tte dans le four plutt que de le voir mari une femme de couleur, et Kenya savait que ses frres prfreraient encore faire - 293 -

passer Kevin travers un mur plutt que de le laisser conduire leur sur lautel. Eh oui ! Je savais tout a, moi, alors que lun et lautre lignoraient. Et je men serais bien passe. Moi qui dteste quon fouille dans la vie prive des gens ! Et encore ! Savoir, ce nest rien. Le pire, cest lenvie dintervenir. Imaginez la tentation ! Mais je me suis raisonne : javais dj assez dennuis comme a sans en causer aux autres en prime. Cependant, si je ne pouvais pas rvler aux deux officiers de police ce genre de secret, je ne leur en devais pas moins une fire chandelle. Je me suis promis de leur refiler le tuyau, si, un jour, jentendais quelque chose qui pourrait leur tre utile. Aprs la fermeture, jai aid Sam mettre les chaises sur les tables pour que Terry puisse passer la serpillire ds son arrive, le lendemain. Arlne et Tack taient partis en chantant Let it snow, et a na pas rat : la neige sest remise tomber. Mais je doutais quelle tienne jusquau matin. Jai pens tous les changelings en vadrouille dans les bois qui devaient chercher un abri. Je savais que, quelque part, dans la fort, Debbie Pelt gisait au fond dun trou, sous la terre humide et froide, pour toujours. Pendant combien de temps cette ide-l allait-elle me poursuivre ? Jaurais bien aim garder un souvenir aussi vif du genre de personne quelle avait t : une perverse sadique et rancunire qui prenait un malin plaisir torturer et tuer les gens. a faisait deux bonnes minutes que jtais plante devant la fentre, regarder les flocons virevolter, quand Sam est arriv derrire moi. Quest-ce qui te tracasse ? ma-t-il demand en me prenant par le coude. Je pensais juste Jason, ai-je soupir. Ce ntait pas trs loin de la vrit : quoi que je fasse, la pense de Jason ne me quittait pas, de toute faon. Il ma tapot lpaule dun air compatissant. Raconte-moi ce qui sest pass hier soir.

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Pendant une seconde, jai cru quil parlait de Debbie. Et puis, bien sr, jai compris quil faisait allusion au raid contre les sorciers. L-dessus, du moins, je pouvais lui faire un compte rendu dtaill : je lavais vcu en direct, et aux premires loges, sil vous plat ! Alors, comme a, Pam a dbarqu chez toi, ce soir... a-til dit aprs mon rcit. Il semblait sen rjouir. Elle a d russir faire craquer Hallow et lobliger rompre le sort quelle avait jet ric. Il est redevenu comme avant ? Daprs ce que jai pu voir. Comment est-ce quil vit a ? Il ne se souvient de rien. Il ne semble pas avoir la moindre ide de ce qui lui est arriv. Sam a dtourn les yeux. Et toi, comment tu le prends ? Je pense que cest mieux comme a. Beaucoup mieux. Mais jallais de nouveau rentrer dans une maison vide. Jai refus de mappesantir sur cette ide. On a parfois du mal regarder la ralit en face. Dommage que tu naies pas t de service, cet aprsmidi, ma dit Sam. Calvin Norris est pass. Et alors ? Je crois quil esprait te voir. Mais oui, cest a ! Je pense quil est srieux, Sookie. Sam, ai-je rtorqu, mortifie, je vis toute seule et je reconnais que ce nest pas marrant tous les jours. Mais ce nest pas une raison pour tomber dans les bras du premier lycanthrope venu juste parce quil se porte volontaire ! Apparemment, a le laissait perplexe. Non, bien sr. Surtout que ce nest pas un lycanthrope. Pardon ? Les habitants de Hotshot sont sans doute trop fiers pour se considrer comme de simples changelings, mais cest ce quils sont, ni plus ni moins. De gros calibres, peut-tre, mais des changelings quand mme. - 295 -

Comment a, de gros calibres ? Genre panthres. Quoi ? Je vous jure que jai vu des points noirs flotter devant mes yeux. Sookie ? Quest-ce qui se passe ? Des panthres ? Tu ne sais donc pas que lempreinte quon a retrouve sur le ponton derrire la maison de Jason tait celle dune panthre ? Non. Personne ne ma parl dune empreinte ! Tu en es sre ? Je lui ai lanc un regard exaspr. videmment que jen suis sre ! Et Jason a disparu le soir o Crystal Norris tait chez lui. Tu es le seul barman au monde ne pas tre au courant des derniers potins qui font le tour de sa ville ! Crystal ? Mais cest la fille qui tait avec lui au Nouvel An, non ? La fille maigre aux cheveux noirs qui a particip la battue ? Jai acquiesc dun signe de tte. Celle dont Felton est fou amoureux ? Quoi ? Felton. Tu sais, le type qui tait avec elle et Calvin Norris la battue. Eh bien, Crystal est son grand amour depuis toujours. Et comment tu sais a, toi ? Dire que je lignorais ! Cest bien la peine dtre tlpathe ! Cest lui qui me la dit, un soir quil avait trop bu. Ces types de Hotshot, ils ne boivent pas souvent, mais quand ils sy mettent, ils ne plaisantent pas. Mais alors, pourquoi est-il venu la battue ? Je crois quon ferait mieux daller lui poser la question. cette heure-ci ? Tu as mieux faire ? Il marquait un point. Et puis, javais assurment envie de savoir ce que les habitants de Hotshot avaient fait de mon frre ou sils savaient ce qui lui tait arriv.

