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La destruction de Carthage par les Romains a marque un tournant de I'Histoire.Pendant la seeonde guerre .

punique, Hannibal, arrive de Carthage en Italie par l'Espagne et la Gaule meridionale, avait ecrase les legions romaines au lac Trasimime et a Cannes (217 avant Jesus-Christ), Rome semblait perdue. Apres plusieurs annees de lutte, Ie consul Scipion (surnomme plus tard l'Africain) traversa la Mediterranee et battit les Carthaginois a 2ams, dans la Tunisie centrale (202). Carthage dut signer la paix. Mais, malgre leur victoire, les Romains ne pouvaient oublier combien ils avaient eu peur et Ie vieu" Caton avait beau jeu de lancer son imprecation celebre: De/enda est Carthago : ,il faut detruire Carthage.

" fallah pourtant trouver un pretexte pour en finir avec la ville rivale. Aussitot Rome accusa les Carthaginois d'avoirviole Ie traite. Jean-Paul Brisson, qui a ecrit II Carthage au Rome» (Fayard), evoque Ie drame.

Au debut de I'annee - 149, une ambassade punique arrivait a Rome : elle avait pour mission de rechercher a tout prix la conciliation et de proposer au besoin la soumlssiou incondttionnelle a laqueUe Ie gouvernement de Carthage etait

decide. .

Les plentpotenttau-es puniques comprireut tout de suite qu'il leur fallait en venit Sans tarder a, c~tte extremite. T'outes les disposittons etaient prrses pour Ia guerre et Ies deux consuls de I'annse conceutraient deja en Sidle l'armee et la flotte avec lesquelles tls se preparaient a debarquer a Utique. Comme I'ambassade punique avait ordre de tout faire pour eviter cette guerre, elle fit connattre aussrtot au Senat Ia decision desesperee ,de sa cite.

Avec nne Iachete eynique, le Senat , qui savait d'ores et deja OU il voulait en veriir, se garrla bien de devotler ses plans; il fallait me~tre Carthage hors d'etat d'oppose-r Ia momdre resistanceaux ordres qu'on se preparait a lui donner avant de les lui cornmuuiquer dans toute.Ieur rigueur,

A I'offre de reddition sans condition des representants 'puniques, Ie Senat se borna a repondre que, pout" preuve de la loyaute

Carthafle, dont Ie nom phenicien

Dart H.ad8sht siflnifiait : 'nouvetle ville.

Le,s Bomeins /a pillerent avant de la brl1ler.

de cette demarche, Carthage fournisse, dans un delai de trente [ours, trois cents otages qui devratent etre remis aux consuls a leur quartler general de Sieile; Ies consuls feraient connattre alors an gouvernernent punique la volonte du Senat,

la ville desarmee

Les ambassadeurs retournerent assez tristement a Carthage 01) Ie gouvernement s'empressa desatisfaire a cette premiere exigence. Certes, tons les citoyens puniques n'etaient peut-etre pas convaincus de l'opportunite d'une telle docilite.

Les historiens antiques nous ont lalsse des descriptions dramatlques du depart de ces otages accornpagnes par leurs parents jusqu'aux navires qui devalent les ernmener, en partlculier par leurs meres qui arrachaient leurs cheveux SOliS l'eftet du desespoir et dont certaines poursuivirent a la nage les Iatals bateaux pour chercher ales retenir.

Une realite historique se disstmule sans doute sons ces ampliflcattons Iitteraires : ce sacrifice paraissait injustifle :it bien des .citoyens de Carthage et peut-etre s.en trouva-t-il pour proclamer, cornme Ie rapporte Appien, qu'en livrant Ies otages on livrait la cite elle-meme et que cette docile obetssance ne servirait II rien. Ces protestations resterent sans elfet : les trois cents otages rurent remis aux consuls dans le delai prescrit.

Au terme de cette penible mission, les representants du gouvernement punique s'entendirent signifier de se presenter a nouveau devant les consuls a UUque pour y recevoir leurs instructions. Les otages furent envoyes a Rome et les consuls debarquerent peu apres i\ Utique Oil ils s'Installerent a Yendroit meme ou Scipion avait etabli SOil premier camp SUI" la cote afrlcaine cinquante-cinq ans plus tot.

