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Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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Title: Miss Rovel
Author: Victor Cherbuliez
Release Date: April 6, 2009 [EBook #28523]
Language: French
Character set encoding: ISO-8859-1
*** START OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK MISS ROVEL ***
Produced by Daniel Fromont
[Transcriber's note: Victor Cherbuliez (1829-1899), Miss Rovel (1875), dition de 1906]
VICTOR CHERBULIEZ
de l'Acadmie franaise
MISS ROVEL

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

QUINZIEME EDITION
PARIS
LIBRAIRIE HACHETTE ET CIE
79, BOULEVARD SAINT-GERMAIN, 79
1906
Droits et traduction et de reproduction rservs.
MISS ROVEL
PREMIERE PARTIE
I
Tom Jones, s'il faut en croire son biographe, rencontra un soir dans les environs d'Upton un vieux misanthrope
qui s'tait fait ermite; on l'appelait l'homme de la montagne. Vtu d'une peau d'ne, il vivait au fond d'un bois,
o il n'avait pas de peine viter les passants, attendu qu'il n'y passait personne. Il employait ses journes, soit
contempler sa longue barbe blanche, soit observer les plantes et les toiles. Il professait que tout est beau
dans l'univers, except l'homme, qui dshonore la cration; sa misanthropie lui venait d'avoir t dans ses
jeunes annes abandonn par sa matresse, trahi par son ami, qui tait son oblig. Tom Jones essaya vainement
de lui faire entendre raison. "Pourquoi, lui disait-il, vous en prendre tout le genre humain de vos injures
particulires? Vous avez t la victime d'un accident fcheux; mais, croyez-moi, je connais des hommes sans
venin et des femmes sans tache.--Vous tes encore bien jeune, lui rpondit le vieillard, et votre ge je
pensais comme vous."
Raymond Ferray ne portait point une barbe blanche; au moment o commence cette histoire, il avait peine
trente-quatre ans. Il n'tait point vtu d'une peau d'ne, car, s'il s'inquitait peu de dplaire aux autres, il tenait
se plaire lui-mme. Ce qui lui tait commun avec l'homme de la montagne, c'est qu'ayant t, lui aussi,
trahi par la femme qu'il aimait, son aventure l'avait rendu misanthrope ou, pour mieux dire, misogyne. A l'ge
des passions srieuses, il avait jur qu'il n'en aurait plus et mis les femmes au dfi de forcer l'entre de son
coeur. Il se sentait protg contre elles par la hauteur de son mpris.
Fils d'un mdecin de province qui s'tait tabli Paris, il tait demeur orphelin de fort bonne heure. Un oncle
lui servit de tuteur, et lui fut plus utile pour grer son patrimoine, qui n'tait point mprisable, que pour le
conseiller dans le choix d'un tat. Il est superflu de dire aux vignobles de la Bourgogne qu'ils sont ns pour
produire du vin; Raymond n'avait pas besoin qu'on l'aidt dmler sa vocation. Aprs avoir balanc quelque
temps entre la posie et la science, il se rsolut les cultiver l'une et l'autre. Il estimait que l'exacte prcision
est la vertu des grands potes, et que, si un peu de science loigne de la posie, beaucoup de science y ramne.
Sa prodigieuse prcocit d'esprit avait t l'admiration et l'effroi de ses professeurs. A dix-huit ans, il savait
l'hbreu, le persan et l'arabe. La nature l'avait visiblement prdestin au mtier d'orientaliste. De taille
moyenne, robuste et nerveux, maigre, basan, le nez aquilin, les yeux noirs, bien fendus, le regard la fois vif
et caressant, la bouche mince et un peu dure, il avait l'air d'un Arabe; sa physionomie offrait ce singulier
mlange de douceur presque fminine et de fiert sauvage, presque froce, qui est propre l'Oriental. Ses
camarades de lyce l'avaient surnomm le Bdouin. Dans leur bouche, ce sobriquet n'tait pas une injure. S'ils
gotaient mdiocrement ses manires brusques, o perait quelque hauteur, en revanche ils apprciaient la
sret de son commerce, la noblesse de son caractre gnreux et franc comme l'or.

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Sa barbe poussait peine qu'il avait commenc rassembler des matriaux pour crire l'histoire de Mahomet,
qui selon lui n'avait pas encore t crite. Ce devait tre son monument. Quelques juges comptents, qui
taient dans le secret de ses portefeuilles, assuraient que le futur biographe du prophte tait un homme de
gnie, qu'il unissait une vaste rudition une sagacit peu commune, qu'il tait appel renouveler l'histoire
de l'Orient par d'importantes dcouvertes. Comme Ansse de Villoison, Raymond aurait mrit d'tre de
l'Institut vingt-quatre ans. Il s'en souciait peu; il avait l'humeur libre, volontaire, un peu cassante, rpugnait
se laisser enrgimenter, et prfrait infiniment la science aux corps savants.
Il approchait de la trentaine quand il publia le premier volume de son histoire de Mahomet, qui justifia toutes
les prdictions de ses amis. Avant d'crire le second, il voulut faire connaissance avec l'Arabie. Il y passa deux
ans, parcourut cheval ou dos de chameau les vallons rocheux de l'Ymen, les pturages du Nedjed, les
plages sablonneuses de l'Asha, devisa sous la tente avec le Wahabite et le Bdouin. Par un trait d'audace qui
aurait pu lui tre fatal, il voulut visiter les saints lieux. Dguis en derviche, il se fit recevoir dans une
caravane de pieux plerins musulmans; il alla prier avec eux sur le tombeau du prophte, avec eux il fit sept
fois le tour de la Caaba et baisa dvotement la pierre noire. S'il et t reconnu, il aurait pay cher sa tmrit,
et, vrai dire, il fut plus d'une fois en danger de sa vie; il dut son salut son teint bronz, son nez aquilin,
sa merveilleuse possession de la langue et son remarquable sang-froid. De retour Djeddah, il crivit un
rcit de sa prouesse, qui parut dans une revue clbre et attira sur le faux plerin l'attention de l'Europe. Il
publia peu aprs un recueil de sonnets faits de main d'ouvrier, o respiraient l'Arabie, l'immensit du dsert,
une sagesse rveuse qui avait pris le turban.
Raymond n'tait pas all en Arabie la seule fin d'y converser avec l'ombre de Mahomet; il s'tait loign de
Paris par obissance. En cote-t-il d'obir quand on aime? Ce Bdouin avait le coeur ardent, il ne savait pas
aimer moiti. La belle Mme de P..., qu'il adorait, avait fait la sottise d'pouser un homme aussi violent que
libertin, qui la rendait fort malheureuse. Raymond fut le confident de ses peines, bientt il l'en consola; c'est
un pas qui se franchit aisment. Il tait depuis dix-huit mois le plus heureux des mortels, quand M. de P... fut
atteint d'une de ces maladies qui ne pardonnent point. Il devint impotent, puis tout fait perclus, perdit la vue,
et les mdecins dclarrent qu'il n'avait plus longtemps vivre. Mme de P..., qui joignait la beaut toutes les
dlicatesses du coeur, dit un soir Raymond: "Il me rpugne de tromper un malade. Mon mari est condamn,
respectons ses derniers jours. Allez au dsert faire moisson de science et de gloire, illustrez un nom qu'avant
peu je serai fire de porter. Quittons-nous pour quelque temps et jurez-moi de ne pas m'oublier."
Cette dernire recommandation tait superflue. Raymond emportait en Orient cinquante projets de travaux,
cent problmes rsoudre et un souvenir ador, qui donnait du prix tout le reste. Il s'en entretenait avec
lui-mme dans toutes les langues qu'il savait. Quand on a le bonheur de parler l'arabe et celui d'tre aim de
Mme de P..., deux ans d'exil passent comme un jour. Il reut de sa matresse, chemin faisant, plusieurs
missives des plus tendres; il s'en exhalait un parfum de passion qui lui semblait plus prcieux mille fois que la
myrrhe et que le baume de La Mecque. La dernire qui lui parvint lui apprit que M. de P... n'tait plus de ce
monde. Cette nouvelle le rendit un peu fou. Il employa huit heures conscutives contempler la beaut de son
avenir dans la fume de son chibouque. Il se sentait de force soulever des montagnes, renouveler tous les
miracles de Mahomet. Il lui semblait que, pareil au prophte, les pierres et les plantes le saluaient, que, s'il
l'et voulu, il et mis la lune dans sa manche. Il rptait dans la joie de son coeur le verset du Coran: "Tu
possderas le jardin promis, qu'arrosent des eaux ternellement fraches, qu'ombragent des arbres
ternellement verts. L tu seras visit par les anges, qui entreront par toutes les portes." Il n'en demandait pas
tant; un ange suffisait son paradis. Il passa la nuit accoud sa fentre, le regard perdu dans le firmament; il
croyait y voir briller les yeux qu'il aimait
Quelques mois plus tard, il arrivait Paris, le coeur en proie cette dlicieuse inquitude qui accompagne les
grandes esprances. Il se demandait: "Quel sera son premier mot? aura-t-elle la force de parler? aurai-je celle
de rester debout devant elle? n'allons-nous pas mourir de joie l'un et l'autre?" Il arrive, il accourt. Un concierge
bourru lui pargna la peine de gravir l'escalier qui menait son paradis; cet homme cruel lui apprit que Mme
de P... tait en Italie, qu'elle y faisait son voyage de noces, s'tant remarie quinze jours auparavant un agent

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de change sur le retour.


Le coup fut terrible, il atteignait en plein coeur un homme extrme dans tous ses sentiments, abandonn sa
passion comme un musulman son destin. Raymond tomba dangereusement malade; pendant six mois, il fut
entre la vie et la mort. Cependant la vigueur de sa constitution l'emporta. Il sortit vivant de son lit, mais il
n'tait plus que l'ombre de lui-mme. Mahomet, l'Arabie, ses talents, ses rves d'avenir et de gloire, il ne
ressentait plus pour tout ce qu'il avait aim ou espr qu'une profonde et amre indiffrence. Il tait comme
dtach de sa propre vie; le Raymond Ferray qu'il avait connu pendant trente ans lui semblait un tranger qui
avait succomb aux suites d'un accident. Impatient d'oublier tout fait ce mort, il rsolut de quitter Paris pour
dpayser ses souvenirs, d'aller enterrer dans quelque retraite ferme aux humains sa dsesprance et ses
colres, qui s'tendaient toute la race d'Eve et d'Adam; car s'il dtestait toutes les femmes, qui ne sont que
caprice et mensonge, il ne pouvait pardonner aux hommes de se laisser gouverner par ce mchant et
dangereux animal. Il se trouva que, pendant son sjour en Arabie, un de ses oncles, mari une Genevoise,
tait mort sans enfants, laissant son neveu une petite terre situe trois quarts de lieue de Genve. Il s'avisa
que cette terre, qui s'appelait l'Ermitage, pouvait bien tre son fait. Ds qu'il fut en tat de voyager, il se mit en
route pour visiter son hritage, qui lui plut. Une jolie maison plante sur la crte d'un coteau, un jardin, un
verger en pente, trois grands saules au milieu d'un pr, dans le bas un petit bois de frnes et de peupliers au
bord d'une eau courante,--pouvait-il trouver mieux? S'il avait rsolu de s'enterrer, il n'tait pas de ces gens
qui tout est gal, et qui, pourvu qu'on ne les secoue pas, s'accommodent d'un enterrement de dernire classe. Il
entendait jouir de quelque confort dans son cercueil; il y fut bientt install.
Le prince de Ligne a dit que l'agriculture et la mtaphysique sont deux retraites honorables, o, si l'on peut
encore tre tromp, du moins on ne l'est plus par les hommes. Raymond, qui avait de la facilit pour tout,
s'entendit bien vite cultiver son jardin; il y employait le meilleur de son temps. Le soir, il philosophait. Il
avait rpudi jamais ses tudes favorites, comme si elles eussent t les complices de son infortune; l'arabe
et le persan lui taient galement odieux, il rougissait de penser qu'il avait compos jadis dans la langue de
Saadi des madrigaux en l'honneur des beaux yeux de Mme de P... Cependant, comme il fallait quelque
occupation un esprit si actif, il conut le projet de traduire en vers Lucrce, ce hautain contempteur des
dieux et des passions, le plus sombre des grands potes, le seul qu'il prt encore plaisir lire. Il en possdait
une dition rare, qu'il ft magnifiquement relier. C'tait son vangile. Il jugea inutile d'crire dans la marge
comme certain commentateur anglais: "Nota bene, quand j'aurai termin mon livre sur Lucrce, il faudra que
je me tue." Sortant peine d'une maladie qui l'avait rudement prouv, il aimait se persuader qu'il en avait
dans l'aile, et que sa vie serait plus tt finie que sa traduction.
Quelle que ft son aversion pour les femmes, Raymond en avait une avec lui, et il se ft difficilement pass de
sa compagnie. Cette femme tait Mlle Agathe Ferray, sa soeur. Mince, fluette, presque diaphane, boitant
lgrement du pied gauche, la vue basse, les yeux clignotants, le nez pointu, remuant sans cesse les lvres
comme si elle et marmott d'ternels ormus ou secrtement convers avec elle-mme, elle avait l'air attentif
et inquiet d'une souris occupe grignoter une pense. Assurment elle n'tait ni belle ni jolie; mais le sourire
qui clairait ce visage veill tait presque divin,--il exprimait une mansutude infinie et comme un abme de
bont. Si Mlle Ferray voulait du bien toute la cration, y compris ses poules et ses chats, elle rservait son
frre le fond de son coeur. Elle avait douze ans de plus que lui et lui avait tenu lieu de mre dans son enfance.
Pour ne point le quitter, elle avait refus dans le temps un parti honorable. Ce frre, qui la rudoyait
quelquefois, tait sa gloire, son dieu et son roman; elle croyait son gnie, elle lui rendait un culte. Aussi
fut-elle navre de douleur quand il lui annona sa rsolution d'abandonner Paris et de briser sa carrire pour
vivre dsormais en ermite. Elle avait peine concevoir que, parce que Mme de P... avait pous un agent de
change, ce ft une raison pour renoncer tout. Aprs avoir hasard quelques timides observations, qui furent
mal accueillies, elle se rsigna. Elle affecta mme d'approuver son frre, d'entrer dans sa querelle avec la vie;
toutefois elle se promettait de ramener ce coeur aigri. Elle tait optimiste par temprament; elle tenait,--c'tait
son mot,--que tout finit par s'arranger, et croyait du meilleur de son me une Providence incessamment
occupe de dbrouiller les cas embrouills, de raccommoder, de ravauder, de rhabiller, de redresser les
affaires et les gens qui clochent. Elle se dit qu'il fallait laisser passer la premire fougue d'un dsespoir qui lui

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semblait excessif; pleine de confiance dans l'action bienfaisante du temps, elle tint pour assur que la raison
aurait son jour. En attendant, cette excellente mnagre s'appliquait rendre la vie agrable son malade. Elle
lui faisait bonne chre, et, faute de mieux, elle l'encourageait tailler ses rosiers et traduire Lucrce. A peine
Raymond eut-il pass trois mois l'Ermitage, elle eut la joie de voir sa sant se raffermir, son humeur
s'adoucir, l'pret de son chagrin se changer en ce que le fabuliste appelle les sombres plaisirs d'un coeur
mlancolique. Il est certain que l'Ermitage tait un endroit charmant. Le printemps, un ruisseau, un saule, un
rossignol,--c'est peu prs le bonheur pour qui n'y croit plus.
Si bien qu'on s'y prenne pour vivre en solitaire, il est rare qu'on n'ait quelque voisin. A une porte de fusil
au-del du ruisseau que Raymond aimait voir courir, s'levait une maison fort lgante: elle tait loue
chaque anne par son propritaire quelqu'un de ces nombreux oiseaux de passage que la belle saison attire
Genve. Cette villa, qu'on nommait la Prairie, tait demeure vide et close pendant plusieurs mois; mais dans
les premiers jours d'aot elle ouvrit ses portes et ses fentres, et une trangre en prit possession. C'tait une
Anglaise qui approchait de la quarantaine, et qui s'tait rendue clbre dans tous les pays civiliss par sa
beaut miraculeusement conserve, par l'lgance suprme de sa taille, par son port de sultane ou de desse, et
surtout par le nombre et l'clat de ses aventures, dont quelques-unes avaient t fort bruyantes.
Lady Rovel n'tait point de ces femmes qui se cachent, ou qui composent avec le monde, ou qui disent une
chose et en font une autre. Ce que lady Rovel faisait, elle le disait; ce qu'elle disait, elle le faisait. Elle tait
sa faon une femme principes, elle professait ouvertement les siens, et dclarait tout haut que sans aventures
la vie serait d'un ennui mortel, qu'elle tait venue au monde pour y faire sa volont et que sa volont bien
arrte tait de ne point s'ennuyer, qu'au surplus elle ne devait qu' elle-mme compte de ses actions, et que le
qu'en-dira-t-on n'en impose qu'aux sots. Quand une Anglaise se dcide jeter son bonnet par-dessus les
moulins, elle le lance si haut que la terre entire le voit tomber.
Lady Rovel avait pous seize ans le gouverneur d'une des Antilles anglaises. Ayant constat aprs quelques
annes de mariage que son humeur tait absolument incompatible avec celle de l'honorable sir John Rovel,
elle avait quitt la Barbade pour revenir en Europe, o elle promenait de capitale en capitale ses cheveux
chtains tresss en couronne, ses robes un peu trop voyantes et ses innombrables fantaisies. Superbe,
imprieuse, elle savait bien tout ce qu'elle valait, se laissait longtemps adorer en pure perte, dsesprait son
monde, et tout coup se rendait comme par un effet mystrieux de la grce. Les heureux de ce monde qui
avaient eu part ses bonts, et parmi lesquels figuraient de trs-grands personnages et une tte couronne,
s'taient vus traits par elle comme des sujets par leur souveraine. Elle exigeait d'eux une soumission absolue,
les menait le bton haut, et la moindre incartade rompait avec eux sans retour. Le fond de l'affaire est que,
comme Diogne, sa lanterne la main, elle cherchait un homme. Elle avait cru plus d'une fois le trouver, et
n'avait pas tard s'apercevoir qu'elle s'tait trompe; mais, quand on a le got de la science et le gnie des
dcouvertes, on ne se rebute pas aisment. Elle continuait de chercher, elle ne dsesprait pas de trouver.
Sa dernire mprise avait t un prince valaque dont elle s'enticha au point de partir avec lui pour la Syrie. Ce
prince de hasard ayant fait une assez mdiocre figure dans une rencontre avec des brigands, elle le bannit de
son coeur dans la minute et le planta l. Elle se fut volontiers console de son erreur en liant partie avec le
chef de bande qui l'avait dtrousse. Il se trouva qu'en dpit de sa physionomie romantique ce coupeur de
bourses tait peu galant, qu'il prisait beaucoup plus une belle ranon qu'une belle femme. Furieuse de sa
double dception, lady Rovel, ds qu'elle eut recouvr sa libert, repassa en Europe et vint en Suisse se refaire
de ses lassitudes. En arrivant Genve, elle consulta un mdecin qui lui conseilla la campagne, le repos et le
lait d'nesse. Sans se soucier du dplaisir qu'elle allait causer un ex-arabisant, elle vint se loger dans son
voisinage, se proposant d'y passer la fin de l't.
Elle prenait assez rgulirement son lait d'nesse, et ce n'est pas l ce qui incommodait Raymond; mais il
gotait peu sa faon d'entendre et de pratiquer le repos. Il est des femmes qui la Facult recommande en vain
la solitude, qui leur est interdite par la nature. Elles exercent une puissance d'attraction laquelle rien ne
rsiste; o qu'elles se posent, elles y deviennent le centre d'un tourbillon. Enfermez un rayon de miel dans un

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buffet, vous serez bien habile si vous empchez les mouches d'y courir. Lady Rovel n'tait pas depuis trois
jours dans sa Prairie que tous les trangers de distinction qui se trouvaient de passage Genve eurent vent de
son arrive. Elle connaissait toute l'Europe, et toute l'Europe la connaissait. Jeunes ou vieux, les uns conduits
par l'habitude, d'autres par la curiosit, d'autres encore par l'esprance, s'empressrent de forcer sa porte. Elle
tint bientt cour plnire, et cette cour tait bruyante. Tout ce monde allait et venait cheval ou en voiture; on
djeunait sur l'herbe, on dnait et on soupait sur la terrasse, on tirait le pistolet, on causait et on riait. Il y avait
le soir des illuminations vnitiennes et des concerts qui se prolongeaient fort avant dans la nuit. Ce grand
hourvari chagrinait cruellement les oreilles de Raymond et interrompait ses muets entretiens avec les sylvains
de son petit bois, qui avait perdu son mystre. Ce malade aurait volontiers fait mettre de la paille devant sa
porte: il adorait les longs silences. Le seul bruit qu'il pt agrer tait le murmure d'une eau qui s'coule, les
confidences qu'un peuplier change mots couverts avec le vent, et, pass minuit, l'aboiement lointain d'un
chien de garde qui a des raisons avec un passant ou avec la lune.
Lady Rovel avait deux enfants, un fils qui tait rest la Barbade avec son pre, et une fille qu'elle avait
amene en Europe. Miss Meg Rovel n'avait pas encore attrap ses seize ans. C'tait une blonde aux yeux
noirs, bien prise dans sa taille, trs-forme pour son ge, pleine de force, de sant, vive, remuante, le pied et la
main toujours en l'air. On la traitait en enfant, et ce n'tait que justice, bien qu'elle s'en plaignt et maugrt
contre les robes courtes qu'on la condamnait porter;--mais cette enfant en pleine sve promettait dj d'tre
un jour aussi belle que sa mre. L'une tait une admirable fleur de serre chaude; en voyant l'autre, on pensait
une superbe pche d'espalier. Encore un peu de pluie et de soleil, et demain le fruit sera mr: heureux qui le
mangera!
Meg avait t pour sa mre tour tour une idole et un embarras. Lady Rovel tait fire de cette beaut
naissante; mais c'est un grand rmora qu'un enfant dans une vie trs-accidente et trs-vagabonde. Quand lady
Rovel avait le coeur inoccup, elle se persuadait qu'elle tait la plus tendre des mres et ne voyait rien de plus
adorable que sa fille. Cette illusion durait tant bien que mal jusqu'au jour o elle se flattait derechef d'tre sur
la piste de l'homme idal. Elle passait alors un nouveau bail avec ses passions, et, tout entire son caprice,
elle entreposait Meg quelque part, comme on se dbarrasse d'un paquet qui gne. Aprs quoi, son exprience
ayant avort comme les prcdentes, dgrise de sa chimre et renonant pour jamais, c'est--dire jusqu' la
nouvelle lune, trouver le phnix dont le rve l'obsdait, il lui souvenait subitement qu'elle avait une fille, que
cette fille tait ncessaire au bonheur de sa vie. Comme elle avait au repos une excellente mmoire, elle se
rappelait exactement o elle l'avait pose, et courait l'y chercher.
C'est ainsi que les choses s'taient passes son retour de Syrie, et voil comment il se faisait que Meg tait
devenue, elle aussi, la voisine de Raymond Ferray. Si tendre mre qu'elle ft, lady Rovel ne trouvait dans sa
vie tourbillonnante que trois minutes chaque jour pour s'occuper de l'ducation de sa fille. L'enfant croissait
comme il plaisait Dieu, sous la garde d'une ngresse langoureuse nomme Pamla, laquelle ne la gardait
gure, sa seule tude tant de se requinquer, de contempler son nez camus et ses dents blanches dans un petit
miroir de poche qui ne la quittait pas. Aussi Meg tait-elle peu prs la matresse absolue de l'emploi de son
temps. Le travail qu'elle prfrait tous les autres tait de jouer la crosse, de se balancer sur les chaliers, de
grimper aux arbres, de pcher des crevisses dans le ruisseau, de dchirer ses robes toutes les broussailles.
Dans ses promenades, elle chappait sans cesse l'indolente Pamla, qui la redemandait tous les chos,
criant d'une voix nasillarde: "Meg, revenez donc! Meg, o tes-vous? Meg, prenez-y garde, les crevisses
vous mangeront!" Raymond entendait de son jardin ces longs appels, et souhaitait de tout son coeur que Meg
ft mange une fois pour toutes. Il avait d'autres griefs plus srieux contre cette terrible enfant. Elle avait des
notions assez vagues sur le tien et le mien, un got prononc pour la maraude. Il la souponnait de franchir
quelquefois le ruisseau pour venir faire main basse sur ses espaliers. Il la guetta, la surprit en flagrant dlit;
mais, souple comme une anguille, la jeune picoreuse lui glissa entre les doigts et s'enfuit toutes jambes en le
narguant.
Mlle Agathe Ferray tait loin de partager les ires de son frre contre leurs voisines. L'indulgence, cette fille du
ciel, s'tait bti dans son coeur un temple inviolable, le sanctuaire de ses grces. Cette dbonnaire personne

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comprenait tout, excusait tout, pardonnait tout. Lorsqu'on lui contait les forfaits de quelque sacripant, elle
commenait par se rcrier, par s'indigner, puis elle ajoutait bien vite: "Et pourtant, quand on y rflchit, cela
s'explique, et si l'on pouvait obtenir de ce sclrat qu'il promt de ne pas recommencer, eh! bon Dieu! il
faudrait lui pardonner." S'il y avait beaucoup de gens du caractre de Mlle Ferray, il n'y aurait plus de procs
dans ce monde, les tribunaux chmeraient, les avocats fermeraient boutique. Ses yeux rvlaient les exquises
bienveillances de son me, ils semblaient crier comme les anges du Seigneur: Paix sur la terre! bonne volont
envers les hommes! Au surplus, elle avait une autre raison de prendre en patience les dportements de lady
Rovel et de sa fille. Pour sainte qu'elle ft, elle ne laissait pas d'tre femme; elle ne s'accommodait gure d'une
vie trop unie, l'abri de tous les incidents. Je souponne que sainte Thrse elle-mme n'tait pas fche
d'avoir des voisins et de savoir ce qui se passait de l'autre ct de sa haie,
...... car pour les nouveauts On peut avoir parfois des curiosits.
Ce sont les fines pices des vies innocentes. Comme les femmes ont des grces d'tat pour apprendre ou
deviner ce qu'elles veulent savoir, et qu'on aime toujours exercer ses talents, trois jours avaient suffi Mlle
Ferray, sans se remuer beaucoup, pour dcouvrir peu prs qui tait lady Rovel et pour imaginer le reste.
A l'insu de son frre, elle eut l'occasion de voir de prs cette lionne britannique et de faire envers elle acte de
courtoisie. Les plates-bandes de l'Ermitage renfermaient d'pais buissons de roses mousseuses d'une
incomparable beaut. Lady Rovel, passant cheval sur le chemin, avisa ces roses travers la grille, et
commanda sans autre crmonie son groom de lui en apporter un bouquet. Mlle Ferray, qui se trouvait l,
s'empressa de satisfaire cet auguste dsir. Elle fit le bouquet, se donna le plaisir de l'offrir en personne, et fut
rcompense de son obligeance par un signe de tte et un sourire olympiens.
Deux jours plus tard, se promenant au bord du ruisseau, elle aperut Meg assise sur l'autre rive, les jambes
ballantes, et causant avec une pie apprivoise qui faisait ses dlices. Mlle Ferray ajusta son lorgnon sur son
nez. Aprs quelques instants de muette contemplation: "Ma belle enfant, s'cria-t-elle, au lieu de voler des
pches, pourquoi n'en demandez-vous pas?"
Meg rpondit effrontment: "Chre mademoiselle, c'est que les pches voles ont meilleur got que les
autres."
Et, se levant, elle lui tira sa rvrence.
Loin de se scandaliser de l'impertinence de Meg, Mlle Ferray avait emport de son court entretien avec elle
une vive admiration pour ses grands yeux noirs, qui semblaient lui manger le visage, et une profonde piti
pour cette enfant abandonne, pour l'avenir qui lui tait rserv. Les exemples que miss Rovel avait sous les
yeux, les conversations qu'elle entendait dans le salon de sa mre, les longues heures qu'elle passait dans la
solitude, qui est bien souvent l'avocat du diable, tout devait contribuer galement pervertir cette jeune me.
Qui la sauverait d'elle-mme et des autres? L'excellente demoiselle rumina le cas dans sa tte; la campagne,
on a du temps pour suivre ses penses, et les siennes couraient si vite qu'elle avait souvent peine les
rattraper.
II
Un matin que Raymond arpentait son verger avec sa soeur, il redoubla de plaintes sur le fcheux voisinage
dont l'affligeaient les destines. La veille au soir, la lune tant dans son plein, lady Rovel avait imagin de
dresser sa table au bord du ruisseau qui formait la limite des deux proprits. Aprs le souper, les violons, les
hautbois et le cor de chasse avaient tenu Raymond veill jusqu' l'aube. Pour l'achever, son jardinier venait
de l'informer qu'une nouvelle insulte avait t faite ses fruits; cinq ou six de ses plus belles pches avaient
disparu avec la branche qui les portait. Raymond avait donc sujet de pester contre les hautbois de lady Rovel
et contre les hauts faits de miss Meg. Il dclara que sa patience tait bout, qu'il aviserait aux moyens de

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protger son sommeil et ses espaliers.


