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I.

Introduccin a la
Mecnica de Suelos

Mecnica de Suelos, es la rama de la ciencia


que trata el estudio de sus propiedades fsicas y
el comportamiento de masas de suelo
sometidas a varios tipos de fuerzas.
La Ingeniera de Suelos, es la aplicacin de
los principios de la mecnica de suelos a
problemas prcticos.
La Ingeniera Geotcnica, es la ciencia y
prctica de aquella parte de la Ingeniera Civil
que involucra materiales naturales encontrados
cercas de la superficie de la Tierra.

Suelo, se define como el agregado no


cementado de granos minerales y materia
orgnica descompuesta (partculas slidas)
junto con el lquido y gas que ocupan los
espacios vacos entre las partculas slidas.

Agentes generadores de suelo.


La corteza terrestre es atacada principalmente
por el aire y las agua, siendo los medios de
accin de estas sustancias sumamente
variados.
Sin embargo, en ltimo anlisis, todos los
mecanismos de ataque pueden incluirse en
dos grupos: desintegracin mecnica y
descomposicin qumica.

El trmino de desintegracin mecnica se


refiere a la intemperizacin de las rocas por
agentes fsicos, tales como los cambios
peridicos de temperatura, accin de la
congelacin del agua en las juntas y grietas de
las rocas, efectos de organismos, plantas, etc.
Por estos fenmenos las rocas llegan a formar
arenas o, cuando mucho, limos y slo en casos
especiales arcillas.

Por descomposicin qumica se entiende la


accin de agentes que atacan las rocas
modificando su constitucin mineralgica o
qumica. El principal agente es, desde luego,
el agua y los mecanismos de ataque mas
importante son la oxidacin, la hidratacin y la
carbonatacin. Los efectos qumicos de la
vegetacin juegan un papen no despreciable.
Estos mecanismos generalmente producen
arcillas
como
ltimo
producto
de
descomposicin.

Suelos residuales y suelos transportados.


Los productos del ataque de los agentes de
intemperismo pueden quedar en el lugar,
directamente sobre la roca de la cual se derivan,
dando as origen a suelos llamados residuales.
Pero esos productos pueden ser removidos del
lugar de formacin, por los mismos agentes
geolgicos y depositados en otra zona. As se
generan suelos que sobreyacen sobre otros
estratos sin relacin directa a ellos; a estos
suelos se les denomina transportados.

Segn el agente de transporte, se subdividen


en tres categoras principales:
1. Aluviales o fluviales: depositados por agua

en movimiento.
2. Glaciales: depositados por accin glaciar.
3. Elicos: depositados por la accin del viento.

Minerales constitutivos de los suelos grueso.


Un mineral en una sustancia inorgnica y natural,
que tiene una estructura interna caracterstica
determinada por un cierto arreglo especfico de
sus tomos e iones. Su composicin qumica y sus
propiedades fsicas o son fijas o varan dentro de
lmites definidos. Sus propiedades fsicas mas
interesantes, desde el punto de vista de
identificacin son: el color, el lustre, la tonalidad
de sus raspaduras, la forma de cristalizacin, la
dureza, la forma de su fractura y disposicin de
sus plano crucero, la tenacidad, la capacidad para
permitir el paso de ondas y radiaciones (o luz) y la
densidad relativa.

La estructura atmico molecular del mineral


es el factor ms importante para condicionar
sus propiedades fsicas.
En los suelos formados por partculas gruesas,
los minerales predominantes son: silicatos,
principalmente feldespato (de potasio, sodio o
calcio), micas, olivino, serpentina, etc.; xidos,
cuyos principales exponentes son el cuarzo
(SiO2), la limonita, la magnetita y el corindn;
carbonatos, entre los que destacan la calcita y
la dolomita y sulfatos, cuyos principales
representantes son la anhidrita y el yeso.

En los suelos gruesos el comportamiento


mecnico e hidrulico est principalmente
condicionado por su compacidad y por la
orientacin de sus partculas, por lo que la
constitucin mineralgica es, hasta cierto
punto, secundario. Ello no debe interpretarse
como motivo para que el ingeniero se
desentienda de este tpico, cuyo estudio
puede ser muy informativo en ms de un
aspecto prctico.

Minerales constitutivos de las arcillas


Partiendo de numerosos minerales (principalmente
silicatos) que se encuentran en las rocas gneas y
metamrficas, los agentes de descomposicin
qumica llegan a un producto final: la arcilla.
Las arcillas estn constituidas bsicamente por
silicatos de aluminio hidratados, presentando
adems, en algunas ocasiones, silicatos de
magnesio, hierro u otros metales, tambin
hidratados. Estos minerales tienen, casi siempre,
una estructura cristalina definida, cuyos tomos se
disponen en lminas.
Existen dos variantes de tales lminas: la silcica y
la alumnica.