L'angoisse etait grande ft Carthage en attendant 1e retour de la delegation qui avait pris le chemin d'Utique pour s'entendre enfin dieter Ies volontes de Rome. Depuis plus de deux mois, les delais sans cesse apportes a faire conuattre ees voloutes avaient engendre la crainte au coeur des Carthagtnois ; que le Senateut soumis ala Iivratson des otages sa reponse i'I. I'oflre punique de soumission tnconditiounelle pouvait 'ft la rigueur s'expliquer , mais quand on leur a vait remis ces otages ii. leur quartier general de Sidle, pourquot les consuls avaient-ils refuse de .rien dire avant d'etre passes 'en Afrique?

Le message que les delegues du gouvernement rapporterent dUttque ne [ustrfla que trop.ces craintes : Carthage devait ltvrer toules ses armes. La mort dans, l'ame et rnalgre les protestations <111 peuple, le gouvernement punique jugea bOD d'executer

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:f I:

cette consigne ; croyait-il vraiment que, pour prix d'une obeissanee poussee jilsqu'a la veulerle, Rome laisserait Carthage lihre de pours uivre leg acti vltes Iu crati yes de son negoce maritime?' La suite des evenernents allait 'lite lui reveler son erreur, mais trap tard.

D'apres Appien, un tuterrninable convoi de chariots 'lint deposer au camp des consuls deux cent mille armements individuels et deux mille machines de jet. Certes, il y a toute chance pour que ces chiffres alent ete grossis par la tradition annallstlque romaine: Rome avait tout interet a majorer la puissance militaire punique pour excuser sa conduite. Il 11 'en reste pas molns qu'en - 140, leg arsenaux de Carthage n'etaient apparemment pas dernunis et que Ia cite avait de quoi se defendre centre I'agression romaine.

Desarrnee, Carthage allait tout, de rneme resister trois ans; que n'auratt-elle pu Iaire sl elle a vatt dispose des reserves darmes dont elle venait de se def'aire servilernent ?

Le plan secret du Senat se deroulait de tacorr tout a fait satlstaisante et it semblait que la derniere etape put en etre abordee avec des chances serleuses de succes. La detention comme otages des Ills des trois cents plus notables fam illes de Carthage garantissalt Ja docilite de, I'aristocrafie puntque et Ie desarmemellt impose a Ia cite interdisalt au reste des citoyens ,tout sursaut de.resistance.

D'ailleurs, I'empressement avec Iequel Ie gouvernement punique setait soumis aux premieres exigences romaines laissait bien augurer de ~a suite: Rome t.enait desormais

sa rivale a sa mercl et U ne restait plus qu'a lui regie)' .son compte, sans avoir besom, esperait-on, de tirer l'epee.

Done, une fois en possession des annes si oomplaisamment livrees, les consuls Ilrent connaitre aux envoyes cartuaginols charges de cette Ilvralson la supreme volonte de Rome ; Jes Carthaginois etaient lib res de vivre selon leurs lois a condition devacuer leur ville pour setablir ou ils voudraient en Afrique a. une distance d'au moins quinze kilometres de' Ia mer.

Ie sursaut de desespoir

Le coup etaitmortel. Ecouorniquernent, c'etait la rutne de Carthage : l'obHgation faite de renoncer a tout etabltssernerrt sur la cote slgnlflait la fin ell! commerce maritime qui avait ete sa raison d'ctre depuis sept cents am. Mais il y avail 'plus que cela, Pour une cite antique, In sacralisation de son sol Iondait son existence ; les tornbes de ses morts aussi bien que les sanctuaires de seS dieux deflnissaient son implantatiou terrltorta le,

Abandonner ses necropoles et ses temples c'etait cesser d'etre. Les notions religlenses navaient pas encore atteint le degre d'abstraction que nous leur connalssonset il, etaitimpossjble de rendre aux defunts et aux dieux le cult.e qu'ils exigeaient en dehors du site au ils resiclaient. Les citoyens de Carthage ne pouvaient adorer Eshmoun ou Tantt qu'a Carthage : quitter leur ville, c'etait quitter leurs dieux 'et done rornpre Ie lien religieux qui fondait Ia communaute

~ Plan de Carthage dresse d'epres Dureau

de/a Malle

en 1844. Fleubert Ie consulte POUl ecrire son roman (( SalammbfJ ».