Mlle Ferray vnrait trop son frre pour le contredire ouvertement. Elle tait toujours de son avis, quitte
reprendre en dtail tout ce qu'elle lui avait concd en gros; c'est encore un art o les femmes excellent. Elle
abonda dans son sens, pousa tous ses griefs; puis elle lui reprsenta timidement que la nuit, quand la lune
claire, un air de hautbois n'est pas dsagrable, qu' l'gard des pches il n'tait point dmontr que ce ft
miss Rovel qui les et manges. Elle ajouta que cette pauvre petite, comme elle l'appelait, ayant t surprise
en flagrant dlit, il n'y avait pas d'apparence qu'elle se permt de rcidiver, que la leon lui avait sans doute
profit, que l'Ermitage n'avait plus rien craindre de ses entreprises.
Elle en tait l de sa dmonstration quand elle avisa au bout du verger comme une grosse boule noire qui
passait d'un bond par-dessus la haie. Son frre, qui avait la vue trs-longue et trs-nette, lui certifia que cette
boule se composait d'un poney et d'une amazone, l'un portant l'autre, et que cette amazone tait Meg, qui se
livrait des exercices de haute cole. Le saut prilleux qu'elle venait de faire excuter sa monture ne fut pas
des plus heureux. Le poney tomba d'un ct, Meg de l'autre; mais elle n'tait pas la merci d'une chute. Elle
se ramassa bien vite, se remit en selle, sangla au poney un grand coup de cravache, et le lana au travers du
verger. Le regain tait magnifique cette anne; l'herbe montait jusqu'aux branches basses des pommiers, et les
poiriers en avaient jusqu'aux genoux. Raymond poussa un cri d'indignation et se prcipita au-devant de
l'ennemi; mais l'ennemi le vit venir, se rabattit brusquement sur le bois, gagna de toute la vitesse de ses quatre
jambes un endroit o le lit du ruisseau se resserrait assez pour qu' la rigueur il ft possible de l'enjamber. En
un clin d'oeil, l'enjambe fut faite, et, se sentant hors d'atteinte, Meg gagna du pays en entonnant un hurrah
victorieux.
"Pour le coup, c'en est trop!" s'cria Raymond ds qu'il eut repris haleine, et il courut incontinent chez lady
Rovel pour lui signifier que charbonnier entendait tre matre chez lui.
Il remit sa carte un valet de chambre, qui l'introduisit dans un petit salon o il attendit quelque temps. Enfin
une porte s'ouvrit, et lady Rovel parut, vtue d'un riche peignoir dentelle; ses cheveux, ngligemment
coiffs, se jouaient sur des paules que Junon lui aurait envies. Elle sortait du bain, frache, repose, le teint
blouissant, belle comme un soleil d't qui surgit du sein des eaux. Malgr son parti-pris, l'ennemi des
femmes ne put se dfendre d'une sorte de saisissement. Il composa aussitt son visage et lui interdit de trahir
son indigne faiblesse. Il examinait lady Rovel, et lady Rovel l'examinait. D'entre de jeu, elle fut frappe de sa
figure nergique, expressive, du feu de son regard. Il lui parut vue de pays que ce petit homme maigre
pouvait bien tre quelqu'un. Au demeurant, elle ne doutait pas qu'il ne ft venu lui prsenter ses devoirs ou ses
hommages, peut-tre la remercier de ce qu'elle avait daign admirer ses roses; srement il avait l'intention de
dposer ses pieds ses plates-bandes, son verger, sa maison, son boeuf, son ne et sa propre personne. Elle
tait accoutume de tels empressements.
Elle s'avana vers Raymond en attachant sur lui un regard qui n'tait ni dur, ni mprisant, et lui fit signe de
s'asseoir.
"Si je ne me trompe, monsieur, nous sommes voisins de campagne, lui dit-elle.
--Oui, madame, pour mon malheur," rpondit-il schement.
Cette rponse et le geste qui l'accompagnait firent reculer d'un pas lady Rovel; elle ne souffrait gure qu'on lui
parlt sur ce ton. Elle observa de nouveau Raymond, le toisa de la tte aux pieds, comme pour prendre la
mesure du faquin. Elle se disait: "Quel est cet insecte? d'o sort-il? qui en a-t-il? Serait-il assez court d'esprit
pour ignorer qui il parle?"
Cependant plus elle le regardait, moins elle russissait, en dpit de ses efforts, se convaincre que Raymond
ft un insecte. Elle se tira d'affaire en se remontrant elle-mme qu'elle s'tait trompe, qu'elle avait pris pour

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

de l'insolence une dclaration bourrue, l'emportement d'un dsespoir amoureux, que sans doute Raymond
avait voulu dire: "Je suis bien malheureux d'tre votre voisin, madame, car, si la Prairie ne confinait pas
l'Ermitage, je n'aurais pas l'occasion de vous voir passer devant ma grille, et la tranquillit de mon coeur
comme le repos de mes nuits courraient moins de dangers."
Satisfaite de cette interprtation, qui sauvait tout: "Expliquez-vous, monsieur, reprit-elle en s'asseyant.
Pourquoi tes-vous si dsol de m'avoir pour voisine?
--Excusez-moi, madame, lui rpondit-il. Je suis un original, j'ai l'humeur solitaire, et tous mes voisins me
dplaisent, quels qu'ils soient, plus forte raison quand ils ont un got qui me parat exagr pour le cor de
chasse. Je conviens toutefois que j'aurais tort de vous reprocher votre petite srnade de la nuit dernire et
l'insomnie qu'elle m'a procure. Convenez de votre ct que, s'il vous est permis de faire chez vous tout ce qui
vous plat, mes droits de propritaire sont aussi sacrs que les vtres. Or vous avez une fille qui,
permettez-moi de vous le dire, est une enfant fort mal leve et qui n'a pas une ide trs-claire du tien et du
mien. A plusieurs reprises, elle est venue me voler mes pches, et tantt elle a pris la libert de franchir ma
haie et de faire caracoler son cheval au beau milieu de mon pr. Veuillez, je vous prie, la tenir de plus court ou
la chambrer quelquefois pour lui donner certains claircissements sur ses droits et ses devoirs, dont elle me
parat avoir besoin."
Lady Rovel avait prouv pendant ce discours un accs d'tonnement et d'indignation dont elle fut presque
suffoque. Qu'un homme et l'insigne fortune de se trouver tte--tte avec elle l'heure o elle venait de
sortir du bain, et que cet homme ft assez dnu de raison, assez destitu de tout jugement, assez abandonn
de tous les dieux, pour employer ces courts, ces prcieux instants lui parler de ses pches et de son foin, une
telle sottise avait quelque chose de si insolite, de si trange, de si baroque, qu'elle ne pouvait y croire, et
qu'elle se demandait si c'tait bien arriv. Ds qu'elle fut revenue de sa stupeur, se levant brusquement:
"Monsieur, dit-elle, soyez assez bon pour calculer au plus juste ce que peuvent valoir votre foin et vos pches;
envoyez-moi votre note, on la paiera rubis sur l'ongle.
--Je ne vous enverrai point de note, madame, rpliqua-t-il. Je dsire seulement que vous adressiez votre fille
quelques avertissements salutaires, afin que je sois dispens l'avenir de vous importuner de mes plaintes.
--Eh! monsieur, reprit-elle en levant la voix, sachez qu'un homme qui a un peu d'esprit ou un peu de
caractre,--l'un ne va gure sans l'autre,--ne se plaint de rien personne, qu'il rgle toutes ses petites affaires
lui-mme, et se fait lui-mme justice. Si vous surprenez Meg maraudant chez vous, tchez de la prendre et
mettez-la en fourrire. Je verrai ensuite dbattre avec vous le prix de sa ranon. Cela me procurera l'infini
plaisir de revoir un homme qui, je vous l'avoue, a russi m'tonner, et Dieu sait combien aujourd'hui mes
tonnements sont rares."
L-dessus, l'ayant salu avec une politesse ironique, elle se dirigea rapidement vers la porte. Au moment o
elle mettait la main sur le loquet, elle retourna la tte, regarda une fois encore cet homme prodigieux d'un air
d'tonnement ml de profond ddain, comme elle et contempl dans quelque baraque de foire un albinos, un
veau trois ttes, ou tout autre phnomne du mme genre. Puis elle murmura entre ses dents: "What a bear!
--Je sais l'anglais, madame, lui dit gracieusement Raymond en s'inclinant.
--Was fur ein Br! reprit-elle.
--Et l'allemand, ajouta-t-il.
--En ce cas, qu oso!

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--Et un peu d'espagnol," fit-il.


Elle se mit rire gorge dploye, et s'cria: "Fort bien, monsieur. J'aurais d commencer par vous dire en
bon franais que vous tes un des ours les plus mal lchs que j'aie jamais rencontrs dans la grande foire de
ce monde." Et ces mots, elle disparut.
Raymond rentra chez lui assez mal difi de l'accueil qui avait t fait ses dolances, et trs-rsolu
d'administrer miss Rovel la plus verte des leons, si jamais elle lui tombait sous la main; mais le destin, qui
se rit de nos colres aussi bien que de nos amours, avait dcid que ce jour mme, loin de prendre vengeance
de son jardin fourrag et de son herbe outrageusement foule, il rendrait Meg le plus essentiel des services
en la tirant d'un mauvais pas o l'avait engage une de ses innombrables tourderies.
Dans l'aprs-midi, il avait fait une promenade avec sa soeur. Au retour, comme ils allaient passer devant la
Prairie, leur attention fut subitement attire par des cris stridents de fureur et de dsespoir, qui n'avaient rien
d'humain. On et dit tantt l'effroyable gmissement pouss par un voyageur qui en escaladant un prcipice
sent se rompre la corde qui l'attache ses compagnons, tantt les piailleries aigus d'un poulailler envahi par
une fouine, ou le rauque rugissement d'une bte fauve tombe dans quelque embche et qui proteste avec rage
contre sa captivit.
Mlle Ferray tressaillit, plit, s'arrta: "Que se passe-t-il donc chez nos voisins? dit-elle Raymond. Je crois en
vrit qu'on y gorge quelqu'un.
--La belle affaire! lui rpondit-il en haussant les paules. Je crois reconnatre la voix de miss Meg. Cette
charmante enfant aime la musique comme sa mre."
Il se disposait continuer son chemin. Elle le retint par le pan de son habit, l'assurant qu'il tait arriv quelque
grand malheur, et qu'on appelait au secours. Les cris ayant redoubl d'intensit, elle se suspendit son bras et
l'entrana le long de l'avenue d'acacias qui conduisait chez lady Rovel. Lorsque l'homme de la
montagne,--Fielding nous en est garant,--entendit du haut d'une colline les appels dsesprs d'une
malheureuse qu'un malandrin s'apprtait juguler, il laissa Tom Jones voler seul sa dfense; impassible, il
s'assit sur le gazon et se mit contempler le ciel. Raymond n'tait point un misanthrope aussi consomm que
l'homme de la montagne; il n'est pas donn tout le monde d'tre parfait dans son mtier.
Ayant travers le vestibule sans rencontrer personne, il pntra dans une antichambre qui contenait une grande
armoire en vieux chne ferme double tour. C'est de cette armoire que partaient les cris. A deux pas de l,
une ngresse effare marmottait des patentres, poussait de frquents hlas! levait les bras au ciel, ne sachant
quel saint se vouer. Les gens perplexes sont toujours heureux de trouver qui parler. La ngresse courut
Raymond, et, s'efforant de dominer le vacarme, elle lui expliqua en anglais que, Meg ayant eu l'indiscrtion
d'essayer une robe de sa mre et la maladresse d'y faire un accroc, lady Rovel, fort irrite, l'avait enferme
dans l'armoire en vieux chne, que sur ces entrefaites trois messieurs taient venus la voir, qu'elle tait sortie
avec eux cheval, qu'avant de sortir elle avait oubli de mettre l'enfant en libert, qu'on ne savait quand elle
rentrerait, ses promenades tant quelquefois fort longues, et qu'il tait craindre qu'avant son retour Meg ne
mourt dans les convulsions. C'est ce qui faisait de Pamla la plus embarrasse de toutes les camristes.
Pendant la premire demi-heure, Meg avait affect par bravade de rire, de chanter, de dire que c'est une fort
belle chose qu'une armoire et qu'elle se trouvait merveille dans la sienne, aprs quoi, sentant l'air lui
manquer, la crainte d'touffer l'avait prise, et elle avait tent d'enfoncer la porte, qui lui avait rsist. Alors,
appelant Pamla, elle l'avait conjure de lui donner la cl des champs, et, Pamla l'ayant supplie son tour
d'avoir un peu de patience, elle l'avait injurie, puis menace, et enfin elle s'tait mise crier, et elle criait
encore. Il tait difficile de comprendre que ses jeunes poumons pussent suffire de si prodigieux efforts.
Raymond demanda la ngresse si elle savait o tait la cl de l'armoire. Pamla rpondit que oui; mais elle
lui reprsenta en se signant combien il tait dangereux de se jouer lady Rovel, d'ouvrir une porte que lady

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Rovel avait ferme, enfin de contrecarrer lady Rovel dans la moindre de ses volonts, qui taient aussi sacres
que la loi et les prophtes. Raymond coupa court ses remontrances en lui intimant l'ordre d'aller chercher la
cl. Elle la lui remit en tremblant; il ouvrit aussitt l'armoire. Ple, chevele, Meg sortit d'un bond de son
cachot et s'lana au milieu de la chambre, attachant son oeil en feu sur son librateur, prte lui sauter au
visage comme une jeune chatte qui, la griffe allonge, confond amis et ennemis, et cherche qui s'en prendre
de son malheur.
Son mouvement avait t si brusque, son attitude tait si menaante, que la bonne Mlle Ferray ne put rprimer
un geste d'effroi; elle recula prcipitamment vers la porte en couvrant ses yeux de sa main, comme pour les
mettre hors d'insulte. Sa frayeur parut plaisante Meg, dont la colre s'vanouit aussitt et fit place un accs
d'hilarit bruyante, presque convulsive, laquelle succda une demi-pmoison. Elle serait tombe toute raide
sur le plancher, si Mlle Ferray ne l'et reue dans ses bras, et, l'asseyant sur une chaise, ne lui et fait respirer
un flacon de sels. Meg ne tarda pas reprendre ses sens. Le premier usage qu'elle en fit fut de considrer
attentivement Raymond, qui la regardait le sourcil fronc. Il commenait se reprocher le sot mouvement de
commisration qui lui avait fait rendre service son ennemie. Sa figure tait si parlante que Meg devina sans
peine ce qui se passait en lui.
"Quel drle d'air vous avez! lui dit-elle en partant d'un nouvel clat de rire. Vous vous repentez de votre bonne
action! Ce qui m'ennuie, moi, c'est que bienfait oblige, et que me voil condamne ne plus vous voler vos
pches.
--Vous nous en demanderez, lui dit Mlle Ferray.
--Demander! demander! dit-elle en faisant la moue; c'est bien plus commode de prendre."
Sur ces entrefaites, la ngresse, qui jusqu'alors s'tait tenue prudemment distance, voyant sa jeune matresse
revenue des dispositions plus pacifiques, s'approcha d'elle, et avec force circonlocutions lui insinua qu'elle
venait de faire une petite provision d'air, que partant il ne lui restait plus qu' rentrer bien gentiment dans son
armoire, afin que sa terrible mre la retrouvt o elle l'avait laisse. Meg jugea la proposition fort incongrue.
"Sais-tu quoi, Pamla? lui dit-elle; maman a tant d'ides en tte qu'elle s'embrouille quelquefois dans ses
comptes. Je gagerais qu'en ce moment elle se ressouvient vaguement qu'elle a mis quelqu'un dans une
armoire, et pourvu qu'elle y retrouve quelqu'un, elle sera contente. Fais-moi l'amiti de t'y mettre ma place,
et tout sera pour le mieux."
Pamla, qui gotait peu cette substitution, soutint que lady Rovel, en dpit de l'abondance de ses ides, avait
une redoutable exactitude de mmoire, et que son dvoment serait en pure perte.--Seigneur Jsus! que va dire
milady? s'criait-elle d'un ton tragique, tout en se regardant la drobe dans son petit miroir de poche, doux
exercice qu'elle pratiquait au milieu mme de ses plus graves proccupations. Mlle Ferray mit fin ce dbat
en dclarant qu'elle prenait tout sur elle, qu'elle assumait toutes les responsabilits, qu'elle se chargeait de
toutes les explications, bref qu'elle se faisait fort d'obtenir le pardon de Meg. "Accompagnez-nous
l'Ermitage, ma chre enfant, lui dit-elle. Je vous ramnerai ici tout l'heure, et si votre mre veut absolument
punir quelqu'un, c'est moi qui passerai la nuit dans l'armoire.
--Tpe! cela me va, s'cria Meg en lui jetant familirement le bras autour de la taille; mais jurez-moi que,
quand je serai chez vous, monsieur votre frre ne me mangera pas."
Mlle Ferray la menaa du doigt; elle n'admettait pas qu'on parlt jamais lgrement ni du bon Dieu, ni de M.
Raymond Ferray. Puis se penchant son oreille: "Rassurez-vous, lui dit-elle, ses yeux sont plus grands que sa
bouche."--Et aussitt que Meg eut mis son chapeau, elle l'emmena l'Ermitage. Chemin faisant, elle lui fit
beaucoup de questions, accompagnes de beaucoup de caresses, que Meg recevait d'un air dgag, en
princesse qui connat sa naissance et son mrite, et se flatte d'avoir droit toutes les prvenances.

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Mlle Ferray avait ceci de rare chez les personnes disgracies par la nature, qu'elle adorait la beaut partout o
elle la trouvait, dans une jolie femme comme dans une jolie plante. La beaut est une harmonie, et Mlle Ferray
avait une belle et bonne me qui prouvait le besoin de croire que tout est harmonieux dans ce monde, qu'il a
t cr par un grand musicien, lequel fait cheminer les astres et tourner la terre au son de son violon, et ne se
permet les dissonances que pour prparer et faire valoir l'accord final. Si Mlle Ferray avait eu la tte
mtaphysique, elle se serait fait elle-mme de longs raisonnements pour se convaincre que les dsordres
apparents de la nature et de la vie contribuent l'ordre universel. Une rose dans sa fracheur et les grces d'un
jeune sourire la dispensaient de raisonner; en les contemplant, elle tenait pour prouv que le musicien existe;
elle croyait entendre son violon, et se sentait heureuse de vivre. Tel tait le catchisme de Mlle Ferray, qui
paratra peut-tre insuffisant aux consciences rigoristes et aux esprits dogmatiques; mais en matire de dogme
chacun prend ce qui lui convient,--chacun, comme le disait la princesse Palatine, se fait son petit religion
part soi, et la premire des impertinences est de prtendre imposer la sienne aux autres. Il parut Mlle Ferray
que, de toutes les preuves de l'existence de Dieu, la plus frappante tait Meg. Elle admirait les contours de son
visage, que Lawrence aurait voulu peindre, ses grands yeux rayonnants, le frmissement de ses narines qui
humaient la vie, ses cheveux blonds flottant librement sur ses paules, la clart et la franchise de son regard,
sa voix pleine, toffe, semblable au chant du merle dans les bois. Elle ne se lassait pas de l'examiner, et se
disait: "Si on me chargeait d'lever cette petite, son me serait un jour aussi belle que son visage."
De son ct, Meg se sentait porte prendre en amiti Mlle Ferray. Rien n'est plus goste que l'amiti des
enfants, et rien n'est plus clairvoyant que leur gosme. Ils ont bientt fait de tter le pouls aux personnes qui
les entourent, de savoir ce qu'ils en peuvent attendre. Leur jeune et ardente volont ne voit en nous, tant que
nous sommes, que des obstacles ou des jouets. Meg n'avait pas fait cinquante pas ct de Mlle Ferray,
qu'elle se dit: "Cette chre demoiselle est une vraie bte du bon Dieu qui je ferai faire tout ce que je voudrai;
c'est une de ces bonts qui permettent qu'on abuse d'elles." Or le seul plaisir des enfants est d'abuser.
Tout coup elle s'cria: "Voil l'ennemi!" Elle venait d'apercevoir, s'avanant sa rencontre, lady Rovel,
monte sur une haquene blanche, et qu'escortait son ordinaire un brillant tat-major international. Lady
Rovel avait la vue perante; du plus loin, elle reconnut Meg, et fut frappe d'tonnement. Il lui ressouvint
aussitt qu'elle possdait une armoire et une fille, et qu'en partant pour la promenade elle avait enferm sa fille
dans son armoire. Comment s'y tait-elle prise pour en sortir? Cette question l'intressait. Meg se dissimulait
de son mieux derrire sa nouvelle amie, laquelle continuait d'avancer avec l'intrpidit des myopes, qui ne
s'avisent du danger que lorsqu'ils ont mis le nez dessus. L'instant d'aprs, elle faillit donner de la tte contre le
museau d'une cavale blanche qui lui barrait le passage. Une voix lui cria: "Si je ne suis pas trop indiscrte,
mademoiselle, o donc emmenez-vous ma fille?"
L'aigreur de cette voix fit tressaillir Mlle Ferray; mais la charit ne se dconcerte pas facilement. Elle braqua
ses petits yeux clignotants sur lady Rovel, et lui expliqua que les cris de Meg avaient touch ses entrailles, la
priant d'excuser son audacieuse intervention: "Je ne vous rendrai cette belle enfant, madame, ajouta-t-elle de
sa voix la plus caressante, qu'aprs que vous m'aurez promis de nous pardonner toutes les deux."
Lady Rovel l'avait d'abord coute d'un air svre; mais une ide lui vint,--elle en avait beaucoup, comme le
disait Meg. Elle dcouvrit soudain que Mlle Ferray tait la solution providentielle d'un petit problme qui la
tracassait depuis une heure, et ce fut avec un sourire de bienveillance qu'elle lui dit: "Vous avez l'me tendre,
mademoiselle?
--C'est un reproche qu'on m'a souvent fait, madame.
--Et vous aimez les enfants?
--Passionnment.
--Autant que vos roses?

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--Bien davantage, s'il est possible.


--J'en suis charme," s'cria lady Rovel; puis rendant la bride sa monture, elle fut se planter en face de
Raymond, qui demeurait immobile cent pas en arrire. Depuis le matin, il roulait dans sa tte la traduction
d'un passage pineux du De rerum natura. Il venait d'en trouver deux vers, et, de peur de les laisser chapper,
il s'tait arrt pour les crire sur son calepin.
"Ai-je rv, monsieur, lui dit lady Rovel, que vous tes venu ce matin chez moi, mu d'une noble fureur, me
dclarer que ma fille, miss Rovel, tait un monstre?
--Si ce ne sont les termes, c'tait bien le sens, rpondit-il froidement, le nez coll sur ses tablettes.
--Je croyais aussi que vous m'aviez prie de lui infliger un chtiment digne de tous ses forfaits.
--C'est vrai, madame.
--Qui a mis l'oiseau en libert?
--C'est moi, madame; mais ce n'est pas que je lui veuille le moindre bien. Mademoiselle votre fille a une faon
insupportable de crier, et je vous conjure l'avenir de ne plus l'oublier au fond d'un buffet.
--Oui ou non, monsieur, reprit-elle, m'avez-vous dclar ce matin du ton le plus dcisif que charbonnier est
matre chez lui?
--Je crois m'en souvenir, madame.
--Ma fille et mes armoires sont-elles moi?
--Assurment, madame.
--Monsieur, le premier devoir d'un homme qui se respecte n'est-il pas d'avoir un peu de suite dans les ides?
--J'y ai renonc depuis longtemps, madame. Dans un monde de fous, malheur qui se pique d'tre toujours
raisonnable." Et il se remit crire.
--This man, s'cria lady Rovel, is the most insupportable of all the cold-blooded animals!
--Ce qui signifie, madame, que je suis le plus insupportable de tous les animaux sang froid. Vous oubliez
toujours que je sais les langues trangres.
--Meg! cria du haut de sa bte lady Rovel, je vous permets d'accompagner M. Ferray chez lui. Tchez de
profiter de sa conversation, qui est aussi instructive qu'agrable."
A ces mots, elle partit au galop; son tat-major la suivit et disparut bientt dans un tourbillon de poussire.
Meg, qui pendant cet entretien s'tait tenue blottie dans les jupes de Mlle Ferray, la prit par la main et se mit
courir avec elle du ct de l'Ermitage, en lui disant: "Ma bonne demoiselle, vous me donnerez l'hospitalit
pendant deux heures; c'est juste le temps qu'il faut maman pour oublier ses colres."
Les enfants proposent, et Dieu dispose. Meg, une heure plus tard, s'occupait aider Mlle Ferray dans
l'arrosage de ses plates-bandes, et prenait got cette occupation, qui lui tait nouvelle, quand un haquet
charg de deux ou trois malles fit son entre dans la cour. Il tait prcd de la ngresse. Elle tenait la main
une lettre qu'elle remit Mlle Ferray. Cette lettre, crite la diable, et dont les pattes de mouche montaient de

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la cave au grenier, tait ainsi conue:


"Mademoiselle, on m'a propos tantt de partir ds ce soir pour l'Engadine, le temps tant propice, et d'aller
faire l'ascension du Bernina et de quelques autres cimes o l'on assure qu'aucune femme n'est jamais monte
et ne montera jamais, surtout dans cette saison. Meg est un grand empchement ce beau projet. Les enfants
sont comme les bagages dans les armes; le jour de la bataille, il est bon qu'un soldat n'ait que son havre-sac
sur le dos. Vous m'avouerez que je ne puis mener Meg au sommet du Bernina. Si je tombe dans un prcipice,
j'y veux tomber seule. Il m'a paru que vous aviez quelque amiti pour elle, et je ne fais aucun doute que vous
ne consentiez la garder chez vous jusqu' mon retour. Je suis vraiment heureuse de la confier vos bons
soins. Il m'a paru aussi que monsieur votre frre s'intressait beaucoup l'ducation des enfants. Il s'est plaint
que j'levais mal ma fille. Je lui serai fort reconnaissante de vouloir bien retoucher mon ouvrage, et je suis
sre que Meg profitera beaucoup dans la socit d'un homme si distingu,--quoique, mon avis, il manque un
peu de suite dans les ides, mais on n'est pas tenu d'tre parfait. Il est bien entendu que vous avez le droit de
me faire vos conditions; j'y souscris d'avance, et nous rglerons tout mon retour comme il vous plaira. Mon
absence durera probablement quinze jours ou plus longtemps, car je ne veux tromper personne, et je dois vous
confesser qu'il y a quelques annes, tant partie de Paris huit heures prcises du matin pour aller passer
l'aprs-midi Fontainebleau, j'ai pouss jusqu' Madrid, d'o je ne suis revenue qu'au bout d'un an. Comme il
faut tout prvoir, les prcipices et les avalanches, s'il m'arrivait malheur sur le Bernina, veuillez crire
l'honorable sir John Rovel, gouverneur-gnral de la Barbade et autres petites Antilles. Il vous indiquerait ce
que vous devez faire de Meg. Votre trs-reconnaissante lady Aurora Rovel. "
Il y avait beaucoup de parenthses dans les lettres de lady Rovel; il y en avait beaucoup aussi dans son esprit
et dans sa conduite, et, vrai dire, ce qui lui plaisait le plus en ce monde, c'taient les parenthses. On les
ouvre, on les ferme, et on reprend sa phrase ou son projet, comme si rien ne s'tait pass. Aussi faisait-elle
bien de compter avec les futurs contingents, non qu'on pt craindre qu'il lui arrivt malheur dans ses
ascensions. Elle avait le pied sr, une tte l'abri de tous les vertiges; mais il pouvait se faire qu'elle
rencontrt au sommet du Bernina l'homme idal, et qu'en redescendant elle partt avec lui pour
Saint-Ptersbourg ou Constantinople.
En lisant sa prose, Mlle Ferray devint rouge de plaisir; jamais elle n'avait cru plus dvotement sa chre
Providence, qu'elle aimait voir partout, avec qui elle causait sans cesse, qui lui faisait quelquefois attendre
ses rponses, mais finissait toujours par parler. Depuis une heure qu'elle connaissait Meg, elle avait dit cent
fois in petto:--O Providence, si vous ne vous en mlez, que deviendra cette blonde aux yeux noirs? O
Providence, que je vous saurais gr de me la donner! J'aurais le plaisir de la regarder, le plaisir plus grand
encore de l'lever; ce serait pour moi une douce occupation, et pour elle le salut et le bonheur.--A tes souhaits!
je te la donne, venait de lui dire la Providence, qui cette fois avait rpondu courrier par courrier.
Mlle Ferray embrassa Meg sur les deux joues. Elle lui tendit la lettre, la pria de lire son tour. Meg lut deux
fois; elle plit, fut prise d'un tremblement nerveux, et ramassant son chapeau de paille, dont elle avait coiff
un chalas, elle se mit courir toutes jambes pour aller retrouver sa mre, qu'elle aimait, qu'elle admirait
beaucoup plus encore qu'elle ne la craignait. Pamla eut grand'peine la rattraper. Elle lui expliqua que c'en
tait fait, que trois quarts d'heure avaient suffi lady Rovel pour faire ses paquets, payer les gages de ses gens,
les mettre la porte, fermer la maison, et s'en aller prendre le train. Meg s'arracha les cheveux; elle tait
inconsolable. Tout coup il lui vint une ide de traverse. "Si je reste avec vous, dit-elle Mlle Ferray, me
permettrez-vous de porter des robes longues?"
Mlle Ferray lui en donna sa parole la plus sacre, l'assurant qu'une de ces robes serait queue. Meg demeura
un instant pensive, le nez en l'air, contemplant les nuages; elle y aperut sans doute une grande jupe trane
qu'elle avait cent fois envie sa mre. Le ciel, qu'elle interrogeait, lui dclara qu'effectivement la plus grande
flicit de ce monde est de porter des robes longues. Elle s'cria: "En ce cas, c'est une autre affaire!" Et
aussitt, elle essuya ses pleurs, reprit sa gat et son arrosoir, et, le tenant la main, fit deux fois cloche-pied
le tour d'une plate-bande.

