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LES TROIS N ET L'TRANGE VOISIN par Roberte ARMAND


OH! ce n'est pas M. Vignon! Tout autre que Nick, Nol et Nathalie, les N, se serait laiss! pren"re # cette incro$a%le resse&%lance. Mais eu', ils connaissent par(aite&ent leur s$&pa)tique, quoique !trange, *oisin, M. Vignon. +ussi quan" ils s'aper,oi*ent qu'un inconnu tente "e se (aire passer pour lui, ils n'h!sitent pas - ils partent sur le sentier "e la guerre! .'ils a*aient su quelle casca"e "e "angers, "'e&%/ches et "e pi0ges "e toutes sortes allait s'a%attre sur eu', eh %ien... ils auraient (ait e'acte&ent "e &1&e! 2e ne sont pas les N qui resteraient %ras crois!s lorsque se l0*e le *ent "e l'a*enture!...

ROBERTE ARMAND

LES

ET LETRANGE VOISIN
ILLUSTRATIONS DE

HENRIETTE MUNIERE

HACHETTE

Srie les
1. 3. . :. <. 9. 7. =. 6. 18. 11. 13. 1 . 1:. 4es 4es 4es 4es 4es 4es 4es 4es 4es 4es 4es 4es 4es 4es N et les *oleurs "5i&ages 1671 89 N et la &aison %rul!e 1673 8: N et l5!trange *oisin1673 86 N et les ;u&elles 1673 11 N et le chien ;aune 167 8 N et le %outon "5argent 167 18 N et la p1che &iraculeuse 167: 8< N et l5!pou*antail 167< 8 N ten"ent un pi0ge 167< 8= N et le puits hant! 1679 8: N sont sur la *oie 1677 8= N et les trois c$gnes 167= 89 N et le serpent p$thon 1676 81 N et les chats %ir&ans 1676 18

TABLE >. >>. >>>. >V. V. V>. V>>. V>>>. >B. B. B>. B>>. B>>>. B>V. BV. BV>. BV>>. ?!p! Vignon @n &$st!rieu' *isiteur Nathalie enqu1te + la recherche "'une .un%ea& 4a ca%ane a outils A!li*rance 2it! "es narcisses 4e *!lo&oteur 4e pa*illon "e chasse @ne %onne niche 4'in"ignation "e &a"e&oiselle %iche Cn*ol!s ! Cncore le (acteur .ur la piste 4a cl! "e l'a((aire 4e retour C'plications 9 38 8 :< <9 97 7< 68 6= 18= 117 13< 1 = 1:7 1<< 178 179

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CHAPITRE PREMIER P Vi!"o" # la (en1tre "e leur co&parti&ent, Mr et M&e Eenau" (aisaient # Nick, Nol et Nathalie leurs "erni0res reco&&an"ations. TFcheG "'1tre sages a*ec Mlle Hiche! "it M&e Eenau". Mais M. Eenau" recti(ia a*ec un clin "'Iil .ages..., sages... >l ne (aut tout "e &1&e
+22O@AD.

pas trop leur en "e&an"er! Ju'ils se con"uisent seule&ent en 1tres hu&ains # peu pr0s raisonna%les, et ce sera "!;# %eaucoup! >> ne put en "ire "a*antage, car le train s'!%ranlait. .ans se pr!occuper le &oins "u &on"e "es gens qui les o%ser*aient, Nick, Nol et Nathalie se &irent alors # courir sur le quai, agitant leurs &ouchoirs et lan,ant leurs au re*oir! # pleine gorge. 4e train a*ait "!;# pris "e la *itesse et ses parents n'a*aient plus aucune chance "e l'enten"re, que Nathalie criait encore "'une *oi' enrou!e par l'!&otion Hon *o$age! Ccri*eG)nous *ite, et... 4e train n'!tait plus qu'un tout petit point # l'horiGon. .ou"ain, elle !clata en sanglots. JuinGe ;ours! >l *a (alloir *i*re quinGe ;ours sans papa ni &a&an! .on (r0re Nick se tourna %rusque&ent *ers elle pour la (aire taire. 4a gorge serr!e "u gar,on "isait trop qu'il !tait lui)&1&e en gran" "anger "e se laisser entraKner sur le che&in "es lar&es, ce qui, # onGe ans, lui e/t se&%l! i&par"onna%le en pu%lic. Tu n'as pas (ini "e nous casser les oreilles, &a"e&oiselle la pleurnicheuseL

?apa et &a&an partent en *acances pour quinGe ;ours, et c'est tr0s %ien co&&e ,a! A'ailleurs, Nol et &oi allons en pro(iter pour te (or&er le caract0re, tu &'as l'air "'en a*oir ru"e&ent %esoin, &a (ille! Nol !tait le cousin "e Nick et Nathalie. Orphelin "e %onne heure, il a*ait !t! a"opt! par M. et M&e Eenau" qui le consi"!raient tout # (ait co&&e un "e leurs en(ants. + "ouGe ans, il !tait le plus raisonna%le "u trio. >l prit genti&ent Nathalie par le cou et "it Ne te (ais pas "e souci, Nathalie, quinGe ;ours seront %ien *ite pass!s! Ct puis, tu sais, peut)1tre que Mlle Hiche sera tr0s gentille! M 2ela &'!tonnerait qu'elle *aille &a&an!... par*int # r!pon"re la (illette entre "eu' sanglots. + *rai "ire, elle et les "eu' gar,ons !taient un peu inquiets. 2ette *ieille "e&oiselle qui allait s'occuper "'eu' pen"ant l'a%sence "e leurs parents, co&&ent serait)elleL M&e Eenau", qui a*ait (ait sa connaissance cheG "es a&is co&&uns, la "isait (ort s$&pathique. Ct son o((re "e gar"er les en(ants pen"ant que les parents partaient

en *o$age a*ait !t! accueillie par ces "erniers co&&e une au%aine. Mais *oil#! 4'opinion "es trois int!ress!s serait)elle aussi (a*ora%leL >ls ne tar"eraient pas # l'appren"re, en tout cas. 4e trio a*ait &aintenant quitt! la gare. 2o&&e la (illette essu$ait ses $eu' %oursou(l!s, son cousin lui prit la &ain et proposa "'une *oi' pleine "'entrain Jue "irieG)*ous, pour nous &ettre en l'or&e, "'une petite s!ance "e cr1pesL Nathalie (erait la pFte et nous l'ai"erions # les (aire sauter. Hourra! cri0rent ense&%le Nick et Nathalie, pour une (ois "'accor". 4es trois en(ants tra*ers0rent Hruni0res au pas "e charge, press!s "e &ener leur entreprise # %ien. >ls eurent *ite regagn! la rue "es Nar"ins, situ!e en %anlieue, oO s'!le*ait la *illa "es Eenau". Cn passant "e*ant le portail "e leur *oisin, M. Vignon, Nathalie *it celui)ci sur le trottoir, pench! par"essus la haie. Clle courut *ers lui et lui sauta au cou. Hon;our, p!p! Vignon, co&&ent ,a *aL Clle s'arr1ta pile, se ren"ant sou"ain co&pte "e son erreur - cet ho&&e %run, au

*isage antipathique, n'a*ait rien "e co&&un a*ec le %on M. Vignon. .eules la taille et la &ani0re "e s'ha%iller l'a*aient tro&p!e. Cn e((et, cet ho&&e !tait *1tu "'une *ieille *este "e *elours, couleur "e %ronGe, a*ec "es ron"s "e cuir au' cou"es, co&&e celle que portait !ternelle&ent, hi*er co&&e !t!, M. Vignon. A'ailleurs, l'inconnu repoussait Nathalie sans &!nage&ent. ?etite sotte! &ar&onna)t)il a*ec col0re. Ct il tourna les talons, plantant l# les trois en(ants interloqu!s.

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2har&ant personnage! (it Nol. Ju'est)ce qu'il (a%riquait iciL On aurait "it qu'il espionnait! M Ne n'en sais rien, r!pliqua Nick en riant, &ais ce que ;e sais, c'est que co&&e ga((euse, on ne (ait pas &ieu' que Nathalie! Ct il a;outa, *ague&ent ;alou' "e l'a&iti! qui liait sa sIur et M. Vignon, le *ieu' &onsieur gFtant %eaucoup la petite (ille - Ct puis, ,a t'appren"ra # (aire ta &aligne! Pa (ait %ien, hein, tes p!p! Vignon par)ci, p!p! Vignon par)l#... Nathalie haussa les !paules "'un air e'c!"! Jue tu es %1te! Tu sais tr0s %ien que ;'ai&e telle&ent M. Vignon que ;e *ou"rais qu'il soit &on *rai gran")p0re! M Primo, r!pliqua Nick tou;ours taquin, ;e le plain"rais "'a*oir une petite)(ille "ans ton genre, et secundo, il ne peut pas a*oir "e petits) en(ants puisqu'il n'a &1&e pas "'en(ants! Aepuis "es ann!es et "es ann!es que nous le connaissons, nous l'a*ons tou;ours *u *i*re seul. M 2'est *rai, a"&it Nathalie. N'e&p1che que s'il a*ait une petite)(ille, ;'ai&erais, que ce soit &oi. N'ai %ien le "roit "e penser co&&e ,a, nonL

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Tout en parlant, ils a*aient continu! "e &archer et se trou*aient # pr!sent "e*ant cheG eu'. 4e *!rita%le M. Vignon qui, s!cateur en &ain, s'occupait "e sa roseraie les h!la .alut, les en(ants! Pa *aL lan,a)t)il (a&ili0re&ent, les "ents serr!es sur son !ternelle pipe. ?as trop attrist!s par ce "!partL M Oh! si! soupira Nathalie. 2'est %ien si&ple, on est o%lig!s "e (aire "es cr1pes pour se consoler! M. Vignon ne put s'e&p1cher "e sourire Voil# une e'cellente i"!e! "it)il. Mais surtout, n'ou%lieG pas que si *ous a*eG %esoin "e quoi que ce soit, *ous pou*eG (aire appel # &oi # tout &o&ent. Ne ne %ouge ;a&ais "'ici - ;e pr!(0re &es (leurs # n'i&porte quel *o$age au %out "u &on"e. 4es trois cousins re&erci0rent leur ai&a%le *oisin, puis re&ont0rent en courant l'all!e "e leur propre ;ar"in pour arri*er plus *ite # la cuisine. Nathalie serra # sa taille un gran" ta%lier %lanc et prit aussitQt l'air i&portant "e la personne qui sait que tout repose sur ses !paules. Ne &e trou%leG pas! reco&&an"a)t)elle #

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Nick et Nol qui rQ"aient autour "'elle, sinon ;e *ais rater &a pFte! + "ire *rai, elle se sentait asseG inqui0te. Clle se ren"ait sou"ain co&pte qu'il $ a*ait une !nor&e "i((!rence entre regar"er pr!parer une pFte # cr1pes M ce qu'elle a*ait (ait cent (ois M et la (aire soi)&1&e. ?ourtant, re(usant "'a*ouer au' gar,ons qu'au (on" elle n'en sa*ait pas %eaucoup plus long qu'eu' sur le su;et, elle passa %ra*e&ent # l'attaque - au)"essus "'un gran" sala"ier elle *ersa, puis tourna, (ouetta, touilla, "i*ers ingr!"ients. Cn(in, satis(aite "e l'allure "e son Iu*re, elle annon,a "'une *oi' *ictorieuse 2'est pr1t! M Ne co&&ence "it Nick qui tenait "!;# une po1le en &ain. Mes"a&es et &essieurs, approcheG! Ct a"&ireG Nicolas Eenau", le roi "e la cr1pe! Malheureuse&ent, le roi "e la cr1pe ne r!ussit # (aire au centre "e la po1le qu'un petit tas "e pFte (ort peu app!tissant et qui re(usait o%stin!&ent "e se "!coller. Aerri0re lui, Nol et Nathalie gloussaient "e rire. Nick leur ;eta un regar" (ul&inant &ais, co&&e il a*ait pro&is "e

ne plus se (Fcher ;usqu'# l'arri*!e "e Mlle Hiche, il pr!(!ra tout %onne&ent c!"er la place # son cousin Hon, &ontre)nous un peu ce que tu es capa%le "e (aire, au lieu "e critiquer! ?as plus que Nick, Nol ne r!ussit a (aire autre chose qu'une in(or&e %oule "e pFte au &ilieu "e la po1le. 2e (ut au tour "e Nick, ra*i, "e ricaner. Aans le genre cr1pe, ce n'est pas terri%le! co&&enta)t)il. Pa resse&%lerait plutQt # une *ieille chaussette roul!e en %oule... M + &on tour, "it Nathalie, s/re "'elle. Ct *ous alleG *oir ce que *ous alleG *oir! Clle r!ussit en e((et &ieu' que les "eu' gar,ons, &ais elle n'eut pas la possi%ilit! "'en pro(iter, car ils se pr!cipit0rent sur elle Tu ne *as pas &anger ,a toute seule, !goRste! +lleG, ouste! on partage! Mais # peine eurent)ils le pre&ier &orceau "ans la %ouche que trois gri&aces horri%les les "!(igur0rent - c'!tait propre&ent i&&angea%le! Mais c'est "u plFtre! cria Nick. M Ma (oi..., (it Nol.

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) 2e n'est pas si &au*ais, tenta "e "ire Nathalie sans par*enir # a*aler. M +h! ce n'est pas si &au*aisL Tu *as *oir tu *as la &anger tout enti0re, cette %onne petite cr1pe. +h! &a"e&oiselle a essa$! "e nous e&poisonnerL Ch %ien... Nathalie (ut sau*!e par l'ou*erture sou"aine "e la porte "e la cuisine qui "onnait sur le ;ar"in. .ur le seuil parut une &inuscule *ieille "a&e, sans "oute # peine plus gran"e que Nathalie. Clle tenait serr! sur son cIur un caniche nain qui lui resse&%lait !trange&ent - &1&e (ragilit!, &1&es

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$eu' *i(s et, surtout, &1&e crini0re a%on"ante "e %ouclettes grisFtres. 4a resse&%lance entre le chien et sa &aKtresse !tait si (rappante que n'i&porte qui aurait eu "u &al # ne pas !clater "e rire. 4es Eenau", eu', "e*inrent aussitQt !carlates "e (ous rires contenus. Hon;our, &es en(ants. Ne suis +"!laR"e Hiche et, autant *ous le "ire tout "e suite, ;e sais par(aite&ent pourquoi *ous a*eG en*ie "e rire c'est parce que &on Hercule &e resse&%le. +lors ne *ous g1neG surtout pas! Ae*ant tant "e perspicacit!, les rires s'!tou((0rent "ans les gorges. Clle poursui*it )"'un ton "!ci"! Aonc, lui s'appelle Hercule et &oi, +"!laR"e Hiche. Ne *ois tout "e suite # *os t1tes que nous nous enten"rons tr0s %ien tous les cinq! Mlle Hiche se&%lait (ort s$&pathique, "rQle et gentille # la (oisS c'!tait quelqu'un # qui on a*ait aussitQt en*ie "e (aire plaisir. +ussi Nol, Nick et Nathalie se pr!cipit0rent)ils ense&%le pour la "!%arrasser "e sa *alise et "e son parapluie. Nathalie se chargea "es pr!sentations -

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2e gran" qui a "ouGe ans, c'est Nol, notre cousin. >l *it a*ec nous "epuis qu'il est orphelin. 2elui)l#, le %run qui ne reste ;a&ais en place, c'est &on (r0re Nicolas, "it Nick. >l a onGe ans. ) Ct celle)ci, susurra Nick, la grosse (ille "e neu( ans qui parle # tort et # tra*ers, c'est Nathalie, &a char&ante sIur. M Ct # nous trois, a;outa Nol, nous (or&ons les Trois N - Nathalie, Nick, et &oi Nol. M Hon! Ne *ois que ;e suis to&%!e "ans une &aison on ne peut plus nor&ale, oO les (r0res et les sIurs ne cessent "e se taquiner, re&arqua Mlle Hiche. ?ar(ait, par(ait! Ne *ous "is que nous allons tr0s %ien nous enten"re, ) Pa alors! (it Nathalie en !carquillant les $eu'. Clle (ut incapa%le "'en "ire "a*antage, car l'!tonne&ent lui coupait la *oi'. 2'!tait %ien la pre&i0re (ois qu'elle enten"ait une gran"e personne co&pli&enter "es en(ants parce qu'ils se taquinaient! N'a"ore *i*re "ans une &aison oO il $ a %eaucoup "e %ruit et "e &ou*e&ent, poursui*ait Mlle Hiche en se (rottant les &ains. >l $ a %ien

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longte&ps, ;'ai !t! une ga&ine insupporta%le et casse)cou - c'est (ou ce que ,a &'a laiss! "e %ons sou*enirs! 4es en(ants n'en re*enaient pas! Aire qu'un &o&ent ils a*aient craint "'a*oir # supporter quinGe ;ours "urant une *ieille "a&e acariFtre et ennu$euse! Clle !tait si a&usante qu'ils rest0rent autour "'elle toute la soir!e, cherchant # lui ren"re ser*ice. 4e soir *enu, Nick (ut le pre&ier # proposer VouleG)*ous que ;e sorte Hercule, &a"e&oiselleL M Volontiers, Nick, &ais pren"s gar"e! 2'est un toutou (ac!tieu', et une pro&ena"e a*ec lui n'est pas (orc!&ent "e tout repos! Nick ne tar"a pas # s'en ren"re co&pte - ils n'a*aient pas plus tQt tourn! le coin "e la rue que le chien, # (orce "e tirer sur sa laisse, a*ait r!ussi # "!gager sa t1te "e son collier et "!guerpissait aussi *ite que le lui per&ettaient ses petites pattes. +((ol!, Nick courait "erri0re Hercule qui (ilait co&&e un courant "'air. 4e chien ren*ersa "eu' pou%elles, entra "ans un ;ar"in oO il le*a la patte tr0s respectueuse&ent sur les p!tunias, ressortit en *itesse pour aller terroriser le chat

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ch!ri "e la *ieille "a&e "u 6, et (init par re*enir *entre # terre *ers la &aison "es Eenau"S &ais, # la "erni0re &inute, il pr!(!ra (aire une halte "ans le ;ar"in "e M. Vignon, oO il "isparut "ans l'o%scurit! "e la nuit to&%ante. Nick eut %eau si((ler, appeler, le chien ne "aigna pas &ontrer le &oin"re %out "e queue. Tr0s ennu$!, ;ugeant i&possi%le "e rentrer sans Hercule, Nick "!ci"a "e l'atten"re "e la &ani0re la plus agr!a%le possi%le - sachant que M. Vignon ne lui en *ou"rait pas, il sauta par)"essus la %arri0re et gri&pa "ans son cerisier qu'il entreprit "e "!*aliser a*ec %eaucoup "'ar"eur. >l a*ait a*al! quatre)*ingt)"eu' cerises en un te&ps recor", lorsque, sou"ain, il se pro"uisit un !*!ne&ent qui le (it s'!trangler a*ec la quatre) *ingt)troisi0&e.

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CHAPITRE II U" #$strie%& 'isite%r %rusque&ent "e l'o&%re "u ;ar"in, un ho&&e %on"it sur les &arches "e la *illa +ra&is. >l regar"a autour "e lui co&&e s'il souhaitait n'1tre pas *u, puis (rappa # la porte "e M. Vignon. Nick "e*ina que celui)ci, a*ant "'ou*rir, "e&an"ait qui !tait l#. 4a &oiti! "e la r!ponse "u *isiteur se per"it "ans la nuit, &ais le gar,on put en saisir quelques %ri%es .OET>

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... urgent... nou*elles... il s'agit "e *otre ...ala"e! 4a porte s'ou*rit aussitQt et M. Vignon parut sur le perron a*ec un air a((ol! que Nick ne lui a*ait encore ;a&ais *u. 2e n'est pas possi%le! >l est... Mais l'ho&&e ne le laissa pas ache*er et, le poussant presque %rutale&ent, il le (or,a # rentrer "ans la &aison, s'$ engou((rant lui)&1&e et claquant la porte "erri0re lui. + tra*ers la porte)(en1tre "u salon, Nick put *oir l'ho&&e parlant a*ec *!h!&ence, a*ec *iolence &1&e, co&&e s'il essa$ait "e con*aincre son hQte "e quelque chose et le (aisait sans &!nage&ent. M. Vignon, lui, arpentait la pi0ce # gran"es en;a&%!es, une pipe coinc!e entre les "ents. ?erch! "ans son cerisier, et n'ignorant pas qu'il !tait in"iscret, Nick, (ascin!, ne pou*ait cepen"ant quitter la sc0ne "es $eu'. .ans %ien sa*oir pourquoi, il a*ait l'i&pression "'assister # quelque chose "'i&portant. 2'est, h!las! le &o&ent que choisit Hercule pour *enir se planter au %as "e l'ar%re et sortir "e sa &inuscule poitrine "es a%oie&ents # ren"re ;alou' n'i&porte quel chien "e gar"e. ?lus Nick
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le suppliait "e se taire, plus le chien a%o$ait, cro$ant sans "oute # "es encourage&ents. Ne *oulant pas 1tre "!cou*ert "ans son perchoir "'oO il aurait eu l'air "'espionner, Nick se laissa glisser en %as "e l'ar%re %eaucoup plus *ite qu'il ne l'aurait *oulu, s'!ra(lant cruelle&ent %ras et ;a&%es. >l allait s'e&parer "'Hercule pour le (aire taire lorsqu'une (en1tre "u salon s'ou*rit sou"ainS l'inconnu se pencha, "e&an"ant "'une *oi' "ure >l $ a quelqu'unL M. Vignon *int aussi et assura Mais non, ;e n'atten"s personne. M Hon, alors (inissons)en! (it l'ho&&e. 2'est oui ou c'est nonL Ct il re(er&a la (en1tre. 4e cIur %attant, Nick a*ait ;uste eu le te&ps "e se coller contre l'ar%re. A0s qu'il esti&a le "anger pass!, il attrapa le chien et sauta la %arri0re en un te&ps recor", tr0s soulag! "e se retrou*er sur le petit che&in s!parant les "eu' propri!t!s. Mais, # peine a*ait)il (ait "eu' pas, qu'une &ain s'a%attit sur son !paule Halte)l#, ;eune ho&&e! Nick se ;eta en arri0re, pr1t # crier,... et reconnut ;uste # te&ps Nol qui le consi"!rait "'un air &oqueur 33

On "irait que tu as eu peur, &on petit *ieu'! Ne cro$ais que cela ne t'arri*ait ;a&ais! M Ne... ;e t'e'pliquerai, %!ga$a Nick qui, la gorge s!ch!e par l'!&otion, a*ait encore "u &al # parler. ?our l'instant, ;'ai&erais &ieu' qu'on s'!loigne un peu "'ici. Mlle Hiche, "'ailleurs, *enait # leur rencontre, inqui0te "e ne pas les *oir rentrer Ne suis s/re qu'Hercule # encore (ait "es siennes. >l ne s'est pas !chapp!L M Nuste&ent si, et ;e n'osais pas rentrer sans lui, a*oua Nick. M 4a prochaine (ois, n'h!site pas # le (aire. N'ai %eau ai&er %eaucoup &on chien, ;e t'ai&e encore &ieu', toi. Ct &aintenant, au lit, &es gar,ons! TFcheG "e ne pas (aire "e %ruit en passant "e*ant la porte "e Nathalie, elle "oit "!;# "or&ir. ?ourtant, Nol n'eut pas la patience "'atten"re qu'ils soient "ans leur cha&%re. Aans le couloir, il pressa son cousin "e lui raconter ce qui l'a*ait si (ort i&pressionn!. Mais, a$ant !cout! Nick a*ec attention, il (it une &oue "!,ue-

Ct c'est toutL Ne ne *ois pas %ien ce que tu trou*es "'e'traor"inaire "ans cette histoire. M. Vignon a %ien le "roit "e rece*oir "es a&is # n'i&porte quelle heure "e la nuit sans nous "e&an"er notre a*is, nonL M Mais cela ne pou*ait pas 1tre un a&i! s'e'cla&a Nick. >l !tait %eaucoup trop %rutal a*ec M. Vignon! Nol haussa les !paules. +"&ettons. Mais ne restons pas l# # chuchoter "erri0re la porte "e Nathalie. Ta petite histoire ne &!rite pas que nous risquions "e la r!*eiller.
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@ne (ois "ans leur cha&%re, Nick co&&en,a # se "!sha%iller, silencieu' et un peu "!pit!. >l en !tait s/r, lui - quelque chose "'anor&al s'!tait pass! et Nol a*ait %eau... @n %ruit *enu "e la cha&%re "e Nathalie leur (it sou"ain "resser l'oreille. Nol sortit aussitQt sur le %alcon et chuchota, (aisant "e la &ain signe # Nick "e s'approcher Pa alors, c'est un peu (ort! Nick s'approcha # son tour et aper,ut Nathalie en che&ise "e nuit, gri&p!e sur une chaise qu'elle a*ait tir!e sur son propre %alcon. Ju'est)ce que tu (a%riques l#L "e&an"a Nick. M Pa se *oit, nonL r!pliqua Nathalie en &ontrant les ;u&elles "e son p0re qu'elle a*ait en &ain. Ne regar"e ce qui se passe cheG M. Vignon. Ct c est ru"e&ent int!ressant! N'ai enten"u ce que *ous "isieG tout # l'heure "erri0re &a porte et Nick a raison - il se passe "e "rQles "e choses! M Tais *oir! Aonne! "it Nick en essa$ant "e pren"re les ;u&elles # sa sIur. Mais Nathalie se retira *ite au (on" "e son %alcon et Nick ne put la poursui*re, # cause "e la petite grille "e s!paration.

