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Le Forum romain, en regardont vers le sud'

est, en direction du petit temple rond de


Vesta, d partir des ruines du temple de
Castor et Pollux. Derriire ces temples s'6ldve
le Palatin, en partie couverl par les s!ructures
des grands palais des empereurs. A I'origine'
le Forum romain dtait une place de marchd,
mais avec le temps, il devint le centre vital du
grand Empire de Rome, oi avaient lieu les
diverses rdunions politiques et oD sidgeaient
les tribunaux.

Les Romains de I'Antiquit6 dtaient un peuple extremement pratique; k


exploits techniques, dont on peut encore admirer les effets dans leurs 6d
fices, leurs routes, leurs ponts et leurs aqueducs, en fournissent la preuv(
IIs avaient 6galement le g6nie de l'organisation, ainsi qu'en t6moignent k
dispositions prises pour gouverner les territoires 6trangers disparatt
acquis progressivement, et pour approvisionner Rome en bl6, en faisal
acheminer vers la cite de grandes quantit6s de grains qui 6taient ensuil
distribu6es parmi la population. Plus que toute autre chose, I'organisatio
et la discipline des armdes romaines, d'ailleurs reprises par les civilisatior
ult6rieures, refldtent ses qualit6s nationales.
Toutefois, les Romains n'avaient pas une tournure d'esprit entidremet
rationnelle. Ils croyaient habiter un monde peupl6 d'une multitude d
dieux et d'esprits divins qu'il fallait invoquer et apaiser en mainte occasio
de la vie quotidienne. De fait, Pline I'Ancien (23-79 apr. J.-C.) soutier
dans son Histoire naturelle que le monde est habite par un plus gran
nombre de dieux que de mortels. Beaucoup de monuments et d'6difices d
la capitale refldtent le caractdre religieux de la soci6t6 romaine et montrer
I'importance que les Romains attachaient d I'observation des rites rel
gieux et au culte des dieux. Des temples d'une trds grande beaut6, parfo
entourds de terrains immenses et orn6s d'innombrables statues de marbl
et de bronze repr6sentant des dieux, surplombaient magnifiquement
paysage de la Rome antique.
Il est int6ressant d'6tudier et d'analyser les croyances et les pratiqut
religieuses des Romains, car elles fournissent la clef de bon nombt
d'aspects de leur soci6t6. La religion, trame de la soci6t6, tant sur le pla
familial que politique, etait une force puissante chez les Romains. La rel
gion traditionnelle 6tait d la base des croyances et des attitudes mental<
des gens du commun, et donnait en mOme temps stabilit6 et coh6sion
I'ensemble de la soci6t6.
Beaucoup de Romains 6taient fermement convaincus que le succds et I
grandeur de leur cit6 6taient une r6compense envoy6e par les dieux pot
leur pieux respect des rites religieux traditionnels. A Rome, les cdr6monit
religieuses et les rites, publics ou privds, occupaient une part importanl
de la vie quotidienne, et, en matidre de religion, les Romains 6taient pe
suad6s qu'ils 6taient plus consciencieux que les autres peuples. Cic6ro
(106-43 av. J.-C.), grand orateur et homme politique de la p6riode r€pt
blicaine tardive, exprime clairement ses vues dans De la nature des dieu
(II, ur, 8) :