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Tu nes pas assez couverte, avec cette veste, ma fait remarquer Sam, comme on shabillait pour sortir. Mon manteau est au pressing. En fait, je navais mme pas encore trouv un moment pour ltendre, ni mme pour vrifier que tout le sang tait parti. Et puis, il avait des trous, de toute faon. Il a grommel quelque chose entre ses dents et ma tendu un sweat-shirt molletonn mettre sous ma veste. On a pris son pick-up parce que la neige commenait tomber vraiment dru et que, comme tous les mecs, Sam tait persuad de savoir mieux conduire que moi sur route enneige bien quil ne lait pratiquement jamais fait. Le trajet jusqu Hotshot ma sembl encore plus long, de nuit, surtout avec les flocons qui tourbillonnaient dans la lumire des phares. Je te remercie de memmener l-bas, Sam. Mais je commence croire que cest de la folie. On ntait mme pas encore mi-chemin. Tu as mis ta ceinture ? videmment ! Bien. Et il a continu rouler comme si de rien ntait. On a finalement atteint le petit hameau isol. Il ny avait pas de rverbres, videmment, mais certains rsidents avaient pay les types de la compagnie dlectricit pour quils leur installent des lampes de sret sur les poteaux du comt. Des rectangles jaunes clairsems clairaient la faade de quelques maisons. Par o crois-tu quon devrait commencer ? Par la maison de Calvin. Cest lui le chef, ici, a rpondu Sam sans hsiter. Il avait lair sr de lui. Je me suis souvenue de la fiert de Calvin, quand il mavait montr sa maison. Je dois bien avouer que jtais un peu curieuse. Il y avait de la lumire, et son pick-up tait gar devant chez lui. Sortir de la cabine chauffe pour marcher jusquau perron, dans la nuit et par ce temps, ctait comme passer au travers dun rideau deau glace. Jai frapp, et aprs un long - 297 -

moment durant lequel jai bien cru que jallais me changer en statue de glace, la porte sest ouverte. Calvin a sembl ravi de me voir... jusqu ce quil aperoive Sam. Entrez, a-t-il dit dun ton qui manquait franchement de chaleur. Il sest effac pour nous laisser passer. Nous nous sommes poliment essuy les pieds sur le paillasson, en nous secouant pour faire tomber les flocons qui staient pris dans nos cheveux et accrochs nos vtements. Lintrieur tait dune propret immacule et meubl avec got et simplicit : aucun objet de prix, juste des meubles de supermarch et des photos sobrement encadres des paysages, des animaux... la nature en majest. Pas une seule personne, sur ces clichs. Jai trouv a bizarre. Ce nest pas une nuit se balader en voiture, a remarqu Calvin. Je savais que javais intrt marcher sur des ufs avec lui. Ce ntait pourtant pas lenvie de lattraper par le col pour lui hurler ma rage au visage qui me manquait. Je ne devais cependant pas oublier que, pour les siens, cet homme tait un roi. Peu importait la taille du royaume. Jai respir un grand coup avant de demander : Calvin, saviez-vous que la police avait trouv une empreinte de panthre sur le ponton, derrire la maison de mon frre ? Non, a-t-il rpondu aprs un long silence. Je voyais sa colre monter jusque dans ses yeux. Les rumeurs de la ville ne parviennent pas jusqu nous. Je me suis bien demand pourquoi les gens qui participaient la battue avaient des fusils, mais je nai pas pos de questions : on rend les gens un peu nerveux, en gnral, et puis, personne ne nous a adress la parole. Une empreinte de panthre, hein ? Je ne savais pas que ctait votre... hum... votre autre identit jusqu ce soir. Il ma dvisage avec insistance. Vous pensez que lun dentre nous aurait enlev votre frre ?

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Jai soutenu son regard sans mot dire. Sam ne sest pas montr plus loquace. Vous croyez que Crystal aurait eu une discussion un peu houleuse avec votre frre et quelle lui aurait fait du mal ? Non. Je voyais ses yeux dor slargir et sarrondir mesure quon parlait. Cest moi que vous souponnez ? ma-t-il soudain demand. Non. Pas vous. Felton ? Jai hoch la tte. Allons voir a sur place. Nous sommes retourns dans le froid et la neige. Les flocons me piquaient les joues. Heureusement que javais une capuche ! La main gante de Sam sest referme sur la mienne pour me retenir : javais trbuch sur quelque outil ou jouet abandonn dans la cour de la maison voisine de celle de Felton. Qui est l ? a maugr Felton quand Calvin a frapp sa porte. Ouvre. Felton sest excut sur-le-champ : il avait reconnu la voix et le ton sans rplique de Calvin. Felton ne partageait manifestement pas la mticulosit de son visiteur. Ses meubles navaient pas tant t disposs dans la pice que pousss contre le premier mur venu. Ignorant notre prsence, il ne faisait aucun effort pour donner le change, et sa faon de se mouvoir et de se dplacer navait absolument rien dhumain. Son tranget tait encore plus flagrante que la dernire fois o je lavais vu, le jour de la battue. Je me suis dit quil ntait pas loin de retourner ltat sauvage : les effets de la consanguinit commenaient se faire sentir Hotshot... O est-il ? a lch Calvin sans prambule. Felton a carquill les yeux et sest mis se balancer dun pied sur lautre, comme sil avait une folle envie de prendre ses jambes son cou mais nosait pas bouger. Il na pas rpondu. O ? a rpt Calvin.

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Sa main stait change en patte griffue. Il a gifl Felton toute vole. Il est toujours vivant ? Je me suis plaqu les deux mains sur la bouche pour ne pas crier. Felton est tomb genoux. De grandes estafilades sanguinolentes lui sillonnaient le visage. Dans la cabane, derrire. Javais franchi la porte dentre avant que Sam ait pu me rattraper. Jai contourn la maison en courant comme une folle, tant et si bien que je me suis tale de tout mon long sur un tas de bois. Sans me proccuper de la douleur je savais que je le paierais plus tard , jai saut pour lenjamber et je me suis une fois de plus sentie souleve par les puissants bras de Calvin Norris. Il mavait repose de lautre ct du tas de bois avant que jaie compris ce qui marrivait. Il a franchi lobstacle ma suite avec une souplesse fline, et nous nous sommes retrouvs cte cte devant la porte de la cabane. La porte tait cadenasse, mais ces cahutes ne sont pas faites pour dcourager les intrus, et peu de choses devaient rsister Calvin Norris. Il a forc le cadenas, pouss la porte et allum la lumire a ma mme tonne quil y ait llectricit dans un tel local. Ce ntait certainement pas courant. Au dbut, jai eu des doutes. La crature que javais sous les yeux ne ressemblait pas du tout mon frre. Certes, son poil tait blond, mais elle puait tellement et elle tait si sale que jai eu un mouvement de recul. Pourtant, ces haillons, cette faon si humaine de se recroqueviller sur le sol... Seigneur ! Mais il tait bleu de froid ! Il ne restait plus que des lambeaux de son pantalon, et il gisait sur une vieille couverture, mme la dalle de ciment. Dj, jtais genoux et lenlaais tant bien que mal pour le serrer contre mon cur. Il a battu des paupires. Sookie ? a-t-il murmur dune voix incrdule. Sookie, cest toi ? Je suis sauv ? Oui, lui ai-je rpondu, sans tre tout fait sre de ce que javanais.