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Na&ais "e la *ie, "it Nathalie. 2e que ;e *ois est %ien trop palpitant. ?ar e'e&ple, en ce &o&ent, le *isiteur "ont Nick a parl! est ;uste en (ace "e &oi, et... oh! oh! oh! ) Ju'$ a)t)ilL ?ourquoi pousses)tu ces cris i"iotsL (it Nick !ner*! "e ne rien *oir. M ?arce que ;e le reconnais! Mais oui! c'est l'ho&&e que ;'ai pris cet apr0s)&i"i pour p!p! Vignon! M Cs)tu s/reL cria Nick. Tu "is n'i&porte quoi! M Tiens, regar"e toi)&1&e! (it Nathalie, in"ign!e que l'on puisse &ettre en "oute ses a((ir&ations. 2'!tait ;uste ce que "e&an"ait son (r0reS il s'e&para "es ;u&elles et re(usa "e s'en "essaisir Ma parole, elle a raison! et... et M. Vignon s'en *a! >l a une *alise # la &ain! )Een"s)&oi les ;u&elles! g!&it Nathalie. 2'est &oi qui ai eu l'i"!e "'aller les chercher. Tais)toi "onc, %a*ar"e! "it Nick sans piti!. >ls sortent et pourraient t'enten"re. M >ls pourraient aussi nous *oir! s'e'cla&a Nol en se pr!cipitant "ans sa cha&%re pour !tein"re la lu&i0re. Vite, %aisseG)*ous!

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+ pr!sent, sans &1&e a*oir %esoin "es ;u&elles, ils *o$aient tr0s nette&ent M. Vignon, sui*i "e son *isiteur, se "iriger *ers le portail. .ans qu'ils puissent rien "istinguer "e plus, car la nuit !tait trop pro(on"e, ils enten"irent %ientQt claquer "eu' porti0res puis "!&arrer une *oiture. Pa, c'est un &oteur "e *oiture "e sport, ;'en suis certain! "!clara Nick. M Ch %ien, &oi, ce "ont ;e suis certain, "it Nol en se rele*ant, c'est que M. Vignon change %ien *ite "'a*is. Juan" ;e pense que cet apr0s) &i"i &1&e il pr!ten"ait qu'il ne partait ;a&ais en *o$age!
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M Tu *ois %ien que toi aussi tu trou*es !trange ce qui se passe , trio&pha Nick. @n long &o&ent encore, les en(ants tinrent concilia%ule sur le %alcon. ?uis, co&&e la con*ersation tarissait, Nathalie (rotta *igoureuse&ent son esto&ac Ne crois... ;'ai l'i&pression... ;e suis &1&e a%solu&ent s/re "'a*oir tr0s (ai&! M 2o&&ent, (ai&L Mais tu as "!;# &ang! co&&e quatre # ta%le! M Pa n'a rien # *oir, tiens! Ne n'ai pas (ai& "'un %i(teck! Nuste "'un &orceau "e chocolat... a*ec un petit %out "e gFteau... et puis peut)1tre aussi un peu "e con(iture... en(in "e quelque chose "e %on. 2e n'est tout "e &1&e pas "i((icile # co&pren"re! 4es gar,ons, qui au (on" n'!taient pas oppos!s # une *isite au gar"e)&anger, sui*irent la petite o&%re %lanche "e Nathalie "ans l'escalier. @ne (ois leur app!tit cal&!, les en(ants n'a*aient plus "u tout so&&eil. Nick proposa une partie "e loto, que les "eu' autres accept0rent sans h!sitation.

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Bref, il !tait pr0s "e onGe heures lorsque les en(ants, l'un "erri0re l'autre, regagn0rent leurs cha&%res. 2o&&e Nathalie allait entrer "ans la sienne, le ron(le&ent "e la *oiture "e sport troua "e nou*eau le silence "e la nuit. .ans allu&er l'!lectricit!, la (illette se pr!cipita sur son %alcon oO la re;oignirent Nick et Nol. 4e &oteur s'arr1ta, puis il $ eut un %ruit "e porti0re claqu!e. Ct %ientQt les trois guetteurs aper,urent une silhouette noire qui se (au(ilait "ans le ;ar"in "'en (ace, gri&pait le perron, puis re(er&ait sur elle la porte "e la &aison. Ctait)ce M. VignonL Ct, "ans ce cas, pourquoi a*ait)il l'air "e se cacherL Ne s'agissait) il pas plutQt "e l'ho&&e "e tout # l'heure, re*enu seulL 4ongte&ps encore les Trois N en "iscut0rent, incapa%les "e r!pon"re # cette question.

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CHAPITRE III N(t)(lie e"*%+te 4C 4CNACM+>N M+T>N, Nick et Nol (urent tir!s "e leur so&&eil par une petite %oule "e poils qui sautait ;o$euse&ent "'un lit # l'autre. Nathalie *enait "'ou*rir la porte # Hercule et s'a&usait "e la t1te e((ar!e "es "eu' gar,ons encore en"or&is. On ne peut pas "ire que *ous a$eG l'Iil

tr0s *i( sur le coup "e sept heures "u &atin! M Juel casse)pie"s, cette (ille! cria Nick qui ne "!%or"ait pas "'en*ie "e se le*er. U 2'est %on, continueG "e "or&ir! Mais ;e *ous pr!*iens charita%le&ent que "'ici trois quarts "'heure *ous "e*eG 1tre (in pr1ts pour partir en classe! ?lutQt que "e r!pon"re, Nick pr1tera en*o$er un oreiller en "irection "e sa sIur. 2'est &alheureuse&ent le &o&ent que choisit Mlle Hiche pour entrer "ans la cha&%reS Nathalie s'!tant %aiss!e, ce (ut "onc elle qui re,ut le pro;ectile, sous l'Iil arron"i "5horreur "e Nick. 2ontre toute attente, elle partit ":un gran" !clat "e rire Me *oil# ra;eunie "e cinquante ans en &oins "'une secon"e! Juelle &er*eille! M Mais, &a"e&oiselle, ce n'est pas *ous que ;e *oulais.,. Nick ne put ter&iner. Mlle Hiche lui ren*o$a l'oreiller a*ec tant "e (orce et "'un tir si %ien a;ust!, qu'il en to&%a # la ren*erse sur le lit. Ct *oil#, ;eune ho&&e! s e'cla&a)t)elle en se (rottant les &ains. Tu appren"ras # tes "!pens qu'+"!laR"e Hiche ne se "!ro%e

;a&ais lorsqu'on la pro*oque en "uel. Ct &aintenant, "e%out! Au coup, les gar,ons ;aillirent hors "e leur lit co&&e &us par "es ressorts. Moins "'un quart "'heure plus tar", ils (aisaient leur apparition # la cuisine, luisants, astiqu!s et (leurant %on l'eau "e 2ologne. + peine s'!taient)ils accor"! le te&ps "'!changer "eu' &ots au su;et "e ce qui s'!tait pass! la *eille au soir cheG M. Vignon, se "e&an"ant "'ailleurs si, l'o%scurit! ai"ant, ils n'a*aient pas laiss! li%re cours # leur i&agination. Tan"is qu'ils "!*oraient leur petit "!;euner en co&pagnie "e Nathalie et "e Mlle Hiche, celle)ci ne cessait "e %a*ar"er Mais *o$ons, &on petit Nick, ce n'est pas la peine "e pren"re cet air g1n!, un oreiller n'a ;a&ais tu! personne! A'ailleurs, ;'ai tou;ours a"or! les e'ercices ph$siques. 4a pre&i0re en g$&nastique, # l'!cole, c'!tait &oi - on &'appelait l'athl0te! +u sou*enir "es %ras &aigrichons et "es &ollets en allu&ettes "e Mlle Hiche, les trois en(ants plong0rent le neG "ans leur tasse "e lait, pour qu'elle ne les *oie pas rire.

Vous ne &e cro$eG pasL "e&an"a Mlle Hiche. Ch %ien, un ;our, nous nous &esurerons # la course, et nous *errons %ien! + ce propos, ;e *oulais *ous "e&an"er si *Qtre *oisin rece*ait tous les soirs "es *isitesL M Oh! non, &a"e&oiselle, ;a&ais, sau(... Nathalie re,ut sous la ta%le un coup "e pie" a*ertisseur - il n'$ a*ait aucune raison "e raconter qu'# onGe heures "u soir ils se pro&enaient encore sur leurs %alcons! Mais Mlle Hiche n'a*ait !cout! que le "!%ut "e la r!ponse "e Nathalie et enchaKnait +h! %on, tant &ieu'! ?arce que (igureG) *ous qu'hier soir, alors que, co&&e "'ha%itu"e, ;'allais (aire &on petit cent &0tres quoti"ien "ans le ;ar"in, "eu' !nergu&0nes ont arr1t! leur *oiture ;uste "e*ant la grille. M 2o&&ent !taient)ilsL "e&an"a Nol tr0s int!ress!. V a*ait)il par&i eu' un &onsieur "'un certain Fge a*ec une grosse &oustache rousse et l'air tr0s s$&pathiqueL 2'est notre *oisin, M. Vignon. M Oh! pas "u tout! 2'!taient "eu' t$pes "'une quarantaine "'ann!es, l'un %run et

l'autre %lon", l'air tr0s antipathique au contraire. Cn plus, ils ont os! &e toiser a*ec un regar" &au*ais, co&&e si ;e les g1nais! +lors, # cause "e ces e&p1cheurs "e sprinter en ron", ;'ai "/ re&placer &a petite course "u soir, # laquelle ;e tiens %eaucoup, par une s!ance "e saut # la cor"e en cha&%re, qui est loin "'1tre aussi h$gi!nique! 4es cousins auraient *olontiers pouss! plus loin leur interrogatoire si Nathalie n'a*ait ;et! sou"ain un cri "'alar&e -

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Huit heures &oins le quart! >ls se saisirent "e leurs carta%les et partirent # gran"s pas "ans la "irection "u l$c!e. Cn route, les "eu' gar,ons !chang0rent "es r!(le'ions sur la &$st!rieuse a((aire . Cn so&&e, re&arqua Nol, nous a*ons &aintenant "eu' suspects au lieu "'un, s'il (aut en croire Mlle Hiche. M @n %lon" et un %run, co&pl!ta Nick. 4e %run, c'est celui qui a pris la place "e M. Vignon. M Cn(in... "isons que c'est une supposition! recti(ia pru"e&&ent son cousin. Ct que (ais)tu "u %lon", l#)"e"ansL M +h ,a...! Ne n'en sais pas plus que toi. .ans "oute un co&plice "u pre&ierL Nol hocha la t1te, &al satis(ait. Ct la con*ersation en resta l#, car les "eu' cousins, arri*!s au l$c!e, "urent se s!parer pour entrer "ans leurs classes respecti*es. 2ette ;ourn!e "'!cole parut tr0s longue au' uns et au' autres - co&&ent s'int!resser *rai&ent au' "estin!es "e 2harle&agne et "e Nules 2!sar ou au' &!ta&orphoses "es chenilles, quan" on est

passionn! par les choses !tranges qui se passent ;uste # cQt! "e cheG *ousL Ct, en plus, on a "es "e*oirs! %ougonna Nick sur le che&in "u retour. >l (au"rait pourtant qu'on trou*e le te&ps et le &o$en "'aller cheG M. Vignon *oir ce qu'il se passe "erri0re ces *olets (er&!s! 2o&&e, un peu plus tar", il (aisait la &1&e re&arque "e*ant Nathalie, celle)ci "e&an"a "'une petite *oi' angoiss!e Tu... tu crois *rai&ent qu'il peut $ a*oir quelqu'un "'autre que lui... et que lui aurait "isparuL M) Nous n'en sa*ons rien. M. Vignon a tr0s %ien pu partir en *o$age, "it Nol pour la rassurer. Mais il (aut a*ouer que ce serait %iGarre, ;uste apr0s nous a*oir a((ir&! qu'il ne partait ;a&ais... , ne put)il s'e&p1cher "'a;outer. Nick enchaKna Ct cet ho&&e qui s'intro"uit "e nuit cheG M. Vignon pour *enir l'inqui!terL Ct cet autre qui se cache a*ec le pre&ier "ans le petit che&in oO les a *us Mlle HicheL 2e serait nor&al, tout ,aL Non! 2ela (ait trop "e choses !tranges accu&ul!es pour qu'il ne se passe rien # la *illa +ra&is!
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2o&&e Nathalie les !coutait a*ec un air "e plus en plus a((ol!, Nol (it signe # Nick "e se taire pour ne pas i&pressionner "a*antage la petite (ille. Mais les regar"s "es Trois N ne pou*aient se "!tourner "e la &aison "e M. VignonS ses *olets clos lui "onnaient un aspect triste auquel ils n'!taient pas ha%itu!s. Nol (ut le pre&ier # r!agir. +llons, rentrons! TFchons "'e'p!"ier notre tra*ail en *itesse, et nous *errons ensuite ce que nous pou*ons (aire. @n &o&ent plus tar", Nol !tait au' prises a*ec un pro%l0&e et Nick se "!%attait "ans un th0&e anglais. Juant # Nathalie, qui n'a*ait pas "e "e*oirs # (aire, elle tournait autour "es "eu' gar,ons, l'air &alheureu', en poussant "e te&ps # autre un gran" soupir. C'asp!r! par son &an0ge, son (r0re 1 apostropha Va ;ouer # la poup!e et laisse)nous tra*ailler, %!%!! Clle quitta la pi0ce "'un air o((ens!, et "escen"it au ;ar"in. Ae gr1les a%oie&ents sui*is "'un !clat "e rire sonore la (irent se "iriger *ers le portail. 4#, un spectacle inatten"u la cloua sur place - "e%out sur

ses pattes "e "erri0re, Hercule *enait "e happer "ans sa gueule le courrier que lui ten"ait le (acteur. 4e chien a*ait un air si cocasse, que Nathalie ;oignit son rire # celui "u pr!pos!. Vrai! s'!cria celui)ci. Cn *oil# un toutou %ienW "ress!! Vous "e*rieG &e le pr1ter - il &'ai"erait # (aire &a tourn!e. 4a ;eune Eenau" prit tr0s au s!rieu' cette re&arque. Ne *ous le pr1terais *olontiers, "it)elle, &ais il n'est pas # &oi - c'est le chien "'une a&ie. ?uis, saisie "'une i"!e encore *ague, elle a;outa - .i *ous *ouleG, ;e peu' *ous ai"er, &oiL M Ch %ien, pourquoi pasL accepta le (acteur, l'air a&us!. TeneG, si *ous *ouleG porter ce ;ournal au nX 13, et ces prospectus au 1:... 4e nu&!ro 13, c'!tait la *illa +ra&is - *oil# %ien ce que Nathalie a*ait esp!r!! Tan"is que le (acteur s'!loignait sur son *!lo, elle co&&en,a par aller "!poser les prospectus "ans la %oKte "e M&e Auparc, au 1:. Eestait le ;ournal "estin! # M. Vignon. Ju'allait)elle en (aireL 2'est alors que la "erni0re phrase "e NKck lui re*int # l'esprit - Va ;ouer # la poup!e, %!%!!
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@n %!%!, elleL Ch %ien, on allait *oir ce qu'on allait *oir! 4e &o&ent !tait *enu "e prou*er qu'une (ille "e neu( ans *alait %ien "eu' gar,ons "e onGe et "ouGe ans! .ans plus h!siter, elle (ranchit le portail "e la *illa *oisine. .a "!cision !tait prise - elle allait essa$er, toute seule, "'!claircir ce qui se passait cheG son *ieil a&i. Ne saurai a*ant Nick et Nol! pensa)t)elle trio&phante. N!an&oins, elle a*ait les ;a&%es tre&%lantes en &ontant les trois &arches "u perron. .erait)elle re,ue par un a&i ou par...L
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Clle ne sa*ait qu'i&aginer au ;uste. +*ant "e (rapper, elle se retourna *ers sa propre &aison, histoire "e se "onner un peu "e courage, Clle aper,ut alors Nick et Nol qui, "e leur (en1tre, lui (aisaient "es gestes "!sesp!r!s. Nathalie co&prit par(aite&ent ce que ces gestes signi(iaient - Tu es co&pl0te&ent (olle! 2e que tu (ais est "angereu'S re*iens i&&!"iate&ent! +lors, sou"aine&ent, elle se sentit l'F&e "'une h!roRne, et c'est "'une &ain tr0s (er&e qu'elle (rappa # la porte. 4'esto&ac tout "e &1&e un peu nou! par l'appr!hension, elle atten"it un gran" &o&ent a*ant qu'on lui r!pon"e. Cn(in, une *oi' "e&an"a "erri0re la porte Ju'est)ce que c'estL M 2'est &oi, Nathalie. M Ne ne peu' pas ou*rir en ce &o&ent, r!pon"it la *oi'. M Ctes)*ous &ala"e, &onsieur VignonL s'enquit Nathalie, Vous paraisseG enrhu&!. M Oui, un peu sou((rant. +ussi ;e pr!(0re que tu rentres cheG toi. M Ne *ous apportais ;uste le courrier. M 4e courrierL

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2ette (ois, la *oi' !tait tr0s claire. +*ant que Nathalie ait eu le te&ps "e r!agir, la porte s'entrou*rit et une &ain lui arracha presque %rutale&ent le ;ournal. Maintenant *a)t'en, tu risquerais "'attraper &a grippe. 4a porte s'!tait re(er&!e et Nathalie n'a*ait pu *oir personne. 4e pas "e l'ho&&e s'!loigna "ans le couloir, &ettant (in # tout espoir "'une longue con*ersation. ?erple'e, la petite (ille tourna les talons et rentra cheG elle "'une "!&arche sautillante qui prou*ait asseG son soulage&ent. Clle n'eut pas plus tQt (ranchi la grille que les gar,ons se pr!cipit0rent sur elle Na&ais tu n'aurais "/ aller l#)%as seule! reprocha Nol. +pr0s ce que nous a*ons *u hier soir, nous ne sa*ons a%solu&ent pas # quoi il (allait s'atten"re! M Clle est inconsciente! conclut Nick "'un ton sans r!plique. Nathalie &it ses poings sur les hanches. Pa *eut "ire quoi, ce que *ous raconteGL Jue ce que ;'ai *u et enten"u ne *ous int!resse pas, peut)1treL

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4es gar,ons se turent, interloqu!s. Ne s'!taient)ils pas l'un et l'autre tritur! l'esprit en *ain pour trou*er un &o$en "'entrer # la *illa +ra&isL Hon, ,a *a, ne (ais pas ta &aligne et raconte)nous au ;uste ce qui s'est pass!, conclut Nick. M Cuh... eh %ien, # *rai "ire, il ne s'est pas pass! gran")chose , a*oua Nathalie. Ct elle conta l'entre*ue. +insi, (it Nol "!,u, l'ho&&e ne s'est pas &ontr! et tu es incapa%le "e "ire pr!cis!&ent si oui ou non c'est # M. Vignon que tu as parl!L M 2o&&ent *ouleG)*ous que ;e le sacheL Ne ne peu' &1&e pas "ire que ;'ai reconnu sa *oi', puisqu'il !tait enrhu&!. Ct pourtant, pourtant... il &e se&%le %ien que... M >l te se&%le que quoiL (it Nick rong! "'i&patience. ?arle "onc au lieu "e nous (aire languir e'pr0s! Mais Nathalie ne l'!coutait pas. 4es $eu' (er&!s, elle cherchait # r!enten"re e'acte&ent sa con*ersation a*ec l'ho&&e. Pa $ est! s'e'cla&a)t)elle *ictorieuse, ;e sais ce qui ne *a pas. + la (in, quan" il &'a "it "e &'en aller apr0s que ;e lui ai eu "onn! le ;ournal,
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sa *oi' n'!tait plus celle "'une personne enrhu&!e. Aonc, a*ant, il a*ait (ait se&%lant "'1tre &ala"e! M ?our se "!%arrasser "e toi..., conclut Nick. ?ossi%le. Mais # ce &o&ent)l#, tu n'as pas reconnu la *oi' "e M. VignonL M Oh! tu sais, quelques &ots "erri0re une porte, c'est "i((icile # reconnaKtre! Nol r!(l!chissait en se grattant la t1te a*ec *igueur. Vo$ons... si cet ho&&e n'est pas M. Vignon &ais r!pon" tout "e &1&e quan" on (rappe alors qu'il pourrait tr0s %ien ne pas ou*rir, c'est qu'il a int!r1t # se (aire passer pour M. Vignon. Mais pourquoiL c'est ce qu'il (au"rait co&pren"re! M Hre(, un %eau casse)t1te! conclut son cousin. @n peu co&&e le pro%l0&e que tu cherchais tout # l'heure..., en plus passionnant!

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CHAPITRE IV A l( re,)er,)e -'%"e S%"be(# 2+..C)TYTC ou pas, ce qui presse le plus, c'est "e retrou*er p!p! Vignon... le *rai, "!clara Nathalie. Ne suis tr0s, tr0s inqui0te pour lui. M Moi aussi! "irent en chIur son (r0re et son cousin. >l $ eut un &o&ent "e silence, et sou"ain, Nick le*a un "oigt et prit un air inspir!.

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N'ai une i"!e. Nous saurions peut)1tre oO il est si nous retrou*ions l'auto&o%ile "ans laquelle on l'a enle*!L M ?as %1te! appr!cia Nol. Mais co&&ent retrou*er une *oiture que nous n'a*ons &1&e pas pu *oir, # cause "e l'o%scurit!L M 2'est *rai! a*oua Nick "!con(it. M Mlle Hiche, elle, l'a *ue! (it re&arquer la petite (ille. M Ma parole, tu as raison! approu*a son (r0re co&&e # regret. +llons *ite lui parler! Ct il se pr!cipita "ans la cuisine, sui*i "es "eu' autres. Mlle Hiche, occup!e # peler "es po&&es "e terre pour le potage, (ut litt!rale&ent cern!e par les Trois N tr0s e'cit!s, qui se &irent # parler tous # la (ois. Ch %ien, eh %ien, qu'est)ce que c'est que cette in*asion "e %ar%aresL s !cria la *ieille "e&oiselle en riant. Ct "'a%or", e'pliqueG)*ous plus claire&ent - ;e ne co&pren"s rien # ce que *ous &e "e&an"eG. Nol prit une gran"e inspiration et "!%ita tout "'une traite Nous *ou"rions une "escription pr!cise

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"e l'auto&o%ile qui s'est arr1t!e hier soir "e*ant cheG nous. Mais peut)1tre ne l'a*eG)*ous pas %ien "!taill!eL M Oh! si, r!pon"it la *ieille "e&oiselle sans la &oin"re h!sitation - c'!tait une .un%ea& "e couleur &iel. M @ne *oiture "e sport, ;e l'a*ais %ien "it! trio&pha Nick. Mais il reprit, sou"ain &!(iant - Ctes)*ous s/re, &a"e&oiselle, "e pou*oir a((ir&er que c'!tait une .un%ea&L Cn g!n!ral... euh... M en(in, les (e&&es ont plutQt ten"ance # con(on"re toutes les &arques. Mlle Hiche lui a"ressa un petit clin "'Iil enten"u. Tu n'as pas tort, &on a&i, &ais pour cette (ois ;e suis s/re "e &oi et ;e *ais te "ire pourquoi - il $ a*ait # l'arri0re un chien en peluche si a((reu', que ;e n'ai pu &'e&p1cher "e regar"er la *oiture plus en "!tail a(in "e co&pren"re qui e'hi%ait "es horreurs pareilles! M Hon! +lors l# on peut 1tre s/rs! "it Nick en riant. Merci, &a"e&oiselle. >l (it signe au' autres, et le trio se rua hors "e la cuisine, sans pren"re gar"e au' paroles que lui criait Mlle Hiche.
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@n concilia%ule eut lieu sur un %anc "u ;ar"in. Nous *oil# en possession "'un renseigne&ent pr!cieu', co&&enta Nol. Ju'est)ce qu'on *a en (aireL M Jue "irieG)*ous "e chercher la .un%ea& ;aune "ans tous les parkings "e Hruni0resL proposa Nick. M Tu $ *as (ort! protesta Nol. Te ren"s)tu co&pte "u te&ps qu'il nous (au"raL .ans co&pter que cette *oiture n'est peut)1tre pas # Hruni0res! M 2'est une chance # courir, r!torqua son cousin. Ct puis, on peut se r!partir la tFche, # nous trois. +lors, c'est oui ou c'est nonL M 2'est oui, accept0rent les "eu' autres. M Hon, eh %ien, *oil# ce que ;e propose nous partons chacun "e notre cQt! # *!lo. Moi, ;e &'occupe "u parking qui est pr0s "e la gare et "e celui "e la place "e la &airie. Toi, Nol, tu e'a&ines les quartiers p!riph!riques. M Ct &oiL s'enquit Nathalie. M Toi! Cst)ce que tu es seule&ent capa%le "e reconnaKtre une .un%ea&L M Naturelle&ent! Ju'est)ce que tu croisL

