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Mais qui sont donc ces conomistes ?

Retour sur ceux qui avaient donn lalarme sans tre entendus James K.GALBRAITH

La crise financire a rvl lchec des courants de pense dominants de la science conomique, qui navaient pas vu venir la crise financire. Mais ce nest pas le cas de tous les conomistes. En raction larticle de Paul Krugman paru dans le {New York Times}, James K. Galbraith revient ici sur les travaux des chercheurs qui avaient t ignors, aussi bien par les rgulateurs que par la majorit de la communaut scientifique. Ces travaux offrent aujourdhui le cadre conceptuel dune nouvelle rgulation financire.

Bien entendu, il y avait quelques conomistes qui contestaient lide dun comportement rationnel et se demandaient si lon pouvait rellement faire confiance aux marchs, se rfrant au temps long des crises financires aux consquences conomiques dvastatrices. Mais ils nageaient contre-courant, incapables de se faire entendre face une complaisance largement rpandue, et qui rtrospectivement nous parat stupide . Paul Krugman, New York Times Magazine, 6 septembre 2009.

Amen. Bien quil soit dusage de placer ce mot la fin dune prire, il ma sembl appropri cette fois-ci de le faire figurer en tte. En deux phrases, Paul Krugman, Prix Nobel dconomie 2008 et certains gards lun des plus importants conomistes de notre temps, a bien rsum ce que lon peut considrer comme lchec dune poque, tant sur le plan de la pense conomique que sur celui de la politique conomique. Et pourtant, le rle de ces quelques phrases, noyes dans un essai de plus de 6 500 mots, semble pour le moins trange. Le propos est isol et ne dbouche sur rien. peu de choses prs une demi-phrase de plus et la mention dune mme personne trois reprises ,

rien dautre nest dit propos de ces conomistes qui avaient vu juste. Ils ne sont pas nomms. Leurs travaux ne sont pas cits. On ne sait rien deux. Bien que lhistoire leur ait donn raison sur la question conomique la plus fondamentale de notre gnration, ils restent les grands inconnus du rcit qui nous est cont. Larticle de Krugman est entirement consacr deux groupes, tous deux solidement installs au sommet (ou ce quils considrent tre le sommet) de la science conomique. Ces deux groupes sont particulirement proccups par leur statut et se disputent pouvoir, prestige et influence. Ces conomistes, Krugman les nomme conomistes deau de mer et conomistes deau douce ; eux-mmes prfrent le label no-classique pour les uns, no-keynsien pour les autres bien que les uns naient rien de classique, les autres rien de keynsien. On pourrait galement parler d cole de Chicago et d cole du MIT , en rfrence au lieu respectif o la majorit dentre eux a fait ses tudes suprieures. La vrit est que les tiquettes sont imprcises, car les diffrences entre les uns et les autres sont secondaires, et pour tout dire obscures. Ces deux groupes ont une perspective commune, une prfrence partage pour un mme cadre de pense. Krugman le dcrit trs bien en voquant la recherche dune approche englobante, lgante sur le plan intellectuel, qui donnait en outre loccasion aux conomistes de faire talage de leurs prouesses mathmatiques . Ce qui est tout fait exact. Il sagissait en partie de faire preuve dlgance et en partie dimpressionner, mais il ntait finalement pas question dconomie. Les problmes, les risques, les menaces et les politiques conomiques ny taient pas dbattus. Par consquent, ces deux groupes partagent le mme chec. Cest bien cela le plus tonnant. Il ne sagissait pas dune guerre sans merci entre Pangloss et Cassandre qui aurait ravag la science conomique. On avait plutt affaire une conversation entre copains, avec Bonnet Blanc dun ct et Blanc Bonnet de lautre. Et si vous pensiez que Bonnet Blanc ou Blanc Bonnet ntait pas trs estimable eh bien, cest que vous ntiez pas vraiment un conomiste. Le professeur Krugman soutient que Bonnet Blanc et Blanc Bonnet ont pris la beaut pour la vrit . La beaut en question rsidait dans une vision du capitalisme comme un systme parfait ou presque parfait . Assurment, accuser un scientifique ou, pire encore, une discipline tout entire davoir confondu la beaut et la vrit nest pas anodin. On peut nanmoins se demander ce quil y avait de beau dans cette ide. 2