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Je ne me souvenais que trop de ce qui tait arriv au shrif qui tait venu fourrer son nez dans les affaires des habitants de Hotshot. On va te ramener la maison. On lavait mordu. On lavait beaucoup mordu. Oh, non ! ai-je souffl en comprenant soudain ce que a signifiait. Je lai pas tu ! sest cri Felton, plant sur le pas de la porte. Vous lavez mordu, ai-je rtorqu dune voix que je nai pas reconnue. Vous vouliez en faire un des vtres. Oui, pour que Crystal ne laime pas plus que moi, a-t-il rpondu. Elle sait quon est obligs de se croiser avec des gens de lextrieur, mais cest moi quelle aime. Alors, vous avez enlev mon frre, vous lavez enferm ici et vous lavez mordu. Jason tait si faible quil ne tenait pas debout. Portez-le dans le pick-up, sil vous plat. Un mot de plus, et ma voix se brisait. Jtais absolument incapable de regarder qui que ce soit autour de moi. Je sentais la rage monter en moi comme un geyser de lave, mais je savais que je devais me contenir jusqu ce quon soit partis dici. Il me restait juste assez de sang-froid pour a. Juste assez. Quand Calvin et Sam lont soulev, Jason a cri. a ma bris le cur. Ils ont pris la couverture pour lenvelopper dedans et se sont dirigs vers le pick-up de Sam. Je les ai suivis dun pas chancelant. Javais retrouv mon frre. Bon, il risquait de se transformer en panthre de temps en temps, mais je lavais retrouv. Jignorais si la mme rgle sappliquait tous les changelings, mais Ln mavait dit que les lycanthropes qui avaient t mordus contrairement ceux qui avaient a dans les gnes se changeaient chaque pleine lune en dtranges cratures mi-chemin entre lhomme et la bte, semblables celles qui peuplent les films dhorreur... Jai tout fait pour me sortir cette ide de la tte. Naurais-je pas d me consacrer tout entire la joie davoir retrouv mon frre vivant ? - 301 -

Calvin a transport Jason dans la cabine et la fait glisser sur la banquette, pendant que Sam sasseyait derrire le volant. Felton va payer, ma dit Calvin avant que je ne monte bord. Cette nuit. Chtier Felton ntait pas franchement au nombre de mes proccupations majeures, mais jai acquiesc en silence. Javais hte de quitter cet endroit sordide. Si nous nous occupons de Felton, allez-vous quand mme prvenir la police ? ma-t-il demand. Il se tenait raide comme un piquet. Il avait essay de prendre un ton dgag, mais linstant tait crucial, je le sentais. Je savais aussi ce qui arrivait aux gens qui attiraient lattention des autorits sur la petite communaut de Hotshot. Non. Felton est le seul fautif. Bien que Crystal ait forcment t au courant jusqu un certain point, du moins. Elle mavait dit quelle avait senti lodeur dun changeling, cette nuit-l, chez Jason. Comment aurait-elle pu ne pas reconnatre une odeur de panthre alors quelle en tait une elle-mme ? Elle savait probablement depuis le dbut que la panthre en question ntait autre que Felton. Son odeur devait lui tre familire. Mais ce ntait pas le moment daborder la question. Sil rflchissait deux secondes, Calvin aboutirait rapidement aux mmes conclusions que moi, de toute faon. Et puis, il nest pas impossible que mon frre devienne lun des vtres, ai-je ajout dune voix aussi gale que possible le rsultat na pas t trs probant. Il aura besoin de vous. Je viendrai le chercher la prochaine pleine lune. Merci. Il faut que je ramne mon frre la maison, maintenant, ai-je ajout en guise de conclusion. Je savais quil avait envie de me toucher, que, dune faon ou dune autre, il voulait tablir un contact avec moi. Mais je ne pouvais pas lui offrir a. Jen tais tout bonnement incapable. Bien sr, a-t-il rpondu au bout dun long moment. Il sest cart pour me laisser monter toute seule dans le pick-up. Apparemment, il avait compris que son aide naurait pas vraiment t la bienvenue.

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Sam avait dj mis le chauffage pas fond, non tant parce quune chaleur excessive, aprs des jours de froid intense, aurait pu provoquer un choc trop brutal pour Jason, mais surtout parce que la chaleur accentuait lodeur pestilentielle qui se dgageait de lui. Jai failli men excuser auprs de Sam, mais il ma paru plus important dpargner mon frre une humiliation supplmentaire. En dehors de ces morsures et du froid, a va ? lui ai-je demand, ayant estim que, puisquil ne tremblait plus, il devait tre en tat de parler. Oui, a-t-il rpondu dune voix absente. Oui... Toutes les nuits, toutes ces foutues nuits, il venait ; toutes ces foutues nuits, il se changeait devant moi et je me disais : Ce soir, il va me tuer. Il va me tuer et me dvorer et, toutes ces foutues nuits, il me mordait. Et puis, il se mtamorphosait de nouveau et il sen allait. Je sentais que ctait dur pour lui, lodeur du sang frais... Mais jamais il na essay de faire plus que a. Il se contentait de me mordre, encore et encore... Cette nuit, ils vont le tuer, lui ai-je annonc. En change de notre silence, pour quon ne prvienne pas les flics. Cest de bonne guerre. Et il le pensait.

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CHAPITRE 15

Jason a russi rester debout assez longtemps pour prendre une douche. La meilleure de toute sa vie, daprs lui. Aprs stre lav et frictionn avec tout ce que ma salle de bains comptait de produits de toilette un tant soit peu parfums, il sest enroul dans un de mes draps de bain et ma appele pour que je vienne examiner ses blessures, comme je lui avais demand de le faire. Je lai littralement enduit de Neosporin. Le tube y est pass. Ses morsures semblaient dj se cicatriser correctement, mais je ne pouvais pas mempcher de le chouchouter. Je me triturais mme la cervelle pour trouver ce que je pourrais bien encore faire pour lui. Je lui avais prpar un chocolat chaud, servi une assiette de porridge brlant trange requte, mais Felton ne lui avait donn que de la viande pratiquement crue manger, mavait-il expliqu (quand il lui donnait manger) , prt le pantalon de pyjama que javais achet pour ric trop grand, mais avec la ceinture coulissante, a passait et un vieux tee-shirt ultra-large quon mavait donn quand javais fait la Marche pour la Vie, deux ans auparavant. Il le tripotait constamment, comme si le contact du tissu sur sa peau le rassurait. Mais il semblait avoir surtout besoin de se rchauffer et de dormir. Je lai donc conduit dans mon ancienne chambre et, avec un regard mlancolique pour le placard quric avait mis sens dessus dessous , je lui ai souhait une bonne nuit. Il a voulu que je laisse la lumire du couloir allume et la porte entrebille. Je nai pas fait de commentaire jimaginais ce que a avait d lui coter de me le demander. Je me suis contente dobtemprer sans broncher. - 304 -