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s'o((ensa la (illette. 4es *oitures "e sport n'ont pas "e secret pour &oi! M Hu&! Cn(in... tu pourrais peut)1tre (aire les parkings "es "eu' super&arch!sL M A'accor". 4es Trois N se s!par0rent, apr0s 1tre con*enus "e se retrou*er une heure plus tar" rue "es Nar"ins pour se co&&uniquer &utuelle&ent leurs r!sultats. 4es "eu' gar,ons n'eurent pas # aller ;usque) l# - ils se rencontr0rent # un carre(our,

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chacun *enant "'une "irection "i((!rente. ?as %esoin "e te "e&an"er si tu as r!ussi! ;eta Nick "0s qu'il (ut # port!e "e *oi' "e son cousin. >l su((it "e regar"er ta &ine - elle est "'un lugu%re! M Ct la tienne "onc! riposta Nol. .i tu pou*ais la *oir...! M Hon, %on! coupa le plus ;eune. Nous a*ons su%i un !chec pro*isoire, et puis apr0sL Nous chercherons autre chose, *oil# tout! M ?eut)1tre que Nathalie..., co&&en,a Nol a*ec un renou*eau "'espoir. +h! &ais non! Ne l'aper,ois ;uste&ent qui *ient *ers nous... et elle n'a pas "u tout, &ais alors pas "u tout l'air *ictorieu'! 2'!tait *rai - pas plus que les gar,ons, la petite (ille n'a*ait aper,u la &$st!rieuse .un%ea&. +pr0s un %re( !change "e paroles, le trio se re&it en route, p!"alant sans trop "'ar"eur. .ou"ain Nathalie poussa une e'cla&ation ?ar e'e&ple! N'aper,ois Mlle Hiche a*ec Hercule! 4a *ieille "e&oiselle *enait en e((et *ers

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eu', portant un (ilet # pro*isions. Juan" elle aper,ut # son tour les en(ants, elle se &it # les h!ler # gran"s gestes. OO !tieG)*ous pass!sL s'!cria)t)elle. Ne pensais que *ous *ien"rieG (aire les courses a*ec &oi! -r- C'cuseG)nous, &a"e&oiselle, nous... a*ions a((aire ailleurs, %a(ouilla Nol. M Vous ne &'a*eG "onc pas !cout!e, tout # l'heureL Ne *ous ai propos! "e *enir pren"re une glace. +u lieu "e ,a, *ous a*eG (il! co&&e "es courants "'air! M @ne glaceL Oh! alors, c'est *rai&ent "o&&age! (it Nathalie constern!e. Mais) &ais... peut)1tre qu'il n'est pas trop tar"L >l $ a un pFtissier tout pr0s "'ici. M) Na&ais trop tar" pour %ien (aire! "!ci"a Mlle Hiche "'un ton p!re&ptoire. Cn a*ant pour la pFtisserie! ?ourtant les Trois N n'!taient pas encore pr0s "e pou*oir la "!guster, cette (a&euse glace. @n o%stacle se "ressa sur leur route, ou plutQt sur celle "'Hercule, sous la (or&e "'un chat - un chat gris et %lanc nonchala&&ent !ten"u sur le seuil "'un garage. + la *ue "u chien il se "ressa "'un %on" et se &it # cracher a*ec (ureur. +ussitQt
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Hercule, o%ligeant Mlle Hiche # lFcher la laisse, se rua sus # l'enne&i et "isparut # sa suite sous une auto&o%ile. Hercule, re*iens! cria Mlle Hiche en p!n!trant "ans le garage, sui*ie par le trio qui s'a&usait (ort "e l'inci"ent. @ne large silhouette *1tue "'une salopette %leue se "ressa "e*ant eu'S ils reconnurent M. Ha((i, garagiste "e M. Eenau". 4es pr!sentations (aites, le %ra*e ho&&e ai"a Mlle Hiche # r!cup!rer son chien. Juant au chat, il l'en(er&a "ans l'atelier en atten"ant le "!part "u trou%le) (1te. 4a pai' ainsi r!ta%lie, le garagiste re*int au pneu qu'il !tait occup! # r!parer. >l se&%le en ru"e&ent &au*ais !tat! re&arqua Nathalie pench!e sur lui. M Ne &'en parle pas! >l est en charpie et ;e suis (urieu' contre &oi)&1&e "e n'a*oir pas su re(user ce sale tra*ail! A'autant que le t$pe qui &'a apport! ,a hier soir *ers onGe heures !tait "es plus antipathiques! Nol a*ait "ress! l'oreille Vous rece*eG encore "es clients # onGe heuresL

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M Nor&ale&ent, non. Mais ;'a*ais "/ tra*ailler tar" au garage et ;e &'appr1tais ;uste&ent # (er&er quan" cette .un%ea& est arri*!e. M @ne .un%ea&, *ous en 1tes s/rL ;eta Nick qui, "u coup, s'int!ressa "e tr0s pr0s # la con*ersation. M .i ;e &e tro&pais sur les &arques "e *oiture, ;e ne serais pas garagiste! "it M. Ha((i. M Oh! par"on! (it Nick con(us. Mais pourrieG)*ous nous "ire "e quelle couleur !tait la .un%ea&L M Clle !tait... +tten"eG! 2ouleur &iel! M 2'est elle! "it Nol. M Ct l'auto&o%ilisteL "e&an"a Nick. 2o&&ent !tait)il, s'il *ous plaKtL M 4a quarantaine, petit, %lon", les $eu' (u$ants et, ;e le r!p0te, l'air (ort antipathique. 2ela coRnci"ait par(aite&ent a*ec la "escription (aite par Mlle Hiche "e l'un "es personnages aper,us la *eille au soir "e*ant cheG eu' - c'!tait "onc une piste i&portante! + son tour, Nol posa une question - Ct quan" ce client re*ien"ra)t)il chercher son pneuL

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M +pr0s)"e&ain &atin, *ers sept heures et "e&ie. >ls quitt0rent le garage apr0s a*oir re&erci! M. Ha((i Ct co&&e la %outique "u pFtissier n'!tait pas loin, ils eurent (inale&ent leur glace c'!tait une r!co&pense %ien &!rit!e! Cnsuite on reprit le che&in "e la rue "es Nar"ins, les en(ants poussant leurs *!los. Nathalie et Mlle Hiche &archaient "e*antS les "eu' gar,ons sui*aient # quelques pas et purent "iscuter # leur aise. Cssa$ons "e co&pren"re, "it Nol. +"&ettons que M. Vignon soit parti en *oiture a*ec ces "eu' ho&&es, le %run et le %lon", et qu'ils l'aient a&en! quelque part "ans un &$st!rieu' "essein. On peut tr0s %ien supposer qu'ensuite le %lon" ait ra&en! son co&plice # la *illa +ra&is - rappelle)toi, c'est *ers onGe heures que nous a*ons *u entrer un ho&&e "ans la *illa "'en (ace. Hon. Cnsuite, le %lon" repart, cr0*e, et *a cheG M. Ha((i porter son pneu. Pa te *aL M ?as trop &al... encore que cela ne nous e'plique pas le pourquoi "e la "isparition "e M. Vignon. 2ar ;'en suis persua"! &aintenant- l'ho&&e qui ha%ite actuelle&ent la

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*illa +ra&is est celui qui a ren"u *isite # M. Vignon, et ce "ernier a %el et %ien "isparu. M Moi aussi, ;e ;urerais presque que c'est ,a, opina Nol "'une *oi' gra*e. Mais ;e t'a*oue que ;e *ou"rais en a*oir *rai&ent la preu*e.

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CHAPITRE V L( ,(b("e . o%tils "u soir !tait ter&in!. Nathalie ai"ait Mlle Hiche # ranger la *aisselle, et Nol, assis en tailleur par terre, lisait un illustr!. Juant # Nick, il n'arri*ait pas # rester en place et se traKnait "ans toutes les pi0ces, les sourcils (ronc!s. .on agitation (init par e'asp!rer son cousin et sa sIur, qui l'en*o$0rent pro&ener l'un apr0s l'autre.
4C EC?+.

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2'est %on, ;e *ais (aire un tour au ;ar"in..., (init)il par "ire - ;'ai %esoin "'air. M 2'est ,a! Ct tFche "e t'$ cal&er! approu*a Nathalie. @ne (ois "ehors, Nick arpenta la propri!t!, retournant pour la "i'i0&e (ois "ans sa t1te sa "erni0re con*ersation a*ec Nol. N'ai&erais a*oir *rai&ent la preu*e que c'est l'ho&&e %run qui a pris la place "e Vignon # la *illa +ra&is! a*ait "it son cousin M ou quelque chose "'approchant. +*oir la preu*e.., oui, &ais co&&entL ?ar"i! Ae la seule (a,on possi%le - en essa$ant "e voir l'occupant "e la *illa. ?as co&&o"e, &ais s/re&ent (aisa%le! pensa Nick. 2'!tait ;uste&ent la "i((icult! "e l'entreprise qui la ren"ait attra$ante # ses $eu'. Nathalie a*ait %ien os! aller sonner cheG le *oisin, elle! + son tour # lui "e &ontrer "e l'initiati*e! >l gagna la rue, qui !tait o%scure et silencieuse. Mais, re(usant "e se laisser i&pressionner, il se "irigea "roit *ers le ;ar"in "e M. Vignon et gri&pa sans h!sitation "ans le cerisier.

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>l atten"it un &o&ent qu'il ;ugea tr0s long, sans rien *oir ni rien enten"re. ?ourtant, il sa*ait que la &aison !tait occup!e, car un (ai%le rai "e lu&i0re passait sous la porte. +lors il "!ci"a "e ;ouer le tout pour le tout. .ilencieu' co&&e un chat, il "escen"it "e l'ar%re, puis, pas # pas, "ans l'o&%re, se "issi&ulant "'ar%re en ar%re, il &archa ;usqu'# la &aison. 4e cIur %attant, il posa le pie" sur la pre&i0re &arche "'escalier et, l'espace "'un instant, $ resta (ig! - la partie *itr!e "e la porte "'entr!e *enait "e s'!clairer. Juelqu5un allait sortir! 4e %ruit "u loquet qu'on tourne (it r!agir Nick. A'un %on" en arri0re, il s'aplatit contre le &ur "e la &aison, "'oO, le sou((le coup!, il o%ser*a la sc0ne. 4a porte s'!tant ou*erte, un ho&&e parut au haut "e l'escalier. 4es "!"uctions "e Nol !taient e'actes, et Nick tenait en(in la preu*e cherch!e cet ho&&e n'!tait pas M. Vignon, &ais son *isiteur "e la *eille, *1tu "e la &1&e *este "e *elours que M. Vignon. ?as &al r!ussi! pensa Nick. ?our

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quelqu'un qui ne le connaKt pas inti&e&ent, ou qui le regar"erait sans attention, on pourrait *rai&ent le pren"re pour notre *oisin! Mais il n'eut pas le te&ps "e r!(l!chir "a*antage. 4e (au' M. Vignon a*ait (er&! la porte et co&&en,ait # "escen"re l'escalier. Nick se &it # tre&%lerS il a*ait le senti&ent "'1tre pris au pi0ge. 2et ho&&e allait s'approcher, le *oir et... et... 4a chance *oulut que l'ho&&e se "irigeFt *ers l'angle oppos! # celui oO se trou*ait Nick. >l se &it # &archer, !trange pro&eneur solitaire, et son pas "!crut sur le gra*ier, puis %ientQt s'!teignit. O%lig! "e rester en(er&! tout le ;our, pour ne pas 1tre reconnu, il atten"ait la nuit pour pren"re l'air. 2ela parut !*i"ent # Nick. Aonc, il (ait le tour "e la &aison et *a re*enir par ce cQt!)ci. Jue (aireL >l n'!tait pas question "e courir et "e s'en(uir. 4e ;ar"in !tait trop petit et Nick aurait trop tQt attir! l'attention "u pro&eneur qui l'aurait poursui*i et sans aucun "oute rattrap!. +lors, il se sou*int "e l'e'istence "'une sorte "'appentis, plaque

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que contre le cQt! "e la &aison, (ace # la *illa *oisine. 2ette &aisonnette en planches ser*ait "e ca%ane # outils # M. Vignon et co&portait &1&e un ancien clapier # lapins. Clle !tait "onc large&ent asseG gran"e pour que Nick puisse s'$ cacher. 4e tout !tait "'$ arri*er sans 1tre *u. 2'est &a seule chance "e lui !chapper... , pensa Nick. >l se &it en &arche, prenant gran" soin "e tourner autour "e la &aison "ans le &1&e sens que l'ho&&e, "onc &archant "erri0re lui et tre&%lant "e tous ses &e&%res # la seule i"!e
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qu'il pourrait seule&ent re%rousser che&in. >l (it quelques &0tres, cette peur au *entre, et en(in arri*a ;usqu'# la ca%ane. + tFtons, il chercha la porte, et rencontra la cle( qu'il (it tourner "ans la serrure. @n instant plus tar", il se trou*ait # l'int!rieur, respirant pro(on"!&ent, a*ec le soulage&ent "e celui qui *ient "'!chapper # un gran" "anger. Ct puis il s'arr1ta %rusque&ent "e respirer - le pas "u pro&eneur se rapprochait, se rapprochait... un instant, il eut &1&e l'i&pression que l'ho&&e allait s'arr1ter... &ais non, il repartait. 2o&%ien "e (ois allait)il tourner ainsi en ron" autour "e la &aison, o%ligeant Nick # rester tapi "ans cette ca%ane, grelottant "e peur "'1tre "!cou*ertL ?ourtant, pensa Nick, ;e ne regrette pas "'1tre *enu. Ne sais # pr!sent que cet ho&&e est l# pour (aire croire que M. Vignon n'a pas quitt! sa &aison. Eeste # co&pren"re "ans quel "essein... >l $ a*ait en*iron un quart "'heure ou "a*antage que Nick se tenait aussi i&&o%ile que possi%le "ans la ca%ane, lorsque la pro&ena"e circulaire "e l'inconnu cessa %rusque&ent. ?lein "'espoir, le ;eune

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Eenau" s'appr1tait # sortir "e sa prison quan" un %ruit "e con*ersation lui par*int - quelqu'un !tait entr! "ans le ;ar"in et parlait a*ec l'occupant "e la *illa. JuiL ?our le sa*oir, Nick se risqua # entrou*rir la porte. >l aper,ut alors "eu' o&%res post!es # l'angle "e la &aison et paraissant plong!es "ans une "iscussion passionn!e. Malheureuse&ent, leurs paroles ne par*enaient pas ;usqu'# lui. 4'un !tait !*i"e&&ent le pseu"o)M. Vignon. Mais l'autreL 4'o%scurit! ne per&ettait pas "e "istinguer ses traits, lorsque sou"ain l'!lectricit! s'allu&a "ans la *illa *oisine. +lors, pen"ant un court instant, les silhouettes sortirent "e l'o&%re. Nick *it le "eu'i0&e in"i*i"u. .a silhouette le (rappa aussitQt - petit, &ince, %lon", il !tait en tout point con(or&e au client "!crit par M. Ha((i. Nick ne "outa pas un instant que ce (/t lui. >l tenait # la &ain un sac # pro*isionsS sans "oute *enait)il ra*itailler son co&plice qui ne "e*ait sortir # aucun pri'. .urpris par la lu&i0re, les "eu' ho&&es s'!taient aussitQt repli!s # l'a%ri "u &ur "e la &aison. Nick cessa "e les *oir, et lui)&1&e, par pru"ence, rentra "ans sa ca%ane.

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4'attente reprit, inter&ina%le. ?our la ren"re &oins p!ni%le, Nick s'!tait accroupi sur le sol, prenant %ien gar"e "e ne pas toucher les instru&ents "e ;ar"inage rang!s contre les parois. Malheureuse&ent, la ;a&%e rai"ie par cette i&&o%ilit! trop prolong!e, il (ut contraint "e changer "e position. @n geste &ala"roit "!rangea un rFteau qui *int heurter le (er "'une pioche, a*ec un %ruit que le gar,on ;ugea terri%le. >l se sentit per"u et se colla instincti*e&ent contre une paroi. .a &ain rencontra un tas "e sacs *i"es qui a*aient "/ contenir "es po&&es "e terreS il se glissa "erri0re, se (aisant tout petit et atten"ant a*ec angoisse la suite "es !*!ne&ents. 4e %ruit a*ait (ait taire les "eu' ho&&es "ans le ;ar"in. Aes pas s'approch0rent "e l'appentis et s'arr1t0rent "e*ant la porte. Nick se tassa encore "a*antage sous l'!to((e grossi0re "es sacs qui "!gageaient une (orte o"eur "e terre. ?uis, a*ec un coup au cIur, il enten"it le "!clic "u loquet qu'une &ain "!ci"!e (aisait tourner. 4a porte s'ou*rit et une o&%re sui*ie "'une autre se "essina "ans l'enca"re&ent.

>l n'$ a personne, "it une *oi'. M 2o&&ent *eu')tu te ren"re co&pteL >l (au"rait une la&pe "e poche, r!pon"it l'autre. M Ne n'en ai pas. Ct puis Gut! Tu ne *as pas &e (aire croire que quelqu'un se cache "ans ce r!"uitL M ?ourquoi pasL 2e serait pru"ent "e s'en assurer. M Moi ;e te "is que c'est un chat qui s'est gliss! l#)"e"ans et a heurt! les outils , reprit la pre&i0re *oi'. >l $ eut un silence pen"ant lequel Nick retint son sou((le. Mais il lui se&%lait que les "eu' ho&&es auraient pu enten"re son cIur tant il %attait (ort. 4a "eu'i0&e *oi' r!pon"ait a*ec h!sitation Ch %ien, tu "ois a*oir raison. Ter&e cette porte et n'en parlons plus. Ae toute (a,on, ;e ne *eu' plus (aire long (eu ici. 4e *ieu'... 4e reste "e sa phrase se per"it "ans le %ruit que (it le panneau en se re(er&ant. >n(ini&ent soulag!, Nick respira plus # l'aise. ?as pour longte&ps! @n autre son *int le replonger "ans son angoisse - l'un "es "eu'

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ho&&es a*ait (ait tourner la cle( "ans la serrure... Non, non! ce n'est pas possi%le... Ne ne *ais pas 1tre o%lig! "e passer la nuit ici, risquant # chaque instant "'1tre "!cou*ert, et sans que personne, personne "e cheG nous puisse a*oir l'i"!e "e *enir &e chercher! >> !tait au %or" "es lar&esS la seule chose qui le retint "e pleurer (ut la crainte "'1tre enten"u "es "eu' ho&&es. Hra*e&ent, il serra les "ents et resta "e%out "ans l'o&%re, &uet et glac!.

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CHAPITRE VI Dli'r(",e 2HCZ les Eenau", Mlle Eiche !tait en tra& "e se rela'er "ans un (auteuil en !coutant # la ra"io un air entraKnant, quan" cule *int lui (aire co&pren"re, en posant les pattes "e "e*ant sur ses genou', qu5il a*ait un urgent %esoin "e sortir. Ea*i "e se "!gour"ir les ;a&%es, Nol se pr!cipita. N'$ *ais, &a"e&oiselle, ;e le sors.

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M N'$ *ais aussi , cria sa cousine, qui co&ptait retar"er ainsi le &o&ent "'aller au lit. @ne (ois "ehors, Nol constata HiGarre qu'on n'aper,oi*e pas Nick! Ne &e "e&an"e ce qu'il (a%rique, "epuis le te&ps qu'il est sorti. M 2'est *rai, "it Nathalie inqui0te. >l a "isparu. Tu ne crois pas que... qu'il pourrait $ a*oir un rapport a*ec ce qui se passe # cQt!L a;outa)t)elle # *oi' %asse. Nol lui serra genti&ent la &ain pour apaiser ses craintes. Mais, au (on", la &1&e pens!e l'a*ait e((leur!. Ccoute, "it)il, ;e te propose une chose nous allons nous s!parer, (aire le tour "u ;ar"in chacun "e notre cQt!. Tiens, pren"s le chien, cela te rassurera. Nathalie partit "onc "e son cQt!, sans a*ouer que la petite taille "'Hercule ne su((isait gu0re # la rassurer. +ussi n'a*an,ait)elle "ans le noir qu'# pas pr!cautionneu', %ala$ant pr!ala%le&ent "u regar" chaque centi&0tre carr! oO elle "e*ait &ettre les pie"s, (rissonnant au &oin"re craque&ent "e %rin"ille. .ou"ain, "ans le che&in qui longeait la

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&aison, une *oiture se &it en route. @n &o&ent, Nathalie chercha ce qu'il $ a*ait "'!trange # ce spectacle, puis co&prit tout # coup- la *oiture roulait tous (eu' !teints! Aonc, il s'agit "e quelqu'un qui se cache , pensa aussitQt la petite (ille. .on pre&ier r!(le'e (ut "e (uir, "e crainte "'1tre aper,ue, &ais aussitQt elle se ren"it co&pte que cette *oiture pou*ait a*oir un rapport a*ec la "isparition "e Nick. +lors %ra*e&ent elle courut le long "e la haie, et, # la *ague clart! "'un la&pa"aire lointain put e'a&iner la *oiture - c'!tait une .un%ea& "e couleur ;aunFtre a*ec un a((reu' chien en peluche qui se %alan,ait # l'arri0re. >l n'$ a*ait qu'un ho&&e au *olant, "ont elle ne put "istinguer les traits. Cn tout cas, pas la &oin"re trace "e Nick. 4a *oiture "'hier soir! pensa Nathalie. Ct %ien *ite, a*ec un sang)(roi" qui l'!tonna, elle lut le nu&!ro - 67: +H 1 . Tiens, le "!parte&ent "es Houches)"u) EhQne!, se "it *ague&ent la (illette. Maintenant, il (allait a*ertir Nol! Ou%liant co&pl0te&ent Hercule qui se ca&ou(lait "erri0re quelque &assi(, Nathalie re*int
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# toutes ;a&%es *ers son cousin. Cncore haletante, elle lui conta ce qu'elle a*ait *u. M Tout cela est *rai&ent %iGarre..., (it Nol songeur. .i cette auto a*ait ra&en! M. Vignon cheG lui, il n'$ a*ait aucune raison non plus pour rouler tous (eu' !teints. +lorsL... Ae*ant le regar" angoiss! "e Nathalie, il ;ugea pr!(!ra%le "e s'interro&pre. Ccoute, proposa)t)il, tu es (atigu!e - rentre te coucher, et ;e retournerai seul chercher Hercule... et Nick s'il n'est tou;ours pas re*enu. Ne te racco&pagne ;usqu5# la &aison, et nous regar"erons s'il $ est. H!las! pas "e Nick # la &aison, aussi Nol ressortit)il a*ec une certaine angoisse au cIur. ./r "e ne pas se tro&per, il &archa sans h!sitation *ers la *illa *oisine. Aans son r!"uit "e planches, Nick co&&en,ait # trou*er 15attente intol!ra%le, "'autant plus que la nuit (raKchissait et qu'il grelottait "ans ses *1te&ents l!gers. Aepuis un &o&ent, le silence !tait "e*enu total. +pr0s le "!part "e son *isiteur, l'ha%itant "e la *illa a*ait renonc! # continuer sa pro&ena"e en ron" - sans "oute

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!tait)il rentr! se coucher. +lors le gar,on se le*a, alla # la porte, et tenta par acquit "e conscience "e l'ou*rir. Mais elle !tait %el et %ien (er&!e # cle(! Nick en arri*a # la conclusion qu'il lui (au"rait user "es gran"s &o$ens pour sortir. >l a*ait, sous la &ain, tout un lot "'instru&ents, pioches, pelles, rFteau', suscepti%les "'1tre utilis!s pour "is;oin"re les planches "ont !taient (aits les &urs "e l'appentis. ?assant la &ain sur la sur(ace rugueuse "es parois, il trou*a une (ente plus large que les autres, $ en(ila la pointe "'une pioche et pesa sur le &anche - il se pro"uisit un craque&ent si (ort que le gar,on s'arr1ta, e((ra$!. 4'inconnu n'allait) il pas surgir, et cette (ois &uni "'une la&pe "e poche, pour e'a&iner la cause "u *acar&eL Mais rien ne se pro"uisit, et Nick, &o&entan!&ent rassur!, se re&it au tra*ail. 2ette (ois il prit "a*antage "e pr!cautions, &ais il a*ait %eau (aire, chaque craque&ent "u %ois "!chirait le silence nocturne, et le capti( (rissonnait "'angoisse. +lors qu'il a*ait eu si (roi" peu aupara*ant, il !tait &aintenant en nage. 4a planche c!"ait si lente&ent que Nick se sentit "!sesp!r!S il se ren"ait co&pte qu'il lui
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(au"rait "es heures a*ant "e pou*oir sortir "e l#! ?ourtant, il a*ait r!ussi # ou*rir un petit passageS a%an"onnant ses outils trop %ru$ants, il passa le %ras "ehors pour tenter "e "!gager la planche. @ne sour"e terreur lui !treignit sou"ain le cIur - un sou((le chau" et hu&i"e *enait "e passer sur sa &ain! >l aurait *olontiers hurl!, s'i&aginant pris sur le (ait par l'ho&&e re*enu, s'il ne s'!tait %ien *ite aper,u qu'il s'agissait "'une %ra*e et %elle et %onne langue "e chien, celle "'Hercule en l'occurrence, "ont la t1te hirsute et (ris!e apparut %ientQt entre les "eu' planches.