Krugman ne le dit pas vraiment, mais il note que le recours aux mathmatiques pour dcrire la prtendue perfection tait impressionnant (impressive-looking) elles permettaient de rendre plus sduisante (gussied-up) la dmonstration au moyen dquations sophistiques (fancy equations). Le choix des termes est rvlateur : impressionnant ? Sduisant ? Ce nest pas dans ces termes quon dcrit normalement la Vnus de Milo... Certes, les mathmatiques ont quelque chose de beau, ou du moins peuvent avoir quelque chose de beau. Jaime particulirement les gomtries complexes gnres par les systmes non linaires simples. Mais les dmonstrations maladroites que lon retrouve dans les articles des revues dconomie mainstream nont rien voir avec cela. Elles font plutt penser de laborieux exercices de lycens. On a le sentiment que lobjectif est dintimider plutt que dclairer. Il y a une raison simple cela : une ide qui passerait pour simpliste lorsquelle est exprime avec des mots devient impressionnante ds quon y attache plthore de symboles grecs. Surtout sil sagit dune ide comme celle-ci : Le capitalisme est un systme parfait ou presque parfait qui aurait bien du mal, nonce de cette faon, rsister lpreuve du rire. Il se trouve que John Maynard Keynes, celui-l mme que Krugman voque en des termes logieux dans son article, avait sa propre vison du triomphe de la vision des conomistes et notamment du triomphe de David Ricardo, que lon peut considrer comme le premier aptre dune politique conomique dduite des prmisses thoriques, sur Thomas Robert Malthus. Voici ce qucrit Keynes :
Une victoire aussi dcisive que celle de Ricardo a quelque chose de singulier et de mystrieux. Elle ne peut sexpliquer que par la concordance de sa doctrine avec le milieu o elle a vu le jour. Le fait quelle aboutissait des conclusions tout fait diffrentes de celles quattendait le public profane ajoutait, semble-t-il, son prestige intellectuel. Que son enseignement, appliqu aux faits, ft austre et dsagrable lui confrait de la grandeur morale. Quelle ft apte supporter une superstructure logique, vaste et cohrente, lui donnait de la beaut. Quelle prsentt beaucoup dinjustices sociales et de cruauts apparentes comme des incidents invitables dans la marche du progrs, et les efforts destins modifier cet tat de fait comme susceptibles de produire en dfinitive plus de mal que de bien, la recommandait lautorit. Quelle fournt certaines justifications aux libres activits de lindividu capitaliste, lui valait lappui des forces sociales dominantes groupes derrire l'autorit 1.

John Meynard Keynes, Thorie gnrale de lemploi, de lintrt et de la monnaie, 1936 (NdT : les rfrences bibliographiques compltes sont donnes en fin darticle).

Notons que Keynes nen oublie pas pour autant limportance du facteur esthtique. Mais il linsre dans un tableau plus riche associant lopportunisme, la vnalit et lapologtique. Aujourdhui, les effets de sduction produits par la mthode dductive sont connus de certains conomistes du moins sous le nom de vice ricardien . Keynes crivait galement :
Jusqu une date rcente la doctrine elle-mme na jamais t conteste par les conomistes orthodoxes, mais son inaptitude remarquable servir la prdiction scientifique a fini par diminuer grandement le prestige de ses adeptes. Car depuis Malthus les conomistes professionnels paraissent avoir t insensibles au dsaccord entre les conclusions de leur thorie et les faits dobservation. Le public au contraire na pas manqu de relever ce dsaccord2