Reconstitution ~ de la Carthage punique a son apogee, (1/" s. avo J.-C.) Au premier plan, Ies solides remparts qui proteg'eaient fa ville, dans fe fond, Ie portsur Ie golfe de Tunis.

I,

t

s

ervique. On Ie savait (ort bien a Rome 0,1 le meme sentiment et.art aussi prof'ondement enracine qu'a Carthage.

Ill'aut essayer de bien prendre conscience de cette realite antique, aussi etrangere qu'elle now; pulsse etre, pour rnesurer toute l'hypocrisie de la decision romaine, Prodarnel' que les Carthaginois seralent Iibres de vivre selon leurs propres lois en dehors du cadre. territorial de leur cite etait contradictoire dans les termss.

A peine deguisee so us ee mensonge cynique, Ia volonte de Rome etait claire :

Carthage devart disparattre. En lmaglnant cette fiction insoutenable, le Senat esperait seulement faire I'economte d'une effusion de sang par la destruction religleuse d'Ull ennerni sans defense.

SCIPION ANEANTIT CARTHAGE

eutuompris ce que Rome exigeait, un sursaut de desespoir fit place aux lamentations qui avaient accompagne toutes Ies preuves de soumtssion anterieurernent donnees et balaya les tergiversations les plus serviles de I'otigarchle dtrigeante.

Sans que personne en ail pris l'tnitiative, la cite punique etait soudaln decidee ~ 51'. detendre [usqu'a la mort et celte decision spontanee ne devait plus se dernentir. Hasdrubal, qui un an plus tet setait vu condamner a mort pour avoir 05e pretendre repousser par Ies armes I'agressiun numide, devenait en Ull instant I'homrne de la situation et aeceptait Ia tache dimeile de dlrigercette guerre improvtsee.

A Ia suite de sa condarnnation, il avait continue a t.enir la campagne avee une

vingtaine de milliers d'hommes qu'il u'avait pas ete question de desarmer ; ces troupes restees: a Ja solde d'un proscrit transtorme en chef de baride allaient constituer le noyau d'une nouvelle arrnee punique. Ell outre, les murailles de la place etaient intactes et assez solides pour resister a, un siege; Ies domaines Ionciers de Ia Medjerda, du Sous et de ia Tripolitaine pouvaient assurer le ravitalllement des assteges.

Ce qui faisait le plus defaut, c'etaient les armes, En quelques jours, Carthage se changea en un vaste arsenal : les maisons privees etles places publiqnes devlnrent

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Les envoyes de Carthage regagnerent leur cite la tete basse. 118 ne pouvaient se faire auenne, illusion sur Ie sens du message dont ils etaient portenrs, et leurs concitoyens non plus. La foule inquiete qui guettait leur' retour devina tout de suite a leur allure quequelque chose de sinls tre se preparalt ; Ies delegues du gouvernement reiuserent pourtant de rien dire avant d'avoir ete introduits dans In salle des seances du Senat.

Cette prudence ne servit . de rien et la haute assernblee n 'eut pas le Ioisir de deliberer ~ son aise. Des que le peuple, qui se pressait aux portes de Ia salle des seances,

autant d'ateIiers OIl se Iabriquaient en hiite epees, [avelots et bouclrers. Tons Ies citoyens eontribuerent de leurs personnes et de leurs biens ,\ cet effort (lesespere pour reparer les degats d'une inepte docilite, et Ies femmes, dit-on, donnerent leur chevelure pour contectionner les cordes necessaires au fonctionnement des machines de jet. CeUe cite de marchands avldes et ruses, qui, pendant tant de steeles, avaient pave, des etrangers pour faire Ia guerre a' leur place, Iaisait preuve soudain d'nne ardeur beUiqueuse ,1 laquelle Rm'ne n'avait rien a envier, A bout d'hnmiliations, Carthage etait resolue a mourlr herorquement et a vendre tres cher son droit a I'existence,

Ie siege commence

La guerre que Ie soudain refus de Carthage de se plier aux volontes de Rome rendait .necessaire tratna en longueur pendant deux ans, En deharquant a Utique, les consuls de -r-r 149 pensaient se Iivrer a. une simple demonstration mtlitalre destinee a, appuyer J'execution des ordres du SMut. Mais ce qui ctuit prevu a i'origin.e comme nile operation de pollee de grande envergure tournait court et les generaux de Rome se trouvaient ptonges dans UJl assez grand embarras en ,presence d'une sltuation inattendue.