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Nick (latta l'ani&al a*ec une ;oie sans pareille. ?uis il eut l'i"!e "e lui nouer sa ceinture autour "u cou. Va &aintenant, rentre # la &aison, &on %ra*e Hercule! lui or"onna)t)il, et tFche "e %ien (aire ton tra*ail. 4e chien se contenta "e pousser un l!ger ;appe&ent, co&&e s'il co&prenait qu'il ne (allait pas (aire "e %ruit, et (ila "ans l'o%scurit!. Cnsuite le prisonnier atten"it, plein "'espoir, le r!sultat "e l'op!ration - il !tait persua"! que, tQt pu tar", Hercule ra&0nerait quelqu'un ici. 2e ne (ut pas long. Nol, qui rQ"ait au' alentours "e la *illa +ra&is, *it passer la petite silhouette "'Hercule, et re&arqua i&&!"iate&ent l'e'traor"inaire collier qu'il portait autour "u cou. 4e ;eune gar,on ne tar"a pas # co&pren"re qu'il s'agissait "'une sorte "e &essage en*o$! par son cousin, lequel "e*ait se trou*er en "i((icult! quelque part. >l n'eut qu'# sui*re le chien, qui re*int en %ati(olant *ers l'appentis. +h! &on *ieu'! chuchota Nick quan" Nol s'approcha, ;e ne t'ai ;a&ais *u arri*er a*ec un tel plaisir! Nol le (it sortir rapi"e&ent et lui a"&inistra une %ourra"e a&icale.
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>"iot, *a! Ne co&&en,ais # 1tre ru"e&ent inquiet! Mais ce n'!tait ni le lieu ni l'instant "e %a*ar"er. +pr0s s'1tre assur!s que tout !tait en or"re et qu'ils ne laissaient aucune trace "erri0re eu', ils s'en(uirent silencieuse&ent, &ais le plus *ite possi%le, *ers leur propre &aison, chau" re(uge contre cette nuit pleine "e choses inqui!tantes. 2e ne (ut qu'une (ois "ans leur cha&%re, %ien # l'a%ri, qu'ils pass0rent au' e'plications. Nick raconta en "!tail son !quip!e, et les "!cou*ertes qui en !taient r!sult!. 2'est tr0s courageu' ce que tu as (ait, &ais *rai&ent i&pru"ent! co&&enta Nol a*ec une (ra$eur r!trospecti*e. Tu ou%lies que ;e suis un petit &alin qui ne se laisse pas (aire... tout ;uste en(er&er "e te&ps en te&ps, histoire "e rire! r!torqua Nick a*ec un clin "'Iil. >l a;outa "ans un %Fille&ent - N'e&p1che que pour $ passer la nuit, &on lit est "rQle&ent plus con(orta%le que la ca%ane # outils!

7:

CHAPITRE VII Cit -es N(r,isses 4C 4CNACM+>N, "i&anche "e ?entecQte, le soleil !tait si ra"ieu' qu'il "issipa "ans l'esprit "es Trois N le sou*enir "es angoisses "e la *eille. +pr0s a%sorption "'un no&%re i&portant "e tartines grill!es, Nol et Nick annonc0rent # Mlle Hiche qu'ils allaient (aire une partie "e %allon a*ec "'autres gar,ons "u quartier.

7<

Tort %ien, &es en(ants! N'ai&e qu'on pratique le sport et cela *ous changera les i"!es. Vous &'a*eG l'air "'a*oir "e petites &ines pFlottes en ce &o&ent. N'esp0re que ce n'est pas &a pr!sence qui *ous ennuieL M Oh! non, &a"e&oiselle! s'!cri0rent trois *oi' a*ec la &1&e sinc!rit!. M Hon, alors, par(ait. +lleG (aire *otre partie "e %allon, pen"ant ce te&ps ;e *ous pr!parerai un %on petit repas. Tu &'ai"es, NathalieL M Ch %ien... euh... si cela ne *ous (ait rien, ;'ai&erais &ieu' aller cheG &on a&ie +nne. M Cnten"u. Ne *ous atten"s "onc tous ici pour le repas "e &i"i. HientQt, Nick et Nol !taient lanc!s "ans une passionnante partie "e (oot, a$ant co&pl0te&ent ou%li!, pour quelques heures, la *illa +ra&is et son &$st!rieu' occupant. >l n'en !tait pas "e &1&e "e Nathalie. Aepuis son le*er, elle se torturait la cer*elle, cherchant "e quelle (a,on elle pourrait *enir en ai"e # son cher p!p! Vignon, *icti&e "e "eu' louches in"i*i"us. .i au

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&oins elle a*ait pu parler "e lui a*ec "es personnes le connaissant %ien, pour essa$er "e co&pren"re le pourquoi "e son enl0*e&ent...! Ch %ien, la *oil#, l'i"!e! Oui, &ais # qui s'a"resserL 4e *ieu' &onsieur quittait rare&ent sa *illa, et ne rece*ait pas gran" &on"e... "u &oins personne qui soit connu "es en(ants Eenau". .i, pourtant! >l $ a*ait quelqu'un qui *enait r!guli0re&ent chaque ;eu"i cheG M. Vignon - sa (e&&e "e &!nage! Malheureuse&ent Nathalie, qui l'a*ait aper,ue &aintes (ois, ignorait son no& et son a"resse. 2'est alors qu'elle se sou*int que les parents "e son a&ie +nne, qui ha%itaient aussi rue "es Nar"ins, a*aient autre(ois e&plo$! cette &1&e (e&&e "e &!nage - "e l# *enait la "!cision "e Nathalie "'aller ren"re *isite # +nne. + &i"i, les "eu' gar,ons rentr0rent # la &aison en traKnant un peu les pie"s - la partie a*ait !t! ru"e! @ne agr!a%le o"eur "e (riture !&anant "e la cuisine leur (it presser le pas, &ais ils (urent arr1t!s sur le seuil par Nathalie qui paraissait les atten"re.

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Clle &archait "e long en large, a*ec l'air agit! "'une ;eune personne qui porte un secret trop lour" pour elle. A0s qu'elle les *it, elle leur (it signe "e stopper. 4aisse)nous entrer, on est (atigu!s! grogna Nick en la poussant sans &!nage&ent. M ?as a*ant "e *ous a*oir parl!. 2heG +nne, ;'ai appris quelque chose qui... quelque chose sur... Ne trou*ant pas ses &ots, elle "!signa "u "oigt la *illa +ra&is. 2'est (ou ce que ,a "oit 1tre int!ressant! coupa Nick en prenant un air sup!rieur. Tu penses! @ne in(or&ation *enant "e ton a&ie +nne, la (ille la plus gour"e et la plus chipie qui soit...! Nathalie lui ;eta un regar" noir et, sans r!pon"re, prit la &ain "e Nol et l'attira en arri0re. Clle lui chuchota quelques phrases # l'oreille. Ae*ant l'Iil !tonn! "e son cousin, Nick co&prit qu'il "e*ait s'agir "e quelque chose "'int!ressant. Ve'! "'1tre tenu # l'!cart, il ne put s'e&p1cher "e "e&an"er +lors, tu le "is, ce secret, oui ou nonL

7=

M Ne co&pte pas sur &oi, r!pon"it Nathalie la %ouche pinc!e. ?uisque ;e n'ai que "es a&ies gour"es, ;e le suis certaine&ent &oi) &1&e, et nos con*ersations ne peu*ent pas int!resser un esprit "istingu! co&&e &on (r0re! M +llons, cesseG "e *ous chipoter! (it Nol en riant. Nous a*ons %eaucoup &ieu' # (aire en ce &o&ent. Moi ;e *ais te "ire ce que Nathalie, plus (in li&ier que nous, a "!cou*ert l'a"resse "e la (e&&e "e &!nage "e M. Vignon! M Ct alorsL %ougonna Nick "e &au*aise grFce. M Tu es i"iot ou quoiL "e&an"a Nol s'!ner*ant # son tour. Tu ne co&pren"s pas que, par elle, nous pourrons a*oir "es tas "e renseigne&entsL M Clle s'appelle M&e 2ochet, pr!cisa Nathalie, et ha%ite cit! "es Narcisses. 4'apr0s)&i"i &1&e, les en(ants s'en (urent # %ic$clette # la cit! "es Narcisses, qui se trou*ait "e l'autre cQt! "e la ri*i0re, asseG loin "e leur quartier. >ls trou*0rent sans "i((icult! l'i&&eu%le "e M&e 2ochet et gri&p0rent ses cinq !tages # toute *itesse.

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@n certain te&ps s'!coula sans qu'on leur ou*re la porte. ?ourtant, ils !taient certains que l'apparte&ent n'!tait pas *i"e, car un ron(le&ent sonore, paraissant *enir "'une poitrine "'ogre, retentissait "erri0re la porte. +pr0s a*oir (rapp! cinq ou si' (ois en *ain, sans "oute seraient)ils repartis si Nathalie, se prenant le pie" "ans le tapis, ne s'!tait sou"ain a((al!e contre la porte qui s'ou*rit "'elle)&1&e. >ls se trou*0rent en pr!sence "'un gros ho&&e qui, en(onc! "ans un (auteuil, les pouces coinc!s "ans ses %retelles, ron(lait %ru$a&&ent "e*ant la t!l!*ision

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allu&!e. 4e &atch "e (oot%all qui s'$ "!roulait ne l'a*ait certaine&ent pas passionn!! +u %ruit que (irent les en(ants, le "or&eur se r!*eilla, ;etant les %ras au ciel en une s!rie "e gran"s &oulinets a((ol!s. +u (eu! +u (eu! se &it)il # crier. ?uis, aperce*ant les trois t1tes ahuries "es arri*ants, il se rass!r!na aussitQt. CntreG, entreG!.."it)il a*ec ;o*ialit!. Ct ne (aites pas attention - ;e crois %ien que ;'!tais en train "e r1*er. Nol (ut le seul # pou*oir gar"er son s!rieu'. Nous nous e'cusons "e *ous a*oir r!*eill!, &onsieur, &ais nous aurions *oulu parler # M&e 2ochet. .o&&es)nous %ien cheG elleL M Ne crois qu'elle n'$ est pas - elle a "/ sortir pen"ant &on so&&eil. +tten"eG... , a;outa)t)il en *o$ant les Trois N qui, l'air "!,u, se "irigeaient *ers la porte. Ne parteG pas encore, ;e suis s/r qu'elle est all!e %a*ar"er cheG la *oisine "u "essous. Ct, prenant sa canne pos!e # cQt! "e lui, il en "onna quelques coups *igoureu' sur le plancher. 4'e((et (ut i&&!"iat - on enten"it claquer une porte # l'!tage in(!rieur, puis un pas

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&onter l'escalier. Juelques secon"es plus tar" entrait M&e 2ochet. Hon;our, &a"a&e. Nous so&&es les en(ants Eenau" et ha%itons # cQt! "e cheG M. Vignon. M Ne *ous reconnais par(aite&ent, "it M&e 2ochet a*ec un sourire ai&a%le. Mais *eneG "onc # la cuisine, ;e *ous o((rirai un *erre "e sirop - *ous a*eG "/ a*oir chau", pour *enir ici! M Ct pen"ant ce te&ps, &oi, ;e poursui*rai &a petite sieste , a;outa M. 2ochet en se calant "ans son (auteuil. 4a cuisine !tait accueillante, et les Trois N appr!ci0rent le sirop %ien (rais acco&pagn! "'une assiette "e %iscuits. Mais Nol, qui n'ou%liait pas le %ut "e leur *isite, se hFta "e placer un &ot Nous so&&es *enus pour *ous parler "e M. Vignon. M&e 2ochet sursauta, la &ine inqui0te. >l ne lui est rien arri*!, au &oinsL M 2'est)#)"ire que... nous ne le sa*ons pas *rai&ent, &ais nous le craignons un peu. 2ette (ois la %ra*e (e&&e se laissa choir sur une chaise, *isi%le&ent a((ol!e.
=3

Cn(in, "e quoi s'agit)ilL >l !tait en par(aite sant! quan" ;'$ suis all!e ;eu"i. M Ch %ien, "epuis "eu' ;ours, nous ne l'a*ons pas re*u... et... et pourrieG)*ous nous "ire s'il a "e la (a&illeL coupa Nol renon,ant # raconter la trop longue histoire "e l'inconnu "ans la &aison. Vous penseG qu'il aurait pu partir "ans sa (a&illeL +%solu&ent pas, il n'en a aucune! + &oins que... M&e 2ochet s'arr1ta, co&&e prise "'un scrupule. Oh! &a"a&e, (it Nathalie, si *ous sa*eG quelque chose, "ites)le)nous! Nous so&&es *enus pour ai"er M. Vignon, pas par curiosit!! M&e 2ochet la regar"a en souriant et se "!ci"a Hon, alors ;e *ais *ous "ireS "'autant qu'au (on", il n'$ a pas "e &al # *ous con(ier ce que ;e sais - M. Vignon ne &'a ;a&ais "e&an"! "e gar"er le secret. .i&ple&ent, c'est une a((aire "ont il n'a*ait pas en*ie "e parler parce que cela lui (aisait trop "e &al! Ct M&e 2ochet conta qu'un ;our, essu$ant les ca"res sur la co&&o"e, elle a*ait "e&an"! #

M. Vignon qui !tait le ;eune ho&&e "ont il poss!"ait plusieurs photos. Mon (ils! a*ait)il r!pon"u %ri0*e&ent, trop !&u sans "oute pour en "ire "a*antage. N'en !tais rest!e stup!(aite! a*oua M&e 2ochet, car, "epuis plusieurs ann!es que ;e tra*aillais cheG lui, ;e n'a*ais ;a&ais *u ni enten"u parler "e ce (ils! +ussitQt, ;e pensai qu'il !tait peut)1tre &ort. M. Vignon &e "e*ina, car il a;outa @n (ils a%sent, &a"a&e 2ochet, terri%le&ent a%sent, et par &a (aute encore! +h! que ;'ai "e regrets "'a*oir !t! si inco&pr!hensi( a*ec lui! 4e pau*re ho&&e paraissait si %oule*ers! qu'il &e (it piti!! continua la narratrice. +lors, ;e pensai que cela lui (erait "u %ien "e se con(ier, et ;e lui "e&an"ai, sans crain"re "'1tre in"iscr0te, "e &e conter l'histoire. Ch %ien, *oil#... Mon (ils a*ait "i')huit ans. 2'!tait &on en(ant unique et ;'a*ais &is tous &es espoirs en lui - ;e le *o$ais (aisant "es !tu"es e'traor"inaires, r!ussissant tout, et puis... et puis, le ;our "e ses "i')huit ans, il &'a annonc! qu'il a%an"onnait ses !tu"es - son seul r1*e !tait "e "e*enir acteur "e cin!&a! Ne n'ai pas pu supporter l'i"!e que &on (ils p/t "e*enir l'un "e ces rat!s qui passent leur *ie # &en"ier un
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rQle, &a"a&e 2ochet, et... et ;e lui ai "it que ;e lui couperais les *i*res, s'il s'o%stinait "ans son pro;et. +lors il a "!ci"! "e partir, "e tenter sa chance. ?etit # petit, ses lettres se sont espac!es. Voil# pr0s "e sept ans que ;e n'ai plus "e nou*elles "e lui, si ce n'est une carte pour le Nour "e l'an. Oui, ;e suis sans nou*elles "e ce que ;'ai "e plus cher au &on"e! M&e 2ochet se tut un instant et reprit 4e pau*re ho&&e a*ait les lar&es au' $eu' - ;'ai essa$! "e le consoler en l'assurant qu'il re*errait s/re&ent son (ils un ;our.

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4a narratrice s'!tant tue, les trois en(ants se regar"0rent, atterr!s, assaillis par la &1&e pens!e - pour*u que l'un "es "eu' antipathiques *isiteurs ne soit pas le (ils Vignon, entraKn! "ans une &au*aise histoire! 2e serait terri%le pour le pau*re ho&&e! ?uisque *ous a*eG *u ?aul Vignon en photo, pourrieG)*ous nous le "!crire, s'il *ous plaKtL "e&an"a Nol. M ?eut)1tre a)t)il chang!, car il "oit a*oir &aintenant *ingt)huit ou *ingt)neu( ans. Mais sur la photo, c'!tait un gran" gar,on %run, a*ec "'a"&ira%les $eu' noirs. Ou(! la "escription ne ca"rait en rien a*ec celle "es louches *isiteurs "e la *illa +ra&is. .i %ien que les en(ants quitt0rent M&e 2ochet rassur!s, lui laissant enten"re qu'elle retrou*erait sans "oute M. Vignon ;eu"i. >ls ne (urent pas plus tQt sur le trottoir qu'ils se &irent # co&&enter les nou*elles. Vous cro$eG que le (ils "e M. Vignon ;oue un rQle "ans cette histoireL "e&an"a Nathalie. M Nous n'en sa*ons pas plus que toi, &aligne! e'plosa Nick, !ner*! "e ne rien co&pren"re # l'a((aire.

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Nol, silencieu' "epuis un instant, (init par "ire "'un ton songeur Cn (aisant le rapproche&ent a*ec ce que tu a*ais enten"u le pre&ier soir, Nick, quan" l'ho&&e est *enu chercher M. Vignon, on peut tr0s %ien i&aginer que ce "ernier soit tout %onne&ent all! re;oin"re son (ils. 4es "eu' t$pes seraient *enus le chercher pour l'a&ener # lui et... M Ct c'est i"iot! conclut Nick. Veu')tu &'e'pliquer pourquoi, "ans ce cas, l'un "'eu' serait rest! "ans la *illa et se (erait passer pour M. VignonL M Tu as raison, il $ a quelque chose qui cloche... +lors... oh! &ais atten"s, ;e crois que ;e co&&ence # $ *oir plus clair! 2es "eu' ho&&es ont "/ se ser*ir "e ?aul Vignon co&&e appFt, pour (aire sortir son p0re "e cheG lui. C'cellent appFt, a*oue)le, car le pau*re ho&&e n'allait certaine&ent pas r!sister # un appel "e son (ils. A'accor"L Hon. >ls l'e&&0nent "onc, pr!ten"ant lui (aire rencontrer son (ils, ce qui leur laisse le cha&p li%re!

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M ?as %1te! a*oua Nick. Aonc, il nous reste encore # co&pren"re le principal - "ans quel int!r1t ces ho&&es se sont)ils intro"uits # la *illa +ra&is et pourquoi (ont)ils croire que M. Vignon $ est encoreL M Ct &oi, a;outa Nathalie, ce que ;e trou*e 4e plus i&portant, c'est "e sa*oir oO se trou*e le *rai M. Vignon. M >l n'$ a pas que toi, tu sais! "it Nick, a*ec un hausse&ent "'!paules agac!. >ls rentr0rent # la &aison, la t1te pleine "e cette histoire, heureu' "e retrou*er la pr!sence a((ectueuse "e Mlle Hiche. Clle !tait assise au salon, une !nor&e pelote "e laine "'un horri%le &au*e sur les genou'. Clle annon,a "'un ton trio&phant Nol, "onne)&oi ton "os que ;e &esure. Hien que ;'aie horreur "e ,a, ;e suis en train "e tricoter un chan"ail pour te (aire plaisir. Ne *ais (aire *ite et le prochain sera pour Nick! 4es "eu' gar,ons se ;et0rent un coup "'Iil na*r! - ils auraient l'air (in "e*ant leurs ca&ara"es a*ec un truc pareil sur le "os!

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Ctou((ant "e rire, Nathalie leur tira un %out "e langue *ainqueur - elle n'aurait pas # porter ces horreurs, elle! Mais son trio&phe (ut "e courte "ur!e Ct pour toi, Nathalie, ce sera un %eau chFle a*ec "e gran"es (ranges. N'ai pris asseG "e laine et *ous sereG tr0s &ignons tous les trois ha%ill!s "e la &1&e couleur. .'il &'en reste su((isa&&ent, ;e &e (erai peut)1tre un petit gilet... +pr0s a*oir re&erci! "'une *oi' &olle, ils s'en(uirent "ans leur cha&%re, re(usant "'en enten"re "a*antageS &ais ils eurent, h!las! encore le te&ps "e saisir sa "erni0re phrase Ct s'il &e reste encore "e la laine, ;e tricoterai &1&e un petit &anteau pour Hercule!

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CHAPITRE VIII Le 'lo#ote%r + ?C>NC la porte "es gar,ons s'!tait)elle re(er&!e sur eu' que Nol annon,a Hon, eh %ien, &aintenant, l'enqu1te est ter&in!e. ?lus personne # qui nous a"resser pour "'autres renseigne&ents. M + la police, peut)1treL sugg!ra Nick. Aans une histoire "'enl0*e&ent... M Cst)ce qu'on peut a((ir&er qu'il s'agit

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*rai&ent "'un enl0*e&entL coupa Nol. Nous n'a*ons pas l'o&%re "'une preu*e l#)"essus - rien que "es suppositions. Ct si nous allions raconter au' policiers nos petites histoires "'inconnus p!n!trant la nuit cheG M. Vignon, et prenant sa place, il est pro%a%le qu'on nous rirait au neG! M 2onclusion, "it Nick tout e'cit! - il nous (aut agir, et agir seuls. Ne &e sens (in pr1t. M Moi aussi. Ct la pre&i0re chose que nous "e*ons (aire... M ... est "e sui*re l'ho&&e quan" "e&ain &atin il re*ien"ra chercher son pneu cheG M. Ha((i, coupa Nick. 2'est %ien ce que tu *oulais "ire, n'est)ce pasL M C'acte&ent. 4ui seul peut nous &ener sur une piste. M 4'ennui, (it Nick en (ourrageant a*ec !nergie "ans sa che*elure, c'est que nous n'a*ons que nos *!los et "erri0re une .un%ea&, cela ne nous laisse pas %eaucoup "e chances, &1&e si le t$pe ne con"uit pas tr0s *ite! 4'autre ennui... c'est Nathalie. M Jue *eu')tu "ireL M ?ar"i! Clle *a *ouloir # toute (orce nous

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sui*re, et elle *a ru"e&ent nous e&%arrasser! +lors, &otus "e*ant elle, n'est)ce pasL Ne lui parlons "e rien. M Ne ne suis pas "e cet a*is, r!(uta Nol. Clle sait 1tre raisonna%le, par(ois. Ct ce serait &ieu' si quelqu'un "ans la &aison !tait au courant "e nos pro;ets. Nick haussa les !paules, sceptique. ?euh! Tu co&ptes te (ier # ce gros %!%!L Ni l'un ni l'autre "es "eu' cousins n'a*ait re&arqu! que la porte *enait "e s'entrou*rir. @ne petite *oi' &oqueuse lan,a Hon, %on! ?uisqu'on ne peut pas se (ier # &oi, ;e ne *ous "onnerai pas &on i"!e. Ao&&age - elle !tait %onne. Ct la porte se re(er&a, Nathalie (aisant se&%lant "e regagner sa cha&%re a*ec "ignit!. 4es gar,ons coururent "erri0re elle. Ais)la pour *oir, ton i"!e, et on te pro&et "e ne plus a*oir "e secrets pour toi ! pro&it Nick. M A'ailleurs, &oi, ;'!tais "!ci"! # te (aire con(iance, plai"a Nol. M Toi, oui, a"&it Nathalie. Ct ,a &e prou*e quelque chose, une (ois "e plus. M Juoi "oncL
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M Ju'un cousin, c'est plus gentil qu'un (r0re! Ai' (ois, &ille (ois, un &illion "e (ois plus gentil! ) +"&ettons, "it Nol en riant. Aans ce cas, *as)$ - ton gentil cousin est tout oreilles. >> a;outa, re"e*enant s!rieu' - N'ou%lie pas qu'il s'agit "'une a((aire gra*e, et que les Trois N "oi*ent s'unir pour la r!sou"re. M Ch %ien, c'est tr0s si&ple, "it Nathalie. ?ourquoi ne *ous ser*eG)*ous pas "u *ieu' *!lo&oteur qui est "ans le garageL ?apa a "it qu'il n'$ a*ait presque rien # r!parer "essus, et M. Nick, qui se pr!ten" si (ort en &!canique, "e*rait pou*oir le %ricoler pour qu5il ren"e le &a'i&u&. 4es "eu' gar,ons "!*al0rent l'escalier co&&e "es %oli"es. >ls se pr!cipit0rent au garage oO, trois heures "urant, ils se %attirent a*ec l'huile, les %oulons et les tourne*is. + huit heures "u soir, ils en ressortirent aussi sales que s'ils a*aient ignor! toute leur *ie l'e'istence "e l'eau et "u sa*on, &ais a*ec la &ine ra"ieuse "e ceu' qui ont r!ussi - le *!lo&oteur &archait par(aite&ent %ien et sa *itesse !tait aug&ent!e par "'ha%iles &o"i(ications.

Tr0s tQt, le len"e&ain &atin, le r!*eil sonna "ans la cha&%re "es gar,ons. Nol se le*a "'un %on", tan"is que Nick se retournait en grognant pour se ren"or&ir aussitQt. 4'aKn! eut tQt (ait "e se la*er et "e s'ha%iller. >l se sentait r!solu, pr1t # l'action. ?ourtant, en ou*rant les *olets, il constata a*ec "!pit que le te&ps !tait gris. ?our*u qu'il ne pleu*e pas! Nous serions (rais sur notre *!lo&oteur! pensa)t)il. Ct si en plus la route est glissante, nous n'arri*erons pas # les sui*re.