Les choses nont gure chang depuis et il est intressant de se demander pourquoi. On ne peut invoquer, pour expliquer cette situation, labsence de travaux sur la nature et les causes des dsastres financiers. Ces travaux existent, mais les auteurs et les approches qui abordent ce genre de questions ont t relgus aux marges du systme universitaire. Leurs articles ne sont publis que dans des revues de second rang, voire dans des lettres dinformation ou des blogs. Les chercheurs qui trahissent leur scepticisme en sintressant ce type de publications sont dissuads de poursuivre une carrire universitaire. Sils sont suffisamment tenaces, il ne leur reste plus qu sexiler dans une petite universit ou dans les coles denseignement suprieur (liberal art colleges3), o ils seront srs de passer inaperus. Aventurons-nous dans ces contres oublies de la science conomique, et risquonsnous une rapide prsentation de ces auteurs et courants de pense qui ont vu juste. Je ne prtends pas tre exhaustif ; je me suis seulement appuy sur mes lectures habituelles et celles qui mont t suggres par de nombreux collgues dont presque aucun nappartient ces prtendus dpartements dlite . Parmi les exemples donns plus loin, de nombreux proviennent des auteurs eux-mmes ou de leurs admirateurs. Dautres exemples, qui auraient galement pu tre cits, ne doivent leur absence quau manque de place 4.
Ibid. NdT : Les Liberal Art Colleges sont des tablissements denseignement suprieur qui ne possdent pas de laboratoire de recherche et qui ne dlivrent ni de diplmes de troisime cycle, ni de diplmes professionnels. Ils servent souvent comme une prparation gnraliste aux tudiants qui souhaitent ensuite se spcialiser dans une discipline prcise. 4 Je passe sur les travaux des conomistes dentreprise, comme Nouriel Roubini, dont je ne parviens pas clairement discerner les mthodes, ou Nassim Taleb dont le nihilisme me parat excessif lorsquil dit que rien ne peut tre prdit ; en loccurrence, la prsente crise a t prvue par certains. Je ne traite pas non plus des travaux des grands thoriciens comme Paul Davidson (voir la bibliographie) ou Joseph Stiglitz. Tous les deux
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1. Les ternelles Cassandre : le point de vue marxiste Depuis plus dune gnration telle une relique des mouvements radicaux des annes 1960, quand le keynsianisme tenait le haut du pav , la seule dissidence symbolique autorise dans de nombreux dpartements dconomie est une forme amricanise du marxisme, dveloppe pour une bonne part luniversit du Massachusetts Amherst dans les annes 1970, aprs lexpulsion des radicaux de Harvard. Au regard de cette tradition, la lutte des classes et les relations de pouvoir demeurent au cur de lanalyse conomique, et la crise est invitable. En 2004, lconomiste sud-africain Patrick Bond a identifi deux approches relevant de ce courant. Lune est reprsente par Robert Brenner, qui a fait de la comptition sans merci son principal thme de recherche. Lautre, qui sintresse plus particulirement aux phnomnes de suraccumulation du capital, est porte par Ellen Wood et David Harvey, avec plusieurs versions discordantes ou concurrentes, y compris celle de Giovanni Arrighi. Dans un article qui revient sur le droulement de la rcente crise, Brenner estime que celle-ci rvle dnormes problmes au cur de lconomie relle, des problmes non rsolus qui ont t masqus par lendettement durant des dcennies, ainsi que par une crise financire sans prcdent depuis laprs-guerre 5. En mettant laccent sur l conomie relle , ce courant marxiste ne fournit pas de vritable thorie des crises financires. Sur ce plan, ses reprsentants ne sont pas si loigns que cela du courant dominant : leurs yeux, la finance nest quun voile qui masque des forces plus profondes. Les spcificits de la crise, et ses modalits, ont donc une importance relativement secondaire (la crise pronostique par Bond en 2004 devait tre dclenche par un effondrement du dollar, d lampleur des dficits courants et lchec de la politique impriale mene en Irak ; cest lexemple dune crise qui aurait pu se produire mais qui na finalement pas eu lieu). Les no-marxistes ne sintressent pas non plus aux questions dordre politique, dans le sens o ils ne croient pas que le systme actuel puisse fonctionner.

ont prsent des raisons dordre gnral de sattendre une crise, mais ont beaucoup moins dcrit les raisons spcifiques qui allaient mener la crise. 5 Bond, Crunch time for US Capitalism? , 2004 ; Brenner, The Boom and the Bubble, 2003 ; Wood, Empire of Capital, 2005 ; Harvey, The New Imperialism, 2005 ; Arrighi, The social and political economy of global turbulence , 2003 ; Brenner, The origins of the present crisis , 2009.

