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Regards

IDES DE PHYSIQUE

Des lignes courant continu ou alternatif ?


Le courant alternatif est plus facile produire, transformer et utiliser.
Mais pour le transporter, cest une autre histoire...
Jean-Michel COURTY et douard KIERLIK

D
un geste anodin et routi- la fin du XIXe sicle aux tats-Unis entre lnergie lectrique est dissipe par effet
nier, vous appuyez sur
un interrupteur et tout
les compagnies de Thomas Edison et de
George Westinghouse. lpoque, le cou-
Joule , d la rsistance quoppose la
matire au mouvement des charges lec-
sclaire. Mais vous avez rant alternatif prom par Westinghouse triques. Cette dissipation crot comme le
rarement conscience que lnergie lec- tait techniquement plus mr et triompha. carr de lintensit du courant. Or la puis-
trique qui allume votre lampe a t produite Aujourdhui, des considrations environ- sance lectrique transporte est gale au
plusieurs dizaines, centaines ou mil- nementales et conomiques relancent le produit de la tension entre les cbles par
liers de kilomtres de distance et facile- courant continu. lintensit du courant. Par consquent,
ment achemine par des lignes ariennes, puissance constante, on peut augmenter
souterraines ou sous-marines. Hautes tensions la tension tout en abaissant lintensit du
Le plus souvent, les lignes sont haute courant lectrique, ce qui diminue la dis-
tension et courant alternatif. Pourquoi pour moins de pertes sipation dnergie. Pour transporter une
une haute tension ? Pour limiter les pertes, Voyons dabord pourquoi lutilisation de puissance lectrique de lordre de deux giga-
comme nous le verrons. Et pourquoi du cou- hautes tensions rduit les pertes dner- watts la production de deux curs de
rant alternatif et non du courant continu ? gie dans le transport de llectricit. Lors- centrale lectronuclaire , on utilise ainsi
Cette prdominance est avant tout la cons- quun courant lectrique circule dans un couramment des tensions et intensits
quence dune guerre industrielle livre cble, celui-ci schauffe : une partie de atteignant 735 kilovolts et 3 000 ampres.

Capacitance

++ ++ ++

1. DEUX CONDUCTEURS
PROCHES o circule
un courant interagissent
lectriquement Inductance
et magntiquement.
Rsistance
Quil sagisse de courant
continu (en rouge)
ou alternatif (en vert),
la paire de cbles
quivaut un circuit
o se succdent
rsistances, inductances
et capacitances.

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Mais les hautes tensions ne sont adap-


tes ni la production de llectricit ni,
surtout, sa consommation. Elles ncessi-
tent ainsi des dispositifs capables de les
convertir en basses tensions (telle la tension
domestique de 220 volts) et inversement.
Contrairement au cas du courant continu, il
existe pour les tensions alternatives des
convertisseurs simples, par exemple le trans- Cot dinvestissement
ALTERNATIF
formateur compos dun noyau en acier
lamin autour duquel sont enrouls deux fils CONTINU
Environ