6:

2o&&e il a*ait enten"u son cousin ou*rir les *olets, Nick !&ergea en(in "u so&&eil, &augr!ant, lui aussi, "e*ant le te&ps &aussa"e. N'en pro(ite pas pour rester au lit, r!pliqua Nol. On ne *a pas se "!clarer *aincus a*ant &1&e "'a*oir tent! quelque chose, nonL Tu as raison , a"&it le plus ;eune en re;etant "rap et cou*ertures, et en se ruant *ers le la*a%o oO il s'aspergea "'eau (roi"e pour se r!*eiller. 2ette (ois, ;e &e sens "'attaque! assura)t)il. 4es "eu' gar,ons "escen"irent # la cuisine le plus silencieuse&ent possi%le et se pr!par0rent un petit "!;euner consistant. .ur une (euille "e papier qu'il laissa %ien en *ue, Nol !cri*it un &essage "estin! # rassurer Mlle Hiche Nous partons (aire une pro&ena"e &atinale. M .porti*e co&&e elle l'est, cela ne peut que lui plaire! (it re&arquer Nick. >ls se pr!cipit0rent au garage, un peu inquiets "e sa*oir si leur *!lo&oteur allait "!&arrer. Mais, au pre&ier appel, le &oteur r!pon"it et se &it # ronronner a*ec un %ruit rassurant.

6<

Vi*e nous! s'e'cla&a Nick sans aucune &o"estie. 2o&&e &!caniciens, on ne (ait pas &ieu'! Ne sens qu'a*ec cette %ra*e &achine, nous allons acco&plir "e gran"es choses. Nol se &ontrait &oins e'u%!rant, a$ant, plus que son cousin, conscience "u "anger "e l'entreprise "ans laquelle ils se lan,aient. +sseG parl!, et en route! or"onna)t)il. .i le t$pe *ient *rai&ent # sept heures et "e&ie co&&e il l'a "it # M. Ha((i, il n'est que te&ps! >l con"uisit a*ec pru"ence, "!sireu' "'essa$er la &achine a*ant "e la lancer # (on". N!an&oins, il leur (allut &oins "e cinq &inutes pour arri*er au garage. 4a gran"e porte !tait "!;# ou*erte, et les "eu' cousins aper,urent M. Ha((i occup! # %ala$er le sol en ci&ent. >nutile "e l'alerter, "it Nol. ?ro(itons "e ce panneau pu%licitaire pour nous "issi&uler, et atten"ons. M. Ha((i re,ut "'a%or" la *isite "e quelques clients &atinau' *enant (aire le plein "'essence. 2haque %ruit "e &oteur (aisait %attre le cIur "es gar,ons, qui cro$aient le &o&ent *enu.

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+ &esure que le te&ps passait, ils se sentaient "a*antage angoiss!s et, la gorge serr!e, ils n'osaient &1&e plus se parler. 2hose curieuse, ils !taient partag!s entre la peur et l'en*ie "e *oir cette *oiture arri*er! ?ar*ien"raient)ils # la sui*reL Ct si oui, ne s'engageaient)ils pas "ans une a*enture %ien p!rilleuseL 2ar, apr0s tout, ils ignoraient au ;uste "e quoi ces ho&&es !taient capa%les! .ou"ain il ne (ut plus te&ps "'h!siter ni "e se poser "es questions - la .un%ea& couleur &iel *enait "'apparaKtre au %out "e la rue. .ans &1&e entrer au garage, son con"ucteur prit li*raison "u pneu r!par!, pa$a et "!&arra en *itesse. +*ec r!solution, Nol p!"ala *igoureuse&ent et le petit *!lo&oteur enta&a la poursuite.

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CHAPITRE I/ Le ('illo" -e ,)(sse 4+ .@NHC+M sui*ait la route qui con"uisait au petit *illage "e HriGon. Nol "onna les pleins gaG et, o%ligea&&ent, son engin prit "e la *itesse. Tort heureuse&ent, la *oiture &aintenait une allure tr0s &o"!r!e. A'ailleurs, son con"ucteur "onnait l'i&pression "'1tre un "!%utant. On a "e la chance que ce ne soit pas un (in con"ucteur! "it Nol. >l ne se ris)

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quera pas # (aire "es pointes et nous aurons &oins "e &al # le sui*re! 4a (ilature ne se&%lait en e((et pas trop "i((icile. 4es ;eunes Eenau" n'a*aient gu0re "e peine # se &aintenir # une "istance raisonna%le "e la *oiture, asseG loin pour ne pas attirer l'attention "u chau((eur. Pa se gFte! cria sou"ain Nol. Eegar"e, il in"ique qu'il tourne # "roite. On *a quitter la nationale et ce sera &oins (acile! Cn e((et, la .un%ea& tourna # "roite sur une petite route "e ca&pagne appare&&ent peu (r!quent!e. Clle s'engagea %ientQt sur un che&in %or"! "'ar%res et "isparut au' $eu' "es gar,ons. +rri*!s # leur tour # l'e&%ranche&ent, ils *irent que la route prise par la *oiture !tait !troite et poussi!reuse. +u %out "'une cinquantaine "e &0tres, les ar%res cessaient et le che&in n'!tait plus %or"! que "e pr!s. On !tait en rase ca&pagne et, "ans ces con"itions, la poursuite "e*enait "e plus en plus "angereuse. 2'est le &o&ent "'1tre pru"ent! "it Nol. .ur la route nationale, nous passions inaper,us. Mais, sur ce che&in "!sert, notre pr!sence paraKtra suspecte au con"ucteur s5il nous aper,oit "ans son r!tro*iseur.
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M Ne suis "e ton a*is. Mais ;e crois que le passage "angereu' ne sera pas tr0s long. Eegar"e - la roule se&%le a%outir # un %ois, re&arqua Nick qui se penchait "erri0re son cousin au risque "e "!s!quili%rer le *!lo&oteur. ) Cn e((et! r!pon"it Nol. Ct, co&&e sa *oiture ne peut pas changer "e route, il n'$ a aucun "anger # lui laisser pren"re "e l'a*ance - ;e (oncerai ensuite! 2ontents "e se "!gour"ir les ;a&%es, ils "escen"irent "e *!lo&oteur et se cach0rent "erri0re un chFtaignier. Mais ils !taient si ten"us que c'est # peine s'ils !chang0rent quelques &ots. +u %out "e "eu' &inutes, Nol "onna le signal "u "!part +lleG, on repart! 2ette (ois, il roula tr0s *ite sur la route %lanche que la *oiture *enait "e quitter pour s'en(oncer "ans un %ois "e h1tres. + l'or!e "e ce %ois, ils e'a&in0rent les lieu' et constat0rent que le che&in continuait, &ais "e plus en plus !troit et se&! "'orni0res. Ae toute !*i"ence, la .un%ea&, qu'on ne *o$ait tou;ours pas, ne pou*ait aller *ite sur ce terrain acci"ent!.

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Nol a*an,a pru"e&&ent sur quelques centaines "e &0tres et arri*a "ans un tournant. + peine l'eut)il "!pass! qu'ils aper,urent la *oiture, si proche "'eu' que la peur les saisit. Clle !tait arr1t!e, et son con"ucteur en sortit. ?our la pre&i0re (ois, ils le *irent "'asseG pr0s pour co&pren"re qu'il s'agissait "e l'ho&&e %lon". >ls (rein0rent en catastrophe, saut0rent sur la route et recul0rent pour ne pas 1tre *us. >ls pouss0rent leur engin sous un %ouquet "'ar%res et s'accroupirent pour guetter l'ho&&e. >l !tait occup! # ou*rir une %arri0re # "eu' %attants. ?uis, il re&onta "ans sa *oiture, "!&arra et p!n!tra "ans une all!e au %out "e laquelle se "ressait un pa*illon en %ois, genre chalet, tr0s ancien et en piteu' !tat. 4e con"ucteur s'arr1ta, "escen"it en claquant la porti0re, puis se "irigea *ers la &aison "ont il ou*rit la porte "'une si&ple pouss!e. >l "isparut # l'int!rieur. +lors, sans un &ot, &ais en se concertant "u regar", les "eu' cousins s'approch0rent "e la %arri0re que l'ho&&e n'a*ait pas re(er&!e. .o$ons sur nos gar"es, chuchota Nol, apr0s quelques instants. >l pourrait %ien se r!*iser et re*enir la (er&er. Ne ne *ois pas %ien

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ce que nous pourrions (aire... Mais cinq &inutes pass0rent sans que personne se &ontrFt, et, cach!s "erri0re un ar%re, les gar,ons purent # loisir e'a&iner la &aison. ?lutQt petite, elle ne "e*ait pas ser*ir "e loge&ent per&anent # en ;uger par son aspect n!glig! - le %ois "es &urs !tait noirci par les inte&p!ries, les *olets "is;oints pen"aient la&enta%le&ent. 4e terrain qui l'entourait !tait en*ahi "'her%es (olles et "e ronces. Nol pensa qu'il s'agissait "'un pa*illon appartenant # "es

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chasseurs qui ne l'occupaient qu'# la saison "e la chasse - peut)1tre &1&e !tait)il "!(initi*e&ent a%an"onn!. Cn so&&e, un lieu i"!al pour s!questrer quelqu'un... >l ne nous reste plus qu'# essa$er "'entrer..., "it Nick "'une *oi' un peu tre&%lante. M ?eut)1tre $ a)t)il un &o$en &oins "angereu'L Taisons le tour "e la propri!t!, nous *errons %ien. 4e portail !tait prolong! "e chaque cQt! par quatre rang!es "e (il "e (er %ar%el! plus ou &oins rouill!. 4es gar,ons le sui*irent en se %aissant et entreprirent lente&ent le tour "u terrain. + chaque instant, ils !taient arr1t!s "ans leur progression par quelque %uisson "'!pines ou quelque %ranche %asse au'quels ils se cognaient. Mais ni l'un ni l'autre ne songeait # se plain"re "e l'e'u%!rance "e la *!g!tation, qui pr!sentait au contraire l'a*antage "e les "issi&uler au' $eu' "es occupants "e la &aison. A'ailleurs, le te&ps !tait si so&%re et les ar%res alentour si tou((us, qu'on $ *o$ait # peine # quelques &0tres "e*ant soi. 4'a%sence "e soleil les (a*orisait "onc. 4a &aison "e %ois occupait le centre "'un

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terrain carr! peu !ten"u, "ont la seule *oie "'acc0s nor&ale !tait l'all!e e&prunt!e par la .un%ea&. ?artout ailleurs, les %ar%el!s, ais!&ent (ranchissa%les, (er&aient la propri!t!. +sseG petit, le chalet ne co&portait que "eu' (en1tres au pre&ier !tage, "ont l'une "onnait sur un %alcon. >ls !taient arri*!s au' trois quarts "e leur tra;et p!riph!rique quan" Nick agrippa la &anche "e Nol - "u "oigt, sans rien "ire, il lui &ontra une niche # chien. Pa, c'est une tuile! (it Nol tout %as. .i elle n'est pas *i"e, nous so&&es per"us! 4a niche !tait en aussi &au*ais !tat que la &aison - aucun a%oie&ent ni aucun %ruit "'aucune sorte n'en *enait. Ou %ien le chien est en"or&i, ou %ien il est parti, "it Nol. +"*ienne que pourra, allons)$! >l ne nous reste rien "'autre # (aire. 4'esto&ac serr!, ils (ranchirent les %ar%el!s et a*anc0rent, s'atten"ant # tout &o&ent # *oir un chien leur sauter "essus. Mais rien ne se pro"uisit. 4a niche, "!ci"!&ent, !tait aussi a%an"onn!e que la &aison. Tr0s soulag!s, les gar,ons retourn0rent

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*ers l'arri0re "u %Fti&ent, oO ils a*aient rep!r! le %alcon. 4a seule chance "e sa*oir ce qui se passait # l'int!rieur sans pren"re le risque "'entrer !tait "'$ gri&per a(in "e ;eter un coup "'Iil. Mais l'entreprise !tait p!rilleuse, car ils pou*aient, %ien s/r, 1tre rep!r!s # chaque instant - il aurait alors !t! "i((icile "e s'!chapper rapi"e&ent. 2'est &oi l'aKn!, c'est &oi qui gri&pe, "!cr!ta Nol a*ec autorit!. Toi, (ais le guet. 4e ton !tait si (er&e que Nick o%!it sans "iscuter. Cnten"u. Ne sur*eille les all!es "e chaque cQt! "e la &aison, et la (en1tre au %alcon. + la &oin"re alerte, ;e si((le. 4e cIur serr!, il *it son cousin s'a*ancer *ers le chalet. >l eut ;uste le te&ps "e lui lancer un "ernier conseil TFche "e poser plutQt les pie"s sur "es caillou' - inutile "e laisser "es traces "e ton passage "ans la %oue! Cn quelques %on"s agiles, Nol arri*a pr0s "e la &aison. >l se colla un &o&ent contre le &ur, le te&ps "'!*aluer la soli"it! "e la *igne *ierge qui gri&pait le long "u %alcon. .on e'a&en ache*!, il passa #
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la r!alisation "e son plan et co&&en,a une lente ascension. 2e lui (ut "'a%or" (acile "e se hisser sur le sou%asse&ent "e pierre qui (aisait saillie. Ae l#, sa &ain "roite r!ussit # attein"re la %ase "u %alcon. 4es "oigts crisp!s, gagnant centi&0tre par centi&0tre, la &ain gauche agripp!e # la *igne *ierge, il r!ussit en(in "e la "roite # accrocher un &ontant "e %ois. +lors il se hissa tr0s "ouce&ent et par*int, par un "ernier r!ta%lisse&ent, # s'accou"er au sol "u %alcon. ?uis, tr0s *ite, il en;a&%a la %alustra"e et se colla contre le &ur. >l allait risquer un coup "'Iil par les *itres lorsqu'un %ruit le (it se ;eter en arri0re. ?laqu! contre un "es cQt!s "e la %alustra"e, le gar,on a*an,a la t1te et *it qu'une porte *enait "e s'ou*rir "ans la pi0ce. @n ho&&e !tait sur le seuil, et Nol s'aper,ut aussitQt qu'il s'agissait "u con"ucteur "e la .un%ea&S il s'a"ressait # un personnage cach! par le "ossier "e son (auteuil. Mais, sou"ain, cet ho&&e assis se le*a et &archa "roit # son interlocuteur, lui parlant a*ec une telle col0re que le son "e sa *oi' par*int # Nol # tra*ers les *itres (er&!es.

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+lors, sans aucun "oute, il reconnut M. Vignon. A'ailleurs, celui)ci (it une *olte)(ace et son regar", pen"ant une (raction "e secon"e, croisa celui "e Nol. >l eut un haut)le)corps, qu'il r!pri&a tant %ien que &al, &ais qui (it tre&%ler Nol - si l'ho&&e %lon" l'a*ait not!, il allait se pr!cipiter # la (en1tre pour tenter "e co&pren"re ce qui a*ait surpris si (ort M. Vignon. Cn e((et, l'ho&&e s'approcha "e la (en1tre... .ans pou*oir s'e&p1cher "e tre&%ler, Nol r!) en;a&%a la %alustra"e et s'$ prit si &al, "ans sa hFte, qu'une "e ses &ains lFcha prise. .ans pou*oir se retenir, il to&%a lour"e&ent en arri0re.

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CHAPITRE / U"e bo""e "i,)e Tapi "erri0re un %uisson, Nick a*ait assist! horri(i! # la chute "e son cousin. >l allait s'!lancer pour l'ai"er # se rele*er, quan" il se ren"it co&pte qu'on ou*rait la (en1tre! ?ar %onheur, Nol, qui ne sou((rait sans "oute que "'une (oulure, se traKna sous le %alcon oO il (ut cach! au' regar"s "e l'ho&&e %lon". 2elui)ci se pencha par)"essus la %alustra"e, (ouillant les

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alentours "u regar". Mais, n'aperce*ant rien "'insolite, il rentra et (er&a la (en1tre. 2hacun "e leur cQt!, les "eu' gar,ons pouss0rent un !nor&e soupir "e soulage&ent. 2e soulage&ent (ut "e courte "ur!e - Nick se rai"it "e terreur en *o$ant apparaKtre l'ho&&e au %out "e l'all!e "e gauche. .on inspection "u haut "u %alcon ne l'a$ant sans "oute pas satis(ait, il se hFtait "e "escen"re *!ri(ier s'il n'$ a*ait r!elle&ent rien "e suspect. 4e plus terri%le !tait que Nol, occup! # &asser sa che*ille "ouloureuse, ne regar"ait pas "u cQt! "e son cousin. 2o&&ent l'a*ertirL 2'!tait une question "e secon"es, car l'ho&&e pou*ait le "!cou*rir "'un instant # l'autre, et alors... >l !tait i&possi%le "e si((ler sans attirer !gale&ent l'attention "e l'ho&&e. .ans h!siter, Nick ra&assa un caillou et le lan,a en "irection "e Nol. 2elui)ci le re,ut en pleine poitrine, et, (urieu', se retourna *ers Nick - ce "ernier, a*ec "e gran"s gestes, (aisait signe # son cousin que quelqu'un *enait, et lui inti&ait l'or"re &uet "e (uir # "roite. 2o&prenant aussitQt, Nol partit # cloche)

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pie" "ans la "irection in"iqu!e, et "isparut peu apr0s au coin "u chalet. >l !tait te&ps! Juelques secon"es plus tar", l'ho&&e arri*ait # l'en"roit qu'il *enait "e quitter. >l le*a la t1te et aper,ut un ra&eau "e *igne *ierge qui, "!tach! "u &ur, pen"ait, preu*e "u passage "e Nol. Nick sentit qu'il se "e&an"ait s'il s'agissait "'un "!gFt r!cent ou ancien. >l le *it ;eter un regar" circulaire autour "e lui, co&&e s'il cherchait le responsa%le. ?laqu! au sol, Nick n'osait &1&e plus respirer "e crainte "'1tre "!cou*ert, &ais en &1&e te&ps il se r!;ouissait, pensant que cet e'a&en laissait # Nol le te&ps "e pren"re "e l'a*ance. Malheureuse&ent, son inspection ter&in!e, l'autre continua sa ron"e "ans la "irection &1&e prise par Nol. >l "isparut # son tour au coin "e la &aison, et, "urant "e longues &inutes, Nick ne sut plus ce qui se passait. Malgr! les cra&pes qui l'engour"issaient, la pluie qui co&&en,ait "e le &ouiller, Nick n'osait pas %ouger. >l (allait pourtant sortir "e l# et sa*oir ce qu'il !tait a"*enu "e Nol. +*ait)il pu !chapper # son poursui*ant &algr! sa che*ille en"olorie ou %ien... N'en pou*ant plus "'atten"re, Nick

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gagna en ra&pant le cou*ert "u %ois oO, se re"ressant, il re;oignit en courant une Gone "'oO il pou*ait *oir l'autre cQt! "e la &aison. Mais rien, pas l'o&%re "e son cousin # l'horiGon. 4'ho&&e %lon" a*ait aussi "isparu, "'ailleurs. Nick eut le cIur !treint "'une angoisse atroce, ;usqu'# ce que, "e la niche "!serte, il *oie !&erger la t1te %lon"e "e Nol. .au*!! Nick aurait *olontiers hurl! "e ;oie, &ais, co&&e cela !tait i&possi%le, il se contenta "e (aire signe # son cousin que la *oie !tait li%re et qu'il pou*ait quitter son a%ri. 2elui)ci le re;oignit aussi *ite que le lui per&ettait sa che*ille "ouloureuse. Cn(in r!unis, les "eu' cousins ne purent s'e&p1cher "e to&%er "ans les %ras l'un "e l'autre. Ou(! N'ai l'i&pression qu'on l'a !chapp! %elle! soupira Nol. M Tu crois *rai&entL r!pliqua Nick a*ec une petite &oue ironique. 2e n'!tait presque rien... M .'il $ a*ait eu un chien, ;'!tais coinc!, reprit Nol. Ct &aintenant, (ilons en *itesse. Nous a*ons eu la chance "e nous en tirer une (ois, nous ne l'aurions peut)1tre pas "eu'!

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Tou;ours # l'a%ri "es ar%res, ils &arch0rent ;usqu'au tournant oO ils r!cup!r0rent leur *!lo&oteur. Mais ils ;ug0rent %on "e ne pas l'en(ourcher tout "e suite, craignant que le %ruit "u &oteur n'attire l'attention "e l'occupant "u pa*illon. Nick poussait seul l'engin, car Nol, a*ec sa che*ille, a*ait "e la peine # se traKner lui) &1&e. 4a seule chose qui &'inqui0te, "it)il %ra*e&ent, c'est "e sa*oir si ;e pourrai p!"aler pour "!&arrer. M Nous serions "ans "e %eau' "raps! (it Nick un peu inquiet. Ne n'ai ;a&ais "e &a *ie essa$! "e con"uire un &achin pareil! Mais tout se passa le &ieu' "u &on"e, et %ientQt ils roul0rent sans enco&%re sur la route (oresti0re, "ont les orni0res s'!taient "!;# re&plies "'eau. 4oin "e ralentir, la pluie en e((et to&%ait # *erse. +*eugl! par les %ourrasques, Nol a*ait %eaucoup "e peine # se "iriger. 4es roues "u *!hicule soule*aient "e gran"es ger%es "e %oue qui ache*aient "e tre&per les "eu' gar,ons. Cn(in, ils "!%ouch0rent sur le che&in "e plaine, &oins acci"ent!, et, un peu plus loin, sur la route nationale. Mais, sur ce
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gou"ron lisse et glissant, il leur (ut i&possi%le "'aller *ite. +ussi !tait)il presque "i' heures lorsqu'ils arri*0rent # l'entr!e "e la rue "es Nar"ins. Nathalie les guettait "epuis sa cha&%re, co&&en,ant # trou*er le te&ps long. .'il leur est arri*! quelque chose, ce sera &a (aute! pensa)t)elle. .i ;e n'a*ais pas parl! "u *!lo&oteur...! A0s qu'elle enten"it le %ruit "u &oteur, elle se pr!cipita "ehors. Clle !tait si contente "e re*oir son (r0re et son cousin appare&&ent sains et sau(s, qu'elle *oulut les e&%rasser... &ais se recula horri(i!e.
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2e que *ous 1tes sales! s'e'cla&a)t)elle. 2e n'est pas possi%le! On "irait "eu' hippopota&es qui se seraient roul!s "ans une &are... 2'est tout ce que tu trou*es # nous "ireL s'in"igna Nick. Tu ne crois pas qu'il serait plus i&portant "e nous "e&an"er ce que nous a*ons *uL M ?our une (ois, Nick a raison, appu$a Nol. .onge que nous *enons "e *oir M. Vignon s!questr!, et que nous a*ons (ailli... ouille, &a che*ille! .on pie" a*ait %eaucoup en(l!, aussi Nick et Nathalie "urent)ils le soutenir pour &archer ;usqu'# la &aison. Mlle Hiche, "e%out sur le perron, les regar"ait *enir. Ch %ien, *oil# une pro&ena"e &atinale prolong!e! re&arqua)t)elle a*ec un clin "'Iil. Ct pour ce qui est "u te&ps, on ne peut pas "ire que *ous l'a$eG %ien choisi! 2o&&e Nol %re"ouillait "e *agues e'plications, la *ieille "e&oiselle l'interro&pit Ne te (atigue pas, &on gar,on! Tu ne &'e&p1cheras pas "e supposer que, toi et tes cousins, *ous 1tes pr!occup!s par
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quelque chose... quelque chose que *ous n'a*eG pas en*ie "e con(ier # Mlle Hiche. Hon, c'est *otre a((aire. Mais la &ienne, c'est "e *ous ren"re sains et sau(s # *os parents, co&prisL +lors, une autre (ois, tFcheG "e ne pas &e causer "e telles inqui!tu"es! ) Oui, &a"e&oiselle! r!pon"irent les Trois N en !changeant "es regar"s g1n!s. Juelle (ine &ouche, cette Mlle Hiche! +insi,[ elle s'!tait "out!e "e quelque chose! Mais "!;# la *ieille "e&oiselle enchaKnait M et sa *oi' (l/t!e a*ait repris son en;oue&ent Ais "onc, Nol, ;'ai *u que tu traKnais la ;a&%e. @ne (oulure, peut)1treL ?ar(ait, par(ait! On ne "e*ient pas un ho&&e sans attraper quelques plaies et %osses! Viens, que ;e te soigne. Ea*ie "e pou*oir e'ercer ses "ons "'in(ir&i0re, elle se pr!cipita sur lui. Cn &oins "'un quart "'heure, il eut "roit # un %ain "e pie" "'eau sal!e, un cataplas&e "e po&&es "e terre rFp!es, un &assage # la po&&e &iracle, "es pince&ents pour acti*er la circulation, et, pour (inir, # un %an"age qui trans(or&a son pie" en une grosse poup!e ri"icule

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Ct *oil#! annon,a Mlle Hiche a*ec un sourire satis(ait. Ct &aintenant, ;e t'inter"is a%solu&ent "'a*oir &al! A0s qu'elle se (ut !loign!e, Nathalie e'igea "es gar,ons le r!cit "!taill! "e leur &atin!e. Clle (ut ahurie et (rissonnante quan" elle sut les "angers qu'ils a*aient courus. Tout "e &1&e, ;e ne *ous aurais pas crus si courageu'! a*oua)t)elle a"&irati*e. Ct &aintenant, qu'est)ce que *ous co&pteG (aireL M ?ren"re une "ouche et changer "e *1te&ents... , "!ci"a Nick en se le*ant "'un %on". Eiant "e la &ine "!,ue "e sa sIur, qui a*ait esco&pt! une longue "iscussion sur T a((aire *ignon , il lui lan,a ironique&ent - Ne &e "e&an"e "'ailleurs co&&ent tu as "aign! parler # "!s gens aussi sales que nous! Tu *iens, NolL M Ne te suis... , (it l'!clop! en traKnant p!ni%le&ent son pie" "!(or&! par l'!nor&e %an"age.