2. Lart de dtecter les bulles Une seconde approche consiste identifier les bulles financires, signes avantcoureurs dun crash imminent. Dean Baker, du Center for Economic and Policy Research Washington, en est un des spcialistes incontests, pouvant se targuer davoir anticip la bulle immobilire quand le monde acadmique, dans sa grande majorit, lignorait encore. Ds 2002, Baker crivait :
Si les prix des logements redeviennent conformes au niveau gnral des prix, comme cela sest toujours produit par le pass, 2 000 milliards de dollars partiront en fume, rendant encore plus grave la rcession. Lclatement de la bulle immobilire compromettra galement la survie de Fannie Mae et Freddie Mac et de nombreuses autres institutions financires 6.

Cette prvision, qui sest avre exacte7, sappuyait sur une mthode simple. Celle-ci consiste identifier des indicateurs conomiques gnralement, le rapport entre deux variables sous-jacentes qui brusquement dvient de leurs niveaux historiques, dune faon qui suggre un tat temporaire et instable. Il pouvait sagir du rapport entre le cours de bourse dune socit et son bnfice net aprs impts ramen une action 8, par exemple dans le secteur des nouvelles technologies dans les annes 1990. Parmi les exemples plus rcents, la mthode peut sappliquer aux ratios prix / loyers sur le march immobilier, aux ratios mesurant lvolution des prix des logements par rapport linflation, aux taux de logements vacants, et bien dautres choses (cest lampleur de lcart, associe la taille du parc de logements, qui permet de mesurer lampleur de la bulle elle-mme dans le cas du march immobilier [amricain], Baker lavait value 8 000 milliards de dollars). Derrire cette mthode, on retrouve lide que les relations et les institutions de march sont gnralement stables, au sens o il existerait quelque chose comme un niveau normal . Ce qui veut dire que, lorsque les prix dcrochent de leurs valeurs habituelles, un retour brutal la situation initiale finira toujours par se produire : cela commence par une bulle et finit par un crash. Ceux qui ont achet au prix fort devront vendre au plus bas et se retrouveront ruins. Pendant six ans, Baker a multipli les mises en garde contre ce scnario.

Baker, The run up in home prices , 2002. Tout comme celle de Jane DArista, dans un de ses travaux sur les mouvements de capitaux : Lclatement de la bulle hypothcaire pourrait dclencher des bouleversements financiers importants, aux consquences macroconomiques bien plus profondes que celles engendres par le remue-mnage conscutif la crise des S&L des annes 1980 (voir bibliographie). 8 NdT : soit le PER Price Earnings Ratio ou le coefficient de capitalisation des rsultats.
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Dtecter les bulles en train de se former a une vertu capitale : la plupart du temps, cette mthode fonctionne. Mais il sagit dune mthode sans fondements thoriques solides. chaque fois, il y a un risque quelle choue : les relations entre les institutions du march en question comme le ratio normal prix / loyer ou le PER peuvent voluer. Mais peut-tre quun nouveau paradigme est en train de voir le jour, aprs tout. 3. De Keynes Godley Luvre de Keynes est troitement lie au cadre de la comptabilit nationale, ce que nous appelons [aux tats-Unis] National Income and Product Accounts (NIPA). Le produit total est le flux des dpenses qui alimentent lconomie, et ce que nous appelons croissance conomique est la mesure des variations de ce flux. Les dpenses sont de plusieurs ordres : on peut schmatiquement distinguer les dpenses de consommation, dinvestissement, les dpenses de fonctionnement de ltat et les exportations nettes. Chacune de ces dpenses fait lobjet dune thorie spcifique permettant den analyser les mcanismes 9. Les relations comptables dcrivent le monde dans des termes relationnels. La notion de Produit national brut, en particulier, qui dfinit la dpense totale par la somme des dpenses qui la composent10, prsuppose lexistence dune relation de rciprocit et de compensation entre les dficits budgtaires et lpargne prive. Plus prcisment, le solde du secteur priv (lexcs de lpargne nationale sur linvestissement national) doit toujours tre gal la somme du dficit budgtaire et des excdents nettes dexportation. Ainsi, balance commerciale inchange, un creusement des dficits publics se traduit par une hausse de lpargne prive. Et inversement, un accroissement de lpargne prive augmente le dficit budgtaire. Cest en sinspirant de cette ide que Wynne Godley, lconomiste de Cambridge (Grande-Bretagne), et une quipe du Levy Economics Institute ont consacr une srie danalyses lconomie amricaine, mettant en garde plusieurs reprises contre lvolution inquitante de la balance courante et surtout contre la dgradation du solde du secteur priv 11. Ils montraient que les surplus budgtaires de la fin des annes 1990 (et les dficits lgers des
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Comme Mirowski la montr, on peut considrer que, chez Keynes, les dpenses totales constituent ltalon de valeur dont lquivalent dans les thories prcdentes pouvait tre lor, le travail ou le bien tre psychologique. 10 C+I+G+X-M=Y. Avec Y pour le revenu, C pour la consommation, I pour linvestissement, G pour les dpenses de ltat, X pour les exportations, et M pour les importations. La seconde relation nous donne (S-I) = (G-T) + (X-M) o S est dfini par Y-C-T avec T pour les taxes. 11 Godley, Prospects for the United States and the World , 2008.