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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Ce n'tait pas tout pour Mlle Ferray d'avoir convaincu Meg, il s'agissait d'aller trouver son matre et seigneur
et de lui conter l'incident. Certaine d'essuyer une bourrasque, elle cargua toutes ses voiles, et ce fut l'air
penaud, le visage long d'une aune, qu'elle pntra dans le cabinet de travail de Raymond, l'avertissant par
manire de prambule qu'elle venait lui annoncer la plus fcheuse, la plus dplorable, la plus sinistre des
nouvelles. Il ne tenait qu' lui de croire que son banquier tait en fuite, ou que l'Ermitage allait tre englouti
par un tremblement de terre. Aprs lui avoir laiss le temps de passer en revue tous les dsastres possibles,
elle lui prsenta la lettre de lady Rovel. Malgr cette habile prparation, Raymond fit un formidable
haut-le-corps: "Ah! par exemple, s'cria-t-il, l'invention est admirable, et voil une factie assez bouffonne!
Prend-on ma maison pour un hospice d'enfants trouvs? Qu'on renvoie sur-le-champ cette demoiselle sa
mre!"
Mlle Ferray lui rpondit que telle avait t sa premire pense, mais que lady Rovel tait partie, qu'on ne
savait quel chemin elle avait pris.
"Il y a une chose encore plus certaine, reprit-il en frappant du poing sur la table, c'est que cette pronnelle ne
restera pas ici une heure de plus. Qu'on les remmne brouter dans leur Prairie, elle et sa ngresse!"
Mlle Ferray allgua que telle avait t sa seconde pense, mais que lady Rovel avait eu soin de fermer sa
maison et d'en emporter les cls.
"Que le diable l'emporte elle-mme! Ma chre, mets bien vite ton chapeau, et, puisque Meg il y a, conduis
Meg dans le premier pensionnat venu.
--Voil qui est bien trouv!" s'cria Mlle Ferray.
Elle s'achemina vers la porte; puis, revenant sur ses pas: "Mon bon frre, dit-elle, il faut tout prvoir. Si c'est
nous qui mettons cette maudite fillette dans un pensionnat, nous en demeurons responsables, et si, comme je
n'en doute pas, elle s'vadait un beau matin, ce serait nous de courir aprs elle. Ne penses-tu pas que mieux
vaut encore la garder ici? Dans quinze jours, sa mre viendra la reprendre.
--Dans quinze jours, ou dans quinze mois, ou dans quinze ans, rpliqua-t-il avec colre. Sur quoi peut-on
compter avec un hurluberlu de cette espce? Et qui sait si cette triple folle n'a pas jug propos de nous faire
cadeau de sa fille pour la vie? Qu'on aille sans plus tarder me chercher une voiture, je saurai bien retrouver
cette tendre mre, ft-ce au sommet du Bernina, et lui restituer son bien.
--Reste savoir si c'est au Bernina qu'elle compte aller, rpondit doucement Mlle Ferray; srement elle a
voulu nous drouter. Tu l'as bien juge, Raymond, c'est une triple folle, et il est possible qu'avant quelques
heures elle se soit embarque pour la Chine. Je craindrais vraiment que tu ne te drangeasses inutilement, que
tu ne perdisses tes peines et tes pas.
--Fort bien, je renonce me mettre sa poursuite; mais sa fille passera la nuit la belle toile. Aurais-tu par
hasard, Agathe, la prtention de me faire adopter cette adorable enfant?
--Quelle normit! rpondit-elle. Comment peux-tu croire... Mais j'y pense, elle a un pre, cette pauvre petite,
et c'est lui de disposer d'elle. crivons-lui. Le mal est qu'il demeure un peu loin; mais enfin dans quelques
semaines nous aurons sa rponse, et quelques semaines sont bientt passes."
Aprs s'tre rcri contre cette proposition, aprs avoir tempt de plus belle, ne trouvant rien de mieux et sur
les assurances formelles qui lui furent donnes par sa soeur que durant son court sjour l'Ermitage Meg
serait exclusivement sous sa garde, qu'elle la cacherait sous sa jupe, qu'il n'en entendrait jamais parler, il finit
par se rendre en maugrant ses raisons. Pour ne pas perdre de temps, prenant une plume, il crivit sance
tenante au gouverneur des Petites-Antilles qu'il avait eu l'heur de trouver sa fille dans une armoire, et qu'il le

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priait de vouloir bien lui expliquer au plus tt s'il devait l'y remettre ou l'expdier par une occasion la
Barbade. Pendant qu'il crivait, Mlle Ferray s'criait d'un air dolent: "Quel ennui! quel embarras! Qui aurait
pu prvoir cette tuile? que je me repens d'avoir amen cette enfant ici!"
La lettre crite, elle l'emporta pour la jeter dans la bote. Ds qu'elle eut referm la porte, son visage
s'panouit. Quelque chose lui disait que les gouverneurs des Antilles anglaises ont trop d'affaires sur les bras
pour se presser de rpondre aux lettres o il n'est question que de leur fille. Elle envoya par le trou de la
serrure un long baiser de reconnaissance son frre. Mlle Ferray possdait au suprme degr le don des
esprances vagues, qui consistent esprer quelque chose, sans savoir quoi. Il lui semblait que cette enfant qui
venait de leur tomber du ciel jouerait un rle heureux dans leur vie, que peut-tre elle serait cause que son
frre renoncerait har les femmes, qu'elle le rconcilierait avec le bonheur, avec la vie, avec la gloire et avec
l'arabe. Comment cela se ferait-il? Elle n'en savait rien et ne s'en inquitait gure. C'est la Providence de
trouver le comment; elle a t mise au monde pour cela.
III
Mlle Ferray ne s'tait pas charge d'une tche facile; mais elle avait l'opinitre patience des mes douces et
aimantes, et comme feu son frre, c'est--dire comme le Raymond d'autrefois, elle ne prisait que les ouvrages
malaiss. Meg tait un poulain ombrageux qu'un mot ou un geste faisait cabrer. La bonne Agathe entreprit
d'apprivoiser par degrs cette volont rebelle, et tout d'abord de s'insinuer doucement dans un coeur dont elle
voulait gagner la confiance et l'amiti. Elle y russit si bien que Meg en vint au bout de peu de temps lui
confesser toutes les sottises qu'elle avait faites et toutes celles qu'elle mditait, car de l'empcher d'en faire,
autant et valu emprisonner la lune dans un puits. Pour obtenir quelque chose, Mlle Ferray exigeait trs-peu.
Le reste du temps, elle se contentait de cacher soigneusement son frre des peccadilles et des fredaines qui
lui auraient fait jeter les hauts cris. Il ne se douta jamais qu'un jour Meg avait dpouill de ses fruits le plus
beau de ses pommiers pour en bombarder les passants, qui avaient ripost par une grle de cailloux. Tte nue,
les cheveux au vent, Meg tait demeure matresse du champ de bataille; mais l'affaire avait t chaude, et le
vitrage dfonc de la serre en rendait tmoignage. Raymond ignora galement que sa soeur avait trouv miss
Rovel juche au sommet de la fenire, o elle fumait paisiblement une cigarette. Si la maison avait brl, il
et t difficile de tenir le cas secret; mais coup sr Mlle Ferray et trouv moyen de s'imputer elle-mme
le sinistre, ou elle se ft crie, selon sa formule ordinaire:--Quand on y rflchit, cela s'explique, et pourvu
que cette pauvre petite promette de ne plus recommencer, il faut lui pardonner.--Cependant elle ne pouvait
tout cacher Raymond. Il surprit plus d'une fois Meg dvastant son potager, sous prtexte que rien n'est plus
bte qu'un chou, ou lutinant un bel angora qu'il chrissait et lui attachant une lanterne la queue. Il rabrouait
d'importance la jolie espigle. Alors arrivait Mlle Ferray, clochant du pied, pareille aux Prires d'Homre,
clestes avocats, qui, boiteuses, louches, marchent sur les pas du crime pour rparer ses ravages et dtourner
la colre des dieux.
Mlle Ferray causait beaucoup avec miss Rovel; ces entretiens lui laissaient une impression singulire, mle
de charme et d'pouvante. Elle tait effraye et de tout ce que Meg ne savait pas, et bien plus encore de tout ce
qu'elle savait. Meg tait d'une ignorance crasse sur certains sujets, tandis que sur d'autres elle possdait des
lumires extraordinaires, une science digne du bonnet doctoral, qu'elle avait attrape au vol dans le salon de sa
mre. Meg ne savait ni tricoter, ni broder, ni ourler un mouchoir, ni marquer une serviette, et elle s'entendait
beaucoup mieux dranger une armoire qu' la ranger. A la vrit, elle savait lire, mais elle n'avait rien lu;
elle savait crire, mais elle avait une main dplorable. Sa littrature tait fort courte aussi bien que ses
connaissances historiques; elle avait vaguement ou parler d'un Shakspeare, qui avait compos beaucoup de
drleries, d'un certain Charlemagne, clbre par la longueur de sa barbe, et du nomm Charles Stuart, roi
d'Angleterre, qui avait eu la tte coupe. Ce dernier fait lui avait paru intressant, elle y pensait quelque fois
en dcapitant les choux de Raymond. Elle tait aussi verse dans la gographie que dans l'histoire. En toutes
ces matires, elle s'en tenait aux -peu-prs, qui lui suffisaient amplement, et se targuait de savoir par exemple
qu'il fait plus chaud en Espagne qu'en Angleterre, attendu que le premier de ces pays est situ quelque part
dans les environs de l'Afrique. Mlle Ferray lui ayant lu un jour Athalie, elle trouva cette comdie intressante

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et trs-neuve; elle en retint mme un vers qui l'avait particulirement frappe, et rptait souvent qu'il est bon
De rparer des ans l'irrparable outrage.
Par compensation, Meg savait pertinemment que l'amour est, selon la mthode qu'on emploie, le plus agrable
des plaisirs ou la plus dangereuse des passions. Elle expliquait savamment Mlle Ferray ce qu'on entend en
France par le demi-monde, et ce qu'est un patito en Italie. Elle affirmait que le mariage est une institution
arrire, que les unions libres sont le mot de l'avenir. Elle possdait sur le bout du doigt la liste des amies de
coeur de tous les souverains rgnants, et, quand elle rcitait cette litanie, on aurait pu croire qu'elle numrait
les saintes de son calendrier. Elle connaissait les aventures scandaleuses de la pairy et mme de la gentry, et la
chronique galante n'avait pour elle point de secrets. Elle avait appris que le duc un tel, tromp dix fois par sa
femme, qu'il n'avait trompe que neuf fois, avait fait un jour son compte et s'tait cru autoris solliciter son
divorce. Elle n'ignorait point que les Polonaises, quand elles se marient, ont soin de se mnager un cas de
nullit; elle estimait que cette prcaution fait le plus grand honneur leur prvoyance. Elle savait encore que
lord B..., aprs avoir eu une suite infinie de bonnes fortunes, s'tait dcid sottement pouser sa dernire
matresse, et que, dvor de jalousie, il la battait comme pltre et la tenait sous cl: d'o elle concluait
sagement que, s'il est pardonnable d'pouser une femme qu'on ne peut avoir autrement, pouser une femme
qu'on a eue est le dernier degr de la dmence humaine.
Cette tourdissante science inquitait fort justement Mlle Ferray. Elle dcouvrit pourtant qu'en dpit des
apparences Meg tait reste trs-jeune, trs-enfant, qu'elle tait fort nave dans son savoir, que les aventures de
lord B... et du duc un tel taient pour elle comme les contes fantastiques d'une bibliothque bleue qui
charmaient sa mmoire, sans qu'elle en tirt aucune conclusion directement applicable miss Rovel, laquelle
pour le moment prfrait tout le reste le plaisir de jeter des pommes aux passants. Elle dcouvrit aussi que
Meg avait un noble orgueil qui lui faisait mettre sa personne trs-haut prix, un tour romanesque dans
l'imagination qui la protgerait contre les tentations vulgaires, un grand fonds de bon sens grce auquel cette
petite personne verrait clair dans le jeu des grands et des petits trompeurs.--Faute de mieux, se disait Mlle
Ferray, un coeur qui s'estime assez pour ne se donner qu' la condition qu'on sente tout ce qu'il vaut, une
imagination exigeante, ambitieuse de mettre quelque beaut dans sa vie, un esprit droit et courageux,
fermement rsolu n'tre dupe de rien ni de personne, sont trois garde-fous capables de prserver de plus
d'une chute. Sans contredit, les principes sont plus srs; mais que lady Rovel lui accordt quinze mois, Mlle
Ferray se faisait fort de donner des principes Meg, bien que cela part aussi chimrique que de faire crotre
des courges sur un roc dpourvu de terre vgtale.
Elle s'y essayait dj, ne faisant jamais de morale Meg, coutant des deux oreilles toutes ses histoires, ne
paraissant se scandaliser de rien, se contentant de lui insinuer que, selon le point de vue, tout peut se justifier,
que l'essentiel est de bien savoir ce qu'on veut, et d'accepter d'avance les consquences de ses actions, par la
raison que toute action dcisive a ses invitables consquences, et qu'une fois engags ce n'est plus nous qui
tenons notre vie, c'est elle qui nous tient.--Tous les chemins qui conduisent au bonheur ou au malheur, lui
disait-elle, partent du mme carrefour. Il est bon de rflchir longtemps avant de faire son choix, car ces
chemins, qui d'abord semblent presque contigus, deviennent tellement divergents qu'il est impossible au
repentir de retourner de l'un l'autre. En vain s'aperoit-on qu'on s'est tromp, il faut aller jusqu'au bout de son
erreur et de son malheur. Heureusement, ajoutait-elle, pour nous empcher de nous mettre en route sur la foi
d'un choix prcipit, la bonne nature a plac dans le carrefour une fontaine magique, environne d'ombrages
dlicieux sous lesquels il est doux de sjourner. L'eau de cette fontaine procure celui qui en boit des songes
charmants, une joyeuse ivresse; il croit sentir en lui quelque chose de plus fort que le destin et de plus heureux
que le bonheur lui-mme, de telle sorte qu'occups savourer le rve de la vie, nous ne nous pressons pas trop
de vivre. Cette fontaine est la jeunesse,--et Mlle Ferray exhortait Meg rester jeune longtemps, parce que c'est
la seule chose dont on ne se repente jamais. Meg gotait assez cette sagesse et cette fontaine, mais elle n'en
marquait rien, se gardant de laisser croire sa vieille amie que ses discours et ses rflexions pussent faire sur
sa nature rfractaire quelque impression dcisive.

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Si Meg causait beaucoup avec Mlle Ferray, elle changeait au plus trois paroles par jour avec Raymond,
qu'elle ne voyait gure qu'aux heures des repas. Raymond ne prenait pas la peine de dissimuler l'humeur que
lui donnait l'installation de miss Rovel dans sa maison, ni l'impatience avec laquelle il attendait le moment de
l'expdier aux Antilles. De jour en jour, elle lui agrait moins, et il rptait souvent sa soeur que cette petite
fille tait une enfant perverse, qui demandait tre gouverne avec la dernire svrit. A vrai dire, Meg ne
faisait rien pour lui plaire. Elle voyait en lui un monsieur trs-bourru, un peu mystrieux, qui malgr elle lui
en imposait. L'antipathie instinctive qu'il lui inspirait ne tarda pas se changer en une aversion raisonne, et
voici quel propos.
Mlle Ferray s'tait flatte qu' force de rciter Meg son allgorie de la fontaine magique, elle lui persuaderait
de porter quelque temps encore des robes courtes. Il n'en fut rien, les allgories ne produisent pas de ces effets
souverains. Chaque jour, Meg rappelait Mlle Ferray sa promesse; elle devint si pressante qu'il fallut
s'excuter. Mlle Ferray la conduisit Genve et la fit entrer dans un magasin de nouveauts, o, aprs de
longues discussions, elles arrtrent leur choix sur une toffe de soie gris-rose dont Meg consentit
s'accommoder, quoiqu'elle et prfr une couleur plus voyante. De l on se transporta chez la meilleure
faiseuse de la ville, avec laquelle on dbattit longtemps la grosse question de la coupe la mode et des
garnitures. Meg entendait que sa premire robe longue ft un chef-d'oeuvre. Elle entra enfin en possession de
ce trsor. Le matin suivant, elle se leva ds l'aube et passa plusieurs heures promener dans sa chambre ses
nouveaux atours, allant, venant, faisant bouffer sa jupe, fire de ses guipures, se donnant le torticolis pour
contempler son pouf. Elle soupirait aprs l'heure du djeuner. Ds qu'elle eut entendu la cloche, elle se
prcipita dans la salle manger, qu'elle traversa le nez au vent, cambrant sa taille, balanant sa tte et ses bras.
Raymond, qui venait d'entrer par une autre porte, s'arrta court pour la regarder, et dit sa soeur avec un
haussement d'paules: "Es-tu folle, Agathe, d'avoir ainsi fagot cette petite?" Cette exclamation malsonnante
parut Meg la plus fieffe des impertinences. Elle russit cependant se taire et sourire, comme une
personne qui entend dire une sottise et qui ddaigne de la relever. De ce jour, elle mdita profondment sur les
moyens de prouver M. Raymond Ferray qu'il tait un oison brid, et que, depuis que miss Rovel portait des
robes longues, elle mritait que tout l'univers la prt au srieux. Le hasard, qui est souvent l'obligeant complice
des petites filles, lui fournit l'occasion qu'elle cherchait.
Meg se promenait souvent aux environs de l'Ermitage, accompagne de Pamla. Pendant qu'elle qutait des
noisettes et les croquait belles dents, la ngresse laissait errer dans la campagne ses regards mlancoliques,
et par intervalles poussait des roucoulements de tourterelle amoureuse ou de profonds soupirs qui taient un
rquisitoire contre la destine. Bien qu'elle et le nez fort camus, Pamla avait dcid depuis longtemps
qu'elle tait un trsor mconnu par le monde. Cette perle attendait impatiemment le connaisseur qui lui
rendrait justice; peut-tre brillerait-elle un jour au doigt d'un prince,--car Pamla, ayant vu plus d'un prince
la discrtion de lady Rovel, s'tait persuad que c'est marchandise commune et que tt ou tard elle aurait le
sien. L'imagination de cette ngresse romantique ne se refusait rien.
Le promenoir favori de Meg tait un petit chemin trs-ombrag, o croissaient plus de noisetiers qu'ailleurs; il
aboutissait une ravine qui dvalait brusquement dans l'Arve. Arrive au bord de la ravine, Meg y faisait
quelques gambades assez hasardeuses, prenant plaisir pouvanter Pamla par ses tmrits, aprs quoi on
retournait au logis. Un jour, elle s'aperut en dtournant la tte qu'un inconnu venait derrire elle cinquante
pas de distance. Elle s'arrta pour le regarder, il s'arrta aussi en se donnant l'air de chercher une pingle dans
l'herbe. Elle se remit en marche, il recommena de la suivre. Arrive au bout du chemin, elle fit volte-face,
l'inconnu s'adossa contre un arbre pour l'attendre au passage. C'tait un petit homme entre deux ges, tir
quatre pingles, le cou serr dans une cravate bleu de ciel, les doigts chargs de bagues, les sourcils, la
moustache et les cheveux teints, un nez de furet, des yeux ternes de poisson mort qui avaient des rveils
subits;--au moment o Meg passa devant lui, il en jaillit un regard de faune l'afft d'une nymphe. Il s'aperut
que ses prunelles parlaient trop, il les teignit comme on souffle une bougie, et salua Meg avec la
bienveillance paterne d'un barbon qui aime les enfants. Il y a plusieurs manires de les aimer.
Le lendemain, miss Rovel n'tait pas depuis dix minutes dans le chemin sans issue lorsqu'elle vit apparatre

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l'inconnu, qui recommena le mme mange que la veille; il en fut de mme le surlendemain. Le quatrime
jour, Meg, qui commenait tre intrigue et n'tait pas fille s'endormir sur ses curiosits, s'arrangea pour
laisser adroitement tomber son ventail dans le gazon, fournissant ainsi l'inconnu le prtexte qu'il guettait.
Une minute aprs, il l'avait aborde et lui prsentait son ventail en la saluant jusqu' terre.
"Puis-je savoir comment vous vous appelez, ma belle demoiselle?" lui demanda-t-il avec un sourire un peu
grimaant.
Meg se dressa sur ses ergots. "Monsieur, rpondit-elle avec hauteur, je n'ai pas l'habitude de dire mon nom
aux gens qui ne me disent pas le leur."
Sa vivacit interloqua le vieux beau, qui balbutia qu'il se nommait le marquis de Boisgent. "Et moi, rpondit
Meg en se baptisant du premier nom qui lui passa par l'esprit, je m'appelle miss Marvellous." L-dessus,
comme il la pressait de questions, elle lui expliqua que depuis plus d'un mois sa mre habitait dans une
crevasse du Bernina, qu'elle-mme avait t mise en pension dans une maison qui s'appelait l'Ermitage, et qui
n'tait pas beaucoup plus amusante qu'une crevasse: on l'y traitait trs-svrement parce qu'elle avait des
passions trs-vives. Elle ajouta pourtant que devant cette maison il y avait un verger, et qu'au bas de ce verger
il y avait un ruisseau o elle pchait quelquefois des crevisses, mais que les temps taient durs, qu'on trouvait
dans les ruisseaux beaucoup moins d'crevisses que de cailloux. M. de Boisgent, suspendu ses lvres, ne
perdait pas un mot; il aimait se renseigner.
Puis il implora de Meg l'autorisation de faire quelques pas avec elle, et, baissant la voix, il lui dclara que du
premier jour qu'il l'avait vue, sa beaut avait eu pour lui un attrait inexprimable, qu'il en tait comme
ensorcel, qu'il venait rder l'entre du chemin sans issue dans l'esprance de l'y retrouver, que ce chemin
tait son paradis et que Meg tait son ange, un de ces anges auxquels on n'ose rien demander que la
permission de les adorer genoux.
Meg, qui n'avait encore senti pousser sous ses aisselles ni ailes ni ailerons, rpondit cette dclaration thre
par un de ces grands clats de rire de petite fille qui ont la brusquerie et le perant du chant du coq. Ce rire
troubla quelque peu l'amoureux barbon. Il laissa l ses mtaphores et supplia Meg de lui faire cadeau du
mchant ventail en papier qu'il venait de lui rapporter. "Ce sera pour moi un joyau sans prix, lui dit-il, et
vous me permettrez de vous en offrir un autre en change.
--Un ventail anglique? demanda-t-elle en relevant le menton. Apportez-le toujours, la cour apprciera."
Et, s'efforant d'imiter un mouvement de tte la Junon dont se servait sa mre pour rompre un entretien qui
avait trop dur, elle prit cong de M. de Boisgent, qui eut la discrtion de ne point s'attacher ses pas.
Les nombreux adorateurs de lady Rovel avaient offert quelquefois Meg des bonbons et des poupes; mais
aucun d'eux n'avait jamais paru se douter qu'elle ft un ange, ni se soucier beaucoup de ses yeux noirs et de
ses cheveux blonds. Traite jusqu'alors en enfant, on venait pour la premire fois de lui faire une dclaration;
c'tait un vnement dans sa vie, et voil les miracles qu'oprent les robes longues. Tout en s'acheminant d'un
pas rapide vers l'Ermitage, elle se disait: "Que penserait de cette aventure M. Raymond Ferray? Eh! vraiment,
il me semble que cette petite si mal fagote fait des passions sans avoir seulement besoin de remuer le bout du
doigt!"
Elle marchait si vite que sa ngresse ne pouvait la suivre. Pamla tait pourtant curieuse de savoir ce qui
s'tait pass entre sa jeune matresse et l'inconnu. Elle avait cout sans rien comprendre. M. de Boisgent
parlant trs-bas, et, quand il et parl haut, elle n'et pas compris davantage, attendu qu'elle ne savait que
l'anglais.
"N'allez donc pas si vite, mademoiselle, dit-elle Meg; on dirait que nous avons le diable nos trousses.

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--C'est bien le diable, ou peu s'en faut, rpondit Meg.


--Lui, mademoiselle! Il a l'air si poli, ce monsieur, si aimable, si galant!
--Il te plat donc, Pamla?
--Il a de bien grandes manires. Serait-ce un prince, par hasard?
--Ne te monte pas la tte, ce n'est qu'un marquis.
--Et ne puis-je savoir?...
--Oh! ne m'interroge pas.
--Qu'est-ce dire, mademoiselle? fit-elle d'un ton de reproche. Jusqu'aujourd'hui vous n'avez jamais eu de
secrets pour moi.
--C'est qu'en vrit je ne sais si je dois te rvler... Ma situation est bien dlicate, Pamla, ajouta-t-elle d'un air
important et solennel. Vraiment je me fais scrupule de m'acquitter de la commission dont le marquis de
Boisgent m'a charge pour toi.
--Pour moi! roucoula la ngresse en se rengorgeant.
--Oui, pour toi. Comme il ne sait pas l'anglais, il m'a prie de te dire qu'il est perdment pris de tes charmes,
qu'il en perd le boire, le manger et le peu de cheveux qui lui restent. Il m'a demand comment il pourrait s'y
prendre pour te persuader de son amour. Je lui ai rpondu que tu tais une me potique, tout fait dtache
des biens de ce monde, que tu nageais dans l'ther, que tu mprisais l'or, l'argent et les bijoux.
--Il ne faudrait pas aller trop loin, mademoiselle, interrompit vivement la ngresse; un joli bijou n'a jamais rien
gt.
--C'est aussi son avis, reprit Meg, et demain il t'offrira par mon entremise un petit cadeau qui, selon lui, sera
vraiment digne d'un ange, car tu es son ange. Il parat qu'il y a des anges noirs.
--Pourquoi pas? la couleur ne fait rien l'affaire, et en voil la preuve," rpliqua Pamla un peu pique.
Meg ne lui en dit pas davantage, et la laissa sur ses rflexions, qui la tinrent comme hors d'elle-mme pendant
tout le jour et toute la nuit qui suivit.
Le lendemain, Pamla eut un moment d'inquitude, lorsque, en arrivant dans le chemin sans issue, elle n'y
aperut point le marquis. Cependant, comme elle venait d'atteindre avec Meg la crte de la ravine, elle avisa le
retardataire, se dirigeant vers elles de toute la vitesse de ses petites jambes. Meg fit signe sa crdule
soubrette de s'carter un peu et reut d'un air fort noble M. de Boisgent, qui s'empressa de lui prsenter un
charmant tui, lequel contenait un fort bel ventail de nacre, mont en ivoire et garni de brillants. Meg le
dplia et dit: "Il est vraiment de fort bon got. L'ange l'accepte.
--Mais il s'agissait d'un troc! murmura M. de Boisgent de sa voix la plus flte.
--J'ai oubli chez moi mon ventail en papier, lui rpondit-elle. Et puis j'y tiens, vous ne l'aurez pas.
--Ah! fille cruelle, s'cria-t-il, vous jouez-vous ainsi de vos promesses?