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CHAPITRE /I L'i"-i!"(tio" -e Mlle Bi,)e + 4+ .+T>.T+2T>ON "e Nathalie, les Trois N tinrent tout "e &1&e, ce &atin)l#, un long concilia%ule # l'issue "uquel il (ut "!ci"! qu'on &ettrait Mlle Hiche au courant "e toute l'histoire. A'a%or", "it Nick, on en sait su((isa&&ent long &aintenant pour con*aincre n'i&porte qui! Ct puis, plai"a # son tour Nathalie, Mlle Hiche a !t! tr0s gentille a*ec nous - ce n'est pas

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chic "e lui (aire "es cachotteries. M .ans co&pter qu'elle nous "onnera peut)1tre un %on conseil pour la suite "es op!rationsL appu$a Nol. .i %ien qu'aussitQt le repas e'p!"i!, on se r!unit au salon. Tan"is que les en(ants lui contaient l'histoire en "!tail, Mlle Hiche !tait si passionn!e qu'elle ne pou*ait rester en place. Clle (aisait les cent pas "ans la pi0ce, sui*ie "'Hercule qui prenait e'acte&ent le &1&e che&in qu'elle, (aisant "e&i)tour au' &1&es en"roits. On ne *ous en a pas parl! plus tQt, &a"e&oiselle, conclut Nol, parce qu'on pensait qu'a*ec si peu "e preu*es *ous ne croirieG gu0re # nos histoires "e *isiteurs (antQ&es. Mais # pr!sent que nous a*ons "!cou*ert "es choses pr!cises... M ... nous allons les raconter "e ce pas # la police, ache*a Mlle Hiche "'un ton p!re&ptoire. Cn route, les en(ants! Clle !tait si press!e "e passer # l'action, qu'elle (aillit partir en pantou(les. Nathalie le lui (it re&arquer au &o&ent oO elle passait la porte.

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Juelle i&portanceL (it)elle. 4'inspecteur n'aura pas %esoin "e regar"er &es pie"s! N!an&oins, elle r!para l'ou%li, apr0s quoi elle partit "'un pas "!ci"! *ers le co&&issariat, sui*ie "'Hercule et "es trois en(ants qui a*aient peine # se &aintenir # son ni*eau. Juelques &inutes plus tar", les Trois N, leur *ieille a&ie et le chien !taient &is en pr!sence "'un ;eune inspecteur assis "erri0re un %ureau. 4es a$ant regar"!s "'un Iil !tonn!, il "e&an"a Jue puis);e pour *ous, &a"a&eL M Ma"e&oiselle! recti(ia la &aKtresse "'Hercule a*ec hauteur. Ne &'appelle +"!laR"e Hiche, et ;e "!sire... ou plutQt, ces en(ants "!sirent *ous (aire une co&&unication urgente. M Ne *ous !coute. Nol, en tant qu'aKn!, se chargea "u r!cit. Juan" il eut ter&in!, l'inspecteur "e&eura un instant silencieu' puis "!cr!ta Eien "e tout cela ne &e paraKt %ien terri%le. A'accor", on *a (aire une enqu1te "e routine sur la *oiture *ol!e. Mais, # &oins que nous ne trou*ions encore cette *oiture "ans la propri!t! "ont *ous parleG,

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;e ne *ois pas %ien co&&ent nous pourrions perquisitionner "ans ce chalet. +pr0s tout, aucune plainte n'a !t! "!pos!e, et *otre *oisin peut se trou*er l# "e son plein gr!! Ae toute &ani0re, ;e *ous re&ercie , conclut)il en se le*ant pour signi(ier que l'entretien !tait ter&in!. ?en"ant ce "iscours, le pie" "e Mlle Hiche %attait l'air # un r$th&e "e plus en plus acc!l!r!. 4e policier n'eut pas plus tQt (ini sa phrase qu'elle se le*a, et, les "eu' poings appu$!s sur le %ureau, le corps pench! "e

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(a,on # planter son regar" "ans celui "e son *is)#)*is, elle "!%ita un (lot "e paroles *!h!&entes Ch %ien, c'est "u ;oli! Voici "es en(ants qui retrou*ent "es *oitures *ol!es, qui *ous signalent la s!questration "'un "e leurs *oisins, en un &ot qui (ont *otre tra*ail, &onsieur l'inspecteur. Oui, par(aite&ent - *otre tra*ail! Ct tout ce que *ous trou*eG # leur r!pon"re c'est - nous allons (aire une en) qu1te "e routine! Ch %ien, &oi, +"!laR"e Hiche, si&ple cito$enne, ;'e'ige que

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*ous (assieG quelque chose "e s!rieu', sinon ;'irai &e plain"re au &inistre "e l'>nt!rieur, enten"eG)*ousL M N'enten"s, &a"a&e... par"on, &a"e&oiselle, r!pon"it l'inspecteur ahuri. ?eut) 1tre *au"rait)il &ieu' e'poser le cas au co&&issaire lui)&1&eL Ne *ais lui "e&an"er "e *ous rece*oir. >l s'!clipsa en "irection "'une porte ou*rant sur un %ureau. 2o&&e il s'$ engou((rait pr!cipita&&ent, Nick lui cria Aites au co&&issaire 2arrier que nous so&&es les en(ants Eenau"! >l s'!tait sou*enu # te&ps que le co&&issaire !tait un a&i "e son p0re. 2onnaissant les Trois N, il se &ontrerait s/re&ent co&pr!hensi(, lui! C((ecti*e&ent M. 2arrier les re,ut sur)le) cha&p a*ec une gran"e cor"ialit!. Nol pr!senta Mlle Hiche et reco&&en,a son r!cit. +pr0s un &o&ent "e r!(le'ion, le co&&issaire "!clara Ne *eu' %ien croire que *ous a*eG *u ;uste, &es en(ants. 2'est %on, ;'engage l'enqu1te sur la "isparition "e M. Vignon. Mlle Hiche a"ressa un clin "'Iil *ictorieu' au' en(ants, et tous quatre sui*irent

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a*ec curiosit! les (aits et gestes "u co&&issaire. 2elui)ci "!crocha son t!l!phone. Minet, *ous &e *!ri(iereG i&&!"iate&ent si la .un%ea& 67: +H 1 (igure sur la liste "es *oitures *ol!es. +u cas oO on ne nous l'aurait pas encore signal!e, alerteG nos coll0gues "e Marseille. Taites *ite, c'est press!. Ct rappeleG) &oi "0s que *ous aureG quelque chose. ?en"ant pr0s "'une heure, il $ eut gran" %ranle)%as au co&&issariat - or"res ;et!s, registres co&puls!s, sonneries "e t!l!phone... 4e co&&issaire quitta plusieurs (ois son %ureau, paraissant ou%lier les Trois N et Mlle Hiche. Mais ceu')ci ne s'en o((usqu0rent pas - ils !taient %ien trop int!ress!s par ce qui se passait autour "'eu'! Cn(in, apr0s une longue con*ersation t!l!phonique, M. 2arrier se tourna *ers les en) Pa $ est, nous connaissons le propri!taire "e la .un%ea& - un certain Mathieu Touras, poissonnier, 1<, cours "es Eascasses # Marseille. M +lors, "e&an"a Nathalie, ce Mathieu Touras serait l'un "es ho&&es qui ont enle*! M. VignonL

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M ?as "u tout, recti(ia le co&&issaire. .a .un%ea& lui a !t! *ol!e il $ a quelques ;ours et il a "!pos! une plainte. ) Aonc, poursui*it Nol, ce sont les *oleurs "e la .un%ea& qui sont les ra*isseurs "e notre *oisin. ) C'act, &on gar,on, opina M. 2arrier. >l s'agit &aintenant "e &ettre la &ain sur ces in"i*i"us. ?our cela, il (aut que l'un "e *ous nous acco&pagne pour nous &ontrer le che&in "u pa*illon a%an"onn!. 4equelL Ne n'en pren"s qu'un, car ;e souhaite agir "iscr0te&ent. Nick et Nol se regar"0rent. Vas)$, "it Nick pour une (ois raisonna%le &ais en !tou((ant un soupir "e regret. 2'est toi qui con"uisais, tu as plus "e chances que &oi "e reconnaKtre le che&in!

13:

CHAPITRE /II E"'ols 0 plus tar", une *oiture (on,ait # tra*ers la *ille, (aisant (onctionner sans arr1t sa sir0ne. + son %or", Nol !tait enca"r! par trois inspecteurs, le co&&issaire, et un gen"ar&e tenant en laisse un chien policier. >l ne s'!tait ;a&ais senti un personnage aussi i&portant. 4e chau((eur con"uisait si *ite qu'il ne leur
@N MOMCNT

13<

(allut que quelques &inutes pour arri*er sur la route nationale. 4e co&&issaire or"onna alors au chau((eur "'arr1ter la sir0ne, et, *oiture anon$&e, ils se "irig0rent # (on" "e train *ers HriGon. Nol !tait inquiet, re"outant "e ne pas *oir # te&ps l'e&%ranche&ent oO, le &atin, la .un%ea& a*ait tourn!. >l regretta "e n'a*oir pas eu l'i"!e, quan" il !tait a*ec Nick, "e chercher "es points "e rep0re pour retrou*er (acile&ent l'en"roit. ?lus les kilo&0tres passaient, plus il "outait "e lui. N'a*aient)ils pas "!pass! le carre(ourL >l ne le *it que lorsqu'ils eurent le neG "essus 2'est l#! cria)t)il, ;'en suis s/r! 4a *oiture !tait lanc!e # toute *itesse et le con"ucteur "ut %raquer si %rutale&ent que les pneus hurl0rent "ans le *irage et que la carrosserie se coucha co&&e si elle allait *erser. Mais elle se re"ressa et ils s'engag0rent sans enco&%re sur la petite route %lanche qui s'en(on,ait "ans les terres. Nol n'a*ait plus aucun "oute - il reconnaissait l'all!e "'ar%res, puis l'!ten"ue "!serte "es cha&ps et "es pr!s. >l ne put s'e&p1cher "e (rissonner # la pens!e

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"es "angers courus le &atin a*ec Nick. Cn(in, on arri*a # la lisi0re "u %ois "e h1tres et la *oiture "e police eut quelque &al # progresser sur cette &au*aise route. + chaque instant, "es %ranchages heurtaient l'a carrosserie, les pneus s'en(on,aient "ans les orni0res creus!es par la pluie &atinale. Mais Nol, s/r que la .un%ea& a*ait e&prunt! ce che&in, poussa le chau((eur # poursui*re. Tant %ien que &al, ils arri*0rent au tournant pr!c!"ant le chalet Maintenant, il *aut &ieu' arr1ter, conseilla Nol. .i nous nous approchions "a*antage, ils risqueraient "e nous enten"re. 4e ;eune gar,on, qui sou((rait %eaucoup &oins "e sa che*ille, s'!tait "!%arrass! "u ri"icule %an"age "ont l'a*ait a((u%l! Mlle Hiche. >l "escen"it "e *oiture et con"uisit a*ec pr!caution les inspecteurs ;usqu'# la clairi0re oO s'!le*ait le %Fti&ent. 4a pre&i0re chose qu'il *it (ut que la .un%ea& a*ait "isparu! 4e co&&issaire prit un air soucieu' Cnnu$eu' pour "eu' raisons! "it)il. 2ela nous Qte le &oti( "e perquisition - la police a le

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"roit et le "e*oir "'aller poser "es questions # "es gens cheG qui est rang!e une *oiture *ol!e. Mais s'il n'$ a plus cette *oiture, quel &oti( aurait)elle "'entrer cheG ces &1&es gensL M C*i"e&&ent..., (it Nol %aissant le neG. M .econ"e raison, poursui*it le co&&issaire - cela signi(ie que l'oiseau s'est en*ol!! Ne gage qu'il n5$ a plus personne # l'int!rieur. M ?eut)1tre s'est)il en(ui sans e&&ener M. VignonL "it Nol plein "'espoir. >l !tait (acile "'entrer "ans le chalet. 4a porte %Fillait, (aisant "e cette &aison ou*erte # tous *ents une "e&eure sans cIur ni F&e. Nol $ p!n!tra "erri0re le co&&issaire. 4e reG)"e)chauss!e ne co&portait qu'une gran"e pi0ce, &eu%l!e asseG pau*re&ent. .ur la ta%le, le cou*ert non "!%arrass! t!&oignait "u passage r!cent "'ha%itants "ans cette &aison per"ue au &ilieu "es %ois. Mais il su((isait "'un seul coup "'Iil pour se ren"re co&pte qu'il n'$ a*ait plus personne. Ou%liant la "ouleur "e sa che*ille, le cIur %attant, Nol gri&pa l'escalier qui

13=

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&enait au pre&ier !tage oO "eu' cha&%res se (aisaient *is)#)*is. 2'est "ans celle)ci que ;'ai aper,u M. Vignon , "it)il en "!signant la pi0ce qui "onnait sur l'arri0re. Or elle !tait *i"e, ainsi que celle "'# cQt!. .elon toute apparence, l'ho&&e %lon" a*ait (ui en e&&enant son prisonnier... 4e co&&issaire ne cacha pas son inqui!tu"e 4'a((aire "e*ient %eaucoup plus ennu$euse... .'il se sent traqu!, on ne sait ce que cet ho&&e peut "!ci"er! Mais, e'a&inant la porte, il s'aper,ut que la serrure en a*ait !t! (orc!e "e l'int!rieur. +lors il se tourna *ers Nol en souriant Ch %ien, ;eune ho&&e, sois rassur!! N'ai l'i&pression que ton a&i s'est %el et %ien sau*! en s'attaquant # la serrure! .'il !tait parti a*ec l'ho&&e %lon" que tu nous as "!crit, il n'aurait eu aucune raison "'agir ainsi. Eegar"e, les entailles (aites au %ois sont toutes (raKches. M Ne &e "e&an"e a*ec quoi il a pu op!rer! s'!tonna Nol. >l n'a*ait certaine&ent aucun outil # sa "isposition!

1 8

M. 2arrier ra&assa une tige &!tallique qui a*ait roul! par terre. Tiens, le *oil#, l'outil - une %arre "e cui*re "!*iss!e "e son lit. ?lein "'a"&iration pour l'ing!niosit! "e son *oisin, Nol sentait son inqui!tu"e se "issiper. +lors, conclut)il, on peut &aintenant 1tre certains que M. Vignon s'est en(ui apr0s le "!part "e son geQlier, au lieu "'a*oir !t! e&&en! par lui. Mais alors oO peut)il 1treL M Nous allons l'appren"re %ien *ite , r!pon"it le co&&issaire.

1 1

Aepuis le %alcon il ;eta un or"re - ?ernet, (aites *enir le chien! Juan" l'ani&al (ut l# M &agni(ique %1te au poil (au*e et # l'air (!roce M, on le laissa reni(ler "ans toute la cha&%re. Cn particulier, on lui (it longue&ent (lairer les coussins "u (auteuil, sur la suggestion "e Nol qui, le &atin &1&e, $ a*ait *u M. Vignon assis. Ct &aintenant, en chasse! 2herche, &on %ra*e chien! co&&an"a le gen"ar&e. 4e neG au sol, l'ani&al se "irigea *ers la porte et "!*ala l'escalier, sui*i par les "eu' ho&&es et le ;eune gar,on. ?en"ant qu'il les gui"erait sur les traces "e M. Vignon, les trois inspecteurs sur*eilleraient le pa*illon en *ue "'un !*entuel retour "e ses occupants. 4e chien se "irigea "'a%or" *ers le portail, puis, apr0s un se&%lant "'h!sitation, saisit une piste et (ila "irecte&ent # tra*ers %ois. Aroit au %ut! 2'est ainsi qu'il a !t! "ress!! "it son instructeur a*ec (iert!. M N'a*oue que ces ani&au' sont re&arqua%le&ent !"uqu!s par nos ho&&es , (it le co&&issaire en !cho, a"&irant lui aussi la con"uite intelligente "e l'ani&al.

1 3

Tou;ours (lairant le sol, le chien a*an,ait sans h!siter. Mais son tra;et !tant g1n! par la *!g!tation, il progressait plutQt lente&ent. 2inq cents &0tres en*iron *enaient "'1tre parcourus lorsqu'il poussa un ;appe&ent et (it un tel %on" en a*ant que la laisse !chappa au' &ains "u gen"ar&e. ?uis la %1te s'i&&o%ilisa "erri0re un %ouquet "e ;eunes h1tres et on l'enten"it g!&ir "ouce&ent. >l l'a trou*!, c'est s/r! s'e'cla&a le co&&issaire. Tous se pr!cipit0rent # la suite "u chien... et le "!cou*rirent cent &0tres plus loin, le &useau en(oui "ans un terrier "e lapin, et grattant !per"u&ent, "es "eu' pattes pour tenter "e "!%usquer sa proie! Cn toute autre circonstance, Nol aurait !clat! "e rire, &ais il n'en (it rien - son inqui!tu"e au su;et "e M. Vignon !tait %ien trop gran"e! A!;#, le gen"ar&e responsa%le "u chien a*ait arrach! celui)ci au' "!lices "e la chasse au lapin, et l'o%ligeait # repren"re la piste. 4a %ra*e %1te o%!it et se &it # nou*eau # (lairer le sol. Ai' &inutes plus tar", lui et la petite troupe sortaient "u %ois "e h1tres
1

et "!%ouchaient "ans un cha&p - tou;ours aucune trace "u "isparu! Nol n'en &enait pas large - # l'angoisse ressentie pour son *ieil a&i s'a;outait la "ouleur que lui causait sa che*ille &al&en!e. >l $ eut encore une &arche p!ni%le en terrain "!cou*ert, puis la route gou"ronn!e apparut. Juan" il l'eut atteinte, le chien parut h!siter. >l partait "ans une "irection, re*enait, repartait "ans une autre... si %ien qu'a$ant o%ser*! un &o&ent son &an0ge, le gen"ar&e "!clara HiGarre! >l se&%le a*oir per"u la piste. M Nous n'a*ons plus qu'une chose # (aire re;oin"re la *oiture et (iler *ers Hruni0res , "!ci"a le co&&issaire 2arrier "ont le *isage s'!tait asso&%ri.

1 :

CHAPITRE /III E",ore le 1(,te%r AC 4C@E 2\TD, apr0s a*oir laiss! Nol au co&&issariat, Nick et Nathalie a*aient regagn! la rue "es Nar"ins, "!,us "e ne pas participer # l'enqu1te. Ne trou*e nor&al que Nol $ soit all! plutQt que &oi, &ais tout "e &1&e, ;'a*oue que ;e l'en*ie un peu, "it Nick. 2'est rageant "e penser que, pen"ant que les autres agissent, nous

1 <

restons l# sans rien (aire, et sans rien sa*oir par) "essus le &arch!! M Tu peu' tou;ours occuper ton te&ps, conseilla Mlle Hiche. ?en"ant que ;e cours acheter quelque chose "e %on pour *otre "Kner, alleG "onc ;ouer, tous les "eu'. Vous *erreG que Nol re*ien"ra tr0s *ite a*ec "es tas "e choses # *ous raconter! A0s qu'elle (ut sortie, Nathalie proposa - Tu (ais une partie "e "a&es a*ec &oi, NickL M +h! non, alors! r!pliqua le ;eune gar,on "'une *oi' hargneuse. Tu te (igures que ;e *ais rester *iss! sur une chaise alors que ;e %ous "'i&patienceL Ne pr!(0re aller &e cal&er les ner(s en ;ouant au %allon a*ec "es copains! >> sortit en tro&%e et Nathalie le regar"a partir, le cIur ulc!r!. Clle se "e&an"a co&&ent elle pourrait, elle, passer le te&ps. Clle *enait ;uste "e "!ci"er "'aller se consoler a*ec quelques &orceau' "e chocolat, lorsque l'i"!e lui *int "e les &anger sur son %alcon en sur*eillant la *illa "'en (ace. Jui sait si l'ho&&e n'allait pas &ontrer son neG, # un &o&ent ou # un autreL Or ce ne (ut pas lui qu'elle aper,ut, &ais

1 9

le (acteur. .ans quitter son *!lo, il allait "e &aison en &aison en "!posant le courrier "ans les %oKtes. >l arri*ait &aintenant # la *illa +ra&is. Tiens! 2ette (ois Nathalie le *it "escen"re "e sa %ic$clette et la "!poser contre le &ur. ?uis il poussa le portail "e M. Vignon, re&onta la petite all!e, gra*it les trois &arches et (rappa # la porte. Nathalie se pencha "a*antage, le sou((le suspen"u. 4e (au' M. Vignon allait)il ou*rirL 4a porte s'ou*rit %el et %ien "0s que le (acteur eut sonn!. .i *ite, &1&e, que la petite (ille ne put s'e&p1cher "e penser que l'ho&&e (aisait le guet, atten"ant le passage "u pr!pos!. 2elui)ci ressortit une &inute apr0s, et cette (ois il tra*ersa la rue, son *!lo # la &ain, en se "irigeant *ers la *illa "es Eenau". .ans &1&e pren"re le te&ps "e r!(l!chir, Nathalie "!*ala les escaliers, et arri*a sur le seuil en &1&e te&ps que lui. 4e (acteur, souriant "ans sa &oustache rousse, "e&an"a ?as a&en! le chien, au;our"'huiL Ch %ien, teneG, ;e *ous "onne *otre courrier.

1 7

M Merci, &onsieur... +tten"eG! cria)t)elle co&&e il (aisait &ine "e repartir. Ne... ;'ai une question # *ous poser. M 2'est que, &a petite, ;e n'ai pas le te&ps "e (aire la causette! Ne suis "!;# en retar" "ans &a tourn!e. M Ne *ou"rais ;uste *ous "e&an"er une chose. Juan" *ous 1tes entr! # la *illa "'en (ace, est)ce que c'est %ien M. Vignon qui *ous a r!pon"uL M Ma (oi, # &oins que ce soit un (antQ&e, ;e ne *ois pas %ien qui ,a pourrait 1tre! Mais il n'a*ait pas l'air en (or&e, le pau*re ho&&e! >l "isparaissait sous un gros cache)neG et un chapeau, et il &'a "it tenir une grippe terri%le. N'ai ;uste "!pos! le paquet reco&&an"!, il a sign! et ;e suis parti. Mais a"ieu, petite, *oil# que ;e &e retar"e encore a*ec toi! >> en(ourcha son *!lo et "isparut. Nathalie se &it # r!(l!chir # toute *itesse cela ne (aisait aucun "oute, l'ho&&e n'!tait !*i"e&&ent pas M. Vignon! Mais, s'il a*ait pris le risque "'ou*rir la porte au (acteur, "'1tre reconnu, c'est que le ;eu en *alait la chan"elle! 4e paquet que le pr!pos! *enait "'apporter "e*ait 1tre tr0s, tr0s i&portant!
1 =

Nathalie s'!lan,a "ans la rue, courant # toutes ;a&%es et criant cent &0tres # l'a*ance Nick! Nick! Viens tout "e suite! +ussitQt en alerte, le gar,on passa la t1te par) "essus la haie "e ses a&is. Tu n'as pas (ini "e crier co&&e ,aL grogna)t)il &!content. Mais, "e*ant le *isage "e sa sIur, il co&prit qu'il se passait quelque chose. ?lantant l# ses ca&ara"es, il la re;oignit "ans la rue. Juan" elle lui eut cont! l'inci"ent, il "ut a*ouer que ce que Nathalie a*ait "!cou*ert !tait "'i&portance. Eentre cheG nous! lui or"onna)t)il. Ne *ais tFcher "e *oir "e plus pr0s ce qui se passe # la *illa +ra&is. >> partit si *ite qu'elle n'eut pas le te&ps "e lui sou((ler un &ot. Clle resta i&&o%ile et "!se&par!e, se "isant que son (r0re allait peut) 1tre courir un gran" "anger, s'il s'a*enturait "ans cette !trange &aison "'en (ace! +lors elle "!ci"a "e le sui*re. Nick a*ait couru "'une traite ;usqu'# la &aison "e M. Vignon. Mais, au &o&ent oO, tournant le coin, il allait p!n!trer "ans le ;ar"in, il enten"it claquer la porte "'entr!e.