II ne pouvatt etre question pour eux daccepter l'afirout que constituait Ie ({ non" desespere du peuple carthaginots unanime :

Us avaient pour mission de rayer Carthage de la carte du monde mediterraneen et puisque, centre toute attente, I'int.imidation n'avait pu y reussir, il leur Iallait bien reeourtr :1 Ia force. Les choses devenatent moms simples qu'ils ne I'avatent escompte.

La seule solution etait d'entreprendre Ie siege de. Carthage, operation fort ardue dans Jaquelle les consuls s'engagerent sans enthonsiasme. Le sit.e meme de la ville en faci1itait la defense : la presqu'tle ou elle s'eJevait, entouree par Ia mer, Ie lac. de Tunis et Ia Iagune de I' Arlana, n'etalt renee ;). la terre que par une sorte d'isthme assez etrolt Oil il faudrait concentrer I'assaut des l~gions; les f'alaises escarpees de La cote rendaient nne attaque par mer difftcile, tandis que du cote de Ill, terre Ies abords accidentes de I'Isthrne genaient Ie dcploie-

ment des troupes, '

En plus de ces defenses naturelles, une enceinte longue de pres de trente-deux kilometres enserrait le complexe urbain que constltuait Carthage,Elle oftrait bien quelques points Ialhles au nord, le long du quartier residentlel de Megara, et surtout au sud; rnais, de ce cote, Ja cornm unicatlon qui existait alors entre Ia Jagune de I' Ariana et Ia mer rendait Ie sol marecageux et malaise pour Ia progression de I'assaillant.

Quant au seul acces direct depuis la terre par J'isthrne, il etart barre par une triple fortification: I'ussalllant rencontrait d'abord un fosse large d'une vingtaine de metres borde d'une levee de terre que couronnait une soli de palissade ; il se heurtait au-dele a un premier mur, puis a un second haut d'envtron treize metres et large de nult. Dans ce dernier mur, etaient amenagees des ecurles pour trois cents elephants et quatre mille chevaux ainsi que des casem~lte8 pouvant abriter ~~res de vingt-cinq mille homrnes. Enfin, it I'Interieur rneme de la ville, I'acropole de Byrsa etait protegee par nne nouvelle enceinte qui la separait de la 'rille basse, etablie aux abords tmmediats des ports, et du quartier de Megara au nord.

Les consuls n'avaient pas Ie cheix : if fallait tenter denlever cette Iorteresse que Je desespotr de ses defenseurs rendait encore plus redoutable. Le siege comrnenca, mais I'annee - 149 s'acheva sans que les assiegeants alent marque aucun progres ni que Ie moral des assieges ait ete entame,

L'annee sutvante ne fut pas plus Iructueuse. Un seul des deux consuls tut envove ell Afrique, sans plus de succes que sOes predecesseurs. Desesperant d'enlever Carthage. de vrve force, il crut lui porter un coup indirecten attaqnant son alliee Hippo Diarrhytus .(Bizerte); la tentative eehoua lamentablernent. iI. la fin de - 148, les Carthaginoispouvaient se feJiciter de s'etre decides a, la resistance. Les legions restaient impuissantes centre leurs murailles ; depuis la mort de Massinissa, sur venue au debut de J'annee, son royaume a.vait ete partage entre trois deses fils et representalt desormais une menace motns grave. Comme les forces rornaines etaient insufflsantes pour tenir I'arriere-pays ct bJoquer en meme temps Carthage, la population de Ia ville pouvait et'r:e. it pen 'pres ravit.aillee.