premires annes de la dcennie suivante) correspondaient un accroissement de lendettement priv (linvestissement prenant le pas sur lpargne). Ils faisaient valoir que, pour financer ces dettes, les mnages seraient tt ou tard contraints de rduire leurs dpenses, ce qui provoquerait son tour un ralentissement de lactivit, un effondrement du prix des actifs correspondants, et une baisse des revenus de limpt. En consquence, le dficit budgtaire allait encore saccrotre et finirait par crever le plafond. L encore, cest quelques nuances prs ce qui sest produit sur le plan conomique. La mthode de Godley ressemble celle de Baker : un tat est considr comme instable ds lors quun indicateur (ou ratio) scarte de ses valeurs antrieures. La diffrence est que Godley sappuie sur un cadre comptable ; son approche est donc structure et permet de comprendre ce qui peut et ce qui ne peut pas tre support par le systme. Cest un progrs trs net. Par exemple, jusqu une date rcente les surplus du secteur public taient rendus possibles par laccumulation de la dette prive. Cela soulve une question cruciale : un tel endettement peut-il tre supportable, et que se passe-t-il quand il ne lest plus ? La question peut tre retourne en priode de crise. Le secteur priv se remettant pargner, il est invitable que les dficits publics se creusent. Mais jusquo les hommes politiques, peu familiers de ces relations, seront-ils prts tolrer de tels dficits ? La question mrite dtre pose, car le jour o ils ne le seraient plus pour des raisons politiques, lconomie pourrait seffondrer. Sur la scne internationale, la volont de nombreux pays trangers de dtenir des bons du Trsor amricain fournit une contrepartie notre dette publique : les dficits seront invitables tant que le monde entier continuera de voir une valeur refuge dans ces obligations dtat. Mais cela soulve encore une autre question : pour quelles raisons les banques centrales cherchent-elles constituer de telles rserves ? La dmarche de Godley a donc le mrite de focaliser notre attention sur lessentiel : sur ce que nous savons et sur ce quil faudrait que nous sachions.

