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Les cultes a mystdre

Les cultes d'Etat de dieux tels que Jupiter et Mars et les rites privds comme
ceux des divinit6s domestiques constituaient la religion romaine propre-
ment dite. Cependant, d'autres cultes trds importants en provenance
d'Orient, tout d fait distincts des croyances traditionnelles, s'infiltrerent
dans le monde romain sur une longue pdriode. C'6taient les religions a
mystdre, ou cultes orientaux, comme on les appelle p-arfois. Les princi-
pales d'entre elles 6taient le culte d'Isis, importd d'Egypte, le culte de
Mithra, d'origine iranienne, le culte de la Grande D6esse Mdre, r'enu
d'Asie Mineure, et les mystdres de Dionysos, ou Bacchus, en provenance
de Grdce.
Les cultes d mystdre imposaient d leurs adeptes des c6r6monies d'initia-
tion et des rites secrets souvent orgiaques, que les moralistes romains
ddsapprouvaient parce qu'ils servaient de prdtexte d toutes sortes d'acri-
vit6s licencieuses. Il ne fait aucun doute que ce qui ddplaisait particuliere-
ment 6tait le fait que ces cultes attiraient beaucoup de femmes et que, par
ailleurs, les cdl6brations avaient souvent lieu la nuit. Mais en seconde
analyse, il est probable que ces cultes dtaient critiquds parce que, d I'excep-
tion de celui de Cybdle, ils ne se prdoccupaient pas de la prosperite de
l'Etat romain comme le faisaient les religions traditionnelles. Les religions
ir mystdre s'int6ressaient plus au salut de I'individu et ir ses rapports per-
sonnels avec la divinitd, et leurs c6r6monies faisaient fortement appel aur
dmotions des fiddles. Chez les Romains, I'appartenance d ces sectes ne se
transmettait pas automatiquement d la naissance, comme I'obligation de
se conformer aux cultes d'Etat, mais 6tait une question de conviction et de
choix personnels. Les cultes d mystdre finirent par bousculer les aniiques
barridres nationales et raciales: parmi leurs fiddles se trouvaient d'hum-
bles habitants de I'Egypte et de I'Asie Mineure aussi bien que des citol'ens
romains. A la diff6rence des cultes d'Etat, les religions d mystere etaient
Ci-dessus : relief avec gladiateurs, ddcouvert ouvertes aux membres les plus m6prisds de la soci6t6, comme les femmes
sur la via Appia, en dehors de Rome. et les esclaves.
Dans les premidres ann6es de l'Empire, 2r Rome et dans toutes les cites
romaines, il y eut une stup6fiante floraison d'6difices religjeux. A Ostie.
en plus des temples traditionnels consacr6s aux dieux de I'Etat, comme le
Capitolium et le temple d'Hercule, et des autels et sanctuaires d6dies a des
esprits tels que Sylvain ou les Nymphes, il y avait au moins quinze sanc-
Page ci-contre : la structure souterraine de tuaires, ou Mithraea, consacr6s d Mithra, ainsi qu'une vaste zone reser\ee
I' amp hit hddtre de Pozzuo li. au culte de Cybdle, avec un temple 6lev6 en l'honneur de la d6esse et un

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