Ie blocus

Et puis, Ie temps semblait [ouer en Iaveur de Carthage : pendant que les soldats de Rome 'pietinaient inutilement au pied de ses remparts, elle avail Ie loisir de recreer un arrnemeut suffisant pour sa defense. Au bout de deux ans d'une guerre sterile, Rome semblait engagee dans une impasse. d'ou il lui serait malaise de sortir sans perdre fa face.

Maisau moment IilU les Carthaginois pouvalent esperer. tenir longtemps encore en respect un 'agresseur qui se fatiguerait d'une entreprise aussl valne, Ie peupIe romain sut decouvrir dans son sein l'homme capable de mener a son terrne nne affaire aussl lila! commencee.

Sclpion Emilien, fils de ce Paul Emile qui avait remporte nne victoire definitive sur le roi de Macedolne en - 168, avait

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ete adopte par la famille du valnqueur dHannibal dorrt il ctait ainsi devenu le petit-fils, Des le debut de Ia troisleme guerre punique, il commandalt une legion dans I'arrriee d'Afrique.

Tres vite, il se fit remarquer par ses qualites d'initiative et de courage; a plusieurs reprises, il sut assurer le salut de ses hornmes menaces d'encerclement et redresser des situations que la maladresse des consuls rtsquait. de rendre <,lesast,reJlses. Et puis, iJ etait un peu chez lui sur cette terre d'Afrlque a laquelle son grand-perc adoptif avait, pour la premiere tots, impose la Ioi de Rome;

Scipion Emilien rut elu consul pour -147 et investi du cornmandement de I'arrnee d'Afrique. Le Senat dut s'incliner sans enthousiasme devant la volonte rnanlIeste des citoyens qui avaient hate d'en flnir avec une guerre qui trainait en Iongueur. Leur choix devait se reveler judioieux : a peine un peu plus d'un an allait suffire ~ Scipion Emilien pour venir a, bout de Carthage SOllS Ies murs de laquelle ses predeeesseurs pietinaient depuis deux ans.

Des son retour ell Afrique comme commandant en chef, Sclpion poussa les operations de siege avec. nne energle 'il. laquelle Ies derenseurs -de Carthage netaient pas encore habitues. II comrnenca par etablir sur I'tsthme, qui rellait Ia ville au 'reste du v~ril'abh> eHl11j1 ret rancbe f'ntonr(o

SCIPION ANEANTIT CARTHAGE

de quatrc tosses protonds. U se trouvait ainsi il. -I'abri des sorties des as sieges aussi bien que des coups de main qui pouvaient ~tre tentes de I'interleur du pays' et conpait Carthage de Ia Medjerda et du Sous d'Otl elle recevait ses approvisionnements.

Pour la premiere rots, la ville etait bloquee et Scipion pouvait preparer il. loisir ses plans et ses machines d'attaque centre des assieges que la famine allait miner. Esperait-ll obtenir ainsi leur capitulation et I'evacuation de la cite que Ie Senat avait ordonnee deux ans plus t6t? En ce cas, ll faisait errenr ; au deploiernent de forces de Sci pion, Ies Carthaginois r epliquerent par un redoublernent d'astuce et de courage:

un nouveau ehenal

La flotte romaine cernait la presqu'tle et Ie commandant en chef pouvalt estimer qu'elle empecherait tout ravitaillement d'arriver [usqu'a Ia ville par vote maritime; mais Ies Carthaginois, vieux routiers de la

SUdes puntques 8 Carthage : I'imptontetion merne des tombes et des lieux de

culte definissait la secretlsetion du

sol et rendait impossible aux Carthaginois l'ebendon de leur cite.

mer, savaient que, par vent port.ant, I'usage de la voile pouvait rendre les bateaux marchauds plus raptdes que les navires de guerre manceuvres a la rarne. Aussi, chaque Iois qu 'un vent assez fort s ouftlait en direction . de I'eritree du port, parvenatent-ila a recevolr quelques bateaux charges de vivres sans que Iaflotte romaine reusstt ales intercepter,

Certes, un tel vent ne soufflait pas tons les [ours, pourt.ant, Ie peu de ravitaillement qU'OIl introdulsait ainsi dans la ville permettait de tenir; plus encore, on toumait en derision les 'efforts de lasstegeant a qui on stgniflait , en se moquant de lui, qu'il n'avalt pas a compter sur une capitulation.