Sam mattendait dans la cuisine en buvant un th. Il a lev les yeux vers moi et ma souri. Comment va-t-il ? Je me suis assise ma place habituelle affale sur ma chaise, plus exactement. Mieux que je ne laurais pens. Surtout aprs avoir pass tout ce temps dans une cabane glaciale, couch sur du ciment, se faire mordre tous les jours. Je me demande combien de temps Felton laurait gard. Jusqu la pleine lune, jimagine. Il aurait alors su sil avait russi son coup. Jai rprim une lgre nause. Jai regard sur ton calendrier. Il a encore une quinzaine de jours devant lui. Parfait. a lui laissera le temps de reprendre des forces avant daffronter... les problmes qui lattendent. Jai soupir en me prenant la tte entre les mains et jai ferm les yeux, le temps de me ressaisir. Il va falloir que jappelle les flics. Pour leur dire darrter les recherches ? Oui. Tu as pens ce que tu allais leur raconter ? Est-ce que Jason a une ide ? Eh bien... je pourrais leur dire quil a t enlev par des types de la famille dune de ses nouvelles conqutes, par exemple. Ce ntait pas faux, dailleurs. Les flics voudront savoir qui taient ces types, o on la retenu, comment il a russi schapper, si on ly a aid... et tout un tas dautres trucs quils auront bien lintention de lui faire cracher. Je ne savais pas si javais encore assez de neurones en tat de marche pour rflchir. Je regardais fixement la table, les yeux dans le vague : le rond de serviette que ma grand-mre avait achet un march artisanal, le sucrier, la salire et la poivrire en forme de coq et de poule... Cest alors que jai remarqu un truc coinc sous la salire. Oh ! ai-je lch tout bas. Oh, la vache ! - 305 -

Ctait un chque de cinquante mille dollars sign ric Nordman. Eric ne mavait pas seulement paye : il mavait aussi donn le plus gros pourboire de toute ma carrire. Je lai examin une minute de plus pour tre sre que javais bien lu. Puis je lai tendu Sam. Waouh ! Cest ton salaire de baby-sitter pour avoir gard ric ? Jai hoch la tte. Quest-ce que tu vas faire avec a ? Je vais le dposer la banque ds demain. Il a eu un sourire indulgent. Je voyais un peu plus loin que a. Ah ! Juste me reposer. Oui, a va me reposer de lavoir. De savoir que... Bon sang ! Voil que je recommenais pleurer. ... je naurais plus me ronger les sangs, faire constamment attention. a na pas d tre facile tous les jours, si je comprends bien. Jai acquiesc dun petit signe de tte. Je naimais pas parler de mes problmes dargent. Sam pinait les lvres. Mais pourquoi tu ne mas pas... Je ne lai mme pas laiss finir. Merci, mais je ne pouvais pas faire a. Granny disait toujours quil vaut mieux donner un ennemi quemprunter un ami. Tu pourrais vendre ta maison, ten acheter une en ville. Tu aurais des voisins... A croire quil mourait denvie de me dire a depuis des mois. Quitter cette maison ? Cette vieille baraque tait dans la famille depuis plus de cent cinquante ans. a nen faisait pas un temple pour autant, ni quoi que ce soit de sacr, bien sr. Et puis, elle avait subi de nombreuses transformations au cours du temps : certaines parties avaient t ajoutes, dautres rnoves... Je me suis prise imaginer une petite maison neuve avec des sols bien nivels, des salles de bains pourvues de tout le confort moderne et une - 306 -

cuisine amnage avec plein de prises partout. Pas de vilain chauffe-eau bien en vue. Une climatisation qui marchait. Un garage ! blouie par cette vision de rve, jai dgluti avec peine. Je vais y rflchir, lui ai-je rpondu, en me trouvant dj drlement gonfle doser seulement caresser une ide aussi dlirante. Mais je nai pas vraiment la tte a, en ce moment. Ce sera dj assez dur darriver jusqu demain sans encombre. Jai pens aux heures que la police avait passes chercher mon frre. Et, brusquement, jai eu limpression que toute la fatigue accumule depuis le Jour de lAn me tombait dessus dun coup. Je ntais plus en tat dessayer dchafauder un bobard plausible pour les flics. Tu devrais aller dormir, ma dit Sam, toujours de bon conseil. Jai acquiesc une fois de plus. Merci, Sam. Merci pour tout. On sest levs. Je lai pris dans mes bras, et il ma serre dans les siens. a a dur plus longtemps que prvu. Je navais tout simplement pas imagin que a me ferait autant de bien. Bonne nuit, ai-je fini par lui dire, en me dgageant doucement. Fais attention en rentrant. Jai vaguement pens lui proposer de coucher dans une des chambres du premier. Mais javais quasiment condamn ltage : il devait faire un froid de canard l-haut. Et puis, il aurait fallu que je monte faire le lit. a mpuisait davance. De toute faon, il serait mieux chez lui, mme aprs ce court trajet sur une route enneige. Promis, a-t-il rpondu en desserrant son treinte. Appelle-moi dans la matine. Merci encore. Allez, trve de remerciements. Bonne nuit. ric avait bloqu la porte dentre avec deux ou trois clous en attendant que je fasse poser une nouvelle serrure. Jai fait passer Sam par la porte de derrire et jai pouss le verrou. Jai tout juste russi me laver les dents et enfiler ma chemise de nuit avant de mcrouler sur mon lit.