1 6

>> eut ;uste le te&ps "e s'aplatir contre un &ur - l'ho&&e %run que, l'autre ;our, Nathalie a*ait %ouscul!, quittait la *illa +ra&is et s'engageait "ans le petit che&in, qui ;oignait la rue "es Nar"ins # une autre rue parall0le. Aonc, pensa Nick, s'il atten"ait quelque chose, ce ne pou*ait 1tre que ce paquet reco&&an"!! 4'ho&&e &archait tr0s *ite, et Nick craignit "e le per"re "e *ue. ?ourtant le gar,on n'osa se &ettre en route tout "e suite

1:8

"erri0re lui - il i&portait "e ne pas se (aire rep!rer! H!las! Juan" il se "!ci"a # sortir "e sa cachette, l'autre a*ait "isparu. +*ait)il tourn! l'angle "e la rue # "roite ou # gaucheL Turieu' "'a*oir laiss! !chapper l'a"*ersaire, Nick se traita &entale&ent "'i"iot. .ou"ain, # cent &0tres "e lui sur la gauche, il aper,ut la silhouette "u (u$ar", au &o&ent oO celui)ci tournait le coin "'un i&&eu%le pour s'engager "ans une a*enue. Nick prit son !lan, et enta&a une poursuite "i((icile - il "e*ait # chaque instant se cacher "erri0re les *oitures arr1t!es le long "u trottoir, car le pseu"o)M. Vignon se retournait sou*ent. Mais quan", a$ant "!pass! les (au%ourgs, on atteignit la ca&pagne et que le (ugiti( s'engagea # "!cou*ert, les "i((icult!s "e*inrent plus gran"es encore - Nick !tait # la &erci "u &oin"re coup "'Iil que l'ho&&e pourrait ;eter par)"essus son !paule! ?ourtant, pas un seul instant il ne (ut tent! "e renoncer # sa poursuite. .upposons, se "it)il, que Nol et le co&&issaire n'aient pas trou*! M. Vignon. Jui sait si ;e ne le "!cou*rirais pas en

1:1

sui*ant cet ho&&eL Ct puis, ;e ne peu' pas le laisser s'en(uir a*ec ce &$st!rieu' paquet! + un &o&ent, l'ho&&e (it un crochet # gauche "ans un che&in creu' et "isparut "erri0re une (er&e a%an"onn!e. >l se "irigeait sans h!sitation et Nick pensa qu'il n'a*ait pas pris n'i&porte quelle "irection pour s'en(uir - il "e*ait a*oir un %ut pr!cis, peut)1tre un ren"eG)*ous... .i cette h$poth0se !tait %onne, ce n'!tait pas le &o&ent, alors, "e le per"re "e *ue! Nick se &it # courir # toute *itesse. .ortant "u che&in creu', il "!%oucha sur une petite route "!parte&entale oO la pre&i0re chose qu'il aper,ut (ut la .un%ea& ;aune arr1t!e au croise&ent. >l arri*ait ;uste # te&ps pour *oir le (au' M. Vignon $ &onter, s'installer # la place "u passager et a"resser quelques &ots au con"ucteur. Trop tar"! pensa Nick a*ec a&ertu&e. Mais le %ruit "u &oteur que l'on &ettait en &arche le (it r!agir. Non et non! se "it)il. >ls ne *ont pas &'!chapper &aintenant, ce serait trop %1te!

1:3

.ans une h!sitation, risquant le tout pour le tout, il saisit le cani( qui ne le quittait ;a&ais. +ccroupi, il s'approcha "e l'arri0re "e la *oiture, a*ec l'espoir que les "eu' ho&&es occup!s # parler ne le re&arqueraient pas. >l atteignit la .un%ea& au &o&ent oO le chau((eur, passant sa *itesse, appu$ait sur l'acc!l!rateur pour "!&arrer. +lors, a*ec l'!nergie "u "!sespoir, Nick en(on,a la la&e "u cani( aussi pro(on"!&ent qu'il put "ans le pneu us!, sans trop esp!rer un r!sultat. ?ourtant, un l!ger si((le&ent l'a*ertit qu'il a*ait, sans "oute possi%le, r!ussi - le pneu !tait cre*!! +*ec un tressaille&ent "e ;oie, Nick %on"it en arri0re et regagna l'angle "u &ur "e la (er&e. >l *it "!&arrer la *oiture qui, au %out "e quelques &0tres, se &it # tanguer puis s'i&&o%ilisa. 4e con"ucteur, qui n'!tait autre que l'ho&&e %lon", "escen"it constater le "!gFt. Turieu', il claqua sa porti0re # toute *ol!e en lan,ant un ;uron. +lors Nick ne put s'e&p1cher "e se (rotter les &ains "e*ant cette %elle r!ussite. Mais il sursauta %rusque&ent - "erri0re lui, une petite *oi' chuchotait -

1:

Tu es ru"e&ent (ort, Nick! >l se retourna "'une seule pi0ce, et *it Nathalie accroupie elle aussi "erri0re le &ur et ne per"ant rien "u spectacle. Juoi! "it)il ahuri. Tu !tais l#L M Mais oui, r!pliqua)t)elle cal&e&ent - ;e t'ai sui*i "e loin... et si tu sa*ais co&%ien "e (ois ;'ai (ailli te per"re! Ctonnant co&&e la pr!sence "'une sIur pou*ait 1tre agr!a%le, par(ois! 2ar Nick ne se cachait pas que les choses !taient loin "'1tre (inies. >l (allait se "!p1cher "'agir, et l'ai"e "e Nathalie ne serait pas "e trop. Tu arri*es # pic! a*oua)t)il. ?uis il reporta son attention sur ce qui se passait un peu plus loin. 4e secon" passager !tait, lui aussi, "escen"u pour constater la cre*aison. A!;#, les "eu' ho&&es cherchaient "ans le co((re "e quoi e((ectuer la r!paration. Tout en les guettant, Nick r!(l!chissait # ce qu'il con*enait "e (aire. Ccoute, "it)il en se tournant *ers sa sIur, il (aut a%solu&ent les e&p1cher "e s'!chapper. Mais, # pr!sent, ;e &e ren"s co&pte que nous n'arri*erons # rien, toi et &oi - tu *as partir

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chercher "e l'ai"e. M Mais oOL 2o&&entL s'a((ola Nathalie. Ne ne *ais tout "e &1&e pas rentrer seule # la &aison - c'est trop loin! M Ch %ien si, ;uste&ent! or"onna)t)il "'un ton sans r!plique. >l (aut que ;e reste ici # sur*eiller les "eu' ho&&es pen"ant que tu iras chercher "u ren(ort # la &aison. Eaconte tout en *itesse # Mlle Hiche et "e&an"e)lui "e t!l!phoner au co&&issariat. Mais, ;e t'en prie, (ais *ite! Ne n'ai pas en*ie "e "e&eurer longte&ps "ans la co&pagnie "e ces in"i*i"us! M Mais..., co&&en,a (ai%le&ent Nathalie. M A!p1che)toi "onc! Eegar"e - ils ont "!;# &ont! la *oiture sur le cric. Ju'est)ce que tu *eu' que ;e (asse s'ils "!&arrentL 2on*aincue, la (illette partit en courant, e&pruntant cette (ois le che&in au lieu "e passer # tra*ers cha&ps. Hors "'haleine et sou((rant "'un point "e cQt!, elle arri*a "i' &inutes plus tar" # l'entr!e "e la rue "es Nar"ins. Aeu' ho&&es sortaient ;uste&ent "'une *oiture arr1t!e - elle se heurta *iole&&ent # l'un "'eu'. Ch l#, (illette! Tu ne peu' pas (aire attentionL (it)il &!content en la saisissant par
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le %ras. Nathalie regar"a l'ho&&e, puis la *oiture elle reconnut celle oO elle a*ait *u &onter Nol en co&pagnie "u co&&issaire 2arrier. Vous... *ous 1tes "es inspecteurs "e police! %!ga$a)t)elle. 2'!tait *rai - les "eu' ho&&es a*aient !t! en*o$!s pour sur*eiller la *illa +ra&is, &ais trop tar" pour en a*oir *u sortir le (au' M. Vignon. A!;# au courant "e l'histoire, ils !cout0rent attenti*e&ent le r!cit "e Nathalie et n'h!sit0rent pas un instant # la croire. .ans &1&e la laisser ache*er, ils la (irent &onter en *oiture +pplique)toi # %ien reconnaKtre le croise&ent, Nathalie. Nous allons passer par la gran")route, ce sera plus *ite (ait! 4'auto&o%ile "!&arra en tro&%e et Nathalie se laissa aller contre les si0ges - elle n'en pou*ait plus "e ces !&otions!

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CHAPITRE /IV S%r l( iste ?CNA+NT que Nathalie e'!cutait sa &ission, Nick, tou;ours plaqu! contre le &ur "e la (er&e, a*ait continu! "e guetter les "eu' ho&&es qui s'a((airaient autour "e la .un%ea&. Tr0s *ite, apr0s "es "!&1l!s "i*ers a*ec le cric qui (onctionnait &al, il apparut qu'ils renon,aient # changer la roue. .ans "oute se ren"aient)ils co&pte qu'ils $ per"raient trop "e te&ps. Nick les *it
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parle&enter un &o&ent, puis, a%an"onnant la *oiture, s'engager # pie" sur la petite route. 4e guetteur !tait pris entre "eu' (eu'. .'il les sui*ait, Nathalie ne le retrou*erait pas. Mais, s'il les laissait partir, on ne les retrou*erait peut)1tre ;a&ais, eu'! +pr0s un &o&ent "'intense r!(le'ion, le gar,on se sou*int qu'il connaissait les signes "e piste - le *oil#, le &o$en "e "onner "es in"ications # Nathalie... # con"ition, %ien s/r, "'a*oir un &orceau "e craie pour tracer ces signes! >l le trou*a par&i les inno&%ra%les choses qui gon(laient ses poches. .i &a&an !tait l#, pensa)t)il, elle serait %ien o%lig!e "e con*enir que &es (ouillis ont par(ois "u %on! .e %aissant, il tra,a une (l0che sur la route, puis, content "e lui, e&%oKta le pas au' "eu' no&&es. .ans aucun "oute, Nathalie co&pren"rait - ils a*aient trop sou*ent ;ou! ense&%le pour qu'il e/t "es "outes l#)"essus! Ae loin en loin, il reco&&en,a ses inscriptions, utilisant tantQt la route, tantQt une pierre plate, tantQt un tronc "'ar%re. 4es "eu' ho&&es &archaient tou;ours

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"e*ant lui, heureuse&ent sans se retourner. ?ourtant Nick n'ignorait pas que cette poursuite !tait "angereuse - si les (u$ar"s s'aperce*aient "e sa pr!sence, il ne r!ussirait certes pas # leur !chapper. Cn cas "e "!cou*erte, il ne *o$ait aucun re(uge # l'horiGon. ?ersonne ne *ien"rait # son ai"e, et &1&e s'il courait *ite, ils auraient tQt (ait "e le rattraper. 4a route con"uisait au petit *illage "e Mercueil. 4orsque apparurent au loin les pre&i0res &aisons, les "eu' co&plices eurent un instant "'h!sitation. .ans "oute n'ont)ils pas en*ie "e tra*erser un en"roit ha%it!L pensa Nick. +ussi ne (ut)il pas "u tout !tonn! en les *o$ant s'engager "ans un sentier s'a&or,ant sur la "roite et escala"ant une colline. +*ant "e les sui*re, le ;eune gar,on se hFta "e tracer une (l0che %ien *isi%le in"iquant la nou*elle "irection qu'il allait pren"re. ?our plus "e pr!caution, il "essina !gale&ent une croi' au &ilieu "e la route - Nathalie tra"uirait !*i"e&&ent - che&in %arr! . +lors seule&ent il prit # son tour le sentier. +u (ur et # &esure qu'il gri&pait, la

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panique le gagnait - le "ernier lien qui l'unissait au' siens n'!tait)il pas "!sor&ais ro&puL >ci, ni ar%re ni route pour tracer "es (l0ches. + partir "e &aintenant il allait 1tre seul, co&pl0te&ent seul a*ec ces "eu' ho&&es. >l "!ci"a "e leur laisser "e l'a*ance. Cn(in, il se re&it en &arche. >l "!%oucha sur un plateau et regar"a autour "e lui. Tiens, que se passait)ilL >l n'aperce*ait plus qu'un ho&&e - le %lon" a*ait "isparu! +*ait)il "!tect! la pr!sence "e Nick, et !tait)il en train "e le contourner pour le surpren"re par) "erri0reL +u &o&ent oO le ;eune gar,on, tr0s inquiet, allait (aire *olte)(ace, une &ain toucha son !paule. >l (aillit crier, &ais aucun son ne sortit "e sa %ouche - la peur lui a*ait coup! la *oi'. 2e (ut heureu', car il s'agissait "e Nathalie et "es "eu' inspecteurs - il se sentit sau*!! N'a*oue que *ous &'a*eG (ait une %elle (rousse! "it)il. Ne &'i&aginais... M OO sont les ho&&esL coupa le plus ;eune "es inspecteurs. M 4'un "'eu' a "isparu. Mais... &ais... l'autre aussi! constata Nick en parcourant le plateau "'un regar" a((ol!.
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+llait)on "e nou*eau per"re la trace "es (ugiti(s, ;uste au &o&ent "e toucher au %utL >ls ne "oi*ent pas 1tre %ien loin, le rassura le policier. Ne parie qu'ils se sont en(onc!s "ans ce %ois, qui "escen" "ans la *all!e "u Vernon. M ?ro%a%le, acquies,a l'autre. @ne (ois la ri*i0re (ranchie, c'est tout "e suite la route nationale... et l#, a*ec un peu "e chance, ils peu*ent (aire "u stop et (iler # "es centaines "e kilo&0tres. Nous les aurons "'ici l#! r!pliqua le plus ;eune a*ec opti&is&e. 4es "eu' policiers, sui*is "e pr0s par Nick et Nathalie, "!*al0rent le terrain %ois! en pente "ouce. HientQt ils *irent %riller l'eau "u Vernon # tra*ers les ar%res. @n che&in !troit %or"ait la ri*i0re. Ne les *ois. >ls courent *ers le pont! annon,a le ;eune inspecteur. +lors, il se tourna *ers le (r0re et la sIur - Vous, les en(ants, cacheG)*ous "erri0re ce %osquet et n'en %ougeG sous aucun pr!te'te ;usqu'# ce que nous re*enions! Nathalie o%!it a*ec soulage&ent - cette chasse # l'ho&&e l'attristait et l'e((ra$ait

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# la (ois. +$ant l'ouRe (ine, elle a*ait enten"u l'un "es inspecteurs "ire # l'autre ?our*u que ces ho&&es ne soient pas ar&!s! Nick, par contre, !tait &!content qu'on l'ait &is # l'!cart, et tr!pignait sur place. Cn(in il se r!signa, et se contenta "'o%ser*er la sc0ne a*ec passion. Eegar"e, "it)il # sa sIur. 4e (au' M. Vignon *a attein"re le pont, et l'ho&&e %lon" est "erri0re, a*ec les "eu' policiers # ses trousses. >ls *ont l'a*oir par surprise! Non! 4e %lon" se retourne, il les a *us! Cn e((et, le con"ucteur "e la .un%ea&
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*enait "'aperce*oir les "eu' inspecteurs qui s'!taient !lanc!s # "!cou*ert. @ne i&&ense surprise se peignit sur son *isage - sans "oute se cro$ait)il # l'a%ri, "ans ce coin "!sert! +ussitQt il cria pour a*ertir son co&plice .au*e)toi, ]us, on est sui*is! Tous "eu' (irent un e((ort terri%le pour !chapper # leurs poursui*ants. .e&%la%les # "eu' %1tes traqu!es, ils coururent # per"re haleine sur le petit che&in, sachant que leur li%ert! !tait en ;eu. Mais, "!;# (atigu!s par leur longue &arche, ils ne purent r!sister longte&ps plus ;eunes et plus sporti(s, les policiers les rattrap0rent %ientQt et les ra&en0rent en les tenant soli"e&ent par le %ras. .ou"ain, le "!no&&! ]us tenta "e ;eter "erri0re lui un petit o%;et &!tallique, qui atterrit en tintant sur un tas "e pierres. 4'inspecteur qui le tenait s'en aper,ut aussitQt et l'o%ligea # le ra&asser. Ju'est)ce que c'estL Juelque chose "e si i&portant, que tu essaies "e t'en "!%arrasserL Montre),a, pour *oir! 4'ho&&e ten"it l'o%;et # contrecIur, et le policier, en l'e'a&inant, se gratta le crFne -

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Tiens, une cl!!... Mais, il &e se&%le que c'est une cl! "e consigne "e gare! Ju'$ a)t)il "'int!ressant "ans ce casier auto&atiqueL Ju'$ a*eG)*ous cach!L Ou %ien qu'a*ieG)*ous l'intention "'$ trou*erL 4es "eu' &al(aiteurs %aiss0rent la t1te, sans un &ot. Hon, eh %ien, en route! Vous *ous e'pliquereG "e*ant le co&&issaire 2arrier! Tan"is qu'on re;oignait la *oiture "e police rest!e pr0s "e la (er&e, Nick &ur&ura # sa sIur encore %oule*ers!e 2'est quan" &1&e "rQle&ent curieu' que ce soit unique&ent pour lui *oler une petite cl! "e rien "u tout, que ces t$pes aient attaqu! M. Vignon. 2'est la preu*e qu'elle "oit a*oir une !nor&e i&portance! Ct ;e serais curieu' "e sa*oir pourquoi!

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CHAPITRE /V L( ,l -e l'(11(ire J@5DT+>T)>4 +EE>VD # M. VignonL B 2'est ce que se "e&an"ait an'ieuse&ent Nol en repartant *ers le chalet a*ec les policiers. .ou"ain une pens!e terri%le lui *int, et il l'e'posa # &ots hach!s au co&&issaire 4'ho&&e %lon" a peut)1tre re;oint M. Vignon au &o&ent oO il gagnait la route,

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et l'a o%lig! # re&onter "ans la .un%ea&L 2ela e'pliquerait pourquoi la piste s'arr1te %rusque&ent! M. 2arrier hocha la t1te sans r!pon"re - cette pens!e lui !tait *enue, # lui aussi. A!ci"!&ent, l'a((aire prenait &au*aise tournure! Ju'alleG)*ous (aire &aintenant, &onsieurL insista Nol. M Ee;oin"re au plus *ite le co&&issariat, et lancer "es &essages par ra"io # la police routi0re pour qu'elle tente "'arr1ter la .un%ea&. 4a *oiture "e police regagna Hruni0res plus rapi"e&ent encore qu'# l'aller. Vo$ant le ;eune gar,on ten"u et (atigu!, le co&&issaire "!ci"a Nous allons te laisser cheG toi en passant tu as s/re&ent %esoin "e te reposer. M Mais, co&&issaire... M. 2arrier (ut in(le'i%le, et Nol se r!signa *ite - il a*ait gran"e en*ie "e re*oir Nick et Nathalie et "e se concerter a*ec eu' sur ces !*!ne&ents trou%lants. Mais, en &ettant le pie" hors "e la *oiture, il ne put s'e&p1cher "e ;eter un coup "'Iil # la *illa +ra&is, et resta stup!(ait - un

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ho&&e !tait accou"! # l'une "es (en1tres gran"e ou*erte "u reG)"e)chauss!e, conte&plant les (leurs "'une plate)%an"e. Ct cet ho&&e, c'!tait... M. Vignon lui)&1&e! 4e *rai M. Vignon, et non pas l'ho&&e %run. +ussi saisi que s'il *enait "'aperce*oir un (antQ&e, Nol eut tout "e &1&e le sang)(roi" "e (aire arr1ter la *oiture qui "!&arrait "!;#. M. Vignon est re*enu... l#... "ans sa &aison! %al%utia)t)il # l'a"resse "e M. 2arrier. M ?as possi%le! Cn trois %on"s, l'ho&&e et le ;eune gar,on (urent sur le seuil "e la *illa +ra&is, "ont la porte leur (ut ou*erte par le propri!taire lui) &1&e, tout souriant. Juel plaisir "e *ous retrou*er sain et sau(, &onsieur Vignon! s'!cria Nol. Nous a*ons eu si peur pour *ous! M 2rois %ien, Nol, que ;e suis tout aussi content "e te re*oir! r!pon"it M. Vignon en lui a"&inistrant une petite tape sur l'!paule. .i ;e suis satis(ait "'1tre sorti "es gri((es "e ces %an"its, ;e le suis encore plus, car ;e sais "!;# que *ous *ous 1tes pr!occup!s "e &oi. 2 est ru"e&ent %on, l'a&iti!!

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4e co&&issaire toussota pour couper court # ces !panche&ents, qui lui (aisaient per"re "u te&ps. 2o&&ent 1tes)*ous rentr! cheG *ousL "e&an"a)t)il. Nous a*ons sui*i *otre trace ;usqu'# la route... puis plus rien! M N'ai tout si&ple&ent (ait "e l'auto)stop, e'pliqua M. Vignon. Juan" ;e suis arri*! ici, ;'ai trou*! &a &aison ou*erte # tous les *ents, co&&e si... M Vous 1tes s/r qu'il n'$ a*ait personneL coupa M. 2arrier stup!(ait. M Hien s/r que non! Jue *ouleG)*ous "ireL M Nous nous e'pliquerons au co&&issariat, trancha le co&&issaire. Monsieur Vignon, ;e suis "!sol! "e *ous ennu$er, &ais il (aut que *ous &e sui*ieG l#)%as. Toutes *os "!clarations "oi*ent 1tre not!es, a(in... M +h! ,a non, pas tout "e suite! protesta le *oisin "es Eenau". 4aisseG)&oi au &oins (inir le repas que ;e &e suis pr!par! - ;e &eurs "e (ai&. .a*eG)*ous que &on gar"ien &'a laiss! sans &anger "epuis ce &atin sept heuresL Or, il est plus "e cinq heures apr0s)&i"i! Taites &ieu' *ous et *os ho&&es, teneG)&oi co&pagnie en
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*enant %oire "e &a liqueur "e cassis (a%riqu!e # la &aison. A'a%or" interloqu!, M. 2arrier (init par accepter "e %on cIur cette proposition. Nol en pro(ita pour tra*erser le petit che&in a(in "e se ren"re cheG lui - il n'$ trou*a personne. >l en !prou*a un peu "'inqui!tu"e. @n quart "'heure plus tar", on repartait pour le co&&issariat. 2ette (ois, M. 2arrier n'a*ait (ait aucune o%;ection # la *enue "e Nol. Juan" M. Vignon (ut install! (ace # son %ureau, le co&&issaire lui "it "'un ton s!rieu' Maintenant, ;e pense que *ous acceptereG "e r!pon"re # &es questionsL Mes ser*ices "oi*ent s'attaquer sans atten"re # la tFche "i((icile "e retrou*er les "eu' &al(aiteurs en (uite. Aites)&oi "e quelle (a,on... >> (ut interro&pu par l'arri*!e en tro&%e "e Nick et "e Nathalie Mais oO !tieG)*ousL s'e'cla&a Nol. Ne suis pass! # la &aison et ;e ne *ous $ ai pas trou*!s. M Oh! (it Nick "'un air (ausse&ent &o"este, c'est tr0s si&ple - nous !tions ;uste sortis un &o&ent, Nathalie et &oi, le te&ps

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"e sui*re les *oleurs et "e les attraper! M. Vignon et Nol rest0rent %ouche %!e, le co&&issaire eut un haut)le)corps. Juoi! (it)il, *ous ne pr!ten"eG pas *ous 1tre, # *ous seuls, attaqu!s # ces "eu' &al(aiteursL M Ch %ien..., recti(ia Nathalie, nous a*ons "e&an"! un peu "'ai"e # *os inspecteurs. A'ailleurs, les *oici. Cn e((et, les policiers *enaient "'entrer "erri0re Nick et Nathalie. Mais oui, co&&issaire, c'est grFce # ces en(ants que nous a*ons captur! Nean)Noseph Au%out, %ien connu "e nos ser*ices, et son co&plice, un "!no&&! ]usta*e M!richon qui se "it e&plo$! "e %anque. .ans la pr!sence "'esprit et le courage "es ;eunes Eenau", ces ho&&es (ilaient et nous aurions sans "oute eu %eaucoup "e &al # les rattraper, !tant "onn! l'a*ance qu'ils auraient prise. 4e co&&issaire 2arrier resta encore un &o&ent &uet "e stup!(action, puis il se le*a pour aller serrer la &ain "u (r0re et "e la sIur, qui en rougirent "e plaisir Mes (!licitations, ;eunes gens! Vous a*eG !t! plus rapi"es que nous - ;'ai hFte
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"e sa*oir co&&ent *ous *ous $ 1tes pris. Nick et Nathalie ne se (irent pas prier pour raconter leur !quip!e, s'interro&pant l'un l'autre tant ils a*aient hFte "e tout "ire. ?uis, quan" ils eurent ter&in!, ce (ut au tour "e M. Vignon "e raconter sa propre histoire. Juant # &oi, co&&en,a)t)il, *oici ce qui &'est arri*! - *en"re"i soir, alors que ;'!tais tranquille&ent en train "e lire, on a sonn! # &a porte. Ne suis all! ou*rir et &e suis trou*! en pr!sence "'un personnage qui &'a, "'e&%l!e, (ait &au*aise i&pression Mais ;'ai aussitQt ou%li! cette i&pression, car cet ho&&e s'est &is # &e parler "e &on (ils... "ont ;e ne sais rien "epuis "es ann!es. M. Vignon se tut et le co&&issaire enchaKna Ne n'ignore pas cette histoire, &onsieur, *otre ;eune a&i Nol &'a racont! ce qu'il en sait. 2ontinueG "onc # nous parler seule&ent "e ce qui s'est pass! ce soir)l#. M 2'est tr0s si&ple - cet ho&&e connaissant &on (ils M et ;'ai co&pris # certains "!tails qu'il "isait *rai M &'a propos! "e &e &ener # son che*et, car il !tait soi)"isant &ala"e. N'ai (ait ce qu'aurait (ait #