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

21

--Demandez-moi autre chose. Que peut-on faire pour vous tre agrable.
--Ce qu'on peut faire? bgaya le marquis. Oserai-je vous dire le rve que je fis la nuit dernire, et qui tout le
jour m'a hant, obsd?
--Dites seulement, reprit-elle. Si votre rve ne me plat pas, j'en serai quitte pour secouer mes oreilles.
--Je rvais donc que je me promenais un soir, seul avec vous, dans le chemin que voici, au clair de la lune.
Vous dire quelle ivresse possdait mon me!..." Et il partit de l pour lui expliquer qu'il adorait la lune, que la
contempler avec une lemme aime tait ses yeux la plus ineffable des flicits.
"Je n'aime pas tant la lune que cela, lui rpondit-elle avec une moue ddaigneuse. M. Ferray expliquait l'autre
jour sa soeur que la lune est une terre morte, tellement morte qu'elle ne sait plus tourner sur elle-mme, et
que rien n'y pousse,--une vieille carcasse de monde. Il est trs-pdant, M. Ferray, et les pdants tuent la
posie; mais enfin, puisque vous y tenez...
--Que n'ai-je un trne! interrompit-il. Je le donnerais sans regret pour raliser mon rve.
--Soit, reprit-elle. Trouvez-vous ce soir, au coup de minuit, devant la grille de l'Ermitage, je tcherai de vous y
rejoindre, et vous m'expliquerez la lune. Suis-je assez bonne?"
M. de Boisgent fut saisi d'un tel transport de joie que peu s'en fallut qu'il ne tombt aux genoux de Meg; mais
elle se souvint d'un certain geste par lequel sa mre coupait le fil de son discours un indiscret qui s'oubliait.
Elle le copia avec tant de bonheur que M. de Boisgent rprima son lan et la laissa partir sans lui dire autre
chose que: "Oh! mon ange, ce soir!"
Pendant leur entretien, il avait jet plus d'une fois sur Pamla, dont la prsence le gnait un peu, des regards
inquiets. Pamla y avait cru lire la douce folie d'un amoureux dsir, et lui avait rpondu en baissant
pudiquement les yeux. Toutefois le transport du marquis ne lui avait point chapp. Elle ne put s'empcher de
dire Meg: "Il m'a paru, mademoiselle, que M. de Boisgent tait fort tendre avec vous.
--J'ai vu le moment, repartit Meg, o il allait m'embrasser, parce qu'aprs m'tre fait longtemps prier, j'ai
consenti te parler en sa faveur. coute, Pamla, continua-t-elle d'un ton dogmatique, c'est la dernire fois
que je me mle de cette affaire. Tu es assez grande pour savoir te conduire, ne me demande point de conseils,
je ne t'en donnerai point." Et lui prsentant l'ventail: "Voici un assez joli colifichet dont ce pauvre homme te
fait hommage, la condition que ce soir minuit tu iras te promener avec lui pendant une heure au clair de la
lune, car il a un faible prononc pour la lune. C'est toi de voir ce qu'il te convient de faire, seulement je
t'engage tre prudente et avise. Je pourrais te citer de nombreux exemples de femmes qui en tenant la
drage haute leurs amants ont russi se faire pouser... Mme la marquise Pamla de Boisgent! Il me
semble que cela sonne bien.
--Je vous remercie de vos bons avis, rpliqua Pamla avec une certaine hauteur, mais je crois pouvoir m'en
passer."
Et pendant cinq minutes elle joua de son ventail, qu'elle fourra lestement dans sa poche en arrivant
l'Ermitage.
Longtemps avant minuit, Meg avait teint sa lampe, cart son rideau, entre-bill son volet. Accoude sur le
rebord de sa fentre, elle attendait, sre de voir et de n'tre pas vue. La lune se leva au-dessus des montagnes;
la faveur de sa vive clart, Meg ne tarda pas discerner une ombre, qui se promenait en long et en large sur
le chemin. L'horloge du village voisin venait de frapper douze coups, lorsque sa vive satisfaction la jeune
guetteuse entendit le grincement d'une porte qu'on ouvrait avec prcaution, et un second fantme apparut, qui

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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traversa la cour en se dirigeant du ct de la grille. Meg eut peine retenir un clat de rire. Elle se reprsentait
la scne qui allait se passer, le dpit, le courroux de M. de Boisgent quand, au lieu de l'ange de lumire qu'il
attendait, il se trouverait en prsence d'un nez camus. La pauvre Pamla allait tre mal reue, prestement
conduite. Elle se promettait de la plaisanter sur sa msaventure, d'accabler de ses brocards Mme la marquise
de Boisgent. Cependant Pamla, ayant trouv la grille close, avait gagn une petite porte btarde qui tait
ferme au verrou. Elle poussa ce verrou, et l'instant d'aprs elle tait sur la route, regardant autour d'elle pour
dcouvrir Romo. Il ne se fit pas attendre; il avana d'un pas prcipit, les bras ouverts. Tout coup il recula
brusquement, et dit en franais: "Miss Marvellous se trouve-t-elle empche?"
La roucoulante Pamla rpondit en anglais: "On m'a tout dit, et j'ai eu piti de votre souffrance.
--Viendra-t-elle ou ne viendra-t-elle pas? reprit-il avec quelque vivacit.
--Je compromets pour vous une vertu sans tache, roucoula de nouveau Pamla, j'ose croire que vous la
respecterez."
Il se trouva que M. de Boisgent savait quelques mots d'anglais, et ce fut dans cette langue qu'il s'cria: "Que
signifie cette substitution? se moque-t-on de moi?"
Ils restrent un instant muets, cherchant se remettre de leur tonnement rciproque; mais le dnoment ne
fut pas tout fait celui qu'attendait Meg. Il n'est rien de tel que de parler pour s'entendre. Aprs une pause de
quelques secondes, le marquis se rapprocha de Pamla, et ils causrent d'une voix si basse que rien n'arrivait
jusqu' Meg; puis, sa trs-grande surprise, elle vit le marquis jeter l'un de ses bras autour de la taille de la
ngresse. Les deux ombres se mirent en marche, elles eurent bientt disparu.
Qui pourrait dire la stupfaction de miss Rovel? Elle n'en croyait pas ses yeux. Malgr son profond savoir des
choses de ce monde, elle n'avait pas encore dcouvert que les marquis de Boisgent, quand miss Rovel fait
dfaut, ont assez de philosophie pour s'accommoder de Pamla. Ceci la confondait et lui donnait beaucoup
penser. Elle passa le reste de la nuit partage entre une violente envie de rire qui lui chatouillait les lvres et je
ne sais quel dpit, quelle sourde colre qui grondait dans son coeur. Il lui semblait que depuis quelques
minutes elle venait d'en apprendre trs-long sur le coeur humain; sa nouvelle science tout la fois la mettait
en gat et l'indignait. Elle pensait aussi aux allgories de Mlle Ferray et se sentait oblige de convenir qu'au
lieu de pratiquer des expriences sur les marquis, les jeunes filles feraient mieux de boire mme dans cette
fontaine magique o se mirent le ciel et la terre en y revtant des grces enchanteresses. Elle ne se coucha
point. Jusqu'au matin, elle attendit Pamla, grillant de la revoir et de l'interroger; mais sa curiosit fut due,
Pamla ne revint pas.
Le lendemain, Mlle Ferray, tonne de la disparition de la ngresse, demanda ce qu'elle tait devenue. Meg fit
l'ignorante.
"Je suppose, lui dit Mlle Ferray, que cette fille s'ennuyait ici et qu'elle est alle chercher fortune ailleurs. J'en
suis charme, c'est une socit que je ne regrette point pour vous.
--Cette fille ne manque pourtant pas d'esprit, ni de savoir-faire," rpondit Meg. Puis elle partit en courant pour
aller pcher des crevisses dans le ruisseau. Sa pche fut si heureuse qu'elle passa de longues heures sans
s'occuper de M. de Boisgent et de sa philosophie; mais le lendemain sa curiosit la reprit. Elle se dit que
Genve n'est pas une bien grande ville, qu'en moins d'une heure on en pouvait faire le tour, et que srement
elle y rencontrerait quelque tournant de rue une paire de pommettes saillantes, couleur de suie.
Raymond avait un cheval deux fins, qui lui servait voiturer sa soeur, et qu'elle montait de temps autre.
Aprs le djeuner, comme il venait de rentrer dans son cabinet et Mlle Ferray de se retirer dans sa chambre
pour y faire une sieste, Meg se revtit furtivement de son amazone, et, descendant l'curie, elle sella et brida

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de ses mains le cheval sans tre aperue de personne. Un quart d'heure plus tard, elle arrivait bride abattue aux
portes de Genve. Elle parcourut toute la ville, et elle tait si occupe de sa recherche qu'elle ne s'aperut pas
des regards curieux que lui jetaient les passants, tonns de voir cette belle blonde chevaucher seule, sans
chaperon et sans groom. Ses investigations n'aboutirent rien; elle en fut pour ses peines et fit buisson creux.
L'heure s'avanant, elle dut regagner l'Ermitage sans avoir pu se contenter. Elle n'en tait plus qu' un
demi-kilomtre, quand elle entendit derrire elle le galop d'un cheval. Elle retourna la tte et reconnut M. de
Boisgent mont sur un rouan cap de more. Il lui fit d'une main un geste de menace, de l'autre il lui envoya un
baiser, puis piqua des deux pour la rejoindre. Elle ne tenta pas de lui chapper, et deux secondes aprs, il
l'avait rattrape. "Ah! friponne, s'cria-t-il, vous me le paierez!" Et il tendit le bras gauche pour la prendre par
la taille. Elle se dgagea vivement, et, avant qu'il y prt garde, d'un vigoureux coup de houssine elle envoya
son chapeau se promener dans la poussire du chemin. La surprise le retint un instant immobile sur la place;
mais aussitt, ivre de dpit ou d'amour, sans trop savoir ce qu'il voulait faire, il se prcipita la poursuite de la
fugitive.
Beaucoup mieux mont qu'elle, il gagnait rapidement du terrain, lorsqu'un promeneur, tmoin de cette scne,
s'lana de derrire une haie. Saisissant le cap de more par la bride, il l'arrta net dans sa course. M. de
Boisgent somma le fcheux de lcher prise, et leva sur lui sa cravache; mais, de sa main droite, le fcheux le
saisit par le milieu du corps. Il parut au petit homme que le poignet qui le tenait tait d'acier. Il ne se trompait
gure; ce poignet le cueillit sur sa selle comme une fleur, et la minute d'aprs, sans savoir comment, il se
trouvait assis sur une borne, tandis que son cheval gagnait au pied.
"Donnez-moi votre carte, monsieur! s'cria-t-il en serrant les poings.
--La voici, monsieur, lui rpondit avec un sourire sardonique le promeneur, qui n'tait autre que Raymond.
--Avant quelques heures, vous aurez de mes nouvelles," reprit M. de Boisgent. Cela dit, il s'loigna en se
retournant pour fixer sur Raymond des regards formidables, qui lui promettaient la mort ou quelque chose
d'approchant.
Aussitt que Raymond avait paru, Meg s'tait arrte dans sa fuite. Elle avait tout vu et tout entendu. Le
pdant M. Ferray venait de se transformer subitement ses yeux en un hros de roman, en un paladin. Elle
tait transporte d'admiration pour sa prouesse, pour la vigueur de son poignet, pour son merveilleux
sang-froid; elle avait t vivement frappe des clairs que jetaient ses yeux quand il s'tait lanc sur M. de
Boisgent, du sourire mprisant dont il l'avait accabl aprs l'avoir assis sur un boute-roue. Bref, il lui avait
paru dans cette rencontre admirablement beau. Elle se laissa couler terre, et ds que Raymond l'eut rejointe,
enroulant autour de son bras la bride de son cheval, et le menant en laisse, elle se mit marcher ct de son
librateur.
"Monsieur, lui dit-elle d'une voix tremblante, cet homme vous a dit qu'il vous enverrait ses tmoins?
--En effet, mademoiselle.
--Et vous vous battrez?
--Pourquoi pas?" rpondit tranquillement Raymond.
Elle s'cria: "Je ne le veux pas! je ne le souffrirai pas!" Et elle clata en sanglots.
Si tout l'heure Raymond avait tonn miss Rovel, en cet instant miss Rovel tonna Raymond. Il la regarda
en ouvrant de grands yeux, qui, contre leur ordinaire, taient presque bienveillants. Il venait de dcouvrir que
Meg possdait quelque chose qui ressemblait un coeur. Il eut piti de son angoisse. "Miss Rovel,
calmez-vous! lui dit-il d'une voix assez douce.

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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--Je veux tout vous raconter," dit-elle en s'essuyant les yeux. Et aussitt elle lui fit le dtail exact de tout ce qui
s'tait pass entre elle et M. de Boisgent. Puis elle ajouta: "Si j'ai t tourdie, c'est moi d'en subir les
consquences, et si M. de Boisgent veut absolument se battre, c'est avec moi qu'il se battra. Ne croyez pas
que j'aie peur d'un coup d'pe, je vous assure que je n'aurai pas peur."
Raymond sourit. "Je doute fort, lui rpondit-il, que M. de Boisgent accepte un duel dans ces conditions-l...;
mais laissons cela, je vous prie, poursuivit-il en reprenant un air grave. J'ai vous faire une communication
sur laquelle j'appelle votre attention la plus srieuse. Il me parat clair, miss Rovel, que votre mre vous a
abandonne...
--Abandonne! vous appelez cela abandonne!" s'cria-t-elle imptueusement en le regardant avec des yeux
enflamms. Ce regard signifiait: Tout l'heure vous m'avez dfendue, et en me dfendant vous tiez
admirablement beau. Comment pouvez-vous dire qu'en me confiant vous ma mre m'a abandonne?
"Quoi qu'il en soit, reprit-il, j'ai crit, il y a six semaines, votre pre pour lui demander ce que je devais faire
de vous. J'ai reu tantt sa rponse." Et il tira de sa poche une lettre dont il ne lut Meg que les dernires
lignes et que voici dans son intgrit:
"Sir John Rovel, gouverneur et commandant en chef de la Barbade, a l'honneur de tmoigner M. Ferray ses
sympathies pour le dsagrment que lui a caus lady Rovel en lui confiant, sans l'avoir pralablement
consult, l'ducation de sa fille, qui en vrit ne doit pas tre facile lever.
"D'autre part, il lui serait fort dsagrable lui-mme que M. Ferray expdit Meg aux Antilles. Quand sir
John Rovel s'est spar l'amiable de lady Rovel, il a gard auprs de lui son fils William, et il a autoris lady
Rovel emmener sa fille avec elle en Europe. De plus, sir John Rovel n'est pas assez certain d'tre le pre de
Meg pour tre fort dsireux de la revoir, et il a pour principe d'viter autant qu'il est possible toutes les
impressions dsagrables. Cependant il n'est pas assez sr que Meg ne soit pas sa fille pour ne pas se croire
tenu de pourvoir son avenir. Aussi a-t-il dpos chez MM. Barker et Cie, banquiers Londres, une somme
de douze mille livres sterling, soit trois cent mille francs, qui, principal et intrts, serviront de dot Meg
quand elle se mariera, et qui sont tout ce qu'elle peut attendre de lui.
"Jusqu' ce qu'elle se marie et supposer que lady Rovel ne revienne pas la rclamer, sir John Rovel prie M.
Ferray de vouloir bien se considrer comme le tuteur de Meg, et, s'il ne lui convient pas de la garder chez lui,
il l'engage la placer dans tel pensionnat qu'il lui plaira, et faire solder par MM. Barker et Cie tous les frais
de son entretien.
"Sir John Rovel saisit avec empressement cette occasion d'exprimer M. Ferray tous ses sentiments de
parfaite estime, et il le prie de vouloir bien lui faire connatre le parti auquel il se sera arrt et qui d'avance a
son approbation."
"Vous le voyez, miss Rovel, continua Raymond aprs avoir termin sa lecture, votre pre me charge de vous
marier. Votre dot, sans tre norme, fait de vous un parti fort dsirable."
Meg l'interrompit par un geste qui voulait dire: "Regardez mes yeux et mes cheveux, il me semble qu'ils
valent un peu plus que ma dot!" Raymond affecta de ne point comprendre. "Avez-vous quelque parti en vue?
reprit-il.
--Maman, rpondit Meg aussi grave que lui, a souvent dit devant moi que le mariage est une sottise que
l'amour seul peut excuser. Quand j'aimerai, peut-tre me marierai-je.
--Et vous ne vous sentez pas capable d'aimer le marquis de Boisgent?

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--Ah! monsieur, s'cria-t-elle, je ne suis pas en humeur de rire.


--Fort bien, mademoiselle. En ce cas, veuillez me faire savoir dans quel pensionnat vous dsirez entrer.
--Eh quoi! monsieur, vous me chasseriez de chez vous!" rpliqua-t-elle avec emportement, et de nouveau ses
yeux se remplirent de larmes.
Raymond la vit prte clater une seconde fois en sanglots. Il eut encore piti d'elle. "Miss Rovel, dit-il, une
personne que j'aime tendrement vous a vou une vive affection, qui, je dois vous le confesser, me semblait
assez mal place. En sa considration, je consens vous garder quelque temps encore chez moi, mais c'est la
condition qu' l'avenir vous couterez un peu moins vos fantaisies, que vous prendrez en toutes choses les avis
de ma soeur, et que vous viterez soigneusement de compromettre par vos tourderies le repos et la dignit de
ma maison."
Ils arrivaient l'Ermitage. Sans lui laisser le temps de rpondre, Raymond la salua, et regagna son
appartement. A peine l'eut-il quitte, Meg se prcipita comme une bombe chez Mlle Ferray pour verser son
coeur dans le sien. Son rcit pathtique causa quelque inquitude la bonne Agathe. Elle savait que de tous
les hommes son frre tait le moins dispos rompre d'une semelle pour viter un dsagrment ou un danger.
Cependant elle considra que M. de Boisgent pouvait difficilement demander raison un tuteur d'avoir
protg contre lui sa pupille, et que le ridicule de son aventure l'empcherait de pousser plus loin l'affaire.
Tout en grondant sa jeune amie, elle s'effora de la rassurer, et n'y russit qu' moiti. Meg ne put dormir de la
nuit. Elle passa le lendemain dans des transes mortelles. Ds qu'elle entendait sonner la porte, elle plissait,
s'attendait voir paratre les tmoins de M. de Boisgent. Heureusement ils ne parurent point, ni le jour
suivant non plus. Meg fut si rassure et si heureuse de l'tre qu'elle et volontiers saut au cou de Raymond;
mais ce n'tait pas une chose essayer. Il fallait cependant qu'elle satisft son coeur, et, comme elle traversait
le jardin, elle appliqua un gros baiser sur un gros poirier, qui n'y a jamais rien compris.
Le soir, en se dshabillant, il lui vint un regret. Elle se prit songer que, si le duel avait eu lieu, c'et t bien
glorieux pour elle; on aurait pu dire qu' peine avait-elle eu ses seize ans et sa premire robe longue, deux
hommes s'taient coup la gorge pour ses beaux yeux. Il s'entendait, cela va de soi, que Raymond serait sorti
sain et sauf de cette affaire. Toutefois, s'il en et rapport une lgre estafilade, ne ft-ce qu'une simple
gratignure, qu'aurait pens le monde de miss Rovel et de sa brillante faon de dbuter dans la vie? Et qui sait
mme s'il n'en serait pas rsult... quoi donc? Ici l'imagination de Meg s'embrouillait un peu. Il lui semblait
que cette gratignure aurait pu avoir pour elle de trs-grandes consquences; mais elle s'endormit avant d'avoir
trouv la fin de son histoire, qui tait fort complique.
DEUXIEME PARTIE
IV
Son aventure avec M. de Boisgent et l'avertissement trs-premptoire qu'elle avait reu de M. Raymond
Ferray avaient t pour miss Rovel une bonne leon. Elle s'observa, prit l'habitude de rflchir un peu, et
pendant quelque temps sa conduite comme son langage furent presque irrprochables. Un jour pourtant elle
faillit s'oublier. Pamla reparut tout coup l'Ermitage. La ngresse avait l'effronterie de ces tres
inconscients qui ne savent pas ce qu'ils font et encore moins ce qu'ils ont fait; elle espra trouver grce et
qu'on la rtablirait dans ses fonctions de camriste. Raymond la confondit d'tonnement en la priant de
dguerpir au plus vite. Elle allgua que lady Rovel lui avait confi la garde de sa fille, qu'il tait de son devoir
de ne la point quitter. Meg, qui peut-tre avait quelque remords son endroit, hasarda de plaider sa cause, et le
fit avec quelque vivacit.

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"Fort bien, miss Rovel, lui dit Raymond d'un air glac; cette fille ne restera pas ici une minute de plus, mais
libre vous de l'accompagner."
Ce mot suffit pour la rduire au silence. L'ide de quitter l'Ermitage lui faisait froid au coeur. Elle et pris
difficilement son parti de se sparer de Mlle Ferray, peut-tre lui en et-il cot davantage de ne plus voir
Raymond. Ce pdant, en qui elle avait cru dcouvrir un paladin, avait jet sur elle un charme; malgr ses
rudesses, ses froideurs, ses ddains, il avait pour sa jeune imagination un attrait mystrieux. Elle l'tudiait en
secret comme on scrute un problme intressant. Quand elle n'avait rien de mieux faire, elle se disait: "Quel
homme est-ce donc?"
Un jour de novembre, aprs le djeuner, Raymond s'tait enferm dans la bibliothque avec sa soeur. Il venait
de terminer la traduction du IVe livre du De rerum natura, et il en rcitait Mlle Ferray, son auditeur naturel,
quelques passages, notamment le rquisitoire passionn de Lucrce contre la passion, son loquente peinture
des amertumes que recle l'amour, des remords et des chagrins qui l'accompagnent, de l'incurable dfiance de
l'amant heureux qui croit lire dans un regard distrait les rveries d'une me infidle ou partage, et surprend
sur des lvres trompeuses les traces d'un sourire qui n'tait pas pour lui. "On ne saurait trop veiller sur son
coeur, conclut le pote, car il est plus facile de ne pas aimer que de n'aimer plus et de rompre les noeuds o
Vnus nous enlaa."
Emport par le torrent de son discours, Raymond ne s'aperut pas que miss Rovel s'tait glisse
clandestinement dans le tambour vitr de la bibliothque, o, retenant son souffle, elle ne perdait pas un mot.
Quand il eut fini, passant sa tte entre les deux pans de la portire, elle s'cria tourdiment:
"Monsieur Ferray, quel tait donc ce Lucrce qui aimait si peu les femmes? Le duc de B... s'y connat un peu
plus que lui. Il adressa un jour maman des vers o il comparait les sots qui mdisent de l'amour ces
buveurs qui le matin, en se rveillant, chantent pouilles leur bouteille; on peut tre sr que le soir ils seront
sous la table. Ils taient charmants, ces vers du duc de B... Je ne me souviens que des quatre derniers:
L'amour m'aura toujours parmi ses paroissiens, Et je ne suis point n d'humeur atrabilaire. La femme, mon
avis, est le premier des biens. Ou, si le bien est rare, un mal trs-ncessaire.
--Par contre, il est un mal, miss Rovel, qui me parat trs-peu ncessaire, lui rpondit Raymond; c'est une
petite fille qui se mle d'couter ce qu'on ne l'a point prie d'entendre, et de dire son avis tort et travers sans
qu'on le lui demande."
A ces mots, ayant remis son manuscrit dans sa poche, il se retira brusquement.
Meg ne se formalisa point de cette algarade, elle sentait son tort; aussi couta-t-elle d'un air contrit le sermon
de Mlle Ferray, qui lui remontra qu'elle avait manqu une bien bonne occasion de se taire.
"C'est la faute de ce Lucrce, rpondit Meg, et de ses impertinences, qui m'avaient rvolte. C'est drle, j'avais
toujours cru que ce Lucrce tait une femme.
--Ma chre belle, rpliqua Mlle Ferray, il n'est pas permis de confondre un grand pote romain avec la femme
de Collatin...
--Qui eut une aventure assez singulire, qu'elle prit au grand tragique, interrompit Meg; mais cela ne
m'importe gure. Je voudrais savoir pourquoi M. Ferray dteste si fort les femmes.
--O avez-vous pris, Meg, que mon frre dteste les femmes?
--Oh! ne dites pas le contraire. Il ne laisse pas chapper une occasion de leur dire leur fait. Soyez sre que, s'il

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ne peut me souffrir, cela tient ce que mon sexe lui dplat encore plus que mon caractre. Mon Dieu! je ne
dis pas que je sois parfaite; mais avec tous mes dfauts, si j'avais l'honneur d'tre un garon, il me supporterait
plus facilement. Mademoiselle Agathe, soyez bonne une fois par hasard, et dites-moi ce que les femmes ont
bien pu faire M. Ferray. Vous savez que j'adore les histoires."
Mlle Ferray se fit longtemps tirer l'oreille avant d'entamer le rcit que demandait Meg. Elle finit par se rendre
ses supplications, car il lui tait dur de ne jamais parler personne de ce qui lui tenait le plus au coeur. Elle
lui raconta, sous le sceau du secret, les amours de Raymond avec Mme de P..., l'Arabie, La Mecque, le retour
Paris. Meg l'coutait bouche bante.
"Ainsi, s'cria-t-elle, parce que Mme de P... lui a manqu de parole, M. Ferray a jur de finir ses jours dans un
trou... Ne me faites pas de gros yeux, mademoiselle. Un charmant trou, j'en conviens; mais quiconque s'y
connat vous dira que c'est un trou. M. Ferray et t bien mieux avis en se mettant aimer dlibrment une
autre femme. Maman, qui croit l'homopathie, m'a souvent dit qu'on ne gurit d'une passion que par une
autre passion. Je donnerais beaucoup pour la connatre, cette Mme de P..."
Mlle Ferray lui rvla qu'elle possdait en fraude un portrait de Mme de P... Pendant sa maladie, Raymond lui
avait donn l'ordre de le brler, ainsi que ses lettres; mais ce portrait tait si charmant qu' l'insu de son frre
elle lui avait fait grce. Sur les instances de Meg, elle consentit l'aller chercher. Meg l'examina d'un air
entendu; puis elle dit: "A la vrit, elle n'est pas trop mal avec son minois chiffonn; pourtant ce n'est pas la
pie au nid. Comme dirait maman, c'est de la petite beaut, qui n'a tout son prix qu' la clart des bougies. La
grande beaut est celle qui peut se passer de toutes les petites prcautions, celle qui gagne tre vue en pleine
lumire." Et ces mots elle se plaa debout devant Mlle Ferray, le visage tourn vers le soleil couchant, qui
elle semblait dire: Je n'ai pas peur de toi. "La main sur la conscience, ajouta-t-elle, qui trouvez-vous la plus
jolie, Mme de P... ou moi?"
Mlle Ferray se mit rire: "Meg, rendez-moi bien vite ce portrait, lui dit-elle; vous feriez mieux d'aller sauter
la corde."
Cet entretien avait fait beaucoup d'impression sur miss Rovel. Je ne sais quelle tait son ide, dont elle ne fit
part personne; mais ds le lendemain elle renonait toutes ses espigleries pour prendre un maintien pos,
autant du moins que le lui permettait la vivacit de son humeur. Elle parlait peu, interrogeait discrtement,
tait tout entire ce qu'on lui disait. Autre changement plus remarquable encore, elle gurit soudain de son
horreur pour les livres. Elle se fit prter par Mlle Ferray un manuel d'astronomie et de gographie physique, et
passa des matines le mditer. Elle y trouva beaucoup de choses qu'elle ne comprenait pas, beaucoup
d'autres qui l'tonnaient; elle rdigea, une liste de ses tonnements, et une aprs-midi elle alla frapper la
porte de Raymond, qui fut bien surpris de la voir entrer, s'asseoir tranquillement auprs de lui en lui disant
qu'il se passait au ciel et sur la terre nombre d'vnements bizarres et qu'elle esprait qu'il voudrait bien les lui
expliquer. Sans se laisser intimider par ses sourires ironiques, elle le pria de lui dire comment on s'y tait pris
pour s'assurer que la lumire parcourt en une seconde prs de quatre-vingt mille lieues; elle lui fit part aussi de
l'extrme difficult qu'elle avait toujours prouve croire que la terre ft ronde, et qu'il y et aux antipodes
des hommes qui marchaient la tte en bas. Raymond essaya de la plaisanter, de l'conduire; elle le contraignit
par son air d'attention polie lui rpondre, et leur entretien dura prs d'une demi-heure.
"Je ne veux pas vous importuner plus longtemps aujourd'hui, dit-elle en prenant cong de lui; mais vous seriez
bien bon de me permettre de venir quelquefois vous interroger. Je suis une oie ou une grue, comme il vous
plaira, et je ne serais pas fche de me dgrossir un peu.
--A quoi cela peut-il bien vous servir, miss Rovel? lui demanda-t-il. Vous avez de beaux yeux et trois cent
mille francs de dot; avec cela, une femme se tire toujours d'affaire dans ce monde. Demandez plutt au duc de
B..., qui fait de si jolis vers; vous verrez s'il n'est pas de mon avis.

