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NMERO 11

CURIOSOS POR LAS CIENCIAS

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capacidad de procesamiento, juega un papel central en las percepciones. Las clulas olfativas se encuentran en la mucosa nasal. En los humanos, estas dos regiones olfativas, con unos cinco centmetros cuadrados, son ms bien pequeas. En perros, cada una mide 25 centmetros cuadrados. El hombre posee aproximadamente diez millones de clulas olfativas, que son clulas nerviosas especializadas. Una serie de vellos olfativos (cilias), sobresalen de la superficie libre y penetran en la mucosa, evitando que sta se reseque. Con estas protuberancias, se ampla la superficie de la membrana celular, para que las clulas puedan capturar mayor cantidad de molculas aromticas del aire que alcanzan la mucosidad. Una vez all, molculas que ligan sustancias aromticas las absorben y transportan a las cilias. Las cilias tienen receptores olfativos: son grandes protenas ancladas en la membrana celular mediante varios lazos moleculares. Poseen puntos de acople para molculas odorferas determinadas. Como la llave en una ce-

Llegan las narices artificiales! En los aeropuertos, por ejemplo, una serie de equipos parecidos a aspiradoras, olfatean en busca de explosivos ocultos. A diferencia de los perros, no se cansan despus de un tiempo. En cambio, son menos sensibles y, no pocas veces, ocasionan falsas alarmas. nicamente equipos muy caros llamados espectrmetros, son capaces de superar a nuestros amigos de cuatro patas, aunque slo para las sustancias odorferas elegidas.

La ciencia emula el olfato


En el Instituto Max-Planck para Investigacin de Polmeros de Maguncia, se est desarrollando una nariz artificial que no funciona de acuerdo con los principios de la fsica, sino siguiendo el modelo biolgico de la naturaleza. Eva-Kathrin Sinner y su equipo de especialistas en desarrollo de materiales, se han inspirado en las clulas olfativas de narices verdaderas. La profesora de biologa investiga lo que ocurre a escala de molculas individuales en la membrana cobertora de las clulas nerviosas cuando olemos. Busca reproducir este proceso con membranas celulares artificiales, y ya ha podido presentar los primeros logros que en 2007 le valieron un premio. Llam biomimtica a su estrategia de imitar tcnicamente los trucos de la evolucin. Mientras tanto, ya han sido descifrados los principales pasos moleculares del proceso olfativo. Eso les vali a los dos cientficos estadounidenses, Linda Buck y Richard Axel, el premio Nobel de Medicina en 2004. Pero la compleja interaccin de las biomolculas plantea muchas incgnitas. Las percepciones sensoriales siempre fueron muy complejas, explica Sinner: El sentido del olfato, al igual que el de la vista, es en realidad, una evaginacin del cerebro, que con su enorme
3 Las clulas olfativas de la nariz identifican las molculas odorferas mediante receptores especficos (grfico circular).

Cmo los cientficos desarrollan la nariz molecular

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Clula olfativa Mucosa nasal Axn

Bulbo olfativo

Cerebro

Comida en mal estado? Cilias Hueso etmoides

Prueba de olfato
Grfico: R. Wengenmayr

Tipo de bacteria en la muestra?

Panel de sensores

Procesamiento previo

Reconocimiento automtico del patrn de olores

1 Comparacin entre el sentido del olfato humano (arriba) y una nariz electrnica (abajo). La nariz electrnica reconoce mediante patrones olfativos moleculares, guardados en la memoria, qu tipo de bacteria podra haber descompuesto la muestra de comida. Con la variante desarrollada por el Instituto Max-Planck de Investigacin en Polmeros, el panel de sensores no tendr ningn sensor fsico (amarillo), sino campos, cada uno con un receptor olfativo biolgico incorporado a una membrana artificial.