4. De Minsky aux dynamiques financires non linaires Les travaux de Hyman Minsky abordent le problme de linstabilit financire sous un autre angle. Une ide centrale chez lui est que la stabilit engendre linstabilit12. Durant les priodes de calme et de croissance soutenue, les oprateurs de march se lassent de plus en plus des rendements modrs. Pour augmenter la rentabilit de leurs placements, ils commencent prendre des risques de plus en plus importants, et se lancent dans des paris aux effets de levier de plus en plus levs. Des positions financires jusqualors viables, au regard des cash-flows passs des positions de couverture (hedge positions) font alors place dautres, dont on sait davance qu terme elles devront tre refinances. Ce sont des paris spculatifs. Ce qui suit est une transition en douceur, imperceptible, o les positions spculatives se transforment en positions qui ne peuvent plus tre refinances que par des nouveaux emprunts toujours plus importants. Cest la dernire tape, la chane de Ponzi, qui seffondrera une fois dcouverte. Lanalyse de Minsky montre que linstabilit financire du capitalisme nest pas seulement invitable mais quelle lui est intrinsque : linstabilit vient de lintrieur, sans que des causes externes ou des chocs ne soient ncessaires. Il ny a pas de croissance quilibre qui puisse perdurer indfiniment. moins de changer le systme, la responsabilit des pouvoirs publics est donc de rguler les pratiques financires, de limiter la spculation et dallonger ainsi au maximum la phase dexpansion du cycle. Ces rflexions trouvent leur prolongement dans des tudes plus rcentes des systmes dynamiques non linaires. On songe notamment aux travaux de Peter Albin, de Barkley Rosser Jr. et de Ping Chen13. Une des proprits des systmes non linaires est la succession de diffrentes phases de transition, de la situation dquilibre aux cycles qui se rptent deux, quatre ou huit fois de suite pour finalement aboutir au chaos dterministe. Ces phases de transition, semblables celles de leau passant de ltat solide ltat liquide puis ltat gazeux, sont qualitativement distinctes, intrinsquement stables, et aux frontires bien dlimites. Le passage de frontire, nous explique-t-on, ne constitue en rien un changement de paradigme ; cest simplement le mme systme intgr qui passe dun tat un autre. Rguler le systme consiste par consquent le maintenir dans une de ses phases de stabilit
Minsky, Stabilizing an Unstable Economy, 2008. Albin, Barriers and Bounds to Rationality, 1998 ; Rosser et al., The period of financial distress in speculative markets , paratre ; Chen, Micro Interaction, paratre.
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celle de couverture ou celle de spculation bien lcart de la frontire o commence la transition associe aux schmas de type Ponzi, o leffondrement devient invitable. Cest une ide simple. Et pourtant, elle na pas t prise en compte par le courant dominant dans sa rflexion sur les mesures prendre pour faire face la crise. Ping Chen cite sur ce point pour le rfuter Robert Lucas, lconomiste phare de lcole de Chicago :
La leon principale quil nous faut retenir de lhypothse de lefficience des marchs, crit Lucas, est quil est vain de chercher mettre fin une crise ou une rcession en confiant des banquiers centraux et des rgulateurs la tche didentifier et de neutraliser les bulles. Si de telles personnes existaient, le prix de leurs services serait trs au-dessus de nos moyens. Cela pourrait sappeler le thorme de Lucas de limpossible gestion des crises. Le problme est que ce thorme prsente [] des failles videntes. Nous avons montr dans notre thorie du march viable quil existait des mthodes pour se prmunir contre les bulles. Par exemple, de brusques variations dans le volume des changes Wall Street signalent une intense activit spculative de la part de gros investisseurs, et des comportements mimtiques de la part des noise traders14. Une agence de rgulation pourrait facilement prendre des mesures contracycliques, par exemple en renforant les exigences de fonds propres, en limitant les effets de levier ou en augmentant le taux dimposition des transactions 15.