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peine rveille, je me suis prcipite au chevet de mon frre. Il dormait encore profondment. En plein jour, les effets de sa captivit devenaient manifestes : ses joues assombries par une ombre de barbe staient creuses, et il paraissait plus vieux. Il avait des hmatomes et des corchures un peu partout. Et encore ! Seuls ses bras et son visage taient visibles au-dessus des draps. Il a soulev les paupires quand je me suis assise ct du lit. Sans faire le moindre mouvement, il a balay la pice des yeux. Puis son regard sest arrt sur mon visage. Jai pas rv, alors ? Il avait la voix raille. Tu es bien venue me chercher, avec Sam ? La panthre ma laiss partir ? Oui. Quest-ce qui sest pass ? Attends. Je peux aller aux toilettes et me servir une tasse de caf avant que tu me racontes ? Jason, me demander la permission au lieu de me mettre devant le fait accompli ? On me lavait chang, ma parole ! Quoi quil en soit, jai t ravie de lui dire oui. Je lui ai mme propos de lui apporter son caf au lit. Trop content de se remettre sous les draps, il sest cal contre son oreiller, sa tasse fumante dans les mains, pour mcouter. Je lui ai racont lappel de Catfish, mon coup de fil Bud Dearborn, linspection de sa maison et de son jardin, ma rquisition de son Benelli quil a immdiatement demand voir. Tu ten es servie ! sest-il exclam, aprs lavoir examin sous toutes les coutures. Je me suis contente de le regarder sans mot dire. Il a tressailli. Je suppose quil a fait ce quun fusil est cens faire, a-t-il repris en parlant trs lentement. Et puisque tu es devant moi et que tas lair daller plutt bien... a va, merci. Et ne pose plus de questions l-dessus, OK ? Il a opin du bonnet.

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Maintenant, il faut quon trouve une histoire raconter aux flics. Jimagine quon ne peut pas tout bonnement leur dire la vrit ? Mais bien sr que si, Jason ! On va leur dire que le village de Hotshot est bourr de panthres-garous et que, comme tu as couch avec lune dentre elles, son petit copain a voulu te transformer en panthre aussi pour quelle ne te prfre pas lui. Cest la raison pour laquelle il sest chang en panthre, ta enlev, ta enferm dans sa cabane outils et ta mordu toutes les nuits. Long silence. Je vois dici la tte dAndy Bellefleur ! Il sest toujours pas remis que jaie pas t condamn pour le meurtre de ces filles, lanne dernire. Il adorerait me faire passer pour un psychopathe. Catfish serait oblig de me virer, et je crois que je mclaterais pas des masses lasile. Ton terrain de chasse serait drlement limit, cest sr. Ah ! Cette Crystal ! Bon sang ! Tu mavais prvenu, pourtant. Mais elle mavait tellement allum... Et voil quau lieu dtre avec une bombe, je me retrouve avec une... enfin, tu sais. Oh, pour lamour du Ciel, Jason ! Cest un changeling. Arrte de faire comme si ctait le monstre de Frankenstein ou Freddy Krueger ! Sookie, tu sais un tas de trucs que les gens comme moi ne savent pas, hein ? Jimagine. En dehors des vampires, je veux dire. Ouais. Y en a plein dautres. Jai essay de te le dire. Je tai crue, mais jai pas percut. Alors, y a des gens que je connais, part Crystal, qui sont... pas toujours des gens ? Oui. Combien, peu prs ? Sam, Ln, la petite renarde-garou qui avait servi Jason et Hoyt au bar, il y avait une quinzaine de jours... Au moins trois. - 309 -

Comment tu sais tout a ? Jai soupir. Bon, daccord, a-t-il dit aprs un long face--face silencieux. Je prfre ne pas savoir, de toute faon. Et maintenant, il y a toi, ai-je ajout doucement, en essayant dy mettre les formes. Tu en es sre ? Non. Et on ne le saura pas avant deux semaines. Mais Calvin taidera, au besoin. Je veux pas dleur aide ! sest-il cri, les yeux flamboyants, comme sil brlait de fivre. Tu nauras pas le choix, ai-je rtorqu en mefforant de ne pas paratre trop cassante. Et puis, Calvin ntait pas au courant de ce quavait fait Felton. Cest un type bien. Mais on nen est pas encore l. Dabord, il faut quon trouve ce quon va raconter aux flics. Pendant au moins une heure, on a pass au crible toute lhistoire pour tenter de trouver quelques lambeaux de vrit qui pourraient donner un peu de tenue au tissu de mensonges quon sapprtait leur servir. Finalement, jai appel le bureau du shrif. La standardiste de jour en avait marre dentendre ma voix, mais elle a quand mme fait de son mieux pour se montrer aimable. Ah ! Sookie ! sest-elle exclame dun ton las. Comme je vous lai dj dit hier, mon chou, on vous appellera si on a des nouvelles de votre frre. Je lai retrouv. Vous... Quoi ? Le cri avait t si strident que mme Jason a fait la grimace. Je lai retrouv. Je vous envoie quelquun tout de suite. Parfait. Tu parles ! Jai eu la prsence desprit dter les clous de la porte dentre avant que ces messieurs de la police ne dbarquent. Je ne tenais pas vraiment ce quils me demandent ce qui stait pass. Jason ma bien regarde un peu de travers quand jai pris les tenailles, mais il na rien dit. - 310 -

O est ta voiture ? ma demand Andy Bellefleur ds son arrive. Bonjour toi aussi, Andy ! Sur le parking de Chez Merlotte. Pourquoi ? Est-ce que je peux attendre Alcee pour ne pas avoir raconter deux fois la mme chose ? Alcee Beck montait dj les marches derrire lui. Ils ont franchi le seuil du salon ensemble. la vue de Jason, qui stait allong sur le canap, ils se sont arrts net. Cest ce momentl que jai compris : ils navaient jamais cru revoir un jour mon frre vivant. Content de te retrouver sain et sauf, mon vieux, lui a dit Andy en lui serrant la main. Alcee Beck la imit, avant de sasseoir dans le fauteuil que joccupe habituellement. Andy sest appropri le rocking-chair de Granny. Il ne me restait plus qu me caler au bout du canap, aux pieds de Jason. On est ravis que vous soyez encore de ce monde, Jason, mais on a besoin de savoir o vous tiez et ce qui vous est arriv, a dclar Alcee Beck. Je nen ai pas la moindre ide. Et, malgr des heures dinterrogatoire, il nen a pas dmordu. Il tait impossible dinventer une histoire plausible en intgrant tous les lments de laffaire : sa disparition, sa mauvaise condition physique, ses morsures, sa brusque rapparition... La dernire chose dont il se souvenait, ctait davoir entendu du bruit dehors, pendant quil tait avec Crystal chez lui. Quand il tait all voir de quoi il retournait, il avait pris un coup sur la tte. Ensuite, a avait t le trou noir, jusquau moment o on lavait pouss hors dun vhicule juste devant chez moi, la veille. Je lavais dcouvert quand Sam mavait ramene chez moi en sortant du boulot. Il mavait raccompagne parce que javais peur de conduire sur la neige. On avait bien sr mis Sam au courant, et il avait accept de corroborer notre histoire contrecur, mais bon. Je savais