k rradura, la molcula odorfera encastra per-

fectamente en el tambor molecular del receptor. Cada clula sensorial posee slo un tipo de receptor, aunque la cerradura qumica de cada receptor tiene cierta tolerancia. Por eso, la clula no slo reacciona a una nica molcula odorfera, sino a cuatro o cinco sustancias qumicas estrechamente emparentadas. Segn los conocimientos actuales, los seres humanos tenemos 350 receptores olfativos diferentes en la nariz, con los que somos capaces de diferenciar varios miles de olores. Las ratas y los perros, en cambio, poseen mil receptores diferentes. Cuando una molcula odorfera adecuada se acopla, modifica la forma del receptculo. Este cambio es transferido por el receptor al interior de la clula odorfera como un mecanismo de resorte qumico. Las protenas que transmiten seales (las llamadas protenas G), que penden de los lazos moleculares que sobresalen en el interior de la clula, luego desatan una cascada mltiple de seales en la neurona. En el proceso, la seal odorfera se intensifica millones de veces. La clula enva esta seal a travs de una lnea de conexin, el axn, al bulbo olfativo. ste procesa las seales odorferas como si fuera un centro de control y las enva al cerebro. Los receptores olfativos estn en el foco de las investigaciones en Maguncia. Estas protenas de gran tamao, estn formadas por cerca de mil aminocidos que se entrelazan siete veces a travs de la membrana de la clula olfativa. Por eso, pertenecen a la im-

portante familia de las protenas transmembrana de 7 lazos (protenas 7TM). Evidentemente, el siete no slo es un nmero mgico en los cuentos, sino tambin en la biologa: las protenas 7TM desempean un papel central en todos los organismos vivos. Ya microorganismos primitivos como las arqueas, las utilizaban como sensores qumicos para la bsqueda de alimento hace miles de millones de aos. En los organismos superiores, estn insertos en las clulas sensoriales o regulan, por ejemplo en forma de sustancias mensajeras (neurotransmisores), el traslado de estmulos entre las neuronas. Los sentidos del olfato, gusto y de la vista funcionan con receptores muy similares, explica Eva-Kathrin Sinner. EL CORRECTO PLEGADO DE LOS RECEPTORES Para los cientficos como Sinner, las protenas receptoras son interesantes, nicamente cuando poseen la configuracin qumica que las torna biolgicamente activas. Pero que los receptores adopten dicha estructura no es natural ni mucho menos. Al igual que todas las protenas, stas estn formadas por cadenas moleculares extremadamente largas, que pueden plegarse de maneras diferentes para crear su estructura tridimensional. Pero slo una variante es biolgicamente activa. En el intento de reproducir en tubos de ensayo receptores olfativos con esta forma particular, muchos grupos de investigadores a lo largo y ancho del mundo se rompieron la cabeza; las protenas siempre resultaban mal plegadas.

Poco a poco, fue quedando claro que las protenas receptoras aparentemente slo adoptan la forma biolgicamente activa, cuando pueden insertarse en la membrana celular. Slo all se entrelazan formando la alfa hlice correcta, que luego se replica siete veces formando una suerte de colchn de resortes. Sinner tuvo la idea de ofrecer a las nuevas protenas receptoras una membrana artificial para que se inserten. Las membranas artificiales creadas por los cientficos de Maguncia, estn construidas de acuerdo con el modelo de la doble capa lipdica, la estructura bsica de las membranas celulares verdaderas. Consisten, al igual que ellas, en los llamados fosfolpidos anffilos. Estas molculas poseen una cabeza soluble en agua (hidrfila), y colas de cido graso solubles en grasa (lipfila), que repelen el agua. Dado que las membranas celulares verdaderas estn rodeadas de agua, all los lpidos anffilos se organizan por s mismos, formando una membrana de doble capa: mientras las cabezas hidrfilas de los fosfolpidos se dirigen hacia el agua, las colas de cido graso que repelen el agua (hidrfugas), pueden ocultarse en su interior.