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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--Le duc de B... n'est pas ici, rpondit-elle, et je me soucie peu de ses almanachs. J'ai souvent entendu dire
maman qu'une femme est un acteur qui en jouant son rle doit s'accommoder au got de son public. Mon
public, c'est vous; je sais que vous mprisez les jeunes filles ignorantes, et je dsire que vous ne me mprisiez
plus.
--Quel intrt pouvez-vous avoir me plaire? reprit-il en souriant. Puisque vous aimez citer votre mre,
sachez qu'elle m'a trait un jour en trois langues d'ours mal lch. Je suis un rustre, miss Rovel, un de ces
rustres qui ont l'esprit de travers, de telle sorte que l'homme ne leur plat pas, ni la femme non plus.
--C'est bien ainsi que je vous avais d'abord jug, rpliqua-t-elle avec ingnuit; mais depuis que je vous ai vu
prendre un petit monsieur par le milieu du corps et le poser dlicatement sur un boute-roue, mes ides votre
gard ont chang. Bref, je ne serais pas fche qu'il vous vnt un jour quelque amiti pour moi.
--Fort bien, miss Rovel, rpondit-il en la reconduisant jusqu' la porte de son cabinet. Je n'ose vous promettre
que vous russirez, mais soyez certaine que je vous sais gr de l'intention."
Ce que Meg voulait, elle le voulait bien; elle avait dans le caractre une indomptable tnacit. Bravant les
rebuffades et les moqueries de Raymond, elle obtint de lui, force de l'en prier, qu'il consentt la diriger
dans ses lectures. Il lui donna successivement quelques ouvrages de science, des voyages, des histoires, qu'elle
tudiait de son mieux; puis elle s'en allait, comme la premire fois, frapper sa porte pour en causer avec lui.
Il la reut d'abord assez mal, en homme qu'on drange et qui craint les fcheux; peu peu il prit got ses
visites et ses questions. Elle avait l'intelligence claire et limpide; son ignorance ressemblait ces lacs de
montagnes, qui rflchissent avec une tonnante prcision leurs rives, le ciel, les formes changeantes des
nuages. On peut dtester le monde et prendre encore quelque plaisir le voir se reflter dans ce merveilleux
miroir qu'on appelle l'esprit d'une femme, lorsqu'elle a l'esprit bien fait, et que les prjugs ou la vanit n'en
ont pas altr la transparence.
Quand Raymond l'accueillait mal, Meg lui disait sans se dconcerter: "Je vois, monsieur, que vous avez mis
aujourd'hui votre bonnet de travers, je reviendrai demain." Elle dchiffrait son visage premire vue. Avait-il
de l'humeur, elle tait rserve dans ses propos, ou parvenait mme garder le silence durant des heures
entires; tait-il bien dispos, elle rendait la bride sa langue et l'amusait par ses audaces ou ses candeurs. Il
se dbattit quelque temps contre le charme qui l'entranait; mais il dut bientt reconnatre que Meg lui tait
devenue une socit agrable, qu'il aimait s'occuper d'elle, qu'elle l'aidait remplir le vide du temps.
Jusqu'alors le jardinage avait t son amusement favori; au bout de quelques semaines, ses rosiers et son
verger lui semblrent moins intressants que la belle plante humaine dont le hasard lui avait confi
l'ducation. Ce sauvageon, rclamant lui-mme ses soins, lui disait: "Greffe-moi; je veux que tu me trouves
ton gr et qu'un jour tu prennes plaisir manger de mes fruits."
Pour pallier son inconsquence et couvrir sa dfaite, Raymond s'appliquait se dire que miss Rovel n'tait
qu'une petite fille, qu' son ge on n'a pas de sexe. Il avait dcid part lui que, le jour o il verrait poindre la
femme sous l'enfant, il lui signerait sa feuille de route; mais il dsirait que cela n'arrivt pas de sitt. Meg se
chargeait de le rassurer cet gard. Si elle avait renonc ses espigleries, du mme coup elle avait abjur
toutes ses prtentions. Elle ne faisait plus talage de sa prcoce science du monde, elle s'abstenait de citer les
apophthegmes de sa mre et les versicules du duc de B..., ne dissertait plus sur l'amour et sur les hommes.
Cela tenait peut-tre ce que les petites filles ne parlent gure d'amour quand elles commencent d'aimer, et
s'occupent moins du monde lorsque leur coeur se met jaser. Le chant de cet oiseau qui, rompant le silence,
leur annonce la venue du messie, les tient sous le charme, et le plaisir d'couter les dgote du plaisir de
parler. Toutefois Meg aimait tant les drages, l'pine-vinette, les pommes sures, le jeu de quilles, la pche la
ligne et aux balances, qu'il tait bien permis Raymond de ne point se douter qu'elle avait en tte un roman
dont il tait le hros.
L'hiver fut froid et neigeux. Pour complaire miss Rovel, Raymond se procura un traneau. C'est elle qui

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conduisait. On allait ventre terre, et on versait souvent. Raymond prenait en douceur ces msaventures. Un
jour, Meg, tant tombe la tte la premire dans un tas de neige, se releva si saupoudre de frimas qu'il se
pma de gat. Mlle Ferray, qui tait de la partie, pensa lui sauter au cou; c'tait, depuis deux ans, la premire
fois qu'elle l'entendait rire. Il ressentit quelque honte de ce transport et fut morose pendant vingt-quatre
heures. Il s'tait fait un dieu de son chagrin, et il s'indignait que le prtre et os rire dans sa propre glise.
Durant les longues soires de ce long hiver, au lieu de se confiner dans son cabinet pour traduire Lucrce, il
descendait au salon, et lisait haute voix Homre, Plutarque ou quelque tragdie. Meg gotait l'Iliade
beaucoup plus que l'Odysse. Elle trouvait fort naturel et fort intressant que deux peuples eussent bataill
pendant dix ans pour les beaux yeux d'une coquette; elle savait depuis longtemps que c'est le fond de l'histoire
universelle. En revanche, elle avait peine se persuader qu'un hardi coureur d'aventures et sacrifi de gat
de coeur Circ, Calypso, les Sirnes, pour venir retrouver son pre rocher et les grces un peu surannes de sa
Pnlope; elle se permettait de croire que sur ce point Homre en avait impos ses lecteurs. Plutarque la
laissait froide; elle lui reprochait de trop louer de grands hommes qui n'avaient pas tous t de beaux hommes.
Les tragdies lui plaisaient quand il y avait beaucoup d'amour et beaucoup de sang vers; mais les Romains de
Corneille lui paraissaient aussi brutaux qu'invraisemblables. Ayant appris se taire, elle gardait ses rflexions
pour elle, sans dissimuler toutefois le plaisir qu'elle prouvait entendre lire quoi que ce ft, prose ou vers,
par Raymond, qui lisait avec got. Quand les femmes aiment quelque chose, cherchez bien, vous trouverez
que sous la chose qu'elles aiment il y a quelqu'un.
Ce rude hiver fut suivi d'un charmant printemps. Aux lectures, aux parties de traneau succdrent les
promenades pdestres. On dcampait le matin, et on allait devant soi; au milieu du jour, on s'arrtait pour
dner sous une tonnelle. Plus souvent on emportait ses provisions et on faisait halte dans quelque pr herbu o
il y avait de l'ombre et une eau courante. Raymond s'accommodait mal des lieux levs qui commandent une
grande vue et un vaste horizon; il leur prfrait les vallons creux, au pied d'une colline qui emprisonne le
regard. Les collines ont ceci de charmant, qu'on peut croire que c'est la fin du monde, que par-del il en existe
un autre bien diffrent de celui que nous voyons, un monde o rgne une divine harmonie, o toutes les
femmes sont fidles, o toute question obtient sa rponse et tout dvoment sa rcompense, o les biens sont
assurs, o les bonheurs sont ternels. Raymond oubliait parfois de contempler la colline qui lui cachait
l'univers pour regarder Meg assise devant lui. Sa figure tait un paysage qui en valait un autre, et qu'animait
un jeu perptuel d'ombres et de lumires. Il y courait des nuages lgers, transparents; on apercevait au travers
le sourire d'une me contente qui le monde avait fait une promesse.
Ce fut la fin d'un de ces repas champtres que Meg, aprs tre demeure quelque temps silencieuse, s'avisa
de dire tout coup: "Monsieur Ferray, le pays que voici est-il aussi beau que l'Arabie?"
A ce mot d'Arabie, Raymond fit un sursaut. Mlle Ferray le regarda d'un oeil anxieux, puis elle tira Meg par sa
robe pour l'avertir qu'elle venait de commettre une grave imprudence. Meg ne tint aucun compte de cette
muette mercuriale; elle vint s'asseoir ct de Raymond et se mit casser des amandes avec une pierre. Tout
en les cassant et les croquant: "Monsieur Ferray, reprit-elle d'un ton dgag, y a-t-il des collines comme
celle-ci dans les environs de la Mecque?"
A la grande surprise de Mlle Ferray, Raymond, sans que son visage traht la moindre motion, commena de
dcrire La Mecque miss Rovel; des saints lieux il la conduisit dans l'Ymen sans avoir l'air de se souvenir
que le pays o crot le cafier est celui o poussent les rves dcevants et les esprances fleuries qui ne portent
point de fruits. Dans le dessein de lui mieux expliquer son itinraire, prenant sa robe pour une carte de
l'Arabie, il promenait son doigt sans s'en apercevoir sur les carreaux de sa manche; mais miss Rovel s'en
aperut trs-bien.
Le lendemain, son rveil, Meg crut apercevoir dans sa glace le minois chiffonn de Mme de P... Elle
regardait ce fantme en riant, comme on regarde une rivale humilie et vaincue. "Tu m'avais mise au dfi,
dit-elle demi-voix; ce n'est pourtant pas plus difficile que cela." Puis elle s'lana hors de son lit, et,

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s'habillant, elle faisait des gambades dans sa chambre. Il lui semblait qu'elle venait de gagner un pari, qu'un
champ de bataille lui tait demeur. Soudain une ide lui vint, et il se trouva qu'elle n'tait pas heureuse. Il est
dans le caractre des femmes, surtout quand elles n'ont pas encore dix-sept ans, de pousser leurs victoires
outrance; il arrive parfois qu'elles ont sujet de s'en repentir.
Lorsque la cloche du djeuner sonna, Raymond et sa soeur, tant descendus dans la salle manger, n'y
trouvrent point Meg, qui l'ordinaire les y prcdait. On l'envoya qurir dans sa chambre, elle n'y tait pas.
L'inquitude les prit, ils sortirent, appelrent; Meg ne rpondit point. Pensant qu'elle s'tait endormie dans le
grenier foin qu'elle visitait quelquefois, Mlle Ferray alla l'y chercher. De son ct, Raymond traversa le
verger, descendit au bord du ruisseau. Un orage l'avait grossi, il roulait des ondes troubles et limoneuses. En
arrivant prs d'une anse o l'eau tait assez profonde pour qu'un adulte y perdt pied, Raymond aperut,
accroch la quenouille d'un roseau, le grand chapeau de paille de miss Rovel. Un cri sourd lui chappa; il
plongea brusquement, s'en alla fouiller de ses deux mains dans la vase et les algues du fond. Comme il
remontait la surface pour reprendre haleine, il entendit un grand clat de rire. Il leva les yeux et avisa Meg
niche dans les branches d'un frne o il n'avait point su la dcouvrir.
"Quel plongeur et quel nageur!" s'cria-t-elle, allongeant vers lui son bec d'oiseau.
Deux secondes suffirent Raymond pour sortir du ruisseau et Meg pour se laisser dvaler au bas de son
arbre. Ils se trouvrent en prsence l'un de l'autre, se regardant les yeux dans les yeux.
"Excusez-moi, monsieur, lui dit-elle rouge d'motion. J'tais curieuse de savoir quelle figure vous feriez, s'il
vous arrivait de me croire morte."
A ces mots, elle fit un geste comme pour lui prendre la main. Raymond la regarda d'un air si terrible qu'elle
eut peur et recula. Il tait furieux, non d'avoir pris inutilement un bain froid, mais de l'impertinence de miss
Rovel et du pouvoir qu'elle s'imaginait s'tre acquis sur son coeur. Dans la petite fille, il venait de reconnatre
la femme, c'est--dire l'ennemi, le tyran, l'obscure, fatale et insolente domination qu'il avait jur de ne plus
subir. Son premier mouvement, fort draisonnable, fut d'arracher un scion de frne, de le dpouiller de ses
feuilles, de lever en l'air cette houssine improvise. Il eut honte de son emportement, il russit sourire. "Miss
Rovel, dit-il Meg avec assez de calme, les petites filles font quelquefois de grandes sottises qui mriteraient
le fouet; mais il faut bien leur en faire grce quand elles ont l'adresse de porter des robes longues."
L-dessus, il lui tourna les talons sans qu'elle et la force de le retenir ni de le suivre, ni de lui dire un seul
mot. Immobile, ptrifie, elle contemplait d'un oeil constern, comme Perrette, les dbris de son pot au lait.
L'vnement avait tromp son attente avec une cruaut sans pareille, et ce qui venait de se passer ne
ressemblait gure la belle scne de roman qu'elle avait machine dans toute la candeur de son me. Elle
s'tait flatte de voir un homme perdu, se jetant ses pieds, s'criant: "Ah! miss Rovel, vous jouer ainsi de
mon coeur! Ne saviez-vous donc pas que je vous adore et que je serais incapable de vous survivre?" L'homme
tait rest debout sur ses deux pieds, et lui avait dit d'un ton de magister: "Miss Rovel, vous mritez le fouet;
je consens vous en faire grce." Quel mcompte! quelle mortification! Soudain convertie en dfaite, sa
victoire s'enfuyait vau-de-route.
Mme de Svign disait que, lorsqu'elle avait fait une sottise, elle n'y cherchait pas d'autre invention que de la
boire. C'est de quoi Meg ne s'avisa point. Elle tait outre de dpit; elle dcida que l'outrage qui venait de lui
tre inflig criait vengeance et qu'elle se vengerait. Elle songea d'abord se noyer tout de bon; mais elle fit la
rflexion trs-sense que cette solution serait plus dsagrable elle-mme qu' M. Raymond Ferray, qui en
serait quitte pour supporter les frais de son enterrement. C'est lui qu'elle et voulu noyer, et ce projet n'tait
pas d'une excution facile. Elle se promit de saccager ses espaliers, d'anantir ses serres, d'empoisonner son
puits, de mettre le feu son grenier foin, dt l'incendie gagner la maison et cet homme odieux prir dans les
flammes.

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La rage au coeur, elle remontait lentement le verger. Tout coup elle entendit sur la route le roulement d'une
voiture qui s'arrta devant la grille. Elle fut bien tonne quand elle en vit descendre Pamla fort dcemment
vtue. La ngresse s'avana vers elle d'un pas cadenc, la tte haute, comme il appartient l'innocence
injustement perscute qui a fait justice de la calomnie.
"Toi, Pamla! s'cria Meg. D'o peux-tu bien sortir?
--De Lucerne, rpondit-elle, d'auprs de madame votre mre."
Pamla ne mentait point. Aprs avoir t chasse de l'Ermitage, ne sachant que faire de sa personne, un peu
dtrompe sur l'article des marquis, elle n'avait rien imagin de mieux que de se mettre la poursuite de lady
Rovel. Comme elle avait beaucoup de flair, le hasard la secondant, elle avait fini par la rattraper Lucerne.
Lady Rovel venait de passer six mois dans une petite rsidence d'Allemagne, o elle avait suivi un homme
charmant auquel deux millions d'hommes bien disciplins obissaient par une habitude sculaire; cet homme,
aprs lui avoir plu infiniment, lui avait paru souverainement dplaisant. Pour se consoler de sa nouvelle
mprise, elle avait rsolu de passer l't au bord du lac des Quatre-Cantons, dans une villa trs-simple la fois
et trs-luxueuse, dans une tranquillit trs-agite et dans une solitude qui ne devait pas tarder tre
trs-peuple. En rencontrant Lucerne Pamla, elle s'tait ressouvenue trs-nettement d'avoir laiss sa fille
Genve, chez des gens dont elle avait oubli le nom, et, la ngresse l'ayant aborde avec quelque embarras,
elle en avait conclu que sa fille tait morte, ce qui lui causa un tressaillement douloureux. Ds qu'elle se fut
rendue matresse de ses nerfs, elle apprit de Pamla que sa fille tait encore en vie, mais qu'elle tait
trs-malheureuse l'Ermitage, qu'on l'y maltraitait, que sa fidle camriste, ayant os reprocher ses durets
M. Ferray, avait t impitoyablement congdie. Elle crut sans difficult ces rapports, l'indiffrence tant
facile persuader; mais l'indiffrence de lady Rovel tait fort passionne, elle dclara qu'elle ne pouvait se
passer de sa fille, qu'elle entendait rentrer immdiatement en sa possession, qu'elle allait partir pour la
chercher. Comme elle montait en wagon, on lui reprsenta que le temps tait propice une promenade sur le
lac. Pour tout concilier, elle avait dpch la ngresse avec l'ordre exprs de ramener Meg dans les
vingt-quatre heures.
"O que tu ailles, s'cria Meg, qui se cramponnait la robe de Pamla, ft-ce au diable, ft-ce chez le marquis
de Boisgent, je te somme de m'emmener avec toi. Si je restais ici trois heures de plus, j'y ferais quelque
sclratesse.
--Vous vous ennuyez beaucoup?
--A mourir.
--Cela se rencontre bien, mademoiselle. Lady Rovel m'envoie vous chercher. Je lui ai fait comprendre que
vous finiriez par vous paissir tout fait chez ces petits bourgeois.
--Marquise de Boisgent, c'est Dieu qui t'envoie!" fit Meg en l'embrassant.
Pendant ce temps, Raymond, aprs s'tre chang, racontait sa soeur la belle invention de miss Rovel et le
plongeon qu'il avait fait dans le ruisseau. Suivant sa coutume, Mlle Ferray entra dans son ressentiment,
confessa que cette petite avait des lubies impardonnables, ajoutant que toutefois il fallait les lui pardonner,
parce qu'en dpit de ses draisons elle avait beaucoup de coeur. Ce fut le moment que choisit Meg pour entrer
comme un coup de vent dans le salon. La face rayonnante de joie, elle s'exclama: "Quel bonheur, monsieur!
quel coup de fortune, mademoiselle! Maman veut me ravoir, et avant que le soleil soit couch, j'aurai quitt
pour jamais cette triste maison." Cela dit, elle courut sa chambre, o, vidant en un tour de main les armoires,
elle jeta ple-mle toutes ses nippes dans ses malles.
Raymond lana un sourire sa soeur: "Voil qui t'apprendra, ma chre, lui dit-il, te porter caution pour un

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coeur qui n'existe pas."


Que ce coeur existt ou non, ce fut avec un profond chagrin que Mlle Ferray prit connaissance de la lettre que
Pamla lui remit. Cette lettre tait courte. Une ligne avait suffi lady Rovel pour remercier M. et Mlle Ferray
des bons soins qu'ils avaient donns sa fille pendant prs d'une anne; une seconde ligne tait destine les
prier de lui renvoyer incontinent cette fille adore, qui tait ncessaire son bonheur. Ici s'ouvrait une
parenthse, laquelle signifiait peu prs: "Combien vous dois-je?"
"Dclarez de notre part lady Rovel, dit Raymond la ngresse aprs avoir lu son tour, que nous serons
jamais ses obligs, si jusqu'au jour de notre mort nous n'entendons plus parler d'elle, ni de sa charmante fille,
ni de quoi que ce soit qui les concerne l'une ou l'autre."
En moins d'une heure, Meg eut fait et boucl ses malles. Pendant qu'on les attachait derrire la voiture, elle
descendit en chantonnant sur la terrasse, o Raymond fumait son cigare. Se campant quelques pas de lui et
promenant au nord et au midi ses regards, qui n'taient pas tendres: "Adieu, maison, s'cria-t-elle, o, comme
l'affirme la docte Pamla, l'esprit et le coeur s'paississent! adieu Homre, l'astronomie et tous les grands
hommes de Plutarque! adieu, grenier foin que j'avais jur d'incendier! Adieu, ruisseau, dont les crevisses
m'taient si chres que j'ai voulu leur donner un homme manger! Adieu, temple de la science et de l'ennui,
o l'on ne peut faire un pas, ni rire, ni chanter, ni ouvrir la bouche, ni remuer les cils, sans courir le risque de
recevoir les trivires!"
Comme elle terminait son discours, elle aperut Mlle Ferray, qui, debout sur le seuil de la maison, attachait
sur elle des yeux pleins de larmes et de reproches. Elle s'attendrit, s'lana vers la bonne demoiselle, la saisit
par la taille, la baisa sur le front en lui murmurant l'oreille: "Je vous aime bien, miss Agathe; mais,
voyez-vous, il y a des choses que vous ne pouvez pas comprendre et qu'au surplus je ne saurais pas vous
expliquer." Puis, se tournant vers Raymond: "Monsieur, votre servante." L'instant d'aprs, elle montait en
voiture, et le cocher toucha.
"Qu'as-tu donc te dsoler, ma bonne Agathe? dit Raymond sa soeur. Tu devrais remercier ta chre
Providence, qui nous dlivre d'un fier embarras."
Quoi que son frre pt lui dire, Mlle Ferray tait la personne la plus afflige du monde. Ds qu'il se fut
loign, elle fondit en larmes. En dpit de tout, elle aimait tendrement miss Rovel, et on ne refait pas son
coeur. Elle se demandait avec pouvante ce qu'allait devenir cette enfant, dont elle s'tait promis de faire une
honnte femme. Elle pleurait Meg, elle pleurait aussi une chimre qu'elle s'tait plu bercer dans son coeur:
depuis quelque temps, elle caressait plus que jamais la douce pense que miss Rovel lui avait t envoye du
ciel pour distraire son frre de ses sombres ennuis, peut-tre pour l'en gurir tout fait. Comme son
imagination allait trs-vite et trs-loin, elle en tait venue se figurer que le cas chant, les circonstances et
les dieux aidant, il pourrait bien se faire, il pourrait bien arriver que Meg et Raymond... Hlas! Meg tait
partie, rien ne pouvait plus arriver. Elle demeura longtemps devant la grille, contemplant d'un oeil humide les
empreintes qu'avait laisses dans la poussire du chemin la voiture qui venait d'emporter Meg et le plus beau
de ses rves, et, pour la premire fois de sa vie elle se prit chercher querelle sa chre Providence, qui lui
avait fait banqueroute.
Tandis que Mlle Ferray s'abandonnait sa douleur, Raymond s'tait retir dans son cabinet de travail. Comme
si rien ne se ft pass, il alla prendre sur un rayon de sa bibliothque le De rerum natura. L'dition qu'il
prfrait entre toutes et dont il se servait d'habitude tait le Lucrce d'Havercamp, cum notis variorum,
magnifique in-quarto magnifiquement reli. A peine l'eut-il dans ses mains, il constata que le prcieux billot
venait d'essuyer un indicible, un irrparable affront. Ici une page indignement chiffonne, gratigne, comme
par les griffes d'un lutin; l une autre page chamarre de pts d'encre, ailleurs un feuillet en lambeaux, plus
loin un autre arrach, il en manquait trente au milieu du volume, cinquante la fin. C'tait un massacre.

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Raymond croyait rver. Ce qui lui prouva clairement qu'il ne rvait point, c'est qu'ayant lev les yeux au
plafond pour le prendre tmoin de ce qui lui arrivait, il dcouvrit sur le trumeau qui surmontait sa chemine
une grande inscription, charbonne d'une main fivreuse. Elle tait ainsi conue: Mr. Raymond Ferray is a
prodigious great book-worm; I hate him, and I shall he revenged of him.
Comme Raymond savait l'anglais, il ne put douter que l'inscription ne signifit: "M. Raymond Ferray est un
prodigieux pdant; je le hais, et je me vengerai de lui."
V
Raymond Ferray s'tait promis qu'au bout de trois jours il aurait entirement oubli l'existence de miss Rovel;
mais il dcouvrit que, malgr son flegme apparent, il tait en colre, et que la colre n'oublie pas. Il lui arrivait
souvent de se rappeler que pendant prs d'une anne il avait log sous son toit une jeune fille bizarre, laquelle,
s'tant mis en tte de lui plaire, avait paru prfrer tout autre amusement le plaisir de se promener et de
causer avec lui. Il se souvenait que lui-mme avait pris got ces causeries et ces promenades, que cette
jeune fille tait devenue la plus agrable de ses habitudes,--et quand une habitude a de longs cheveux blonds,
la joue en fleur, le rire tincelant de la jeunesse, il en cote toujours un peu d'y renoncer. Il se souvenait enfin
que cette mme blonde avait eu l'audace de tenter sur lui une exprience fort impertinente, que, furieuse de
n'avoir pas russi, elle tait partie brusquement en lui faisant des adieux peu courtois et aprs avoir massacr
le plus beau livre de sa bibliothque. Il ne pouvait revoir ce qui lui restait de son Lucrce d'Havercamp, Leyde
1725, sans s'indigner contre les mains effrontes qui avaient attent son bien. Ce forfait tait, selon lui, le
trait d'une vilaine me, et comme c'est l'ordinaire que nos chagrins s'enchanent les uns aux autres aussi
troitement que les grains d'un chapelet bien enfil, l'Havercamp le faisant penser Mme de P..., il englobait
dans le mme anathme toutes les femmes, brunes ou blondes, qu'elles eussent dix-huit ou trente ans, comme
des tres malfaisants qu'un homme de coeur doit tenir distance de sa vie et de sa pense. Il se promettait
donc de ne plus songer miss Rovel, et il y pensait vingt fois le jour. En revanche, il n'en parlait jamais et ne
souffrait pas qu'on lui en parlt. Mme Ferray avait d se le tenir pour dit et garder pour elle ses regrets. Le
temps ne les diminuait point; chaque jour, elle sentait davantage le vide qu'avait laiss dans sa maison le
dpart de Meg. Elle maudissait cette chre ingrate, ce coeur qui rompait si facilement ses attaches; mais il y
avait de la tendresse dans ses maldictions. Toutefois, deux mois entiers s'tant couls sans que miss Rovel
et daign lui donner aucun signe de vie, son bon sens l'obligeait de confesser que, si miss Rovel avait du
coeur, elle en avait bien peu.
Il ne faut dsesprer de rien. Un jour que Mlle Ferray brodait au salon tte tte avec son frre, qui lisait un
trait de Darwin, comme elle le questionnait sur sa lecture, il lui exposa la doctrine du clbre naturaliste
anglais touchant la facult que possdent les tres vivants de s'adapter insensiblement au milieu dans lequel la
nature ou les circonstances les ont placs. Elle avait l'habitude de tout rapporter l'objet de ses
proccupations; aussi la thorie de Darwin l'attrista. Elle se dit qu'il en tait des mes comme des plantes et
des animaux, que l'air qu'elles respirent dcide de leur destine, que, si la Providence avait voulu que miss
Rovel devnt une honnte femme, elle aurait d la laisser l'Ermitage, sous la garde de Mlle Agathe Ferray.
Elle priait le ciel de vouloir bien lui expliquer ses mystrieux desseins, quand sa femme de chambre lui remit
une lettre. A peine l'eut-elle approche de ses yeux, elle rougit d'motion, et, la glissant dans sa poche, elle
attendit d'tre seule pour la lire. Cette lettre tait ainsi conue:
"Lucerne, 2 septembre.
"Chre miss Agathe, je vous avais crit, il y a prs d'un mois, pour vous dclarer avec humilit et contrition
que j'tais honteuse, extrmement honteuse, d'avoir t si peu aimable, si peu gracieuse, si peu gentille en
vous quittant. Comme je traversais le salon pour porter ma lettre la poste, il s'est trouv que maman causait
avec un quidam. Vous m'avez souvent rpt que les jeunes filles peuvent s'instruire par les conversations
autant que par les livres. Or maman disait son quidam que la vie est courte et qu'il n'y a pas de temps plus
mal employ que celui que nous donnons au repentir. "Je le crois bien, a-t-il rpliqu, il nous en reste dj si

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peu pour pcher." A-t-il voulu dire pcher ou pcher? Je n'en sais trop rien, car il aime beaucoup pcher des
truites dans le lac; mais il se pourrait aussi que ce ft un grand pcheur. Le fait est que ma lettre m'a paru
inepte, que je l'ai dchire, et que le jour mme j'ai pch une truite avec le quidam. Si c'est un pch, je m'en
confesse; mais srement je n'en commettrai pas d'autre avec lui. C'est un blond fadasse; vous savez que ce
n'est pas ma couleur.
"Je ne vous aurais jamais crit, chre miss Agathe, si je n'avais dcouvert que je ne puis me passer d'avoir de
vos nouvelles. Il m'en faut ds demain. I will, miss Agathe, I will. Je veux apprendre que vous tes en vie et
que vous ne pouvez vous consoler de ne plus me voir. Si vous me faites cette dclaration en joli style, je vous
dirai, pour vous rcompenser, que je regrette par moments d'avoir chiffonn, macul, lacr certain livre que
certain loup-garou aimait comme la prunelle de ses yeux. Que voulez-vous? Dame! j'tais en colre, et quand
on est en colre, on chiffonne, on macule, on lacre. Comme il doit me dtester, ce loup-garou! Je gagerais
qu'il pleure nuit et jour son bouquin bien-aim. Voyez comme je suis bonne, comme j'ai le coeur sensible. J'ai
pri maman, qui a les bras longs, de donner des ordres pour qu'on m'en retrouve quelque part un autre tout
pareil, et vous pouvez compter que je ne le garderai pas pour moi;--il faut savoir se priver dans l'intrt de ses
amis. Ce que j'en fais, c'est pour l'acquit de ma conscience, quoiqu'elle ne me gne pas beaucoup; elle est
bonne fille, et nous avons rarement ensemble un mot plus haut que l'autre. Aussi croirez-vous sans peine
qu'elle ne m'empche pas de m'amuser royalement Lucerne. Cette jolie ville a t invente pour cela.
Maman y tait venue chercher la solitude, et son salon ne dsemplit pas. Ce ne sont qu'allants et venants, tous
bien faits, bien cravats, bien friss, sentant le musc ou le benjoin, polis, galants, daignant la plupart prter
quelque attention miss Rovel, s'apercevoir que ses yeux ne sont pas les premiers yeux venus, sans qu'aucun
se soit avis jusqu' cette heure de la menacer du fouet. Je m'occupe d'eux les jours de pluie; le reste du temps,
je rame ou je nage, deux jolies faons de faire son chemin dans le monde. Je crois en vrit, miss Agathe, que
le parfait bonheur consiste tre poisson. Ce n'est pas l'ide de Pamla, qui me sert de bardot; la pauvre fille
n'a pas encore tout fait dgorg son marquis.
"Mais savez-vous ce que j'ai vu de plus beau Lucerne? C'est maman. En la revoyant, j'ai t transporte,
blouie, et je ne me lasse pas de la contempler. Quels yeux! quelles paules! quels bras! Les miens sont en
comparaison de vraies pattes de sauterelle. Mon Dieu! que ce doit tre amusant d'tre belle comme cette
adorable maman! Si je l'adore, elle me rend un peu la pareille. Elle prtend que je me suis horriblement
ennuye l'Ermitage, que M. Ferray ne pouvait me souffrir, qu'il m'a fait subir mille vexations, mille avanies.
Je n'en rabats que la moiti, car, pour me ddommager, elle m'a promis que d'ici trois mois elle ne me
refuserait rien et ne me gronderait de rien.
"Si vous voulez me gronder, miss Agathe, vous avez le champ libre; mais n'abusez pas de la permission. Une
jolie moue peut avoir son charme, la grognerie enlaidit toujours un visage. Grondez-moi donc avec grce et
belle humeur. Surtout n'allez pas dire au loup-garou que je vous cris; ce vilain homme vous empcherait de
me rpondre, et je veux avoir de vos nouvelles. Quant aux siennes, donnez-m'en, ne m'en donnez pas, cela
m'est gal. Miss Agathe, miss Agathe, aprs maman et les poissons, vous tes srement ce que j'aime le plus
au monde."
A cette ptre, qu'elle relut souvent, non sans hocher quelquefois la tte, Mlle Ferray fit une rponse pleine
d'affectueux reproches, de bons avis et de sages conseils. Peu aprs, elle reut une seconde lettre.
"Lucerne, 23 septembre.
"Vous tes donc en vie, mademoiselle? J'en suis charme;--mais trop de morale, miss Agathe, un peu trop de
morale! Dix brasses de fond; j'ai perdu terre, barbot et failli me noyer. Pour vous punir, je veux vous raconter
deux petites histoires, qui sans doute vous scandaliseront beaucoup. J'ai toujours aim vous scandaliser;
quand je vous parlais de certaines choses ou de certaines gens, vous aviez une faon de froncer le bout du nez
qui faisait mes dlices. M'coutez-vous, mademoiselle?