Sci pion riposta a ce jeu par Ie deploiement de moyens massifs : i1 decidu de boucher I'entree du port de Carthage en construlsant nne digue a partir du debouche de la lagune de l' Aria na dans Ia' mer. Les legionnaires etalent entralnes aux travaux de terrassement autunt qu'au .. combat. D'enorrnes blocs turent immerges pour olIriI' une base solide a une sorte de terrepleln qui allait en se retrecissant Vel'S Ie haut. L'ouvrage fut pousse activement sans

. que Ies Carthaginois alent la possibilite d'en gener la progression et se revela bien concu pour resister a Ia poussee des flots,

Mais Sclpion ne pouvait voir ce qui se preparait derriere Ies mill'S de la ville qu'il n'avait pas reussi encore afral1chir. Un beau matin, uno flotte punique tout armee sortit du port par un nouveau chenal : a I'abri de leurs remparts, les Carthaginois I'avaient construite de toutes pieces et avaient creuse une nouvelle sortie pour leur port t

Pal' chance pour Scipion Emllien, Ie jour oil ceUe flotte punique dont. il ne soupconnattpas I'existence, parut en mer par une Issue creee tout expres, eBe SC. borna a une demonstration sans engager le combat contre la notte romaine qui, oeeupee a des taches d'investlsselllcnt, n'etalt·pas. en etat d'afIronter'une hataille navale. Les. assieges esperalent-Ils decourager I'assalllant en lui administrant la preuve de l'tnanite de ses eiTorts?

L'illusion etait narve de crolre qu'un general remain comme Scipion pourrait renoncer a son entreprise SOliS pretexts qu'on tournaiten ridicule les inutiles fatigues de ses legionnaires. Le lendemain, la flotte punique reparut en mer; mais la tlotteromaine avait ell Ie lolslr de prendre ses dispositions de combat et Ies navires carthaginois Iurent repousses avec de lourdes pertes.

Pour enlever aux assieges le gout de renouveler paretlle. audace, Scipio!l de.dd~ de prendre pied sur une sorte de Jetee qUI prolongeait en mer Ies quais du port marchand de Carthage. n y avait.-deja installs ses machines de siege, quand il fut contramt devacuer la position : nus et sans armes,

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des volontaires carthaglnols avaient gagne cette jetee a 1.1 nage pour Incendler Ies ouvrages wntreprts par les Romalns. Pour la plupart, Us payerent de leur vie cet acte herorque, mais ce sacrifice assuraitquelques mois de repit a leur ctte,

les vagiues d'assaut

On etait en automne et Seipion Emlllen comprenalt que Ia decision punique de resister jusqu 'au bout etalt inMuctible. 11 avait reussl a francbir Ie mur Nord eta prendre pied dans Ie quartier de Megara, mais sans oser s'v maintenlr a cause de la ill ult itu rI e des ve(.ger~d. des rtgoles d'Irri-

....

Pub/ius Cornelius Scipion, dit J'Africain, apres fa victoire de Zama (202 ev. J. - C,) qui termineit la .deuxieme guerre puniqu«.

Ce fut son petit-fils adoptif; Scipion Emilien, qui rasa Carthage (146 .. 8V, ·J.·C.). Ci-contre, ruines de /8 C8rth8ge:romaine .. ~

gatton qui genaient Ia, progression de, ses troupes et Ies exposatent fl d'ince.ssante~ embuscades.

II avait tente de bloquer le port et de s'emparer des premiers ouvrages de defense de ce cote; l'nabilete et Ie courage des assieges l'avaient empeche d'y remporter un plein succes et, surtout, Iui vdonnaient va

entendre qu'tls rr'etaient pas pres de flechir. Scipion prefera remettre au printemps suivant I'assaut decisif ; il Iallait aftamer la ville quelques mois encore avant de 'I'abattre.

Il consacra Ies dernieres semaines de campagne de cette annee-la a ravager l'arrtere-pays pour achever de priver Carthage de tout ravrtaillement ; puis, il prit ses quartiers dhiver dans son camp retranehe de l'isthme, comptant sur I'hiver et Ia famine pour reduire, avec leurs forces, I'acharnement des assieges a se defel1dre.