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que Sam naimait pas mentir. Moi non plus. Mais il fallait absolument garder cette bote de Pandore bien ferme. Tout lintrt de cette histoire tenait en sa simplicit. Aussi longtemps que mon frre pourrait rsister la tentation de broder un peu, il serait tranquille. Ds le dbut, javais pressenti que ce serait dur pour Jason : cest plus fort que lui, il faut quil parle. Il adore a. Il adore aussi pater la galerie avec ses anecdotes. Mais tant que jtais l, lui rappelant par ma simple prsence les consquences auxquelles il sexposait, il a russi tenir sa langue. Malheureusement, jai t oblige de me lever pour aller lui refaire un caf les deux flics avaient poliment dclin ma proposition. Quand je suis revenue dans le salon, Jason tait en train de dire quil croyait se souvenir dune pice noire et froide. Je lai fusill du regard. Il sest empress de faire machine arrire. Mais vous savez, cest tellement embrouill dans ma tte... Jai peut-tre rv. Andy nous a regards dun il mauvais. Je ne vous comprends pas, a-t-il fini par lcher, de plus en plus furieux. Sookie, tu tes fait un sang dencre pour ton frre. Je me trompe ? Non. Je suis tellement contente quil soit rentr ! Jai tapot la jambe de mon frre travers la couverture. Et toi, Jason, tu navais aucune envie de rester o tu tais, si ? Tu as manqu plusieurs jours de travail, tu as cot la commune plusieurs milliers de dollars le prix des recherches quon a lances pour te retrouver et tu as perturb la paisible existence de centaines de gens. Et tu as encore le culot de nous mentir ! Il criait presque, prsent. Et voil que la nuit mme o tu rapparais, le fameux vampire dont le portrait est placard dans toute la ville appelle le commissariat de Shreveport pour annoncer que, comme par hasard, il a recouvr la mmoire ! Et un monstrueux incendie ravage un btiment de Shreveport, dans lequel on retrouve plein de corps calcins ! Et vous voulez me faire croire quil ny a aucun lien entre ces affaires !

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On sest regards, Jason et moi, bouche be. Il ny avait rellement aucun rapport entre Eric et lui. Je navais tout simplement pas pens leffet que cette accumulation de concidences pourrait produire. Cest vrai quil y avait de quoi sinterroger. Mais je navais pas fait le rapprochement. a ne mavait mme pas effleur lesprit. Quel vampire ? a demand Jason avec un tel accent de vrit que jai failli y croire. Allons-nous-en, Alcee, a lanc Andy. Il a referm son calepin dun claquement sec et a fourr son stylo dans sa poche avec un geste dune telle violence quil a bien failli la percer. Ce salopard se paie notre tte, en plus ! Vous croyez pas que je vous dirais ce qui sest pass si je le savais ? a protest Jason. Vous croyez pas que je voudrais mettre la main sur celui qui ma fait a ? Il paraissait absolument sincre. Et pour cause : il ltait. a a un peu dstabilis les deux inspecteurs. Surtout Alcee Beck. Mais ils nen demeuraient pas moins curs par notre comportement. a me dsolait, mais comme je ne pouvais rien y changer... Quelques heures plus tard, Arlne est venue me chercher pour que jaille rcuprer ma voiture Chez Merlotte. Elle tait contente de voir Jason et la embrass avec effusion... avant de lui remonter gentiment les bretelles. Ta sur sest fait un sang dencre pour toi, espce de crapule ! Ne tavise pas de lui refaire une peur pareille, ou tu auras affaire moi ! Je ferai de mon mieux, a rpondu Jason, avec une bonne imitation de son habituel sourire canaille. Jai de la chance davoir une sur comme elle. a, cest sr ! me suis-je exclame avec une petite pointe daigreur il navait pas lair de bien se rendre compte. Ds que jaurai rcupr ma bagnole, il se pourrait bien que je te raccompagne chez toi vite fait, grand frre ador. Une lueur de panique a travers son regard. Jason navait jamais t un grand fan de la solitude, et aprs toutes ces heures

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quil venait de passer livr lui-mme et la cruaut de son gelier, a ne stait pas arrang. Je parie que toutes les filles de Bon Temps sont en train de te mitonner un dner aux petits oignons rien que pour pouvoir te lapporter la maison, lui a dit Arlne ce qui a rassrn mon frre demble. a me touche vraiment que tu lui aies remont le moral comme a, Arlne, ai-je dit ma copine sur le chemin du bar. Je ne sais pas trop ce quil a travers, mais je crois quil va avoir du mal sen remettre. Je serais toi, je ne minquiterais pas pour lui, mon chou. Cest un battant, le type mme du mec qui sen sort toujours. Tiens ! Il ferait un candidat idal pour Survivor. On a ri durant tout le trajet en imaginant la prochaine mission : Survivor : Jason Stackhouse. Avec tous ces sangliers dans les bois et cette empreinte de panthre, ils pourraient faire un tabac en tournant un Survivor spcial Bon Temps, a renchri Arlne. Je me vois dici avec Tack, en train de nous marrer rien qu les regarder. a ma donn loccasion de la mettre en bote propos de Tack ce quelle a ador et, lun dans lautre, elle a russi me remonter le moral comme elle lavait fait avec Jason. Elle est doue pour a, Arlne. Jai eu une brve conversation avec Sam, dans la rserve, et il ma annonc quAndy et Alcee taient dj venus vrifier que son histoire concidait avec la ntre. Il ma interrompue dun geste avant que je puisse le remercier encore une fois. Jai repris ma voiture et jai raccompagn Jason chez lui, en dpit de ses allusions plus quinsistantes au plaisir quil aurait eu rester chez moi une nuit de plus. Javais emport son Benelli et je lui ai demand de le nettoyer le soir mme. Il ma promis de le faire en arrivant. Puis il ma regarde et jai bien vu quil mourait denvie de minterroger. Mais il sest retenu. Apparemment, son rcent sjour lombre lui avait appris quelques petites choses... Jtais de nouveau du soir. Jaurais donc un bon moment devant moi, quand je rentrerais la maison, avant daller - 314 -