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"Avant-hier, nous sommes alls en barque jusqu' Gersau. Jeunes et vieux, hommes et femmes, nous tions
cinquante, ou il ne s'en faut gure; c'tait une fte que le duc de B... donnait maman. Figurez-vous le plus
beau temps du monde, un lac frisott qui parlait tout bas, une grande barque ponte, des drapeaux et des
flammes partout, des bateliers aussi pavoises que leurs mts, des jonches de fleurs, un air parfum, trois
harpes, quatre violons et deux hautbois, une collation merveilleuse, des vins blancs, des vins roses, des vins
paillets, qui moussaient comme mon coeur, miss Agathe, comme mon coeur. Le vin, les fleurs, la
musique,--quand nous arrivmes, j'tais un peu folle, et je croyais voir danser les montagnes; il parat que cela
leur arrive. Nous dbarquons, on fait la haie pour nous regarder. Voil qu'un homme essouffl fend la presse
pour venir nous. Il tait de noir habill, portait un grand chapeau bords rabattus. C'tait un missionnaire
wesleyen, ainsi appelle-t-on ce genre d'animaux. D'un air rsolu, il se plante devant maman, lui barre le
passage. On veut l'carter, elle fait signe qu'on ne le drange point. Il tousse une fois, deux fois, et entame une
harangue o il tait question de beaucoup de choses, de la brivet de la vie, de la vanit des plaisirs, des bons
et des mauvais exemples, de l'me immortelle, de la grce efficace, du jugement dernier, de l'enfer et du
paradis;--j'en passe, et des meilleures, ne vous ai-je pas dit que j'avais dans ce moment les ides un peu
confuses? En parlant, il tenait les yeux baisss, demi-clos. Maman le regardait d'un air fort doux, belle
comme un ange, avec un sourire capable de faire tourner la tte tous les missionnaires qui en ont une.
Celui-ci s'avise de rouvrir les yeux, de les lever; il aperoit cette beaut, ce sourire, perd le fil de son sermon,
s'embarrasse, balbutie, demeure court. Maman continuait de sourire: "Je vous remercie de vos excellentes
intentions, lui dit-elle en lui tendant la main; mais que voulez-vous? nous n'aimons pas la vie bte." L-dessus
elle l'invite dner. Le pauvre homme ne trouve pas un mot, fait le plongeon, disparat. Miss Agathe, vos
intentions valent celles d'un wesleyen; mais m'entendez-vous? nous n'aimons pas la vie bte.
"Autre chanson. Je suis alle hier soir mon premier bal, un grand bal par souscription dans les grands salons
du grand Htel national. Maman avait refus d'abord de m'y conduire sous prtexte que je suis trop jeune,
qu'on ne danse pas si matin. Je lui ai rpliqu que dans dix mois et vingt jours j'aurai dix-huit ans, qu'au
surplus elle m'avait solennellement promis de ne me rien refuser. Elle a t prise. Vous dire ce que j'prouvai
en entrant dans cette grande salle claire a giorno,... ce fut bien autre chose que sur la barque ponte. Une
folie s'empara de moi; par intervalles, je rongeais avec fureur le bout de mes gants, et maman me regardait de
travers pour m'avertir que cela ne se pratique pas dans le grand monde. Le bal s'ouvre, je m'accroche au bras
d'un joli prince russe, qui est un valseur accompli; il s'tait charg de patronner mes dbuts.
"Si vous n'avez jamais vals, miss Agathe, vous n'avez jamais vcu. Arrosez vos plates-bandes, mes bonnes
gens, mais ne parlez de rien, car vous ignorez tout. Tourner en rond, la tte moiti perdue, voil la vie; le
reste ne vaut pas la peine qu'on en parle. Il me semblait qu'un tourbillon venait de m'emporter au dixime ciel.
Tout coup je pousse un cri. C'tait bte; mais, si je n'avais pas cri, je tombais morte. Mon prince russe
s'arrte, s'inquite, s'enquiert. Je ne pouvais pas lui rpondre que j'avais cri par excs de joie; j'ai prtendu
que le pied m'avait tourn, que ce n'tait rien, et nous nous sommes envols de plus belle. Arrosez vos
plates-bandes, vous dis-je, mais sachez que partout ailleurs qu' l'Ermitage on prend miss Rovel au srieux,
qu'hier elle a fait sensation, qu'elle tait entoure, admire, courtise, qu'on se disputait ses regards et une
petite place sur son carnet. Misricorde cleste! j'ai dit mes adorateurs bien des sottises, miss Agathe,--car je
ne savais plus o j'en tais, et je laissais partir tout ce qui me passait par l'esprit. Cependant notre vertu n'a
point souffert; quand ces messieurs essayaient de s'manciper, je les regardais avec de grands yeux candides,
et ils demeuraient court, comme le wesleyen.
"Apprenez pour votre gouverne, miss Agathe, qu'il est des hommes qu'il faut contenir, et d'autres qu'il est bon
d'encourager. Cela est vrai surtout des barons allemands, lorsqu'ils sont trs-blonds et trs-timides. Il en est un
qui a de grands yeux rveurs et ne dit jamais rien; on l'a surnomm une romance sans paroles. Je le rencontre
quelquefois au bord du lac, il s'arrte pour me saluer et devient aussi pourpre que la barrette d'un cardinal.
Hier, aprs m'avoir mang des yeux pendant la moiti de la nuit, sur les quatre heures il prend son courage
deux mains et me demande une polka. Pour le contenter, j'ai fait faux bond quelqu'un; je me piquais de faire
parler cette romance. Je fus coquette, provocante. Ma coiffure se dfait, je passe dans un petit cabinet pour la
raccommoder. Tandis que, debout devant une glace, je me rajuste lentement, la romance changeait tout

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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moment de couleur, et enfin, n'y tenant plus, elle murmure tout bas mon oreille qu'elle m'adore. "Monsieur,
lui repartis-je, on ne dit ces choses-l qu' genoux." Le nigaud me prend au mot. Je pars d'un clat de rire,
maman parat, voit un homme mes genoux, se fche tout rouge. Je lui ai rappel qu'elle m'avait promis de ne
pas me gronder. Elle a t encore prise.
"La morale, miss Agathe, c'est beau, mais c'est confus, c'est embrouill. Le plaisir est bien plus clair, et je
connais un loup-garou qui prtend que ce qu'il y a de plus prcieux ici-bas, c'est une ide claire. Quand je
m'amuse, il n'y a pas moyen d'en douter. C'est gal, dites-moi bien ce que vous pensez de mes histoires, et
querellez-moi, --le plaisir except, rien n'est plus amusant qu'une querelle. Miss Agathe, je vous dclare
qu'aprs maman et la valse vous tes ce que j'aime le plus au monde; dcidment les poissons ne viennent qu'
la queue."
Mlle Ferray frona plus d'une fois le bout du nez en lisant cette seconde lettre. Elle y fit la rponse que voici:
"Ce que je pense de vos histoires, ma chre enfant? Il me semble d'abord que les missionnaires wesleyens sont
moins ridicules que vous ne le dites. Celui dont vous me parlez, que son discours ft bon ou mauvais, a d
faire quelque effort de courage pour le dbiter. Or j'admire toujours le courage, et je ne me moque jamais de
ce que j'admire.
"Il me semble aussi que je ne sais pas trop ce qu'il faut entendre par la vie bte. Si faire passer ses devoirs
avant ses plaisirs est le fait d'une oie, je suis du parti des oies, et je serais fire d'tre admise dans la
basse-cour.
"J'estime que, si le parfait bonheur consiste tourner en rond, la tte perdue, il faut l'aller chercher parmi les
toupies. Vous placiez plus haut votre idal, miss Rovel, quand vous dcrtiez que le souverain bien est d'tre
poisson. Les truites, tant que faire se peut, s'appliquent conserver la tte que le ciel leur a donne, et soyez
sre que le ciel ne nous donne pas une tte pour que nous la perdions.
"Je crains que vous n'ayez tort de dire vos danseurs tout ce qui vous vient l'esprit. Je lisais l'autre jour dans
un livre fort bien crit que rien ne rafrachit plus le sang que le souvenir d'une sottise qu'on n'a pas dite.
"Je pense enfin que les sottises qu'on fait sont encore plus regrettables que celles qu'on dit. C'est en faire une
grosse que de prendre plaisir voir un homme genoux. Il est certain, avr, patent, que vous avez de beaux
yeux, miss Rovel. En doutez-vous, que vous teniez le prouver?
"Aprs avoir mdit votre lettre, j'ai rv d'une jolie barque qui descendait rapidement au fil de l'eau. J'ai eu
peur; je me dfie des rivires, des bas-fonds, des remous, des brisants. Je vous en supplie, que votre bon sens
aille bien vite s'asseoir au gouvernail. C'est le pilote que je vous souhaite, bien entendu que le bon sens
consiste, non se refuser les plaisirs permis, mais savoir bien exactement ce que valent toutes les
marchandises de ce pauvre monde, choses et hommes, btes et gens.
"Vous voil quitte de mes longues morales. Il ne me reste plus qu' vous dire que je vous aime de toutes mes
forces. Cette maison a un air de chagrin, de langueur, de dlaissement; les mouches mme s'y ennuient. Mes
rosiers, que vous n'admirez plus, les arbres du verger, le ruisseau, tout le monde ici vous regrette;--l'Ermitage
se souvient d'une demoiselle qui ressemblait parfois une vapore et qui ne laissait pas de raisonner
trs-juste quand elle voulait bien s'en donner la peine et rsister ses fantaisies. Ma chre blonde, aprs mon
frre vous tes ce que j'aime le mieux. Hlas! je ne viens dans votre coeur qu'aprs la valse; peine ai-je le
pas sur les poissons. Il faut avoir plus de dix-sept ans pour deviner le prix d'une amiti sincre, ft-elle un peu
grondeuse; vous y viendrez, ma belle. En attendant, je baise tendrement vos cheveux blonds. Vous avez du
got pour les romances sans paroles, tchez d'en avoir un peu pour les paroles sans romance; cela
m'encouragerait vous crire. Votre vieille amie, qui boite plus bas depuis qu'elle n'a plus le plaisir de vous
voir."

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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Mlle Ferray fut prs de six semaines sans avoir des nouvelles de Meg. Ce long silence l'inquita; elle se livrait
aux plus sombres imaginations et mettait tout au pis: la barque avait touch ou peut-tre chavir. Elle crivit
plusieurs fois; point de rponse. Le chagrin la rongeait; son frre s'en aperut, l'interrogea, elle s'ouvrit lui de
ses alarmes. Il ne fit qu'en rire: "Eh! bon Dieu, que t'importe, ma chre, lui dit-il, qu'il y ait dans le monde une
coquette de plus ou de moins?" Cela importait si fort Mlle Ferray qu'elle supplia son frre de l'autoriser
partir pour Lucerne. Il la refusa d'un ton qui ne souffrait pas de rplique. Enfin elle reut la lettre que voici:
"Luceme, 3 novembre.
"Excusez-moi, mademoiselle, d'avoir t si longtemps sans vous crire. Je reviens d'un long voyage, je suis
descendue par un grand trou noir dans un pays que vous ne connaissez pas. On y voit des choses fort
curieuses, entre autres cette fameuse barque de Caron, que M. Ferray m'avait dcrite au naturel certaine
aprs-midi que le ciel tait gristre et que nous travaillions ensemble greffer un pommier. Tout en s'occupant
de son arbre, il daignait me greffer un peu, moi aussi. Qu'elles ont mal pris, toutes ces boutures! C'est que le
jardinier ne m'aimait pas, et qu'on ne greffe bien que les arbres qu'on aime. Le pommier se porte mieux que
moi. Je le vois d'o je suis, ainsi que ce ciel brouill. A l'autre bout du verger, un gros corbeau sautillait dans
l'herbe frachement coupe; je le vois aussi.
"Mais il s'agit bien de pommiers! Je vous disais que j'ai contempl Caron. Il m'a dit que ses passagers taient
au complet, qu'il avait sa charge, de repasser plus tard. Je suis remonte par mon trou noir, et me voici. Salut,
bonnes gens! Nettoyez vos lunettes, c'est bien moi.
"Au diable la mythologie, miss Agathe! Je sors d'une petite vrole confluente, effroyable, tout ce qu'il y a de
plus effroyable. On me croyait perdue, au dire des mdecins, c'est un miracle que j'en rchappe. Le premier
jour, maman voulait vous crire pour vous prier de venir me soigner; j'y ai mis bon ordre. Vous tes si folle!
vous auriez t capable d'accourir. La premire des vertus, miss Agathe, est la prudence. De tous mes
danseurs, il n'en est pas un qui ait os seulement se hasarder dans l'antichambre pour s'informer si j'tais en
vie; ils laissaient leur carte chez le concierge, au bout du jardin, et de se sauver! Pour tout l'or du monde, cette
dinde de Pamla ne m'et pas approche. Pauvre maman! que je lui ai caus de chagrin! De Gersau, o elle
s'tait enfuie, elle se faisait envoyer trois fois le jour le bulletin de ma sant. Elle tait au dsespoir, d'autant
qu'elle tait fort mal loge, dans une petite chambre o elle ne pouvait se retourner, et dont les fentres
s'ouvraient sur une curie. J'tais bien heureuse de la sentir hors d'atteinte; si je lui avais donn mon mal, si sa
beaut en et souffert, que serais-je devenue? Il ne me restait qu' me tuer. Miss Agathe, aussi sr que j'existe,
vous seriez venue; vous extravaguerez toute votre vie.
"Une nuit, j'ai bien cru que c'en tait fait, et, chose trange, cette aventure ne me dplaisait point. J'avais dans
la tte, dans le coeur, comme une douceur vague; ma petite me se dtachait mollement de mon corps, la
lettre je la sentais s'en aller, et je la laissais faire. Il me semblait que je sortais de la vie comme d'un mauvais
chemin,--pour aller o? je ne sais, mais srement dans un endroit o il n'y a point de cailloux. Ah! par
exemple, ma convalescence m'a fait souffrir. Quand on a tt de la mort, on s'aperoit que vivre est une
fatigue. Cela semble trs-simple et trs-facile, parce qu'on nous y accoutume tout petits; une fois cette
habitude rompue, c'est une affaire de la reprendre.
"Ce que c'est que de nous, mademoiselle, et comme une petite vrole confluente change en peu de temps
toutes nos ides! J'ai retourn ma lunette, je regarde par le gros bout, et mes plaisirs lucernois me paraissent
bien peu de chose, mes danseurs et les amis de maman de petites poupes assez ridicules. Au contraire
l'Ermitage fait mes nouveaux yeux l'effet d'un paradis; je suis tente de croire que la vie bte consiste n'y
pas vivre, que le bonheur est l, quand on devrait y recevoir le fouet soir et matin. Je suis poursuivie par une
certaine odeur de foin fan; il fleure comme baume, votre foin. Miss Agathe, envoyez-moi une grande bote
o vous aurez l'obligeance de fourrer la plus belle crevisse du ruisseau, deux poires fondantes, un caillou pris
dans la brche de ce petit mur que j'aimais dmolir, un flocon de laine de votre tapisserie, un livre ou une
livre de morale, trois conseils, quatre gronderies, un peu de poussire que vous ramasserez dans la

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bibliothque du loup-garou, tout juste assez pour me barbouiller les doigts, et quelques brins d'herbe cueillis
au pied du pommier que nous avons si bien greff, lui et moi.
"Voil ce qui s'appelle se chatouiller pour se faire rire. Ah! miss Agathe, votre pauvre Meg... faut-il trancher
le mot? la petite vrole l'a dfigure, elle est extrmement marque, il y a des taies sur ces yeux qui
l'Ermitage semble admirable, ses cheveux tombent, on ne la reconnat plus, elle est devenue laide faire peur.
Maman est consterne ou furieuse, comme il vous plaira; peu s'en faut qu'elle ne me batte. Ce qui me
tranquillise un peu, c'est que les mdecins me donnent leur parole d'honneur la plus sacre que je puis encore
en appeler, que tout s'arrangera. Je connais une sage personne qui prtend que tout finit par s'arranger. Si elle
en a menti, je m'en irai voir Gersau le missionnaire wesleyen, peut-tre y est-il encore, je le forcerai de
m'pouser et nous convertirons ensemble les Achantis.
"Adieu, mademoiselle. Nous partons au premier jour pour Florence, o nous passerons l'hiver. Si au moment
du dpart ma laideur me fait honte, je prierai qu'on me mette dans le wagon des chiens. Contez mon malheur
au loup-garou; il s'attendrira sans doute et me pardonnera mes crimes. A propos, vous lui remettrez le paquet
ci-joint; c'est tout ce qu'on a pu trouver. J'avais massacr un volume, je lui en rends trois presque aussi gros; il
me semble qu'il me doit du retour. "
Trs-mue de cette lettre, Mlle Ferray courut la lire son frre, et, par la mme occasion, elle lui remit le
paquet. A dfaut d'un Lucrce d'Havercamp, il renfermait la superbe dition de Wakefield, Londres,
imprimerie d'Hamilton, 3 vol. in-4, 1796. Raymond avait plus d'une fois convoit ce trsor sans pouvoir se
satisfaire, assurment il gagnait au change. Il n'eut garde d'en rien marquer, et fit taire galement la piti que
lui inspiraient peut-tre deux beaux yeux o il tait survenu des taies, la touchante infortune d'une fleur
surprise brusquement par la gele. Il rpondit froidement sa soeur qu'elle tait bien inconsquente de jeter
les hauts cris sur un accident qui devait lui mettre l'esprit en repos: dcidment les femmes avaient la rage de
s'affliger de tout; cent fois elle s'tait inquite de la trop grande beaut de miss Rovel, cent fois elle avait
prvu que cette beaut serait sa perte, elle devait tre ravie de la savoir en sret; au surplus, avec sa dot cette
laide trouverait toujours se marier, et n'en serait pas rduite vangliser les Achantis. Mlle Ferray trouva
ces consolations bien dures. Une Meg dfigure, sans cheveux! Elle reprochait la Providence, avec qui elle
tait en froid, d'avoir commis un crime. Le bon Dieu avait-il le droit de lui allguer, comme un simple mortel,
que la fin justifie les moyens? Puisqu'il peut tout, ne pouvait-il faire que Meg devnt parfaitement sage en
restant parfaitement belle? Mlle Ferray implora de nouveau la clmence de son frre et la permission d'aller
porter des consolations sa chre convalescente. Il la refusa encore.
Elle adressa miss Rovel de longues ptres o elle rpandait son coeur. Elle reut de Lucerne d'abord, puis
de Florence, des rponses courtes, d'un style contraint; on y sentait percer une inquitude amre qui s'tait
promis de se garder le secret. Ce genre de secrets est toujours mal gard, et Meg habitait depuis deux mois et
demi un charmant palais lungo l'Arno quand elle crivit Mlle Ferray ce qui suit:
"Florence, 5 fvrier.
"Ne cherchez pas me rendre l'esprance, mademoiselle. Les mdecins sont des menteurs; je suis laide, et
laide je resterai. J'ai beau faire tous les raisonnements imaginables, je ne me console pas d'avoir t belle et de
ne l'tre plus, d'avoir t admire et de me voir condamne faire piti. On est trs-bon pour moi, on tche de
me distraire, de me tromper, de me donner le change; mais on me plaint, c'est pis que tout. Je voudrais me
cacher dans un trou de souris et y savourer le bonheur de n'tre pas vue. Maman exige que je paraisse; elle
prtend qu'on s'accoutume tout. Ah! mademoiselle, on ne s'accoutume pas faire piti. tre finie dix-sept
ans et demi!
"Ceci n'est rien; le mal est que maman veut toute force me marier. Elle me propose un parti ridicule et
s'indigne que je ne l'accepte pas; elle prtend que, comme me voil faite, je ne trouverai jamais rien de mieux.
Je rsiste, je me dbats, elle me traite de folle, me tourmente, me perscute, et cela me rend bien malheureuse.

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"Mon royaume pour un cheval, miss Agathe! Hlas! o est mon royaume? Je ne possde plus que deux yeux
tristes qui rgnent sur un visage dvast et se souviennent vaguement de m'avoir vu des cheveux. Oh! mes
cheveux blonds! vous les avez contempls dans leur gloire, vous savez ce qu'ils valaient. Faut-il vous dire de
quoi j'ai besoin? D'un bon conseil et d'un bon avocat. Il faudrait que quelqu'un qui aurait un peu d'amiti pour
moi se charget de faire entendre raison maman et d'obtenir qu'elle me laisse en repos,--car de lui cder, n'en
parlons pas! Plutt mourir!
"Tout m'est contraire, mademoiselle, tout se tourne contre moi. Mon frre William, qui a toujours t un bon
frre, s'est brouill avec maman et ne peut plus me rendre le moindre service. Le printemps dernier, il quitta la
Barbade pour faire son premier tour d'Europe; il vint nous faire visite Lucerne. En me voyant, il se reprit de
tendresse pour moi; il m'interrogea, me confessa, me tana vertement sur ce qu'il appelait mes tourderies et
mes lgrets. Je lui montrai vos lettres dont il fut charm. Par malheur, aprs m'avoir fait de la morale, il se
permit d'en faire maman touchant l'ducation qu'elle me donnait. Elle se fcha, le mit la porte, lui dfendit
de reparatre jamais devant elle. La veille de notre dpart pour Florence, il revint me trouver en cachette; il vit
mon dsastre et je lui confiai mes peines. Il me proposa de m'enlever, de me remmener la Barbade; je lui
reprsentai que je me faisais une conscience de quitter maman contre son gr ou son insu. Il approuva mon
scrupule. "Alors soumettez-vous, me dit-il, car je ne puis vous tre bon rien, je gterais encore plus vos
affaires en m'en mlant." Il ajouta... Mademoiselle, oserai-je vous rpter ce qu'il ajouta? "Je ne vois dans ce
monde, reprit-il, qu'un homme qui vous puissiez recourir, c'est celui qui vous a servi de tuteur pendant un
an. Il a le droit d'tre entendu dans votre cause; si vous avez besoin de conseils et de secours, adressez-vous
lui.--Quel homme! lui ai-je rpondu. Vous ne le connaissez pas, il a l'humeur svre, et j'ai peur de lui. Il eut
pour moi, il est vrai, une lueur d'amiti, elle s'est bien vite teinte, et ma conduite son gard n'a pas t sans
reproche." William me rpliqua que les grandes mes ne sentent pas les petites piqres et qu'elles mprisent
les petits ressentiments. Il finit par me dire avec une tendresse un peu dure: "Laide comme vous voil, Meg,
qui n'aurait piti de vous? qui aurait le coeur de vous refuser quelque chose?" L-dessus il m'embrassa et il
partit pour l'Angleterre, qu'il a d quitter ces jours-ci pour retourner aux Antilles.
"Je suis confuse, chre demoiselle, de vous avoir rapport cet entretien, qui m'est revenu bien souvent
l'esprit. J'ai l'air d'une indiscrte, et le pire est que je le suis. Il est certain que mon tuteur (car William a raison,
M. Ferray est mon tuteur) est le seul homme qui puisse avoir quelque influence sur maman. Elle l'a pris
subitement en grande estime depuis qu'elle a dcouvert en lui ce fameux Raymond Ferray qui est all La
Mecque. Je me suis donn le plaisir de lui conter cette prilleuse aventure, comme lui-mme me l'avait conte
un jour dans un air doux, en face d'une colline basse. De l'humeur dont elle est, un monsieur qui est all La
Mecque, dguis en derviche, la ferait passer par le trou d'une aiguille.
"Chre mademoiselle, si M. Ferray avait quelque piti de moi, s'il tait assez indulgent pour venir me voir
Florence, je lui dirais beaucoup de choses qui ne peuvent s'crire, il mnagerait un trait entre maman et moi,
je lui devrais le repos, presque la vie. Oserez-vous lui faire part de mon dsir? Dites-lui que j'ai bien chang,
que je suis devenue raisonnable et srieuse, que je rougis de toutes mes sottises passes, que j'couterai ses
avis comme une pupille doit couter un tuteur qu'elle respecte, et qu'il pourrait compter sur mon ternelle
reconnaissance. Pauvre Meg! c'est la vertu des laides. Your poor little Meg."
Le coeur battait bien fort Mlle Ferray quand elle entra dans le cabinet de son frre pour lui donner
connaissance de l'audacieuse requte de Meg. A peine lui permit-il d'achever. La renvoyant bien loin, il lui
dclara qu'il n'tait point fl du cerveau, que, possdant toute sa raison, il n'aurait garde de courir Florence
pour y consoler une petite fille que la petite vrole avait marque, que ce n'tait point son affaire, que
l'ingratitude ou la reconnaissance de miss Rovel le laissait parfaitement indiffrent, qu'au surplus cette
demoiselle ferait bien d'accepter le mari qu'on lui proposait, ft-il iroquois, manchot ou cacochyme, que c'tait
le seul conseil qu'il et lui donner, qu'elle pouvait le lui mander de sa part.
"Vraiment, tu es impitoyable, lui dit Mlle Ferray; cette pauvre petite est si malheureuse!