Quand le printemps de I'annee - 146 rarnena la saison des hostilrtes, Scipion .Emilien entreprit de porter a Carthage Ie coup final. II concentra son attaque sur les ports : la digue, qu'iI avait construtte I'annee precedents pour en bloquer I'acces, lui offrait un chemin tout trace; s'iJ parvenait a s'emparer des ports, il esperait pouvoir penetrer dans la ville basse qui n'en etait separee que par des fortifications moins imposantes que celles qui barralent J'isthme du cote de la terre.

Le commandant des forces carthaginolses, cet Hasdrubal condamne a mort quelque quatre ans plus ttJt pour complaire a, Rome, comprit aussltot Ies intentions de l'adversaire et incendja les instatlations du port marchand pour gener sa progression; ce port etait le premier qu'on rencontrait en arrlvant du Iarge et c'etait Ia que, normaIement, Ies assaillants devaient deboucher de leur digue.

SCIPION ANEANTIT CARTHAGE

Mais Scipion reussit a eviter le port marchand et s'ernpara, centre toute attente, du port rnilitaire etabli en retrait du premier. De la; il commenca a battre la muraille de la ville de ses beliers et de ses vagues d'assaut. Un hiver de famine avalt epulse Ies detenseurs de Ia place a qui les vi-nes etaierrt strictement rationnes ; ils ne purent resister a I'Impetuosite des legions et, le soil' merne du jour OU i1 avait declenche l'attaque, Scipion campait sur la place publique de Carthage.

II lui restait a se rendre maitre de I'aeropole de Byrsa ou une grande partie de Ia population s 'etatt refugiee. Ce dernier episode de la guerre allait donner lieu a des scenes peu communes pour I'Antiquitc qui a connu bien des prises de villes, mats [arnais dans de telles conditions.

ruelle par ruelle

D'ordinaire, une fois I'ennemi dans la place, nne ville antique cessait de se detendre et ses habitants ne cherchaient plus que dans Ia fuite leur salut personnel :

Carthage fit exception a cette regle, Le manque de nourrltnre avait diminue les forces physiques de ses crtoyens sans entamer une determination qui leur fit, pour la plupart, preferer Ia mort a la servitude.

De Ia place publique de Carthage, voislne

des ports, trois rues fort etroites que

SCIPION ANEANTIT CARTHAGE

peuvent evoquer pour nous Ies ruelles des actuelles medtnas de I'Afr ique du Nord - menaient au sornmet de Byrsa ; chacune etait bordee de deux ltgnes COIl tlnues d'immeubles atteignant jUSC[U'U six etages. Scipion navart pas le choix et it engagea ses colorines dans ces trois voles dacces slrnultanement. II lui Iallut six [ours et six nuits d'une bataiJle ininterrompue pour parvenir entin au sommet de I'acropole punique.

L'etroitesse des rues Iacilitait la tache des detenseurs pour s'opposer a Ia progression des assaillants qui ne pouvaient se deployer ; en outre, chaque maison se transformait en une sorte de redoute d'oil. les projectiles de tout genre pleuvaient, sur les soldats de Rome. Il Iallut enlever une a une ces forteresses improvisees en poursulvarrt leurs occupants [usque sur les toits Cl'Otl plus dun d'entre eux .reusstssalt a gagner I'immeuble den face en franchissant I'ctroit espace qui les en separalt sur des poutres ou des planches [etees en guise de passerelles,

L'obligation all etaient ainsi ses legionnaires de se battre sur Jes 'toits autant que dans les rues mterdisait au general de faire abattre sur-Ie-charnp Ies habitations de Carthage; leur ruins ent entratns la mort de trop de ses hommes,

Mats quand, au matin d u sep tieme [our, Scipion Em ilien put enfln et.ablir SOil poste de commandement au sornmet dc Byrsa, n fit aussltot raser cette ville dont il avait f'allu s'ernparer metre par metre. Le feu et Ies pioches se conjuguerent pour [eter bas ces edifices civils all Ies Carthaginols avalent ose vendre si cher leur Iiberte ; et Ies destruct.eurs, turieux de la resistance qu'ils avaient eu it vaincre, ne se souciaient guere de Iaire evacuer, par les vietllards, femmes et entants qui y restaient encore, les maisons auxquelles Us sattaquaient,