3 Dos capas de molculas lipdicas anffilas forman la estructura bsica de la membrana celular, en la cual se encuentran insertas las protenas receptoras (grandes bloques grises). Las cabezas solubles en agua se orientan hacia el exterior, mientras que las colas de cido graso que la repelen, lo hacen hacia el interior.

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Con sus dos capas moleculares, la membrana artificial slo tiene un espesor de cinco nanmetros (la mil millonsima parte de un metro). En las clulas verdaderas, el citoesqueleto las estabiliza. En el laboratorio de Maguncia, en cambio, se las coloca sobre una placa de cultivo estable, que consiste en una superficie de oro delgada y lisa sobre una plaqueta de vidrio. En comparacin con otros metales, el oro tiene la ventaja de que no reacciona con el oxgeno contenido en el aire, ni con soluciones salinas, ni tampoco con protenas, lo que podra interferir en el proceso posterior. Pero la doble capa lipdica no se puede fijar directamente sobre el oro. Por eso, los investigadores primero generan una capa delgada de molculas peptdicas sobre el metal, que sobresalen como si fueran los pelos de una alfombra, sobre los cuales la membrana artificial puede apoyarse y sostenerse suavemente. Sobre esta membrana es que los cientficos insertan los receptores 7TM. Pero cmo puede enhebrarse siete veces una molcula en una membrana tan delgada? No existe una nanoaguja que pueda hacerlo, pero por suerte, la naturaleza nos muestra elegantemente cmo proceder. Entonces, Eva-Kathrin Sinner tuvo la idea de utilizar para sus propios fines, los procesos biolgicos con los que las clulas sensoriales verdaderas fabrican protenas receptoras, y las insertan en sus membranas celulares. Para ello, los

EXPERIMENTO DE PERCEPCIN DE OLORES


Con aceites aromticos de uso comercial, es posible realizar experimentos de percepcin olfativa. Son aptos, por ejemplo, los aceites de canela, ans o manzana. Con estos aceites etreos se realizan una serie de diluciones. Se mezcla 1ml de aceite con 99 ml de agua destilada en una botella previamente preparada y se sacude bien la mezcla. De esta emulsin al uno por ciento se retira 1 ml y se lo agrega a una segunda botella que contiene 99 ml de agua. Se contina este proceso hasta tener cuatro botellas. La cuarta contendr nicamente 0,000001% de la concentracin original. Si el aceite que compramos era 100% puro, en la cuarta botella nos quedarn nicamente diez nanolitros (una millonsima parte de un litro) diluidos en 100 ml. A los respectivos probandos se les acerca a la nariz un hisopo embebido en esta dilucin extrema y se lo deja adivinar. Segn el resultado, se pasar al siguiente nivel de dilucin. Se observar que la percepcin de los olores es muy diferente segn la persona. En este experimento, los participantes deben esperar su turno detrs de la puerta, para no saber de antemano qu respuesta es la correcta. Advertencias de seguridad sobre los aceites puros: el aceite de canela irrita al tomar contacto con los ojos y la piel. La ingesta del aceite puede daar los pulmones. El aceite de ans se transforma en una variante txica cuando se lo expone a la luz (ismero txico).

cientficos de Maguncia utilizan un llamado extracto celular. Son, por as decirlo, las entraas trituradas de clulas con los mecanismos de insercin de protenas todava activos, explica Sinner. Durante aos, la cientfica haba intentado elaborar protenas receptoras biolgicamente activas, a partir de clulas olfativas. Luego, se le ocurri la brillante idea de aplicar dicho extracto celular directamente por goteo sobre la membrana artificial. Esperaba que los receptores que se formaran en su interior la reconocieran, que ingresaran en ella y que, ya en su interior, adoptaran la forma correcta. Y realmente funcion, causando un fuerte revuelo entre los especialistas. EXPRESIN DE GENES SIN CLULAS Por supuesto, el extracto celular debe ser preparado correctamente y con anticipacin, aplicando mtodos biomoleculares para que pueda elaborar los receptores deseados. Si bien todava contiene todas las principales molculas y organelas celulares de la fbrica proteica de la clula seccionada, el ncleo celular no permanece intacto (tambin se ha desactivado el ADN de la clula triturada, para que el extracto no elabore protenas indeseadas). A esto se agrega la energa necesaria, acumulada en forma

