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C'est surtout it l'6gard des disciples du christianisme que se manifesta

I'intol6rance la plus marqu6e. Il y eut de nombreuses raisons d cela. Les


chr6tiens font leur premidre apparition dans les 6crits historiques romains
chez Tacite, qui les qualifie de disciples d'une superstition nuisible; ce qui
ne I'empOche pas d'expliquer que Ndron s'est servi d'eux comme de boucs
6missaires lors du grand incendie de Rome en 64 ap. J.-C., pour d6tourner
de lui Jes soupgons. Sur son ordre, les chr6tiens furent pers6cut6s de fagon
rdvoltante :

<< On ne se contenta pas de les faire pdrir : on les faisait ddchiqueter


par des chiens, aprds les avoir rev€tus de peaux de b0te, ou ils 6taient
attachds d des croix (ou enduits de matidres inflammables) et, quand
le jour avait fui, ils 6clairaient les t6ndbres comme des torches. >>

(Tacite, Annales, XV, 44).

Plus tard, on persdcuta les chr6tiens parce qu'ils n'adoraient pas les
dieux de Rome et n'offraient pas de sacrifices pour le bien des empereurs.
On craignait qu'en n6gligeant les dieux paiens, ils ne compromettent la
paix des dieux, causant ainsi du tort d I'Etat. A la diff6rence des adeptes
des autres sectes religieuses du monde romain, 2L l'exception des H6breux,
les chr6tiens affirmaient €tre les seuls ir poss6der la v6rit6 et critiquaient En bas et ci-dessous : relief ddcouteri ')
durement les honneurs rendus aux dieux paiens. Aussi, lorsque le christia- Ariccia, au sud de Rome, illLtstrctnr !,t
nisme acc6da d une position dominante dans I'Empire, la tol6rance reli- cdldbration des rires religieus ert E:.r; ,
comme I'indique la prdsence des ibrs. L
gieuse disparut-elle du monde occidental pendant plusieurs sidcles.
sans doute du culte d'Isis. A drotte. s',,
On a souvent attribu6 le succds des religions d mystdre sous I'Empire au plate-forme, des fid)les gesticulenr et,
d6go0t des Ames nobles devant la d6cadence g6n6rale et I'affaiblissement cadence tandis qu'au centre des clanse..'
des croyances traditionnelles. J6r0me Carcopino a 6crit que le panthdon hommes et femmes, cabriolent
romain tenait bon, << mais que les esprits des hommes s'6taient 6loignds de frdndtiquement. En GrAce, ces clansei..:
la vieille religion; elle commandait encore leur culte, mais non plus leur dtaient surnommds << hochequeue ',.
ccur et leur foi. > En r6alit6, rien ne prouve le bien-fond6 de cette inter-
pr6tation. La religion traditionnelle polythdiste garda son influence au
moins jusqu'd la fin du III" sidcle, si ce n'est plus tard encore; inscriptions
et constructions ou restaurations de temples en t6moignent. Le fait que les
dcrivains chr6tiens comme saint Augustin aient pass6 tant de temps 2r les
attaquer prouve que les anciens dieux paiens 6taient encore trds impor-
tants. En fait, il semble que les cultes d mystdre, d I'exception de celui de
Mithra, se soient 6teints avant la religion traditionnelle d'Etat; c'est it
l'dpoque des empereurs Antonins et S6verins qu'ils atteignirent le sommet
de leur popularitd, aprds quoi ils commencdrent d ddcliner. Dans tout
l'Empire, les cultes des principales divinitds romaines, Jupiter, Mars, Her-
cule, restdrent les plus importants, et c'6taient leurs effigies qui apparais-
saient le plus souvent sur les monnaies impdriales.
M€me lorsqu'ils s'initiaient ii un culte d mystdre, les membres de la
famille imp6riale continuaient d adorer les dieux de I'Etat, et il ne fait
aucun doute que le peuple agissait de m€me. Auguste fut initi6 aux mystd-

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