Dessins de Bruno Vacaro


de cuivre : ce systme multiplie la tension 600-800 km
dentre par le rapport des nombres de spires
des deux enroulements. Ligne
(continu)
La ncessit de convertir les tensions
confre donc un avantage au courant alter-
natif. Qui plus est, la plupart des machines
Ligne Terminaux
lectriques fonctionnent grce un champ
magntique tournant, quil est facile de crer (alternatif) (continu)
avec un courant alternatif (triphas). Terminaux
(alternatif)
Distance
Le retour en grce
du courant continu 2. LE TRANSPORT DE LLECTRICIT longue distance, au-del denviron 600-800 kilomtres, se
Toutefois, pour le transport, le courant alter- rvle moins coteux en courant continu. Pour des distances plus courtes, le courant alternatif est
natif a quelques inconvnients, dus au fait favoris, en raison du cot suprieur des quipements ncessaires aux deux extrmits dune ligne
que les cbles parallles qui composent une courant continu (convertisseurs continu/alternatif, transformateurs en basse tension, etc.).
ligne de transport interagissent lectrique-
ment et magntiquement. La diffrence
de tension entre les divers cbles de la ligne lnergie lectrique et lnergie magntique distances. Ainsi, le cble sous-marin IFA2000
provient de la prsence de charges lec- stockes dans le cble restent constantes. transporte deux gigawatts sur 78 kilomtres
triques situes sur ceux-ci en vis--vis. Autre- Ce nest pas le cas pour un courant alter- entre la France et la Grande-Bretagne.
ment dit, chaque portion de ligne se comporte natif. Mme si aucun appareil ne consomme Pour les lignes ariennes aussi, le continu
comme un condensateur qui stocke des de la puissance lautre bout de la ligne, le a ses avantages: une ligne courant continu
charges et de lnergie lectrostatique. Cet gnrateur dlectricit charge et dcharge est en gnral constitue de deux cbles
effet capacitif est faible dans les lignes priodiquement le cble, do des pertes soumis des tensions opposes, tandis
ariennes, o les cbles sont relativement par effet Joule. De plus, le gnrateur doit quune ligne courant triphas ncessite
espacs. Il est en revanche particulirement alternativement cder de lnergie la ligne quatre cbles (avec un cble neutre), voire
marqu dans les lignes souterraines ou sous- durant la moiti du temps, puis la rcup- cinq (avec un cble de mise la terre). La
marines, o les cbles sont groups. rer durant lautre moiti du temps. Pour construction dune ligne courant continu
Le courant qui circule dans chaque cble les lignes ariennes, o les effets sont prin- exige donc moins de cuivre et des pylnes
cre par ailleurs un champ magntique. cipalement inductifs, on peut placer prio- moins larges : elle est moins onreuse.
Si le courant varie, il en est de mme pour diquement de gros condensateurs qui Comme le cot des convertisseurs alter-
le champ magntique, et cette variation changent leur nergie avec les cbles et natif-continu demeure important, le trans-
induit un courant supplmentaire dans les soulagent ainsi les gnrateurs. En port en courant continu ne devient avantageux
cbles voisins : cest leffet dinductance revanche, pour les cbles sous-marins, o quau-del de 600 kilomtres environ.
mutuelle, qui est prdominant dans les les effets sont surtout capacitifs, il faudrait Cest le cas de la ligne arienne Cahora Bassa
lignes ariennes. des impdances de compensation dont les entre le Mozambique et lAfrique du Sud, qui
Pour les lignes courant continu, une tailles seraient draisonnables. achemine une puissance de 1,9 gigawatt sur
fois le courant tabli, les cbles sont char- Le courant continu na pas ces incon- 1 420 kilomtres. Notons quon utilise aussi
gs une fois pour toutes et le champ magn- vnients, et lui seul peut transporter la puis- le courant continu pour transfrer la puis-
tique, constant, ninduit aucun courant : sance lectrique en sous-sol sur de longues sance lectrique entre rseaux alternatifs

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LES AUTEURS qui ne sont pas synchroniss, comme le sont rsistance, donc sans pertes, tait rser-
les rseaux de diverses rgions dEurope ve des applications trs spcifiques : elle
ou des tats-Unis. exigeait un refroidissement lhlium liquide,
Le choix semble donc clair : courant des tempratures proches du zro absolu
continu pour de grandes distances de trans- (273 C). Or les nouveaux supraconduc-
Jean-Michel COURTY
port, courant alternatif pour les courtes dis- teurs conservent leur proprit jusqu la
et douard KIERLIK tances. Mais cest sans compter sur les temprature de lazote liquide (196 C),
sont professeurs de physique goulots dtranglement, zones du rseau fluide beaucoup moins cher et plus facile
lUniversit Pierre lectrique o doivent circuler des puissances obtenir que lhlium liquide.
et Marie Curie, Paris.
considrables. Par exemple, pour alimen- Pour un encombrement infrieur, une
ter des zones urbaines trs denses, quil ligne supraconductrice peut transporter prs
sagisse de courant continu ou alternatif, les de cinq fois plus de puissance quune ligne
BIBLIOGRAPHIE solutions classiques restent encombrantes classique. Une telle ligne, 138 kilovolts, a
L. Ruby, Why DC for long- et sources de perturbations. t ralise par la compagnie amricaine
range power transmission, Pour ces situations particulires, on Nexans. Longue de 600 mtres, elle vient
The Physics Teacher,
vol. 40(5), pp. 272-274, 2002. commence faire appel aux matriaux dtre mise en service Long Island, dans
supraconducteurs haute temprature ltat de New York (tats-Unis) et intgre
Th. Wildi et G. Sybille, dcouverts ds 1987. Jusqu rcemment, au rseau de distribution. plein rgime, elle
lectrotechnique,
De Boeck Universit la supraconductivit, cest--dire la conduc- devrait transporter 574 mgawatts, de quoi
(4e dition), 2005. tion dun courant lectrique sans aucune alimenter 300 000 foyers.

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