de molculas de ATP (adenosin trifosfato), con lo cual, puede desarrollarse la expresin de genes sin clulas. El extracto an debe superar todos los pasos de la expresin gentica: desde la lectura de la informacin en el ADN, hasta la sntesis completa de la protena del receptor. Para el receptor odorfero, los cientficos de Maguncia toman un trocito de ADN de la rata Noruega, que porta la secuencia de un receptor odorfero determinado. No escogieron a Rattus norvegicus porque fuera un olfateador particularmente talentoso, sino, simplemente, porque se trata de un animal de uso habitual en laboratorios. Luego, los investigadores insertan el trozo de ADN en una pequea molcula de ADN circular. Estos plsmidos se encuentran en las bacterias, donde cumplen la funcin de transportar ADN y ser portadores de una parte de la informacin gentica. Adems, son capaces de replicarse independientemente del genoma. Las tcnicas genticas han logrado que los plsmidos relativamente simples, fueran legibles para la expresin gentica en las clulas de mamferos, y los cientficos de Maguncia supieron sacar provecho de ello. Su plsmido consiste, principalmente, en un segmento de ADN pasivo sin funcin gentica, y el trocito de ADN de la rata. Con mtodos biomoleculares, los investigadores colocaron la seal bioqumica de arranque en el trozo, antes de insertarlo. Este promotor le comunica a la ARN polimerasa, que acta como lectora molecular de la informacin gentica, dnde debe comenzar la copia, es decir la llamada transcripcin. La copia como ARN mensajero (o mARN), le sirve a los ribosomas como plantilla para la traduccin pos-

Instituto Max-Planck de Investigacin de Polmeros

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Lilial
H CH3

Receptor

S
Grfico: E. Sinner, R. Robelek, A. Aslan, E. Lemker, R. Wengenmayr

Membrana artificial

El siguiente objetivo de Eva-Kathrin Sinner y su equipo, es reemplazar la tan sensible doble capa lipdica, por un material sinttico robusto. Pero este material debe tener caractersticas biocompatibles muy similares. Sus molculas tambin deben poder organizarse para formar membranas ultradelgadas. Recin en estas condiciones, los receptores se insertarn correctamente en la membrana sinttica. Ahora, los cientficos de Maguncia estn experimentando con copolmeros de dos bloques. Estos polmeros son extremadamente estables frente al aire, el agua y los disolventes, afirma Sinner. Adems, la nariz molecular de Maguncia es muchsimo menos sensible que las narices verdaderas. Esto ocurre por dos razones: en primer lugar, faltan las molculas que se acoplan a los olores en la mucosa nasal, transportndolos a las cilias olfativas. Y segundo, a la membrana le falta la cascada neuronal, que intensifica la seal hasta un punto extremo. Esto ltimo, podra ser compensado, al menos parcialmente, por un sistema electrnico de amplificacin en el sensor terminado. Pero los cientficos de Maguncia no slo tienen

I C

Pptidos

Oro 1 Como huele la nariz molecular: la molcula odorfera lilial se conecta con el receptor, modificando levemente su estructura qumica. Las modificaciones continan hasta los pptidos. Actualmente, los cientficos pueden registrar este tintineo con una depurada tecnologa infrarroja. El cambio en la estructura del receptor deja una huella digital en la seal luminosa reflectada. En el futuro, una tcnica de lectura especial, podra transformar esta seal en bits electrnicos.

k terior: segn la secuencia de nucletidos del procesarse electrnicamente por un chip ver- en vista el olfateo electrnico, sino tambin
mARN, a continuacin ensamblan los mdulos de aminocidos de la protena receptora. dadero. El Instituto de Tecnologa en Microsistemas de Maguncia est desarrollando esta parte del sensor.