bosser. Rien que dy penser, a ma fait un bien fou. Je nai vu aucun homme gar en train de courir sur la route, sur le chemin du retour, et personne na tlphon ni dbarqu chez moi avec une crise grer pendant les deux heures qui ont suivi. Un miracle ! Jai eu le temps de changer les draps des deux lits, de les laver, de passer un coup de balai dans la cuisine et de remettre en ordre le placard du trou rats , avant quon ne vienne frapper ma porte. Je savais qui ctait : il faisait dj noir dehors. Lorsque jai ouvert la porte, ric se tenait sur mon paillasson. Quelque chose me trouble, a-t-il dclar demble. Je dois donc tout laisser tomber pour venir ton secours, je prsume, ai-je rtorqu, montant aussitt sur mes grands chevaux. Il sest content de hausser les sourcils, sans se donner la peine de relever. Je vais tre poli et te demander si je peux entrer. Je ne lui avais pas retir mon autorisation, et il aurait pu entrer chez moi comme dans un moulin. Il avait donc dcid de se montrer diplomate. Mais oui, bien sr. Je me suis efface pour le laisser passer. Hallow est morte, ma-t-il annonc. En rompant le sort quelle mavait jet, manifestement. Pam a bien travaill. Il a hoch la tte. Ctait Hallow ou moi, si jai bien compris. Je prfre que ce soit moi. Pourquoi avait-elle choisi Shreveport ? Ses parents ont fait de la prison Shreveport. Ils donnaient dans la sorcellerie, eux aussi, mais galement dans lescroquerie la petite semaine. Ils se servaient de leurs pouvoirs pour abuser leurs victimes, daprs ce que Pam ma racont. Cest Shreveport que leur chance a tourn. La communaut des Cess locale na pas lev le petit doigt pour faire sortir les Stonebrook seniors de prison. La mre a eu le malheur de se mettre une prtresse vaudoue dos, durant son incarcration, et le pre sest fait planter un couteau entre les - 315 -

omoplates au cours dune bagarre avec ses petits camarades de cellule. Au moins deux bonnes raisons den vouloir aux Cess de Shreveport. Il parat que je suis rest ici plusieurs nuits... Il avait apparemment dcid de changer de sujet. Oui. Je me suis efforce de prendre lair intress, comme si jtais impatiente de connatre la suite. Et durant tout ce temps, nous navons jamais... Je nai pas cherch jouer les innocentes. Est-ce que a parat plausible, ric ? Il sest approch de moi, comme sil lui suffisait de me dvisager intensment pour dcouvrir la vrit. Il aurait t si facile de faire un pas de plus, de rduire encore la distance qui nous sparait... Je ne sais pas. Je ne sais vraiment pas, a-t-il rpondu dun ton songeur. Et cela me porte un peu sur les nerfs, pour ne rien te cacher. a ma fait sourire. Content davoir retrouv ton bureau ? Oui. Mais Pam a parfaitement gr mes affaires, en mon absence. Jenvoie des tas de bouquets de fleurs lhpital. Belinda et un loup-garou du nom de Maria-Comte ou quelque chose comme a... Maria-Star Cooper. Tu ne men as pas envoy, moi, lui ai-je fait remarquer, grinante. Non. Mais je tai laiss un tmoignage encore plus loquent de ma reconnaissance sous la salire, a-t-il rpliqu. Tu vas devoir payer des impts dessus, je le crains. Telle que je te connais, tu vas en donner une partie ton frre. Jai appris que tu lavais retrouv ? Oui. Je sentais que jtais deux doigts de craquer. Mais il allait bientt sen aller. Il sagissait juste de tenir quelques minutes de plus. Javais recommand mon frre de se montrer discret, et je naurais pas t capable de suivre ce conseil moi-mme ? Mais mes nerfs ont bien failli lcher quand il a demand : - 316 -

Comment se fait-il que jaie trouv de la cervelle sur la manche de mon pull ? Jai eu limpression de me vider de mon sang, comme quand on est sur le point de tomber dans les pommes. Lorsque jai repris mes esprits, jtais sur le canap. ric tait assis ct de moi. Il me semble que tu me caches quelque chose, ma chre Sookie. Son ton stait radouci. La tentation tait quasi irrsistible. Mais jai pens au pouvoir quEric aurait sur moi si je lui avouais la vrit. Il saurait que javais couch avec lui et il saurait que javais tu une femme et quil tait le seul tmoin du meurtre. Il saurait que non seulement il me devait la vie (trs probablement), mais que je lui devais assurment la mienne. Je te prfrais nettement quand tu ne savais plus qui tu tais, ai-je soupir. Ctait la plus stricte vrit, et a a achev de me convaincre : jai compris que je devais me taire. Voil qui est dur entendre. Jaurais presque pu croire que je lavais vraiment bless. Par chance, juste ce moment-l, on a tambourin ma porte. La faon de frapper, violente et autoritaire, ma fait sursauter. Mon imprieux visiteur ntait autre quAmanda, le loupgarou aux cheveux rouges de Shreveport. Je suis en mission officielle aujourdhui, a-t-elle annonc sans sembarrasser des salutations dusage. Je serai donc polie. Eh bien, a changerait ! Elle a adress un petit signe de tte protocolaire ric. Ravie de voir que vous avez de nouveau toute votre tte, vampire, lui a-t-elle dit avec la plus parfaite indiffrence. De toute vidence, les relations entre les lycanthropes et les vampires de Shreveport taient redevenues normales. Ravie de vous revoir aussi, Amanda, ai-je rtorqu. Oui, oui... Cest fou ce que a la touchait.