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--Mon Dieu! reprit-il, si d'un coup de baguette je pouvais lui rendre sa beaut, je ne balancerais pas le faire.
Je regrette infiniment qu'elle n'ait pas pu suivre sa vocation, qui tait de devenir une fieffe coquette et
d'emprisonner dans sa volire tous les bents qui se seraient laiss prendre ses gluaux. Un fcheux accident
est venu dranger cette belle destine; j'en suis navr, mais je n'y sais aucun remde."
Cela dit, il rompit les chiens. Quelques jours plus tard, Meg renouvela sa demande sur un ton plus pressant; et
Mlle Ferray, au risque d'tre mange, se hasarda encore dans la caverne du cyclope pour tenter de le flchir.
Cette fois il se fcha srieusement, la foudroya de son juste courroux, attesta ses pommiers et Lucrce qu'il
avait form le ferme propos de passer le reste de ses jours sans revoir miss Rovel, sans entendre prononcer son
nom. Mlle Ferray, fort afflige, crivit Meg qu'elle avait t repousse avec perte, mais qu'elle la suppliait
d'avoir un peu de patience, lui promettant de revenir opinitrement la charge et de rduire par un sige
rgulier la place qu'elle n'avait pu emporter d'assaut. Quatre jours aprs, Raymond eut la surprise de recevoir
le billet suivant:
"Que vous tes bon, monsieur! Je vois que mon frre disait vrai et qu'on ne peut rien refuser ce laideron. La
certitude que vous m'avez tout pardonn me fait presque oublier mes chagrins. Mlle Ferray m'crivait nagure
qu'il faut avoir plus de dix-huit ans pour sentir le prix d'une amiti sincre et dvoue. Je crois qu'une grosse
maladie mrit un esprit plus que dix ans de vie; je dfie qui que ce soit d'apprcier autant que moi vos bonts.
Vous tes l'homme que je respecte le plus; autrefois ce respect me gnait, et mon coeur cherchait secouer
son fardeau; aujourd'hui l'homme que j'honore le plus est le seul qui m'inspire une confiance absolue, et
j'prouve une joie que je ne puis dire en pensant qu'il s'intresse moi, qu'il consent me rendre le service
essentiel que j'ai eu l'indiscrtion de lui demander. Je vous remercie de tout mon coeur, monsieur, et je vous
attends."
Comme on peut croire, Raymond eut une explication orageuse avec sa soeur, qui il demanda compte de cet
trange poulet. Elle se justifia de son mieux sans charger miss Rovel, allgua qu'elle s'tait fait un scrupule de
dsesprer cette pauvre petite, qu'elle l'avait amuse par une promesse vague et renvoye aux calendes
grecques, que Meg avait l'imagination vive, qu'elle avait compris sa rponse tout de travers.
Quand deux enttements de femmes se liguent contre un pauvre homme, sa dfaite est crite au ciel. Aprs
avoir jur cent fois qu'il voulait tre pendu s'il allait Florence, Raymond partit un matin, pestant contre Meg,
indign contre sa soeur, furieux contre sa propre faiblesse, et se flattant qu'avant quatre jours il serait de retour
l'Ermitage.
Les esprits suprieurs sont des esprits curieux, et quiconque est n curieux trouve bon gr mal gr quelque
plaisir courir le monde. C'est un sjour agrable pour qui s'y promne en simple passant; il est plein de
choses qui blessent le coeur, il est riche en spectacles qui amusent ou rjouissent les yeux. En pressant
Raymond de se mettre en route. Mlle Ferray pensait lui rendre service; elle tait persuade que ce voyage
forc lui ferait grand bien, imprimerait son esprit une secousse salutaire, qu' peine aurait-il rompu sa
clture, ses imaginations prendraient un autre cours, et qu'il se droberait au charme dangereux que la solitude
avait jet sur lui. Elle avait depuis longtemps son ide sur la maladie de son frre; elle avait dcid qu'il
souffrait d'une paralysie de la volont, et qu'on gurit les volonts paralyses en provoquant une crise qui les
contraigne vouloir. Mlle Ferray croyait la vertu toute-puissante de l'effort. C'est un remde qui vaut mieux
que beaucoup d'orvitans.
Raymond avait fait serment que de Genve Florence il ne regarderait rien; malgr qu'il en et, il ne put
s'empcher d'ouvrir les yeux. Il se proposait de brler l'tape de Bologne; il y fit halte pour rendre visite la
sainte Ccile de la Pinacothque. On ne rencontre pas Raphal sur sa route sans causer avec lui, et on ne cause
pas impunment avec Raphal. Le lendemain, il continua son voyage par cette admirable voie ferre qui
remonte le Reno et de tunnel en tunnel gravit l'Apennin. On tait dans la seconde moiti de fvrier. La veille,
notre misanthrope avait travers la Lombardie blanche de neige; quand il eut atteint le versant mridional de
l'Apennin, une brise tide lui souffla au visage, et il ne put se dfendre d'un peu d'motion en embrassant du

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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regard les pentes rapides, couvertes de pins et d'oliviers, qui enferment de toutes parts Pistoja. Le printemps
l'y attendait et lui faisait fte. Sa mauvaise humeur ne rsista pas de tels enchantements; il reconnut que, si le
sage a pour premier devoir d'enclore et de murer son coeur, il lui est permis de laisser vaguer autour de lui ses
yeux et ses penses, et que, s'il est d'une dupe de croire au bonheur, il faut tre un imbcile pour ne pas croire
au plaisir.
Lorsqu'il approcha de Florence, il s'tait demi rconcili avec son expdition et avec miss Rovel. D'un
entretien qu'il eut avec lui-mme, il conclut que Meg devait tre bien malheureuse pour rclamer les secours
d'un homme qui l'avait humilie, et bien revenue de toute coquetterie pour ne pas craindre de se montrer lui
dans l'tat o l'avait rduite la maladie. Il forma le louable projet d'en user trs-courtoisement avec elle, de lui
faire bon visage, de l'couter avec bienveillance et de la conseiller en ami. Il se promettait d'tre quitte bon
compte de cette petite consultation et qu'avant de retourner Genve il emploierait une journe revoir les
chefs-d'oeuvre de Michel-Ange et les fresques de Masaccio.
Ce fut dans ces heureuses et charitables dispositions qu'il fit son entre Florence. A peine eut-il mis le pied
sur le quai de la gare, une ngresse de sa connaissance, fort empanache, vint sa rencontre et lui dit: "Ah!
que miss Rovel va tre contente! Elle avait devin que vous arriveriez aujourd'hui. Elle est en bas, dans sa
voiture; je cours la prvenir."
Raymond fut comme saisi la pense que Meg tait l, qu'il allait la revoir sans avoir eu le temps de
reprendre haleine. Il craignait de ne pas assez dissimuler l'impression qu'il prouverait en la trouvant si
change, et de ne pas russir sauver le premier coup d'oeil. Comme il venait de passer dans la salle des
bagages pour y attendre sa malle, une petite main qui serrait trs-fort pressa la sienne, et une voix dont le
timbre s'tait adouci lui dit presque l'oreille: "Ah! monsieur mon tuteur, que c'est bien vous d'tre homme
de parole!"
Il tressaillit, tourna vivement la tte vers la personne qui lui parlait et qui portait une toque de fourrure et une
robe de drap d'un bleu fonc; mais il ne put voir son visage, que lui cachait un voile de grenadine trs-pais.
Le tenant toujours par la main, elle l'emmena dans un coin de la salle, et l, se plantant devant lui, elle leva
subitement son voile. II la regarda longtemps d'un air interdit. Si elle avait eu la petite vrole, il n'y paraissait
gure; elle avait conserv tous ses cheveux, tous ses yeux, la finesse et le velout de son teint. Elle ne laissait
pas d'avoir chang. Comme le disait une de ses lettres, une maladie tient lieu d'annes et mrit ce qu'elle ne
dtruit pas. Ses traits s'taient forms, sa taille s'tait lance, son regard tait moins vif, mais il avait plus de
profondeur. Le bouton s'tait ouvert, et la fleur apparaissait Raymond dans tout l'clat de sa beaut.
Il dgagea sa main, son visage s'assombrit, et il s'cria d'un ton courrouc: "Miss Rovel, je n'ai jamais got
les mystifications.
--Oh! bien, dit-elle en riant, voil que vous vous fchez parce que je ne suis pas aussi laide que je m'en
vantais! Permettez, je pourrais prendre cette colre pour un compliment, et ce serait le premier que vous me
feriez.
--Je ne suis pas d'humeur vous en faire, rpliqua-t-il schement. Je n'admets pas qu'on se moque de moi, et
tout l'heure je reprendrai le train.
--Vous n'en ferez rien, dit-elle, ce serait le procd d'un vilain homme. Suis-je donc si criminelle? J'ai tch de
vous apitoyer, parce qu'autrement vous ne seriez pas venu. Or je tenais beaucoup vous voir.
--C'est un pari que vous aviez jur de gagner? reprit-il. Miss Rovel, faites-moi la grce de m'expliquer
sur-le-champ ce qu'il y a de vrai et de faux dans tout ce que vous criviez ma soeur.
--Sur mon honneur, monsieur, il est faux que la petite vrole m'ait compltement dfigure; mais il est

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trs-vrai que j'ai pens en mourir, que ce petit accident m'a inspir beaucoup de sages rflexions, et que vous
ferez dans mon caractre des dcouvertes qui vous charmeront. Il est faux que je sois trs-malheureuse, cela
n'est pas dans mes moyens; mais il est vrai que je suis tourmente par des embarras de conscience, par des
incertitudes d'o je veux sortir tout prix. Il est faux que j'aie besoin d'tre console, je saurai toujours me
consoler moi-mme; mais il est vrai que j'ai grand besoin de conseils, et que je n'en veux demander qu' vous.
Enfin il est vrai, de toute vrit, que rien n'est plus charmant que les collines qui entourent Florence, que cette
aprs-midi vous irez vous y promener, qu'au sommet du mont Oliveto vous trouverez une petite chapelle d'o
l'on a un joli point de vue, que c'est un endroit trs-solitaire, que vous aurez soin de vous y arrter, que vers
trois heures j'irai vous y rejoindre, et que nous y serons merveille pour causer. Oh! ne me dites pas non, mon
cher tuteur; c'est ma dernire fantaisie, le fin fond du panier. En attendant, Pamla va vous conduire l'htel
o je vous ai retenu une chambre. Vous y serez trs-bien; de votre fentre vous verrez l'Arno et des couchers
de soleil couleur citron dont vous me donnerez des nouvelles... couleur citron, vous dis-je, cela seul vaut le
voyage."
Et ces mots, le saluant de la main, elle s'envola sans attendre sa rponse.
TROISIEME PARTIE
VI
Meg avait choisi avec soin le logement qu'elle destinait son tuteur; il tait situ sur le quai, dans le voisinage
du palazzo qu'habitait lady Rovel. Les fentres s'ouvraient au midi, le balcon avait vue sur l'Arno et sur les
collines qui l'entourent d'une onduleuse et verdoyante ceinture. Si agrable que ft ce logement, Raymond s'y
installa sans plaisir; il n'tait pas en disposition de rien admirer. Il ne pouvait se pardonner de s'tre pris
comme un sot au pige qu'on avait tendu sa piti; il tait frapp du changement qui s'tait fait en Meg et qui
rpondait si peu celui qu'il attendait, trs-affect de la vive impression qu'il en avait ressentie, un peu
chagrin de n'avoir pas su mieux la cacher, enfin fort empch du rle de tuteur dont il s'tait laiss affubler et
qu'il hsitait prendre au srieux. Partag entre le dpit et une vague inquitude, peu s'en fallut qu'il ne
repartt sur-le-champ pour Genve, Toutefois, quand ses penses se fussent assises, il jugea que, puisque le
vin tait tir, il fallait le boire. Ses apprhensions lui paraissant peu fondes, il traversa l'Arno, sortit par la
Porta Romana, et, tournant droite, il suivit un troit chemin grimpant, bord de hautes murailles, o sont
pratiques de place en place des ouvertures qui mnagent des surprises aux passants.
Trois heures allaient sonner quand il atteignit le sommet du mont Oliveto et la petite chapelle o Meg lui avait
donn rendez-vous. Il alluma un cigare, s'assit sur le revers d'un foss qui sentait la violette, au pied d'une haie
qui bourgeonnait. En face de lui se dployait un verger d'oliviers tapiss d'herbe frache, parsem d'anmones
et de jonquilles sauvages; par-del, il entrevoyait la riante campagne o se droule l'Arno. Il tait depuis dix
minutes son poste, contemplant tour tour les oliviers, les ondulations du terrain couronnes de villas,
d'glises et de couvents, l'Apennin d'un gris cendr, et de gros nuages blancs teints de roux, lorsque apparut
un trs-beau cavalier mont sur un trs-beau cheval. Bien dcoupl, la taille haute et dgage, le visage fier, le
nez au vent, il portait une fine moustache retrousse, un camlia blanc sa boutonnire, un grain de folie dans
ses yeux et je ne sais quel projet dans sa tte. Ayant jet un regard sur le foss, il frona lgrement le sourcil;
il semblait que Raymond ne ft pas entr dans son calcul et qu'il et compt sans son hte. Il ne laissa pas de
pousser droit lui, le salua courtoisement, le pria de lui faire la grce d'un peu de feu. Raymond se leva, lui
prsenta son cigare; le beau jeune homme alluma le sien, remercia, salua de nouveau; mais il en manifesta
quelque dplaisir voyant Raymond se rasseoir.
"Vous tes tranger? lui demanda-t-il avec une affabilit de commande.
--Oui, monsieur.
--tes-vous arriv depuis longtemps Florence?

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--Depuis ce matin.
--Est-ce la premire fois que vous y venez?
--La seconde, et je ne connaissais pas encore le mont Oliveto.
--L'endroit est joli, reprit le cavalier. Cependant, si vous retourniez sur vos pas, en tirant gauche, vous
trouveriez ici prs, Bello Sguardo, un point de vue bien suprieur celui-ci. Par une encoche que la nature
tailla entre deux collines, vous verriez Florence tout entire, Fiesole et sa montagne. C'est un coup d'oeil que
je ne saurais trop vous recommander."
Il lui en dtailla les merveilles avec tant de chaleur et d'insistance que Raymond finit par se demander si le
beau jeune homme ne se proposait pas de l'loigner. L'ide lui vint qu'il avait aperu Meg se dirigeant vers la
chapelle, qu'il avait gagn les devants, qu'il l'attendait, et qu'il prouvait quelque contrarit de trouver la
place occupe. Peut-tre Raymond ne se trompait-il pas dans cette conjecture. S'tant lev de nouveau, il vit le
front du cavalier s'claircir, son regard l'encourageait se mettre en route; tout coup il l'entendit s'crier: "En
vrit, monsieur, vous pouvez vous vanter d'avoir de la chance. Si vous allez Bello Sguardo, vous
rencontrerez en chemin ce que Florence possde de plus beau."
Et du doigt il lui montra miss Rovel qui, vtue d'une robe couleur noisette et accompagne de sa fidle
Pamla, venait d'arriver au sommet de la colline dans un gig qu'elle conduisait elle-mme. Elle s'assura que
Raymond tait l. Le voyant engag dans un entretien, elle fit halte et affecta d'examiner le paysage en
attendant avec impatience le dpart du fcheux.
"En effet, la personne que vous admirez n'est pas mal, dit Raymond au cavalier, que sa froideur indigna.
--Ouvrez bien les yeux en passant auprs d'elle, lui rpondit-il, et vous trouverez peut-tre quelque chose
ajouter votre loge. Depuis deux mois, elle occupe de sa beaut la ville et les faubourgs. Ses yeux noirs ont
allum plus d'un incendie; on l'admire, on la dsire, mais on n'ose pas trop lui en parler.
--Pourquoi cela? demanda Raymond.
--Parce qu'elle est Anglaise et qu'elle entend qu'on l'pouse.
--Le malheur serait-il si grand?
--Il est dans la nature de l'homme d'aimer conserver son bien, rpliqua-t-il d'un ton sardonique, et certains
trsors sont d'une garde difficile; ils conspirent avec les voleurs. La personne dont nous parlons apportera,
dit-on, son mari, trois cent mille francs de dot; beaucoup de gens estiment que cela ne compense pas
suffisamment trois cent mille inquitudes.
--Elle est donc si inquitante?
--Ceux qui la connaissent le mieux soutiennent qu'elle a deux mes, l'une blonde comme ses cheveux, l'autre
noire comme ses yeux; et qu'elle n'est encore ni Dieu ni au diable. Je parierais volontiers pour le diable.
Adieu, monsieur, regardez-la bien, elle en vaut la peine."
Raymond le salua et se dirigea vers miss Rovel, qui, le voyant approcher, lui cria d'une voix forte: "Soyez le
bienvenu, mon cher tuteur! Vous ai-je fait attendre?"
A ces mots, le cavalier ouvrit de grands yeux et se mordit les lvres, comme pour les punir de leur
indiscrtion. Il tourna bride aussitt et s'loigna en se demandant depuis quand miss Rovel avait un tuteur et

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en se reprochant d'avoir fait un pas de clerc. Cela lui arrivait quelquefois; si avis qu'il ft, il avait l'humeur
vive, un petit coup de marteau, et partait de la main.
Ds qu'il eut disparu, Meg remit les guides aux mains de Pamla, et, sautant lestement terre, elle courut
Raymond, qui s'avanait d'un air assez maussade.
"Bon! s'cria-t-elle en levant les bras au ciel, voil que d'emble vous allez me gronder. C'est un sort, je n'y
chapperai pas.
--Non, miss Rovel, je ne vous gronderai point, lui rpondit-il; j'ai jur de ne plus vous gronder, je n'aime pas
perdre mon temps. Seulement je regrette que si vous avez t malade l'automne dernier, vous ne l'ayez pas t
plus longtemps.
--Qui vous inspire ce regret charitable?
--A vous entendre, c'est une grande cole de sagesse qu'une grande maladie. Je crains que la leon n'ait t
trop courte, que le professeur ne vous ait donn trop vite campos.
--En quoi donc, je vous prie, ma conduite manque-t-elle de sagesse?
--En ceci, miss Rovel, qu'au lieu de m'attendre paisiblement dans le salon de votre mre, o nous aurions t
fort bien pour causer, il vous a plu de me donner rendez-vous sur une colline qui n'est pas un lieu aussi
solitaire que vous pensiez. Il s'y promne de brillants cavaliers qui vous connaissent trs-bien, et partent d'ici
convaincus...
--Qu'ils viennent de dcouvrir un pot aux roses, interrompit-elle; est-ce ma faute? Pourquoi mon tuteur, qui a
de la sagesse comme dix vieillards, n'a-t-il pas des cheveux blancs, la figure de son emploi, une tournure qui
carte les mchants soupons? Que voulez-vous? il faut bien se servir de ce qu'on a. Eh! que nous importent
les rflexions de tous les cavaliers du monde?
--Comment se nomme celui-ci, qui a vraiment fort bonne mine?
--C'est un Sicilien, le prince Natti, ou le beau Sylvio, comme on l'appelle Florence, un superbe garon, pas
trop fat, un peu braque, un peu cerveau brl, le plus effrn joueur de l'Italie, qui a de la veine, bien que
l'autre nuit, aux bains de Lucques, il ait perdu cinquante mille francs en deux heures. Depuis quelque temps il
voudrait me persuader qu'il me trouve cent fois plus jolie qu'une roulette. Je n'en crois rien, et je m'en soucie
comme de ceci..." Et d'une chiquenaude bien applique elle envoya se promener un joli scarabe qui s'tait
pos sur l'une des basques de sa robe. Elle ajouta: "Mais nous musons, mon tuteur, nous baguenaudons, et le
temps s'en va."
Elle prit Raymond par la main et l'emmena s'asseoir sur une des marches qui prcdent la faade de la petite
chapelle. Lui montrant du bout de son parasol le verger d'oliviers et l'herbe parseme de jonquilles: "II faut
convenir, dit-elle, que cet endroit prte aux soupons; il parat mieux choisi pour dire des folies que pour
rendre des comptes son tuteur.
--Qui ne vous en demande point, lui rpondit Raymond; je vous prie de vous en souvenir.
--Oh! ne prenez pas cet air mprisant, rpliqua-t-elle en faisant la moue. Vous feignez de ne pas m'aimer; dans
le fond vous me portez beaucoup d'intrt et vous serez charm d'entendre l'histoire de mes chagrins.
Promettez-moi de les prendre au srieux.
--Cela dpend d'eux et de vous. Et d'abord en avez-vous plusieurs?

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--Deux; c'est de quoi tuer une femme.


--Vous n'en mourrez pas. Quel est le premier?"
Elle baissa la tte et rpondit tristement: "Le premier, c'est que maman ne m'aime plus.
--Ah! ceci est fcheux. Pourquoi donc votre mre ne vous aime-t-elle plus?
--C'est dlicat dire, reprit-elle en froissant entre ses doigts la dentelle de ses manches bouillonnes, et je
n'oserais faire cette confession personne autre que vous. Cette pauvre maman a le coeur bizarre. L'an
dernier, pendant ma maladie, elle tait au dsespoir; elle tremblait pour ma figure. Elle fut bientt rassure et
m'en tmoigna sa joie; peine tions-nous Florence, je m'aperus qu'elle n'tait plus tout fait contente
d'tre si contente. Je ne sais ce qui m'est arriv; mais, comme dit Pamla, qui est une personne entendue, je ne
suis plus faire, je me suis faite. Maman est plus belle que moi, je me tue de le lui dire, le malheur est que j'ai
dix-sept ans et demi et la beaut du diable; il n'y a pas de remde cela. Bref, quand nous nous promenons en
voiture aux Cascine, on nous regarde beaucoup, et je vois trs-bien qu'elle se demande si c'est elle ou moi
qu'on regarde. Le soir, dans son salon, les yeux et les attentions se partagent, j'en attrape la moiti, elle estime
que c'est du bien vol, et je vous jure qu'il me vient en dormant. Quoi que je fasse, elle y trouve toujours
redire. Si je me pare, je suis une coquette; si je me nglige, j'ai une confiance outrecuidante dans mes
charmes; suis-je srieuse, j'ai en tte quelque aventure; suis-je pensive, je m'applique rver, et si je ris
pleines dents, c'est que je veux les montrer et que je suis une insolente, et Dieu sait que toute mon insolence
consiste n'avoir pas besoin d'y penser. Tout ceci, du reste, n'est que par boutades; le plus souvent elle a des
silences, des froideurs, des mines glaces qui me consternent,--car j'adore cette belle et chre maman, et,
quand elle me battrait, je l'adorerais encore.
--Il en rsulte qu'elle a hte de se dfaire de vous en vous mariant.
--Vous avez mis le doigt dessus. C'est mon second chagrin.
--Vous ne vous tes pas encore rconcilie avec le mariage?
--Avec le mariage peut-tre, mais avec le mari?... J'ai dans la tte un certain particulier qu'on ne trouve ni
Florence, ni ailleurs.
--Un Amadis?
--Que sais-je? Le mari dont je rve serait un homme trs-romanesque et qui n'en aurait pas l'air, un homme
pos, raisonnable, qui pourtant aurait beaucoup de dispositions tre fou, de telle sorte qu'avec sa prtention
de mpriser toutes les folies, il serait capable de faire la plus grande de toutes...
--Celle de vous pouser, interrompit Raymond en souriant.
--Cette affaire est encore un peu confuse, reprit-elle, et je n'ai pas encore bien dvid mon cheveau. Existe-il,
cet homme? J'ai lu l'autre jour dans un livre que le monde est joli, et qu'on y dcouvre ce qu'on cherche.
--Et pendant que vous cherchez, lady Rovel a dcouvert?
--Hlas! le pistolet sur la gorge, elle exige que j'approuve son choix."
Il garda un instant le silence; puis il lui rpondit: "Quoi qu'en disent les livres, on trouve si rarement ce qu'on
cherche qu'il faut tcher d'aimer ce qu'on trouve.

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--Ainsi vous me proposez d'pouser ce magot?


--Pourquoi pas? Selon qu'il lui plat, le bonheur prend tous les visages.
--Vous n'tes pas difficile pour le bonheur des autres. Si je vous disais le nom de ce beau prtendant... Je vous
le donne en cent, je vous le donne en mille.
--Je le connais donc?
--Assurment, et vous savez ce qu'il vaut, surtout ce qu'il pse; vous avez eu nagure la curiosit de faire cette
exprience, il vous parut lger comme une plume. C'est... Vous donnez votre langue aux chiens? C'est le
marquis de Boisgent.
--Le marquis de Boisgent? s'cria Raymond en faisant un haut-le-corps.
--Votre indignation m'enchante, reprit-elle. J'avais raison de croire que dans le fond vous me mettez plus
haut prix qu'il ne vous plat de le laisser voir.
--Parlons srieusement, repartit-il; cet homme peut-il bien avoir l'effronterie...
--Il n'est pas effront; il est inflammable et ttu. Mes rigueurs ont exaspr sa tendresse, et, sa vanit blesse
se mettant de la partie, il a jur qu'il viendrait bout de mes rsistances. Il avait rencontr jadis maman je ne
sais o; il l'a revue l'hiver pass en Allemagne, l'a suivie Lucerne. Il prouva quelque embarras en y voyant
paratre un jour miss Marvellous; mais ses confusions sont courtes. Il m'entreprit, m'enjla si bien par ses
grimaces de repentir et de contrition qu'il m'arracha la promesse de ne jamais rvler maman qu'il avait
voulu un soir me faire admirer la lune. Pendant quelque temps il n'en fut pas autre chose, jusqu' ce que, se
rallumant de plus belle, il me dclara qu'il tait fou de moi, mais cette fois pour le bon motif, car on ne chante
pas le mme air miss Marvellous et miss Rovel. Depuis lors il m'obsde de ses fadeurs, de ses madrigaux,
de ses suppliques; il espre que de guerre lasse, je finirai par dire oui. En attendant, comme il est fort
venimeux, il m'est revenu qu'il allait disant tout le monde que miss Meg Rovel n'a qu'une chtive dot et
point d'esprances, par la raison que son pre entend ne rien lui laisser et que sa mre a de belles dents et fera
plat net avant de mourir. Le premier point est vrai; mais il sait mieux que personne que le second est faux, que
maman est trs-riche et qu'il y a plus de mthode qu'on ne croit dans sa folie. Il ajoute qu'il faudrait avoir le
timbre un peu brouill pour demander en mariage une vapore qui a tous les dfauts, et la rsolution bien
arrte de faire voir beaucoup de pays l'homme qui l'pousera. Bref, comme ce grand roi que vous me citiez
un jour l'Ermitage, il crache dans la marmite pour en dgoter les autres.
--Le joli petit homme! lui dit Raymond. Et comment s'y est-il pris pour se faire agrer par votre mre?
--Primo il possde trois ou quatre millions, qui ne lui servent qu' s'asseoir dessus, et Mme de Boisgent sera
une personne bien assise. Secondement... Ah! ceci est encore dlicat dire, il a pour lui d'tre vieux et laid, et
si je l'pouse, il sera impossible de prtendre que miss Rovel s'est permis de disputer, d'enlever... Dcidment
je ne trouve pas mes mots, j'y renonce. Enfin il est de tous les mortels le plus officieux, le plus serviable, le
plus attentif, le plus empress. Il est le factotum de maman, fait ses courses, ses commissions, ses emplettes,
va chez le gantier, court chez la fleuriste, se charge de purger sa perruche, opration dlicate dont il s'acquitte
ravir, promne tous les jours Mirette, sa petite chienne, sans rclamer d'autre rcompense que de baiser
tendrement son joli museau cras, car il a un faible pour les nez camus. Et puis il s'entend en affaires, il est
homme d'expdients, de ressources. Il a conseill maman certains placements avantageux, et l'autre mois
comme elle s'tait aperue qu'elle avait pour deux cent mille francs de dentelles et qu'elle en tait fort
dgote, il est all de sa personne les vendre Paris, et lui a rapport plus de cent mille cus. Convenez que
voil un homme prcieux et un gendre fort dsirable.