Lo sensacional del descubrimiento de Sinner, consiste en que las protenas de los receptores resultantes se colocan sin mayores intervenciones en la membrana artificial. Esto contradice la idea de gran cantidad de cientficos moleculares, segn la cual es necesario un translocon como auxiliar de insercin. Pero su existencia todava no ha sido probada y en todo caso, en el procedimiento de Maguncia no fue necesario. Tampoco sabemos con total precisin lo que pasa, dice Sinner, hay otras molculas en el extracto celular que tambin podran estar implicadas. Sea como fuere, la genial jugada de los cientficos funciona perfectamente, ya que desde el inicio de la expresin gentica hasta la insercin mensurable de los receptores en la membrana, se demora, en el caso ms rpido, apenas ocho minutos. UN TINTINEO EN LA MEMBRANA Sin embargo, la nariz molecular todava requiere de mucho trabajo de investigacin y desarrollo. En estos momentos, los investigadores slo pueden establecer de manera indirecta si el sistema es capaz de oler. Todava falta una tecnologa de lectura, que transforme la seal bioqumica en bits que puedan

Para la prueba de olfato, actualmente los cientficos de Maguncia utilizan el lilial, que se encuentra tambin en numerosos perfumes. En mayor concentracin, su extracto esparce un artificial y penetrante aroma a lirios. Pero cmo determinan los cientficos si el lilial se acopla a los receptores de la membrana artificial? Lamentablemente, todava no hay ningn supermicroscopio con el cual se pueda observar lo que hacen las molculas. Por eso, los investigadores tienen que hacerlo visible indirectamente, mediante algunos trucos. En esto, el Instituto Max-Planck de Investigacin en Polmeros ofrece ptimas posibilidades. Yo slo tengo que pedirle consejo a mis colegas qumicos o fsicos, dice Sinner con una sonrisa de satisfaccin. Contrariamente a sus pares naturales, las molculas receptoras de Maguncia, no poseen protenas G enganchadas a los lazos como emisoras de seales. Adems, sin neurona careceran de sentido. En lugar de ello, nuestros receptor tintinea, si podemos llamarlo as, en cuanto se acopla una molcula de lilial, comenta la cientfica. Al hacerlo, la protena altera su estructura apenas un poco, y los cientficos de Maguncia pueden registrarlo mediante una depurada tecnologa de medicin infrarroja.

otras aplicaciones muy diferentes. Su mtodo les permite insertar las ms diversas protenas receptoras en las membranas artificiales. Receptores como estos, son la puerta de entrada para, por ejemplo, los principios activos de frmacos al interior de las clulas. Si una sustancia recientemente desarrollada no puede, en primera instancia, acoplarse a un receptor, tampoco es capaz de llegar al interior de la clula, para desplegar all todo su efecto sanador. En este primer nivel de investigacin farmacolgica, fracasan muchos potenciales principios activos. Hasta la fecha, era imprescindible realizar ensayos con animales. Si bien un sensor artificial como el de Maguncia no podr reemplazar la totalidad de estos ensayos, s podra reducir al menos la cantidad. Para Eva-Kathrin Sinner ste tambin es un objetivo importante.

P I E D E I M P R E N TA
Sociedad Max-Planck, Departamento de Informacin y Relaciones Pblicas, Hofgartenstrae 8, 80539 Mnchen / e-mail: presse@gv.mpg.de Redaccin: Dra. Christina Beck Traduccin: Astrid Wenzel Diseo: www.haak-nakat.de La versin en espaol se hizo con el apoyo del DAAD y con fondos del Ministerio de Relaciones Exteriores de Alemania.

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