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Nous enqutons pour le compte des changelings de Jackson, mademoiselle Stackhouse, a-t-elle enchan, en prenant un ton tout ce quil y avait dofficiel, effectivement. Oh, non ! Vraiment ? Voulez-vous vous asseoir ? Eric sen allait, justement. Eh bien, finalement, je resterais volontiers. Je suis curieux de savoir quelles questions Amanda sapprte te poser. ric tait tout bonnement rayonnant. A croire que a lenchantait de me contredire. Amanda ma regarde en haussant les sourcils dun air interrogateur. Eh bien, reste, je ten prie, ai-je russi rpondre, sans une once de sarcasme dans la voix. Mais asseyez-vous donc ! Je suis dsole, mais je naurai pas beaucoup de temps vous accorder : mon travail mattend. Alors, je vais aller droit au but, a dclar Amanda. Il sagit de la femme que Lonard a rpudie le changeling de Jackson, vous savez, la fille avec cette coupe de cheveux bizarre ? Jai hoch la tte. ric est demeur imperturbable. Il nallait pas le rester longtemps. Debbie, sest enfin souvenue Amanda. Debbie Pelt. ric a carquill les yeux. Ah ! Ce nom-l lui disait quelque chose. Un petit sourire a commenc se dessiner sur ses lvres exsangues. Lonard la rpudie ? Vous tiez prsent, lui a schement rappel Amanda. Oh ! Attendez. Javais oubli. Ctait quand vous tiez encore... ensorcel. Enfin, bref, Debbie nest jamais rentre Jackson. Ses parents sont aux cent coups, surtout depuis quils savent que Lonard la rpudie. Ils ont peur quil lui soit arriv quelque chose. Et quest-ce qui vous fait penser quelle maurait parl de ses projets ? Amanda a fait la grimace. Eh bien, vrai dire, je crois quelle aurait encore prfr se couper la langue plutt que de vous adresser la parole, mais

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on est obligs dinterroger toutes les personnes qui taient prsentes ce soir-l. Donc, ctait juste un interrogatoire de routine. Je ntais pas particulirement vise. Jai senti ma tension se relcher dun coup. Malheureusement, ric la senti aussi. Javais un peu de son sang dans les veines : il pouvait percevoir mes motions. Il sest lev sans rien dire et sest dirig vers la cuisine. Je pouvais difficilement len empcher sans veiller les soupons dAmanda. Mais quest-ce quil avait lintention de faire ? Je nai pas revu Debbie depuis ce soir-l, ai-je affirm avec un aplomb dont je ne me serais pas crue capable aprs tout, ctait la vrit : Amanda navait pas donn dheure prcise. Je nai aucune ide de lendroit o elle se trouve actuellement. Ce qui tait encore plus vrai. Personne ne semble lavoir revue aprs la bataille, a repris Amanda. Et comme elle est partie avec sa propre voiture... ric est revenu sasseoir dun pas nonchalant. Je lui ai jet un coup dil en biais. quoi jouait-il exactement ? A-t-on retrouv sa voiture ? a-t-il demand. Il ignorait quil tait le dernier lavoir vue, puisque ctait lui qui lavait cache. Non. Je suis sre quelle a pris le large, le temps de digrer son humiliation. Cest terrible de se faire rpudier. a faisait des annes que je navais pas entendu prononcer ce motl. Ses parents ne sont pas de cet avis ? Ils ne croient pas quelle soit partie quelque part pour... euh... se donner le temps de la rflexion ? Ils craignent quelle nait voulu abrger ses souffrances ... Amanda a eu un petit reniflement ddaigneux. Elle naurait pas eu la bonne ide de nous rendre un tel service, a-t-elle ajout. Je naurais pas eu le cran de le dire, mais je nen pensais pas moins.

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Et comment Lonard prend-il a ? ai-je demand, dune voix plus anxieuse que je ne laurais voulu. Il peut difficilement participer aux recherches, vu que cest lui qui la rpudie, a-t-elle rpliqu. Mais jai remarqu que le colonel le tenait rgulirement inform des progrs de lenqute qui, pour lheure, pitine lamentablement, soyons francs. Elle sest leve pour prendre cong, avec sa brusquerie habituelle. Dcidment, cest la loi des sries, a-t-elle comment, tandis que je la raccompagnais la porte. Des gens disparaissent toutes les semaines, ces temps-ci. Mais jai entendu dire que vous aviez retrouv votre frre, et votre ami vampire est redevenu... lui-mme, ce que je vois. Elle a lanc lintress un regard noir qui ne laissait aucun doute quant la pitre opinion quelle avait de ce luimme . Et voil que cest au tour de Debbie Pelt de svaporer dans la nature. Mais peut-tre quelle va rapparatre, elle aussi. Dsole davoir d vous dranger. Pas de problme. Bonne chance, lui ai-je dit. Puis la porte sest referme derrire elle. Jaurais bien voulu lui emboter le pas pour monter immdiatement dans ma voiture et filer au boulot. Jai respir un grand coup et je me suis retourne. ric stait lev. Tu ten vas ? Impossible de ne pas percevoir le soulagement dans ma voix. Oui. Tu as dit que tu devais partir travailler, a-t-il rpondu, impassible. Cest vrai. Vu le piteux tat dans lequel je viens de trouver ton manteau, je te recommande vivement de porter cette veste, mme si elle est un peu trop lgre pour la saison, ma-t-il conseill, en me prsentant la veste en question pour que je puisse lenfiler.

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Voil ce quric tait all faire : il tait all examiner mon manteau. Il lavait trouv sur la corde linge, dans la vranda. Je lavais laiss tremper dans leau froide avant de le laver. Mais je navais pas pris le temps de massurer que toutes les taches taient parties avant de ltendre. En fait, je le jetterais, ta place, a-t-il poursuivi en se dirigeant vers la porte. Ou, mieux, je le brlerais. Et sur ces bonnes paroles, il est sorti, en refermant la porte tout doucement derrire lui. Je savais, aussi srement que je mappelais Sookie Stackhouse, que ds le lendemain, il me ferait livrer un autre manteau dans une grande bote luxueuse. Il serait exactement ma taille, griff et bien chaud. Ctait un manteau carmin, avec une capuche et une doublure en fourrure amovibles, et des boutons en caille de tortue.

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Table des matires

PROLOGUE..................................................................................4 CHAPITRE 1 ................................................................................11 CHAPITRE 2 ..............................................................................34 CHAPITRE 3 .............................................................................. 61 CHAPITRE 4 ..............................................................................83 CHAPITRE 5 ..............................................................................99 CHAPITRE 6 ............................................................................ 132 CHAPITRE 7 ............................................................................ 144 CHAPITRE 8 ............................................................................ 175 CHAPITRE 9 ............................................................................ 194 CHAPITRE 10 .......................................................................... 212 CHAPITRE 11 ...........................................................................232 CHAPITRE 12 .......................................................................... 260 CHAPITRE 13 ........................................................................... 279 CHAPITRE 14 .......................................................................... 290 CHAPITRE 15 .......................................................................... 304

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