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&a place n'i&porte quel p0re - ;'ai pr!par! &a *alise, et, sans &!(iance, ;'ai sui*i cet ho&&e. M N'ai *u cette sc0ne, "it Nick, alors que ;'!tais cach! "ans *otre cerisier oO ;e... en(in, oO ;'!tais! Ct, co&&e *ous nous a*ieG "it l'apr0s)&i"i &1&e que *ous ne partieG ;a&ais en *o$age, cela &'a paru %iGarre! M Tu a*ais %ien raison, Nick! Ct ;e n'ai pas !t! plus tQt "ans la *oiture que ;'ai co&pris &on erreur. @n autre ho&&e s'$ trou*ait, et, # eu' "eu', ils &'ont li! les poignets et les che*illes a(in que ;e ne puisse pas %ouger. +pr0s quoi ils & ont &en! "ans ce chalet oO ;e suis rest! en(er&! plusieurs ;ours sans qu'on &e "onne la &oin"re e'plication, et surtout sans qu'on &e reparle "e &on (ils. Ne n'a*ais pour toute co&pagnie que l'ho&&e %lon". 4e %run, celui qui a*ait sonn! cheG &oi le pre&ier soir, a*ait "isparu. M >l !tait cheG *ous, ne put s'e&p1cher "e pr!ciser Nol, et (ort occup! # se (aire passer pour *ous! M + se (aire passer pour &oi! Mais "ans quelle intentionL

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M Oh! son "essein !tait tr0s si&ple, inter*int l'un "es inspecteurs en tirant "e sa poche la cl! "u casier "e consigne. >l *oulait s'approprier ceci. M. Vignon ten"it la &ain et prit l'o%;et qu'il regar"a a*ec !tonne&ent. Mais..., %al%utia)t)il, ahuri. Ne ne connais pas cette cl! et ;e suis s/r qu'elle ne &'appartient pas. @ne pro(on"e stup!(action se peignit sur les *isages "es policiers et Nick sourit a*antageuse&ent. Ne crois que ;e peu' *ous "onner l'e'plication! "it)il. 2ette cl! se trou*ait certaine&ent "ans un paquet reco&&an"! que le (acteur a apport! ce &atin pour M. Vignon et que le (au' M. Vignon a intercept!. 4e co&&issaire 2arrier sourit # son tour Hra*o! .herlock Hol&es en her%e! Ct &aintenant, Minet, coureG *ite chercher le contenu "e ce casier # la gare , "it)il # l'un "es inspecteurs qui partit aussitQt que M. Vignon lui eut ten"u la petite cl! sur laquelle !tait inscrit le nu&!ro "e la consigne auto&atique. 2hacun gar"ait un silence i&patient, tan"is que l'on atten"ait le retour "u &essager. M.
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Vignon surtout se&%lait ten"u et l'on pou*ait &1&e lire "e l'inqui!tu"e sur sa %onne (igure (atigu!e par les no&%reuses !&otions "es "erniers ;ours. Heureuse&ent, on enten"it %ientQt la porte s'ou*rir et l'inspecteur Minet apparut. >l tenait # la &ain une !l!gante &allette "e cuir noir. N'esp0re que nous allons en(in connaKtre le (in &ot "e cette a((aire grFce # ceci, "it le co&&issaire. Monsieur Vignon, puisque *ous 1tes le propri!taire "e cet o%;et, &1&e si *ous l'ignorieG, la tFche "e l'ou*rir *ous re*ient. Nathalie, la t1te %our"onnante "e curiosit!, regar"a le *oisin approcher ses &ains l!g0re&ent tre&%lantes "u petit %agage *ers lequel tous les $eu' !taient %raqu!s. M. Vignon (it ;ouer la serrure et soule*a le cou*ercle. Oh! (it Nathalie stup!(aite. Aes %illets "e %anque, i&pecca%le&ent rang!s, e&plissaient la &allette. Ne ne co&pren"s pas... ;e ne co&pren"s pas, &ur&ura le *ieil ho&&e a%asour"i. 2et argent ne &'appartient pas! M Eegar"eG! "it Nick "ont le cIur %attait # tout ro&pre. >l $ a aussi une
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lettre "ans la poche "u cou*ercle. Clle nous "onnera peut)1tre l'e'plication. M. Vignon prit le papier et le parcourut "es $eu'. >l pFlit, &ais une lueur "e ;oie s'!tait allu&!e "ans son regar". >l ten"it la lettre au co&&issaire. 4iseG! "it)il. 4iseG # haute *oi'. 4e co&&issaire lut "'une traite les quelques lignes sui*antes. Mon cher ?apa, Ne sais au (on" "e &on cIur que tu as "!;# "/ &e par"onner et ou%lier nos *ieilles "isputes. Mais ne parlons plus "u pass! et

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pr!parons notre a*enir. ?ren"s cet argent et ach0te le *ieu' haras "e 4a Tuili0re qui est, ;e le sais, # *en"re. HientQt, nous pourrons, si tu le *eu' %ien, $ *i*re ense&%le. Ne suis, en atten"ant ce &o&ent, Ton (ils a((ectionn!. ?aul. M. Vignon, # la (in "e cette lecture, a*ait les $eu' e&%u!s "e lar&es. >l tentait "e "issi&uler "e son &ieu' et c'est tout ;uste s'il pr1tait attention au' questions que le co&&issaire continuait "e lui poser. 4'a*enture qu'il *enait "e *i*re ne co&ptait "!;# plus pour lui. .eule i&portait l'i"!e que son (ils !tait *i*ant et cherchait # le re*oir... # s'installer pr0s "e lui ! ?ourtant la "iscussion au su;et "e 1' a((aire "ura encore un certain te&ps. >l $ a un "!tail sur lequel ;e &e casse la t1te, a*oua Nick. 2o&&ent les "eu' &al(aiteurs pou*aient)ils "e*iner que M. Vignon rece*rait la cl! "e cette &alletteL

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M 2'est une question # laquelle nous ne pou*ons r!pon"re pour le &o&ent, a"&it M. 2arrier. Tou;ours est)il qu'a$ant eu connaissance "e cet en*oi, ils ont eu l'i"!e "e (aire "isparaKtre M. Vignon. ?en"ant ce te&ps l'ho&&e %run se (aisait passer pour lui, a(in "'1tre l# au &o&ent oO le (acteur apporterait le paquet reco&&an"!. M Cn so&&e, un proc!"! si&ple, (acile... et tout # (ait &alhonn1te , conclut Nol. ?eu apr0s, les Trois N prenaient cong! "e M. 2arrier, et quittaient son %ureau, entraKnant M. Vignon tou;ours per"u "ans une agr!a%le r1*erie. >ls n'a*aient pas atteint la porte "u co&&issariat qu'un inspecteur les rattrapait. 4e co&&issaire *ous "e&an"e "e re*enir. >ls o%!irent, intrigu!s. M. 2arrier !tait en con*ersation t!l!phonique. >l &it la &ain sur l'appareil pour !*iter "'1tre enten"u "e son interlocuteur, et lan,a au' en(ants une Iilla"e ironique, 2'est M. Touras qui &'appelle... *ous sa*eGL le poissonnier "e Marseille, propri!taire "e la .un%ea&. >l s'inqui0te "e sa *oiture - ;e lui ai "it que &es ho&&es

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!taient ;uste&ent en train "e la ra&ener. Tout heureu', il tient a%solu&ent # r!co&penser ceu' qui ont contri%u! # la retrou*er... et cette r!co&pense, c'est une caisse "e &orue sal!e. Aois);e "onner *os no&sL 4e co&&issaire a*ait peine # gar"er son s!rieu' "e*ant l'e'pression "!go/t!e que prirent les trois *isages le*!s *ers lui. Ae la &orue! 2'!tait le poisson que les Trois N a*aient le plus en horreur, et la perspecti*e "'en &anger un &ois "e suite leur "onnait la naus!e! +lors, qu'est)ce que ;e r!pon"sL insista M. 2arrier. ) Aites # M. Touras que nous "!sirons gar"er l'anon$&at , r!pon"it Nick a*ec no%lesse.

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CHAPITRE /VI Le reto%r +u .O>E "e cette a*enture, les ;eunes Eenau" !taient si e'cit!s qu'il leur (ut i&possi%le "'aller au lit # l'heure ha%ituelle. >ls ne se lassaient pas "'!changer leurs i&pressions sur T a((aire Vignon . Moi, "it Nathalie, c'est quan" Nick et &oi guettions "erri0re le &ur "e (er&e que ;'ai eu le plus peur. .i les "eu' ho&&es s'!taient "out!s que le pneu a*ait !t! cre*! e'pr0s, et

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s'ils a*aient cherch! le coupa%le au' alentours, qu'est)ce que nous serions "e*enusL Nous n'aurions rien pu (aire pour nous "!(en"re, et... M Moi, c'est quan" un "es inspecteurs &'a &is la &ain sur l'!paule que ;'ai ressenti la plus gran"e (ra$eur, interro&pit Nick. Ne cro$ais que c'!tait l'ho&&e %lon", (igureG)*ous! M Ch %ien, &oi, (it Nol, c'est sur le %alcon "u chalet que ;e &e suis cru per"u, au &o&ent oO le &1&e ho&&e %lon" s'est "irig! *ers la (en1tre pour l'ou*rir. M +llons, allons! inter*int Mlle Hiche. 4e "anger est pass! &aintenant, n'$ penseG plus! Ne *ous in*ite # (aire une petite pro&ena"e en *ille pour *ous cal&er. 2ette proposition (ut accueillie a*ec enthousias&e. 4a soir!e !tait %elle et il $ a*ait %eaucoup "e &on"e "ehors..., ce qui n'e&p1cha pas Mlle Hiche "e (aire # ses ;eunes a&is, en pleine place pu%lique, une "!&onstration "e course # pie". 4es cou"es au corps, la t1te "roite, e'pliqua)t)elle. Ct surtout, appreneG # respirer tout est l#!

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2e "isant, elle ;oignit le geste # la parole. 4e spectacle "e cette *ieille "e&oiselle courant # toute allure !tait asseG !trange pour pro*oquer les rires "es %a"au"s, et les Trois N se seraient *olontiers en(onc!s sous terre, s'ils l'a*aient pu! Ae cette (a,on, conclut Mlle Hiche en re*enant *ers eu', *ous pourreG !chapper # n'i&porte quel poursui*ant, la prochaine (ois. +pr0s cette !prou*ante s!ance, les en(ants (urent tout heureu' "e rentrer rue "es Nar"ins. Maintenant, "it Nol, ;e crois que nous allons %ien "or&ir. +pr0s une ;ourn!e pareille, ce sera... Nick lui &it la &ain sur la %ouche pour le (aire taire, et arr1ta tout le &on"e "'un geste. Eegar"eG! "it)il. Ae*ant la *illa +ra&is, un ho&&e rQ"ait, s'approchant "es grilles pour tenter "e *oir ce qui se passait # l'int!rieur. >l (init par rester i&&o%ile, regar"ant intens!&ent en "irection "'une (en1tre !clair!e sur la (a,a"e. ?as possi%le! 2ette histoire ne *a pas reco&&encer! chuchota Nol incr!"ule. M Clle ne reco&&encera pas, car nous allons $ &ettre %on or"re, "!cr!ta Mlle Hiche

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aussitQt sur le pie" "e guerre. .ui*eG)&oi, les en(ants! Tout "ouce&ent, longeant les &urs "es autres *illas, ils arri*0rent au ni*eau "u guetteur. Nous allons le cerner, chuchota la *ieille "e&oiselle. Toi, Nathalie, tu courras chercher M. Vignon. 2o&prisL Cn a*ant! .ui*ie par les Trois N en (ile in"ienne, elle s'approcha "e l'ho&&e sans %ruit, et lui &it %rusque&ent la &ain sur l'!paule. >l $ a*ait une telle "i((!rence "e taille entre eu', qu'elle "ut se hausser sur la pointe "es pie"s. 4'inconnu, surpris, se retourna tout "'une pi0ce. + la (ai%le clart! "'un r!*er%0re, les en(ants se ren"irent co&pte qu'il s'agissait "'un ;eune ho&&e au *isage agr!a%le, "ont les %eau' $eu' so&%res conte&plaient Mlle Hiche a*ec ahurisse&ent. Cn(in, que... que... &e *ouleG)*ousL %!ga$a)t)il. Mais "!;# Nathalie !tait entr!e cheG M. Vignon et re*enait a*ec lui. >l eut l'i"!e "'allu&er la la&pe "u porche "'entr!e, ce qui ren"it la sc0ne %ien *isi%le. 4e *ieu' &onsieur et la petite (ille "escen"irent l'all!e en courant.

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Jue se passe)t)ilL "e&an"a M. Vignon. Jui est cet... >l s'arr1ta, saisi, ses $eu' !carquill!s e'a&inant le *isage "u ;eune ho&&e. Mais c'est... c'est... &on (ils! s'e'cla&a)t)il "'une *oi' sour"e. M Oui, papa, c'est &oi, ?aul! r!pon"it le nou*eau *enu. >ls s'e&%rass0rent sans parler. ?uis, %ras "essus, %ras "essous, ils partirent *ers la &aison, en(in r!unis et heureu' "e l'1tre. 4es trois en(ants et leur *ieille a&ie se regar"0rent "'un air penau". Voil# qui &'appren"ra # r!(l!chir a*ant "'agir! s'!cria Mlle Hiche tr0s (Fch!e contre elle) &1&e. 2on(on"re ?aul Vignon a*ec un &al(aiteur, a)t)on i"!e "e ,a! 4es en(ants se hFt0rent "e la consoler 2'est &oi qui &e suis tro&p! le pre&ier, recti(ia Nick. M Ct nous a*ons tous (ait la &1&e erreur, appu$a Nol. Jue *ouleG)*ous! Nous a*ons telle&ent (r!quent! "e %an"its ces "erniers ;ours, que nous so&&es e'cusa%les "'en *oir partout!

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M 4'essentiel, conclut Nathalie, c'est que M. Vignon et son (ils se soient retrou*!s. N'en suis tr0s, tr0s contente, pas *ousL Tout le &on"e !tait "e cet a*is. Eass!r!n!e, Mlle Hiche entraKna les Trois N *ers leur propre &aison, a(in qu'ils trou*ent "ans leurs lits un repos %ien &!rit!.

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CHAPITRE /VI E& li,(tio"s ON DT+>T au ;eu"i, et la ;ourn!e s'annon,ait %elle. Ao&&age qu'on retourne en classe "e&ain, re&arqua Nick. 2es ;ours "e cong! ont pass! trop *ite! ) Jue *eu')tu! On ne peut pas tou;ours *i*re "es a*entures! r!pon"it son cousin.

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2es sages paroles n'eurent aucun e((et sur Nick, qui poursui*it 2e qui &'ennuie, c'est qu'il *a (alloir r!pon"re # "es tas "e questions "e la part "e nos ca&ara"es. 2o&&e on "e*ait s'$ atten"re, cette histoire Vignon a "!;# (ait le tour "e la *ille. Hier, tous ceu' "e la rue !taient apr0s nous pour nous (aire raconter nos i&pressions! M Ch %ien, "it Nol &oqueur, tu n'a*ais pas l'air "e trou*er ,a telle&ent "!sagr!a%le, il &e se&%le! Ne t'ai &1&e trou*! asseG (an(aron, quan" tu narrais tes hauts (aits. M Ais "onc, &on petit *ieu', ne ;oue pas les &o"estes! Tu paraissais tr0s # l'aise, toi aussi, au &ilieu "'un cercle "'a"&irateurs qui t'!coutaient %ouche %!e ! 4a "iscussion se serait peut)1tre en*eni&!e si Nathalie n'a*ait (ait son apparition N'ai *u M. Vignon et son (ils partir pour le co&&issariat, annon,a)t)elle. Ne re*enais "e chercher le pain, et ;e les ai crois!s, et ils &'ont "it... Nick %on"it sur elle, la prit par l'!paule et la secoua. Ju'est)ce qu'ils t'ont "itL Mais parle "onc!
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Aepuis le retour "e ?aul Vignon, l'a*ant) *eille, les "eu' gar,ons %ouillaient "'i&patience "e connaKtre le "!noue&ent "e l'a((aire. Or ils en !taient tou;ours au &1&e point, ignorant le rapport qu'il pou*ait $ a*oir entre le (ils Vignon et les "eu' *oleurs. ?arleras)tuL insista Nick. M Mais ;e ne sais rien! g!&it sa sIur. Ou plutQt si - ;e sais que M. Vignon et son (ils *eulent tout nous e'pliquer. M Juan" ,aL + leur retour "u co&&issariatL M Non - cet apr0s)&i"i. Nous so&&es in*it!s par eu' a*ec Mlle Hiche, et il $ aura un gran" go/ter. M&e 2ochet se chargera "e (aire la pFtisserie - il paraKt que sa sp!cialit!, ce sont les gau(res. Ne suis contente, contente! chantonna la (illette. Clle quitta la cha&%re "es gar,ons en sautillant, laissant ceu')ci # "e&i satis(aits. Aes gau(res! co&&enta Nick a*ec une &oue "e &!pris. 2ette gour&an"e ne pense qu'# ,a, co&&e si "es gau(res pou*aient r!pon"re au' questions que nous nous posons! M Ch %ien, sois content - ta curiosit! *a 1tre %ientQt satis(aite, (it Nol "'un ton apaisant.
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M Tu appelles ,a %ientQt, alors qu'il (au"ra atten"re "es heures et "es heuresL N'ai&erais sa*oir tout "e suite, et qu'il n'$ ait pas "e gau(res! ?ourtant, la &atin!e et le "!%ut "e l'apr0s) &i"i pass0rent *ite, et *ers trois heures et "e&ie, s'!tant &is sur leur trente et un, Mlle Hiche et les Trois N se "irig0rent *ers la *illa +ra&is. 4a ta%le "u go/ter a*ait !t! "ress!e "ans le petit ;ar"in. M. Vignon et son (ils, souriants, atten"aient leurs in*it!s. @ne (ois tout le &on"e install!, le plus Fg! co&&en,a 2'est ?aul qui *a raconter, puisque *ous connaisseG "!;# l'a*enture que ;'ai &oi)&1&e *!cue. Ne s'est)elle pas, grFce # *ous, ter&in!e *ite et %ienL Ne *ous en re&ercie encore "e tout &on cIur, &es en(ants. Aonc, ce qui *ous &anque, c'est "e connaKtre l'histoire "e ?aul. M Moi, "it Nathalie se tournant *ers le (ils Vignon, ;e sais "!;# que *ous 1tes acteur "e cin!&a. M Toi, "it Nick, tu *as surtout te taire, parce que ce n'est pas toi que nous so&&es *enus !couter parler! M .i ;'ai en*ie "e "ire que ;e trou*e (or&i"a%le "'1tre acteur "e cin!&a, riposta
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Nathalie rouge "'in"ignation, ce n'est pas &onsieur &on (r0re qui &'en e&p1chera! M N'ai&erais %ien te "onner raison, petite (ille, "it ?aul Vignon en riant, &ais &alheureuse&ent ;e ne peu' pas. 2ontraire&ent # ce que tu crois, c'est tr0s ennu$eu'. Juan" ;e suis parti "e cheG &on p0re, ;e cro$ais que ;'allais passer &on te&ps # ;ouer les h!ros, applau"i et a"&ir! "es (oules. H!las! la *!rit! a !t! tout autre! N'ai pass! "es heures "ans les salons "'attente "es &etteurs en sc0ne, &e (aisant e'a&iner co&&e "u %!tail sur le &arch!. On *ous trou*e trop gran", trop petit, trop %run, trop %lon"... %re(, on (ait rare&ent l'a((aire, et on risque "e &ourir "e (ai&. Jue "e &!tiers i"iots ;'ai "/ (aire pour pou*oir seule&ent &anger! Ct &alheureuse&ent ;'!tais trop (ier pour re*enir ici, a*ouer # &on p0re que ;e &'!tais tro&p! et repren"re &es !tu"es. ?aul se tut un &o&ent, et M. Vignon lui serra la &ain, le regar"ant si a((ectueuse&ent qu'il !tait (acile "e tra"uire son regar" - Tu aurais "/, ?aul! Tu sais tr0s %ien que ;e t'aurais accueilli # %ras ou*erts! +pr0s "es ann!es "e cette *ie)l#, reprit le ;eune ho&&e, ;e n'a*ais "!croch! que "es rQles
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&ina%les... M 2'est in;uste! s'!cria Nathalie. Ne suis s/re que *ous a*eG "u talent. M ?eut)1tre, &ais *ois)tu, on a &is "u te&ps # s'en aperce*oir! 2'est au &o&ent oO, "!go/t!, ;'a*ais "!ci"! "'a%an"onner, qu'on &'a "onn! "e &eilleurs rQles. M Tant &ieu'! s'e'cla&a encore Nathalie. M 2e qui serait tant &ieu', c'est que tu n'interro&pes pas # chaque instant! gron"a Nick e'c!"!. ?aul Vignon enchaKna en souriant - Nathalie n'aura plus longte&ps # tenir sa langue, car ;'ai presque ter&in!. Aonc, # une certaine
1=1

!poque, ; ai tourn! une s!rie "e (il&s, et ]usta*e M!richon M "ont le no& "'acteur est ]us M!ric M $ ;ouait !gale&ent... &ais ;a&ais "ans "es rQles i&portants. Or, pen"ant le tournage "'un (il&, il $ a "e longs &o&ents "'inaction pour les acteurs et ils s'ennuient. +ussi, pen"ant ce te&ps, ils parlent entre eu'. N'ai "onc %eaucoup parl! a*ec ]us M!ric - ;e "irai &1&e que ;e r1*ais tout haut. Ne lui "isais que ;e n'en pou*ais plus "e ce &!tier qui &'o%ligeait # rester en(er&! "ans un stu"io alors que ;'ai&ais l'air pur. Ne lui racontais que ;'!cono&isais sou # sou tous &es gains a(in "e r!aliser un ancien r1*e - racheter le haras "e la Tuili0re, a%an"onn! "epuis "es ann!es, et $ (aire l'!le*age "es che*au' a*ec l'ai"e "e &on p0re. N'ai tant parl! "e ce r1*e, et "es !cono&ies que ;e (aisais pour le r!aliser, que ,a a "/ "onner "es i"!es # ]us. A'autant plus que son succ0s co&&e acteur "i&inuait "e &ois en &ois. Tout r!ce&&ent nous tournions un (il& sur la 2Qte "'+Gur. ?ro(itant "u ^eek)en", ;e *ins "ans cette *ille et "!posai la &allette # la gare "ans un casier auto&atique et repartis sur)le)cha&p e&portant

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la cl! car c'!tait le soir et ;e ne pou*ais "onc l'e'p!"ier. N'aurais pu tout &ettre en %anque, %ien s/r, &ais ;e *oulais rapporter "e l'argent # &on p0re. 2ela &e se&%lait plus glorieu'... +u (on", ;e suis un naR(... 4e ;our oO ;'en*o$ais la cl! "e consigne # &on p0re, le hasar" a *oulu que ;e rencontre ]us, et qu'il &'acco&pagne # la poste. 2'est alors que cet ho&&e a !cha(au"! ce pro;et &alhonn1te - pren"re la place "e &on p0re, et, ai"! "'un autre, "!ro%er cet argent. Vous sa*eG la suite, puisque, grFce # *ous, ils n'ont pu &ettre ce pro;et # e'!cution. >l $ eut un silence, puis M. Vignon secoua la t1te co&&e pour chasser un &au*ais sou*enir. Hah! Ou%lions)les! s'!cria)t)il. +u (on", ;e ne leur en *eu' pas telle&ent, puisque, grFce # eu', ;'ai "!cou*ert que *ous &'ai&ieG %ien! 2e "isant, il a"ressa un clin "'Iil a&ical au' Trois N. Nol, Nick et Nathalie pos0rent encore un tas "e questions # ?aul Vignon sur sa *ie "'acteur. 2ette agr!a%le con*ersation (ut interro&pue par M&e 2ochet, qui apportait une &ontagne "e gau(res acco&pagn!e "'un sala"ier "e cr0&e (ouett!e.

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+u &o&ent oO chacun "!gustait sa pFtisserie, un %oli"e # poil grisFtre (it irruption "ans le ;ar"in - c'!tait Hercule. >l s'i&&o%ilisa (ace au' con*i*es "e M. Vignon, et se &it # (aire le %eau. >l a*ait un air si co&ique, paraissant "ire - H! l#, *ous &'ou%lieGL que chacun !clata "e rire. Cst)ce que ;e peu' lui "onner une gau(reL "e&an"a Nathalie. M Hien s/r! Aeu' si tu *eu', r!pon"it M. Vignon. M A'ailleurs, il les a %ien &!rit!es! appu$a Nick. >l nous a %eaucoup ai"!s, "ans cette histoire. M Hercule est un caniche tr0s intelligent! approu*a Mlle Hiche tout heureuse, en serrant l'ani&al sur son cIur. 4es Trois N consi"!r0rent la *ieille "e&oiselle et son chien. ?lus que ;a&ais, leur resse&%lance les (rappa, &ais ils n'eurent pas "u tout en*ie "e s'en &oquer. @ne &1&e pens!e leur !tait *enue Nos parents rentrent apr0s)"e&ain - tant &ieu'! Mais, tout "e &1&e, on la regrettera, Mlle Hiche!

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