De leis monceaux de decombres joncherent bientOL Ies pentes de Byrsa que les mouvements des troupes rcmaines s'en trouvaient genes; il faUnt fa ire place nette : la pelle ou la fourche en main, des equipes de nettoyeurs jeterent pele-mele dans des tosses, creusees it la hate, fragments de murs, lessons de brtques, cadavres et blesses.

Le galop des cavaliers, venant prendre la releye au sommet de l'acropole, achevait de ntveler ces decharges ou s'eugloutissait Carthage et d'o'i!, au. temoignags d'Appien, emergealt parfois une [ambe ou un visage encore palp lt.an t tt'mi dernier souffle de vie. Dans la longue tradition de Ia guerre antiqueet rnedlevale oil dornine le plus souvent un aspect de competttton entre Ies combattants, Ia prise de Carthage par Scipion Ernilien ouvre comme une trouee d'horreur sur Ies perspectives de la-guerre m oderne. Certes, les moyens de destruction se sont perfecttonries et le bulldozer a remplace la pene c111 legiollnaire pOUl' deblllyer

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Ie terrain rl'un champ de bataille; mais la peur, qui Ianca Rome dans cette entreprise meurtrlere, a-t-elle vralment change de visage en changeant de masque grace au progres technique?

les refugies du sanctuaire

Au sommet. de I'acropole punlque se dressalt Ie sanctuaire d'Eshmoun auquel on accedait par un escalter de soixant.e marches. Cinquante mille personnes environ, pOUT la plupart non combattantes, y avatent cherche refu ge; leur si tuatton et.ai t desesperee et, si l'on voulait s'acharner a derendre ce dernler reduit, leur presence constituait une g&ne grave.

One delegation vint trouver Scipion pour lui offrir la reddition de cette population dont Ia mort. devenait inutile; Sclpion accepta et fit aussitot placer sous bonne garde cette masse de prisonniers.

II ne restait plus dans Ie temple cl'Eshmoun que neuf cents cornbattants, pour la plupart soldats allies transfuges de I'arrnee romaine) le commandant de Ill. place Hasdruhal, sa femme et ses deux enfants. II etait evident que cet ultirne noyau de defen:;ellr., ne capltulerait pas.

Vue heureuse cuconstance epargna ,it Scipion la petne d'axoir a donner nil dernier assaut, Hasdrubal, dont l'energie u'avait pas fleelli jus que-Iii, s'effomlra tout ;\ coup et vint im plorer Ia grace du vainqueur.

Devant cette soudaine lachete de leur chef, les occupants du sanctuaire y mirent le feu de leurs propres mains et la femme dHasdruhal, paree des derniers vestiges de sa garde-robe, apres avoir couvert son mari 'dinjures et lui avoir promis qu'il orneratt de sa persorme Ie triomphe de Scipion, egorgea ses deux enfants avant de se precipiter dans Ies flarnmes.

Apres sept steeles d'expansion et de prosperite, Carthage venalt.de dlsparattre physiquel.nent de la carte du monde antique; Ia votonte destructrice de Rome etatt executce.

Scipion Em ilien laissa quelques [ours 'il ses troupes pour piller Iibrement les decembres fum ants de Ill. cite puntque ; puis it proceda it Ia repartition du butin et envoys le navlreIe plus rapide de saflotte porter a Rome la nouvelle.

Le vieux Caton etait mort sans avoir VU la realisation de Son vceu Ie plus ardent; mats son ornbre .dut trcssaillir daise dans ce moude souterrain ou peut-etre sa hains implacable l'animatt encore. Rome ctait en. llesse : Ies honteuses defaites que lui avail, in Iligees Hannibal etaient enfln vengees.Le sol de Carthage Iut maudit et in terdiction faite a quiconque d'y demeurer sous peine denccur-lr la vengeance desdieux infernaux.

Jean-Paul Brisson