En la primera est formada por u tomo de silicio,


rodeado de cuatro de oxgeno, disponindose el
conjunto en forma de tetraedro.
Estos tetraedros se agrupan en unidades
hexagonales, sirviendo un tomo de oxgeno de
nexo entre cada dos tetraedros.
Las
unidades
hexagonales
repitindose
indefinidamente, constituyen una retcula laminar.
Las lminas alumnicas estn formadas por
retculas de octaedros, dispuestos con un tomo
de aluminio al centro y seis de oxgeno alrededor.
Tambin ahora es el oxgeno el nexo entre cada
dos octaedros vecino, para constituir la reticula.

De acuerdo a cuerdo con su estructura


reticular, los minerales de arcilla se encasillan
en tres grupos: caolinitas, montmorilonitas e
ilitas.
Las caolinitas (Al2O3 2SiO2 2H2O) estn
formadas por una lmina silcica y otra
alumnica,
que
se
superponen
indefinidamente. La unin entre todas las
retculas es lo suficientemente firme para no
permitir la penetracin de molculas de agua
entre ellas (adsorcin). En consecuencia, las
arcillas caolimticas sern relativamente
estables en la presencia del agua.

Las montmorilonitas [(OH)4Si8Al4O20 nH2O]


estn formadas por una lmina entre dos
silcicas, superponindose indefinidamente. En
este caso la unin entre las retculas del
mineral es dbil, por lo que las molculas de
agua pueden introducirse en la estructura con
relativa facilidad, a causa de las fuerzas
elctricas generadas por su naturaleza dipolar.
Lo anterior produce un incremento en el
volumen de los cristales, lo que se traduce,
macrofisicamente, en una expansin. Las
arcillas montmorilonitas, especialmente en
presencia de agua, presentan fuertemente a la
inestabilidad.

Las ilitas [(OH)4 Ky (Si8-y


-Aly )
(Al4Fe4Mg4Mg6)O20 , con y, por lo general igual
a 1.5) estn estructurados anlogamente que
las montnorinolitas, pero su constitucin
interna manifiesta tendencia a formar grumos
de materia, que reduce el rea expuesta al
agua por unidad de volumen; por ello, su
expansividad es, menor que la de las
montorinolitas y, en general, las arcillas
ilticas, se comportan mecnicamente en ms
favorable para el ingeniero.

Generalidades Fsico-Qumico de las


arcillas
En los granos gruesos de los suelos, las
fuerzas
de
gravitacin
predominan
fuertemente sobre cualquiera otras fuerzas;
por ello, todas las partculas gruesas tienen un
comportamiento similar. El comportamiento
mecnico e hidrulico de tales suelos est
definido por caractersticas circunstanciales,
tales como la compacidad del depsito y la
orientacin de sus partculas individuales.

En los suelos de grano muy fino, sin embargo,


fuerzas de otros tipos ejercen accin
importantsima; ello es debido a que en estos
granos, la relacin de rea a volumen alcanza
valores
de
consideracin
y
fuerzas
electromagnticas
desarrolladas
en
la
superficie de los compuestos minerales cobran
significacin. En general, se estima que esta
actividad en la superficie de la partcula
individual es fundamental para tamaos
menores de dos micras (0.002 mm)

La superficie de cada partcula de suelo posee


carga elctrica negativa. La intensidad de la
carga depende de la estructuracin y
composicin de la arcilla. As la partcula atrae
a los iones positivos del agua (H+) y a cationes
de diferentes elementos qumicos, tales como
Na+, K+, Ca++, Mg++, Al+++, Fe+++, etc. Lo
anterior conduce, en primer lugar, al hecho de
molculas de agua orientadas en forma
definida y ligadas a su estructura (agua
adsorbida)

Intercambio catinico
Los cristales de arcilla pueden cambiar los
cationes adsorbidos en su pelcula superficial;
por ejemplo, una arcilla hidrgena (con
cationes H+)pueden transformarse en sdica,
si se hace que circule a travs de su masa,
agua con sales de sodio en disolucin.
En realidad lo que ocurre es un intercambio de
cationes entre el agua y las pelculas
adsorbidas por las partculas minerales,
algunas veces en relacin rpida. Los cationes
intercambiables ms usuales son: Na+, K+, Ca+
+, Mg++, H+ y (NH )+.
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Identificacin de minerales de arcilla.


Existen hoy varios procedimientos al alcance
del investigador a fin de identificar los
minerales constituyentes de una arcilla; Los
mtodos de investigacin por Rayos X y el
conocido como Balance Trmico de las
Arcillas.
El
microscopio
electrnico
proporciona datos tiles tambin, sobre todo
en lo referente a forma y tamao de las
partculas minerales.

Tarea:
Investigar: La relacin entre las partculas de
arcilla y el agua