Au sein du courant dominant, en revanche, linsouciance et le fatalisme se sont combins pour justifier linaction. Cela explique lempressement pathologique de certains conomistes Lawrence Summers par exemple apporter leur caution au dmantlement de rgles qui, linstar du Glass-Steagall Act, avaient permis de tenir le systme distance de la phase de Ponzi. On se souvient aussi pour rappeler un exemple grotesque des propos dAlan Greenspan encourageant la gnralisation des crdits immobiliers spculatifs. Dvidence, ce serait un grand progrs si la pense de Minsky pouvait inspirer les pratiques de rgulation. Une question demeure cependant en suspens : comment dterminer trs concrtement le type de rgulation quil nous faut adopter ? 5. De John Kenneth Galbraith la nouvelle criminologie Dans ce domaine, le point de dpart de la rflexion est donn dans luvre majeure de John Kenneth Galbraith, Le Nouvel tat industriel 16. norme succs de librairie au moment de sa sortie en 1967, ce livre na cess dtre critiqu par les conomistes du courant dominant non sans succs, puisquil a fini par tre totalement oubli sous leffet de la monte en
NdT : dans la thorie financire, le noise trader est un investisseur qui nest pas pleinement rationnel et dont la demande dactifs financiers est affecte par dautres mobiles motions, mimtisme, etc. que lanalyse des fondamentaux conomiques. 15 Chen, Micro Interaction, paratre. 16 John Kenneth Galbraith, Le Nouvel tat industriel, 2007.
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puissance du no-libralisme. Il faut dire que ce livre reprsentait une menace de taille pour tout ce courant de pense, car il visait, au moins partiellement, remplacer une conomie des marchs par une conomie des organisations des entreprises, des gouvernements, des syndicats et dautres organisations mettant laccent sur les structures de gouvernance, les contre-pouvoirs (countervailing powers) et lefficacit des efforts entrepris collectivement en vue dobjectifs communs. Dans Ltat prdateur17, je soutiens quaprs 1970 les grandes entreprises amricaines ont t prcipites dans la crise par des politiques de stop and go , une comptition internationale intense, le changement technologique, et surtout par un affaiblissement des procdures de contrle interne visant les protger contre les abus de la part de leurs dirigeants. Dans lindustrie financire, cest prcisment cet affaiblissement voire la corruption des instruments de contrle, aussi bien internes que ceux imposs par les rgulations externes, qui a men au dsastre. Dans ce domaine, une observation attentive des faits nous en apprend parfois plus que les statistiques. Le travail que Gary Dymski a consacr en 2005 au march des subprimes en est une bonne illustration. Il montre lui aussi quil tait tout fait possible de prvoir la crise. Il suffisait douvrir les yeux :
Il est probable que les emprunteurs potentiels se scinderont en deux groupes : ceux dont les actifs et la position offrent des garanties solides, et ceux dont les niveaux de richesse sont si faibles que leurs contrats seront rdigs dans le seul espoir den extraire suffisamment de gains de court terme pour compenser la situation dinsolvabilit qui se dclarera invitablement (pour la plupart dentre eux) plus long terme La crise financire que nous connaissons des travaux de Minsky se caractrise par leffondrement des attentes et des possibilits de refinancement sur le march formel... Il existe cependant un second type de crise, o cet effondrement se produit galement sur le march informel Cela ne signifie pas que les personnes concernes disparatront ou cesseront demprunter : elles nauront pas dautre choix que de senfoncer toujours plus profondment dans lendettement. Quand la valeur de lactif aura t puise et quil ny aura plus la moindre possibilit damnagement de la dette, leur vie finira par se confondre avec la crise financire 18.

Les travaux de Dymski ont galement bien dcrit, et cela trs tt, les stratgies des grandes banques et dautres acteurs du prt immobilier vis--vis des populations pauvres et des minorits ethniques, ainsi que les piges quils leur ont tendus pour capter le peu dactifs dont ces populations disposent. Cela pose invitablement la question de leur responsabilit et
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James K. Galbraith, The Predator State, 2008 (tr. franaise : Ltat prdateur, Seuil, 2009). Dymski, Financial globalization, social exclusion and financial crisis , 2005.

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nous amne un autre important courant de recherches, consacr au comportement conomique et au respect de la loi, et plus spcifiquement aux conditions dmergence des pidmies de fraude. Dans ce domaine, la principale rfrence est ltude que William K. Black 19 a consacre la crise des Savings and Loans20, o il dveloppe la notion de fraude du contrleur (control fraud) une fraude au dtriment dune organisation, commise par ceuxl mmes qui sont chargs de la contrler21. Le mme effort dattirer lattention des conomistes mainstream sur ces phnomnes est visible dans les travaux dAkerlof et Romer22, eux-mmes profondment inspirs par lexprience de Black en tant quenquteur et lanceur dalerte dans laffaire des Savings and Loans. Dans la crise actuelle, les traces de fraude et de corruption sont partout : des termes du contrat du prt immobilier et/ou hypothcaire lestimation des biens sur laquelle il tait fond, en passant par lvaluation des collatraux adosss ces prts, la grossire ngligence des rgulateurs et lide que les risques pourraient tre neutraliss grce linvention des credit default swaps le substitut dun contrat dassurance auquel il manquait lessentiel, savoir des rserves en cas de pertes. Rien de tout cela na t anticip par les conomistes du courant dominant, qui considrent gnralement la criminalit comme un sujet indigne de leur talent. En dcouvrant aujourdhui la vrit, souvenons-nous que le scandale des Savings and Loans stait sold par plus de mille inculpations et condamnations des peines de prison. De toute vidence, la croise de lconomie et de la criminologie, de vastes espaces restent explorer pour des chercheurs souhaitant aller de lavant. 6. Conclusion Paul Krugman a rendu un fier service en pourfendant les checs dun club dont il a t, durant de nombreuses annes, un membre minent. Je suis donc tent de pardonner au rdacteur du New York Times Sunday Magazine davoir repris pour loccasion, presque mot pour mot, le titre dun de mes articles publi neuf ans plus tt. Je ne rsiste cependant pas la tentation de citer mes propos de lpoque :
Black, The Best Way to Rob a Bank is to Own One, 2005. NdT: crise bancaire qui, entre 1986 et 1995, vit disparatre plusieurs centaines de caisses dpargne (les Savings and Loans) spcialises dans les prts hypothcaires. 21 Il existe de nombreux parallles entre ltude du pillage des organisations (organizational looting) dans les conomies dveloppes de lOuest et celle des conomies dvastes de lEurope de lEst (voir bibliographie). 22 Akerlof, Romer, Looting: the economic underworld of bankruptcy for profit , 1-74.
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Les membres les plus influents de la profession [] ont form une sorte de Politburo de lconomiquement correct. En rgle gnrale comme on pouvait sy attendre dans un club de gentlemen , cette appartenance les a placs du mauvais ct sur toutes les questions politiques importantes, et cela depuis des dcennies. Ils prvoient des dsastres qui nont jamais lieu. Ils excluent la possibilit dvnements qui finissent par se produire Ils sopposent aux rformes de bon sens les plus ncessaires, leur prfrant de simples placebos. Ils sont toujours aussi surpris lorsquun vnement fcheux comme une rcession se produit. Et quand ils finissent par se rendre compte que telle ou telle position est intenable, ils ne reviennent pas dessus. Ils nimaginent pas quil puisse y avoir de faille dans une thorie. Ils prfrent alors changer de sujet. Dans un tel club, on ne perd pas la face parce quon sest tromp. On ne cesse jamais dtre invit dans les colloques et les congrs suivants, pour prsenter ses travaux. Et le club reste toujours aussi ferm ceux qui nen sont pas membres 23.

Voil le problme principal. Comme je lai montr travers ce rapide tat des lieux qui demeure incomplet , il existe un corpus trs riche de littrature et de travaux conomiques permettant dtudier lconomie relle et ses problmes. Cette littrature est pertinente dune faon que le courant dominant, y compris dans ses nouvelles approches la mode comme l conomie comportementale , nest tout simplement pas. Mais quelle est la place de ces travaux dans les dbats acadmiques ? Elle est peu prs nulle. Il est donc inutile denfermer la discussion dans le cadre troit dune science conomique conventionnelle. Lurgence est bien plus dlargir le champ acadmique et de donner de la visibilit des travaux qui nous sont rellement utiles pour faire face aux terribles problmes conomiques de notre poque. Il faut quon puisse faire carrire acadmique dans des domaines et avec des approches qui ont fait la preuve de leur utilit. Cette tche ne doit manifestement pas tre confie aux dpartements dconomie concerns, mais aux conseils dadministration, aux organismes de financement, aux fondations, aux tudiants et peut-tre mme leurs parents. Lide nest pas de se disputer indfiniment avec Bonnet Blanc et Blanc Bonnet, mais de dpasser leurs querelles et davancer vers le champ qui doit tre l quelque part, qui en effet est bien l.
Traduit de langlais (tats-Unis) par Emmanuel Fournier, revu par Aurore Lalucq et Wojtek Kalinowski. Cet article est paru en anglais dans la revue Thought & Action (automne 2009), sous le titre Who Are These Economists, anyway? . Version franaise publie en partenariat avec lInitiative internationale pour repenser lconomie (www.i-r-e.org).
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Galbraith, How The Economists Got it Wrong , 2000.

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Rfrences bibliographiques
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Publi dans laviedesidees.fr, le 23 fvrier 2010 laviedesidees.fr

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