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--Sans contredit; nonobstant si vous instruisiez lady Rovel de ce qui s'est pass entre cet homme prcieux et
votre ngresse...
--Ils soutiennent l'un et l'autre, interrompit-elle, qu'il ne s'est rien pass du tout. M. de Boisgent m'a jur ses
grands dieux que, ma plaisanterie lui ayant paru aussi charmante que cruelle, il avait fait semblant d'y entrer,
et que c'tait tout, absolument tout. L'en croira qui pourra; mais j'ai promis le secret, et je ne voudrais pas faire
chasser Pamla.
--Vous ne savez pas mpriser, c'est le plus grave de vos dfauts, lui dit Raymond avec un grondement de
colre. Je croyais que du moins vous saviez vouloir. Votre mre entend-elle user de contrainte pour vous faire
pouser M. de Boisgent?
--De contrainte, pas prcisment; mais ses prires ressemblent beaucoup des ordres, et je crains par moments
de succomber la tentation.
--Le mot me plat, s'cria-t-il. Si vous tes tente, miss Rovel, pousez bien vite ce marquis et ses quatre
millions; je suis ravi d'tre venu de Genve tout exprs pour tre le premier vous fliciter.
--Je vous adore quand vous vous fchez, reprit-elle; votre indiffrence est ma seule ennemie. Ah! fi donc!
vous ne me connaissez pas; ce ne sont pas les millions qui me tentent, et je n'aurai jamais ce genre de
dvotion. Ce qui m'embarrasse, c'est qu'il me semble qu'il y a en moi deux mes...
--L'me blonde comme vos cheveux, l'autre noire comme vos yeux. Ainsi parlait tout l'heure le prince Natti.
--Cela est vrai, quoiqu'il le dise, et il en rsulte de grandes querelles de mnage. L'une de mes mes serait
ravie de vivre d'eau claire et de pain sec avec son Amadis; mais l'autre me reprsente que, si j'ai le malheur
d'pouser un homme que j'aime, je me croirai tenue de le rendre heureux, de pratiquer saintement toutes les
grandes et petites vertus du mariage, de me plonger jusqu'au cou dans le devoir...
--En un mot de mener la vie bte, interrompit Raymond.
--Tandis que si j'pousais un marquis de Boisgent, poursuivit-elle, je ne me croirais tenue rien du tout qu'
m'amuser en me vengeant et me venger en m'amusant. Il faut avouer que ce serait plus gai.
--pousez, pousez, vous dis-je, rpliqua-t-il schement. Il n'y a pas balancer. Foin de la vie bte!"
Elle se pencha vers lui et le regarda d'un air de reproche: "Ah! bien, dit-elle avec emportement, qu' cela ne
tienne! Puisqu'il en est ainsi, puisque vous refusez de me dfendre contre les tentations, puisque, aprs m'avoir
enseign l'astronomie, Corneille et les grands hommes de Plutarque, vous m'encouragez me donner au diable
sous les traits de M. de Boisgent,--soit! j'pouserai, et vive la gat franaise!"
A ces mots, soulevant son ombrelle, elle en frappa un coup si vigoureux sur le degr de pierre o elle tait
assise, que peu s'en fallut que le manche ne se brist dans sa main.
Raymond se leva: "Calmez-vous, lui dit-il, on fera ce que vous voudrez." Et lui offrant son bras pour la
reconduire sa voiture: "Donnez-moi vos ordres; que peut-on faire pour vous servir?"
Ses yeux exprimrent la gratitude, et lui serrant le bout des doigts: "Il faut d'abord, lui rpondit-elle, que vous
alliez voir maman ds demain, que vous la prchiez, que vous la rameniez. Tchez du moins d'obtenir qu'elle
m'accorde quelque dlai, et qu'elle prenne le temps de changer d'ide. Je serais la plus heureuse fille du
monde, si on ne me parlait plus de M. de Boisgent. Et puis, si vous voulez mettre le comble vos bonts,
vous m'aiderez dcouvrir ce que je cherche dans tout Florence,--un homme qui ressemble un peu celui que

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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j'ai dans la tte."


Il l'interrompit en lui disant: "Vous m'en demandez trop, ceci dpasse mes pouvoirs et ma comptence.et je ne
me charge point de dnicher ce sage, qui serait capable de faire la folie de vous pouser; mais je parlerai
votre mre. Je crains seulement que vous ne vous exagriez un peu l'autorit de mon loquence.
--Faut-il vous rpter, lui dit-elle, qu'un homme qui est all La Mecque obtiendra de maman tout ce qu'il lui
plaira?" Elle ajouta: "A propos, elle donne dans quelques jours un grand bal par, costum et masqu.
Srement elle vous demandera d'y paratre en habit de derviche.
--Bien oblig, lui rpondit-il. Elle a nglig d'apprendre danser son ours; c'est un peu tard pour
recommencer mon ducation, et aprs-demain je serai parti ou sur mon dpart."
Meg remonta dans le cabriolet, reprit les guides des mains de la ngresse; puis, avec un sourire de dmon:
"Adieu, s'cria-t-elle, le plus docte, le plus grave, le plus grondeur, le plus grognon, le plus pineux, le moins
commode et le plus charmant des tuteurs!" Et brandillant dans l'air la mche de son fouet: "Oh! je n'ai plus
peur de rien; c'est moi qui tiens le fouet."
Ce disant, elle toucha et partit fond de train. Raymond l'accompagna quelques instant du regard. Il pensait,
je ne sais pourquoi, la sentinelle qui avait fait un prisonnier. "Amne-le donc, lui crie son caporal.--Je ne
peux pas, rpond-elle, il ne veut pas me lcher." Raymond approfondissait cette comparaison et se promettait
qu'avant deux jours son prisonnier l'aurait lch, quand il vit arriver par une traverse un cavalier caracolant, et
le prince Natti, lui ayant tir son chapeau, lui cria d'un ton gracieux, fourr d'un peu d'ironie: "Je fais souvent
des sottises, monsieur, mais rarement deux la fois; cela m'est arriv tout l'heure. Veuillez m'excuser de
vous avoir parl lgrement de votre adorable pupille, et de n'avoir pas devin tout de suite que je drangeais
un tte--tte."
Puis il piqua des deux, comme s'il et voulu rattraper le cabriolet. Ce n'tait point son intention; il dsirait
seulement le suivre distance, et il prit ses mesures pour ne le point perdre de vue. Il le vit arriver devant la
Porta Romana, stationner un instant comme pour tenir conseil, puis, tournant le dos Florence, s'engager
rsolment dans la grande route par laquelle on gagne la chartreuse d'Ema, couvent fortifi qui occupe la
plate-forme d'une butte rocheuse et commande un paysage d'une grce un peu svre.
Le prince Natti s'achemina, lui aussi, vers la chartreuse; il ne tarda pas revoir la voiture dont les destines
l'intressaient. Au bout d'une demi-heure, elle quitta la grande route, prit droite, et s'arrta au bas du raidillon
qui grimpe au couvent. Meg mit pied terre, et, laissant son quipage la garde de Pamla, gravit rapidement
le sentier, non sans se retourner plus d'une fois pour s'assurer qu'elle n'tait guette par aucun indiscret.
Pamla la suivit curieusement des yeux; puis, se rencognant dans la voiture, elle ferma la paupire, mit le
temps profit, sinon pour dormir, du moins pour sommeiller doucement et rver son aise de quelque autre
marquis de Boisgent plus gnreux et plus fidle que celui qu'elle connaissait.
Elle rvassait depuis quelques minutes quand elle sentit sur ses lvres un chatouillement qui la rveilla en
sursaut. Elle sourit d'un air agrable en se trouvant face face avec un jeune et fringant cavalier, lequel s'tait
amus la caresser du bout de sa cravache.
"Aimable moricaude, lui dit-il en franais, j'en voulais ton sommeil qui drobe ma vue les plus beaux yeux
qui aient jamais clair l'Afrique."
Pamla avait tir un double profit de son aventure, heureuse ou malheureuse, avec M. de Boisgent,--elle tait
devenue un peu plus dfiante et s'tait mise apprendre les langues, parce qu'il est fort utile de se servir
soi-mme de truchement. Elle hocha la tte et rpondit avec un sourire modeste:

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"Le prince Natti ne fera jamais croire la pauvre Pamla que c'est en l'honneur de ses beaux yeux que depuis
huit jours, il s'obstine nous suivre dans toutes nos promenades.
--Tu es une fille pleine de bon sens, rpliqua le prince; mais je te jure que, si je n'tais amoureux la folie de
ta belle matresse, c'est tes pieds que je dposerais mon coeur."
Et tirant de sa bourse dix pices d'or, qu'il mit moiti dans sa main droite, moiti dans sa main gauche:
"Moricaude, reprit-il, j'ai deux petites questions te faire. Si tu consens parler, et si tu es vridique, ma main
gauche se chargera de te rcompenser de ta premire rponse, et ma main droite de la seconde."
Pamla fit un signe de tte qui indiquait un acquiescement absolu au march qu'on lui proposait et qui tait de
son got.
"Fais-moi d'abord la grce de me dire qui est ce soi-disant tuteur avec qui nous avons si longtemps caus sur
le mont Oliveto. Je me dfie du personnage; c'est une boutique qui porte une fausse enseigne.
--Vous vous trompez, rpondit Pamla. M. Ferray est un vrai tuteur, un monsieur trs-rbarbatif, trs-brutal,
chez qui milady avait mis mademoiselle en pension. Elle le dteste, ce tuteur, et le traite de vilain pdant. Elle
l'a fait venir de Genve pour qu'il dissuade milady de la marier M. de Boisgent. Il est venu de bien
mauvaise grce. C'est un hibou qu'elle renverra dans sa cage ds qu'elle n'aura plus besoin de ses services.
--Ta rponse me ravit, elle vaut son pesant d'or, s'cria le prince; mais voici ma seconde question. Que
sommes-nous venues faire en catimini la Certosa d'Ema?
--Je voudrais le savoir, mais je n'en sais rien.
--Une fille aussi dlure que toi peut-elle rien ignorer?
--Mademoiselle se dfie, elle ne me dit que ce qu'il lui plat.
--Est-ce la premire fois que vous venez ici?
--La premire.
--Et sous quel prtexte?
--Sous le prtexte que la vue est belle, et qu'aprs s'tre dispute avec son tuteur, mademoiselle prouvait le
besoin de prendre un peu l'air.
--Sans compter que de l'humeur dont nous sommes nous avons toujours ador les chartreux... Corpo di Bacco!
Je vais m'assurer moi-mme de ce qui en est."
Il retirait dj son pied droit de l'trier quand la ngresse lui cria: "La voici!" Et de la main elle lui montrait
Meg, qui venait de reparatre la porte extrieure du couvent.
"Elle est seule, elle n'enlve aucun chartreux, dit le prince; me voil tranquille jusqu' demain." Et jetant les
dix pices d'or Pamla: "Je me sauve, gentille brunette; sois-moi fidle, et si je perds mon procs avec ta
matresse, c'est avec toi que je me consolerai."
L-dessus, il mit l'peron au ventre de son cheval, tandis que la ngresse, charme de ce petit entretien,
s'occupait faire disparatre les espces dans sa poche, et du mme coup enfermait dans son coeur une
savoureuse esprance qu'elle devait dsormais y bercer soir et matin.

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La nuit tombait lorsque le beau Sylvio rentra chez lui. Il dna solitairement, ou pour mieux dire sans autre
compagnie qu'une photographie de Meg, qu'il s'tait procure par l'obligeante entremise de Pamla. Il lui en
avait cot cent cus et quelques fleurettes, car, pour obtenir quoi que ce ft de Pamla, il fallait toujours
assaisonner les libralits d'un peu de sentiment. Il regarda longtemps cette photographie; il lui disait peu
prs, comme Florizel Perdita: "Quand vous parlez, ma chre, je dsire vous entendre parler toujours; s'il
vous arrive de chanter, je voudrais vous voir aller, venir, faire l'aumne, prier, rgler votre maison et tout faire
en chantant; vous mettez-vous danser, je souhaiterais volontiers que vous fussiez une vague de la mer, afin
que vous puissiez toujours danser." Sylvio le joueur n'avait jamais t amoureux que par courts accs, par
bouffes, ou de parti-pris, pour se consoler de ses dveines. Cette fois il se sentait srieusement malade; il
sondait sa blessure et la jugeait profonde.
Vers minuit, il se rendit son cercle. Il tait en retard, ses amis l'attendaient, et, pour tromper leur impatience,
ils vidaient force flacons, en discutant force sujets, lesquels n'taient pas de ceux qui intressent les
mtaphysiciens. Aprs avoir caus carnaval, chevaux et actrices, ils en taient venus disserter savamment
sur miss Rovel. Ils clbrrent l'envi sa beaut, ce qu'ils en connaissaient et ce qu'ils en devinaient. Leur
admiration parlait un langage o l'exactitude le disputait l'enthousiasme, et qui tenait plus du maquignon que
du pote. La jeunesse d'aujourd'hui a fait rentrer l'tude de la femme dans la catgorie des sciences exactes.
"Elle est charmante, fit un officier de cavalerie qui mangeait sa moustache en parlant; mais, ne vous en
dplaise, sa mre est plus belle.
--trange got de prfrer un coucher de lune un lever de soleil! repartit le duc Lisca.
--Il n'y a pas de lune qui tienne, rpliqua l'officier. Lady Rovel a des paules incomparables, et pour moi
l'paule, c'est la femme.
--De mme que l'homme, c'est l'paulette, repartit Lisca.
--Prisse le classique! s'cria l'Amricain Hopkins. Lady Rovel est une desse de l'Olympe, sa place est dans
un muse.
--Quelle insupportable crature! dit son tour un jeune Florentin, le marquis Silvani, qui et t fort bien, s'il
n'avait eu le nez un peu crochu. La morgue de cette femme est rvoltante; du haut de ses glorieuses aventures,
elle nous considre tous comme du fumier. Vous verrez qu'elle quittera Florence sans y avoir eu la moindre
fantaisie.
--Vous vous en tonnez? lui dit Hopkins. Son amour est le saint sacrement, elle n'a trouv ici personne qui ft
en tat de grce.
--Grand bien nous fasse! reprit Silvani. Cette Junon marche sur les nues; il faut que ses amants agenouills lui
tiennent d'une main un dais constell au-dessus de la tte, et de l'autre pousstent ses nuages. En conscience,
ce ne doit pas tre amusant,
--Ils sont trop verts, Silvani! lui dit en ricanant un secrtaire de la lgation de France. Convenez que vous avez
essay de mordre la grappe.
--Je ne m'en cache pas, rpondit-il avec quelque dpit. Ds mon premier soupir, on m'a fait entendre que
j'tais un sot. Je ne m'en suis point formalis, c'tait une manire de m'apprendre que je ne suis point un prince
rgnant; il n'y a pas de honte cela.
--Bast! mon cher, vous n'avez pas su faire bonne mine mauvais jeu. Vous autres, Italiens, ds qu'il y a une
femme quelque part, vous y courez, et, s'il se trouve qu'elle est honnte, on vous voit tomber comme des

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mouches empoisonnes.
--Voil qui est un peu raide! reprit Silvani. Qu'attendez-vous, s'il vous plat, pour canoniser cette sainte?
--J'en suis pour ce que j'ai dit. Lady Rovel n'est pas une femme facile, et j'en infre qu'il lui reste assez de
vertu pour vous empoisonner.
--Je porte un toast miss Meg Rovel! s'cria Hopkins. Cette petite fille n'empoisonnera jamais personne. Elle
ressemble ce mignon tonnelet de vin de Chypre, qui promet la plus joyeuse ivresse l'homme qui le boira.
Elle n'a qu'un dfaut, elle n'est pas encore d'humeur se laisser boire.
--Un peu de patience! dit Silvani, c'est le marquis de Boisgent qui la mettra en bouteilles.
--Ne nous parlez pas de cet odieux bonhomme, dit le duc Lisca. Souffrirez-vous, messieurs, qu'il perptre son
crime? Ne se trouvera-t-il personne pour lui couper l'herbe sous le pied?
--Vous n'y entendez rien, Lisca, lui cria Hopkins. J'ai vu l'autre jour une chvre qui mourait d'envie de passer
un ruisseau, mais la pauvrette craignait de se noyer. Elle blait et cherchait un gu. Comprenez-vous cet
apologue? Le gu, c'est le mariage, et c'est le marquis de Boisgent qui fera passer la chvre.
--Honneur Boisgent! s'cria Silvani. Ce barbon calomni est un philanthrope incompris. Il brle de l'amour
du prochain, il se sacrifie pour faire notre bonheur tous, il se charge de lancer miss Rovel et de mettre ce joli
petit coeur en circulation.
--Timeo Danaos et dona ferentes, reprit le duc Lisca. Nous serions jamais perdus d'honneur, si nous
laissions cette vierge tomber dans les griffes du minotaure.
--A votre aise! riposta Silvani. Ne savez-vous pas comme nous que cette vierge exige qu'on l'pouse? Elle a
jur de ne rire qu'aprs la fte. Que ne l'pousez-vous donc, vous qui parlez si bien?
--Impossible, cher ami. Je dpends d'une grand'tante qui me dshriterait, si je lui donnais pour nice une
hrtique...
--Dont l'hrsie consiste croire, reprit Silvani, qu'avant le mariage tout est dfendu et qu'aprs tout est
permis. Je ne suis pas press, j'aime mieux arriver aprs. Se dvoue qui voudra!
--Oh bien! messieurs, dit Hopkins, quelqu'un ma connaissance est capable de ce beau dvoment.
--Qui donc? nommez-le, s'cria-t-on de toutes parts.
--Soyez discrets! c'est un superbe garon, qui a le cerveau un peu brouill et un got dcid pour les coups de
tte. Il s'est laiss pincer, il est pris, il pousera. Tenez, quand on parle du loup..."
En ce moment, le prince Natti faisait son entre; il s'leva un brouhaha gnral, on criait tue-tte: "Vive
Sylvio! bravo, Natti! L'ordre de l'Annonciade et de la Couronne d'Italie Sylvio!"
Le prince opposait la bourrasque un front ddaigneux. Il vint s'asseoir la table ronde en poussant de
l'paule ses voisins pour avoir ses coudes plus franches; puis, ayant allong ses bras sur le tapis, il demanda
d'un ton froid ce qui pouvait bien lui mriter cette ovation inattendue. Quand on l'eut mis au fait: "Mon Dieu!
oui, messieurs, rpondit-il, la rigueur je serais capable d'pouser miss Rovel.
--Sa mre ne vous la donnera jamais, bel oiseau! lui dit Silvani.

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--Pourquoi cela?
--Parce que vous tes beau comme un Apollon et qu'elle a rsolu de n'accorder la main de sa fille qu' un petit
sapajou aussi laid et aussi frip que le Boisgent. Cette terrible femme entend que son gendre porte crit sur
son front, en grosses lettres onciales, qu'elle n'a pas voulu de lui pour son service particulier.
--Vous raisonnez comme Machiavel, repartit Sylvio; mais vous oubliez que je suis homme ferrer une cavale
qui rue.
--Et si vous pousez, demanda Hopkins, peut-on savoir ce que vous ferez de votre femme?
--Je l'emmnerai dans mes terres, en Sicile.
--Pour l'y tenir en chartre prive?
--Vous l'avez dit, Yankee de mon coeur.
--Mais vous nous inviterez de temps en temps aller vous voir? s'cria Silvani en passant la main sur son nez
de perroquet. C'est un pays de chasse que vos terres.
--Deux jours avant mon mariage, rpliqua-t-il, j'aurai soin de me brouiller avec tous mes amis, et, tous tant
que vous tes, j'oublierai jusqu' la forme de vos museaux, quoiqu'il y en ait dans le nombre de frappants qui
feraient la gloire d'une mnagerie..." Puis, ayant promen autour de lui un regard provocant, il ajouta d'un ton
moiti srieux, moiti ironique: "Suffit, quiconque se permettra de tenir des propos sur miss Rovel, ma future,
se fera une affaire avec moi."
Cette dclaration jeta un froid sur l'assistance. Le prince Natti passait pour l'une des premires lames de
l'Italie, et on le savait homme en dcoudre pour un non ou pour un oui. Meg fut oublie, et l'on fit venir des
cartes. Le prince eut cette nuit-l une chance prodigieuse, et en dpit du proverbe, quand il rentra chez lui au
point du jour, il augurait bien de ses projets amoureux.
VII
La premire nuit que passa Raymond Florence fut trs-agite. Il eut une sorte de cauchemar; ce qu'il crut
voir dans son rve, c'est qu'il possdait pour tout bien une grande armoire en vieux chne, et qu'il voulait la
vendre avec tout ce qu'elle renfermait. Or ce qu'elle renfermait, c'tait Meg. Tout coup il dcouvrit que Meg
s'tait multiplie; il y en avait au moins douze, toutes jolies comme un songe, et se ressemblant fort, cela
prs que les unes avaient une me blonde et que les autres l'avaient noire. Il montait la garde devant son
buffet; mais, quelle que ft sa vigilance, l'une des prisonnires trouvait toujours moyen de s'chapper. Il fallait
courir aprs la fugitive, et c'tait une affaire. Un chaland se prsenta; incertain de son choix, il passait en revue
ces blondes et ces brunes, leur faisait les yeux doux, leur prenait le menton. Raymond s'en offusqua et se
fcha tout rouge, le traitant de faquin. Un autre amateur, moins familier, offrait d'acheter en bloc tout
l'assortiment. Raymond lui donna la prfrence; puis, par un caprice qu'il ne s'expliquait pas, il se ravisa, lui
dclara qu'il ne voulait vendre que onze Meg et garder la douzime avec l'armoire, attendu que sa destine
tait de possder ternellement une armoire qui renfermerait une petite fille. L'acheteur s'obstina, on se prit de
paroles, ce qui est aussi fatigant que de courir. Le march n'tait pas conclu, quand Raymond se rveilla,
trs-las d'avoir tant trott, grond et disput.
Ds qu'il eut repris ses sens, il s'avisa qu'il s'tait tromp sur le point de la question, que Meg tait sortie
depuis longtemps de son buffet, mais qu'il y avait de par le monde un certain marquis de Boisgent qui voulait
l'pouser, que cette prtention tait rvoltante, et que lui Raymond Ferray saurait bien la traverser. Il s'tonna
de la chaleur avec laquelle son indiffrence embrassait cette rsolution; que lui importait aprs tout? Sa

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toilette acheve, il s'assit prs de sa fentre et passa une heure contempler les collines qu'il avait parcourues
la veille et qu'enveloppait une gaze argente o se dtachaient en vigueur des tours, des clochers, des
coupoles, les arches surbaisses du pont de la Trinit. Pendant que ses yeux se baignaient dans cette vapeur
lumineuse, il sentait crotre son dsir de faire mat M. de Boisgent. N'est-ce pas une fte pour un misanthrope
de mortifier un sot?
La veille, il avait appris de sa pupille que lady Rovel djeunait de bonne heure et qu'elle tait visible avant
midi. Aussitt qu'il eut djeun lui-mme, Il se prsenta chez elle. Le valet de chambre qui l'introduisit
l'annona d'une voix si indistincte que son nom ne fut point entendu de lady Rovel. Elle tait demi-couche
sur un divan; Mirette, qui sommeillait ses cts, se rveillant en sursaut, aboya furieusement Raymond. Sa
matresse fit taire le carlin en le menaant de son ventail, et, sans changer de posture, elle fit signe au visiteur
d'avancer un fauteuil. Ils passrent quelques instants s'entre-regarder. Raymond s'tonnait de la trouver si
pareille elle-mme; par une grce d'tat, cette miraculeuse beaut, qui venait de doubler le cap de la
quarantaine, tait l'abri des injures du temps. Si elle se croyait tenue prendre quelques prcautions,
personne ne s'en apercevait, et quand on s'en ft aperu, il lui restait ce que les annes ne pouvaient lui ter,
des lignes superbes, la plus belle taille du monde, son regard fier et dominateur, sa hautaine nonchalance, son
grand air de sultane; mais cette sultane tait revenue de tout les sultans. Le hros de sa dernire aventure tait
un petit prince allemand, qu'elle avait rencontr en descendant du Bernina. Elle l'avait fait longtemps languir;
pour dsarmer ses rigueurs, il s'tait livr des excs de gnuflexions et d'idoltrie. Le pacte conclu, aprs
avoir voyag avec lui en France et en Angleterre, elle l'avait accompagn dans ses Etats. Une fois chez lui, par
gard pour ses sujets, le jeune souverain jugea convenable de se redresser un peu. Ce changement d'attitude
enfanta une brouille, suivie d'un raccommodement, et peu aprs d'une seconde brouille, qui fut dfinitive.
Cette dernire dception avait pris plus que les autres sur l'humeur de lady Rovel. Il lui semblait que c'en tait
fait, que sa destine lui avait dit le mot de la fin et que l'univers ne renfermait rien qui ft digne de sa
condescendance. Elle avait beau fouiller dans son coeur, elle n'y trouvait plus l'toffe d'une nouvelle illusion.
La vie lui apparaissait comme une cage, dont elle comptait les barreaux; la lionne emprisonne promenait
autour d'elle des yeux tristes, qui renonaient chercher un lion.
Le salon tait un peu sombre, et lady Rovel ne s'tait pas remis tout de suite le visage de Raymond. Soudain
son front s'claircit; relevant la tte: "Ah! c'est vous, monsieur, dit-elle. Est-il vrai que vous soyez all La
Mecque?
--Oui, madame, et que j'en suis revenu.
--Sain et sauf?
--Avec un peu de sang-froid, on se tire toujours d'affaire.
--Vous tiez dguis en derviche?
--Oui, madame.
--Et si on vous avait dcouvert, on vous aurait assomm?
--Infailliblement, ou poignard; les musulmans ne sont pas tendres pour ces chiens de chrtiens."
Elle se redressa tout fait et murmura entre ses dents: "A great achievement indeed! This man looks like a
gentleman!" ce que Raymond traduisait ainsi pour son instruction particulire: "C'est une belle prouesse en
vrit, et cet homme a la tournure d'un gentleman." Elle ajouta: "Je veux que vous me racontiez votre
plerinage du commencement jusqu' la fin.
--Trs-volontiers, madame, rpondit-il; mais souffrez qu'auparavant, pour l'acquit de ma conscience..."

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Elle frona le sourcil: "Oh! je sais ce que c'est. Meg m'a dit qu'elle vous avait rencontr hier par le plus grand
des hasards sur le mont Oliveto, car vous auriez pass dix fois par Florence sans avoir l'ide de venir nous
voir. Elle vous a cont ses petites histoires, elle a russi vous prvenir contre M. de Boisgent, et vous
m'apportez tout courant vos aigreurs. Cela ne m'tonne pas, vous tes l'homme le plus contrariant du monde,
et j'aurais d vous dfendre ma porte; mais j'ai de l'indulgence pour les plerins.
--Je ne suis point aigri, lui rpondit Raymond; je vous avoue pourtant qu'un mariage si disproportionn...
--Est un projet saugrenu, qui n'a pu natre que dans une tte dtraque, interrompit-elle encore. Ce mariage se
fera, tenez-vous-le pour dit.
--Il ne se fera pas, madame, soyez-en convaincue.
--Vous avez raison, il ne se fera pas, il est dj fait.
--Je n'en crois rien, je le tiens dj pour moiti dfait.
--Quelle impertinence! s'cria-t-elle. Avez-vous jur de me mettre en colre? Je n'admets pas qu'on me
contredise.
--La contradiction, madame, est un moindre mal que le repentir.
--Je ne me repens jamais de rien. Or , que vous a fait ce pauvre marquis?"
Il commenait le draper de toutes pices, elle lui coupa la parole, protestant que M. de Boisgent tait un
homme accompli, dans un tat parfait de conservation, trs-avis, trs-spirituel, fort entendu en affaires et
dans la vente des dentelles, et qu'elle serait ravie d'avoir toujours sa disposition ses petites jambes et ses
bons conseils.
"Pour vous tre agrable, madame, reprit Raymond, je vous accorde que le marquis serait le meilleur des
gendres; le malheur est qu'il ne peut devenir votre gendre sans devenir du mme coup le mari de votre fille, et
que votre fille ne veut pas de lui. Cela change un peu l'tat de la question."
Elle le regarda un instant en silence; puis, se mettant rire d'un petit rire aigu, elle s'cria: "Eh! monsieur,
n'avez-vous pas encore dcouvert que je n'aime que mo?"
Raymond demeura comme abasourdi de cette dclaration de principes si peu gaze. Il s'inclina profondment:
"Voil un aveu, dit-il, qui me ferme la bouche.
--Et moi, je veux que vous parliez, rpondit-elle, afin que j'aie le plaisir de vous expliquer et de vous prouver
que vous n'avez pas le sens commun.
--J'en conviendrai, si vous le voulez, l'instant mme. Aprs tout, que M. de Boisgent pouse ou n'pouse
pas, cela m'est bien gal.
--Et moi, je ne veux pas que cela vous soit gal, reprit-elle en s'chauffant. Qu'est-ce dire? Meg n'est pas une
trangre pour vous. Elle prtend que vous vous considrez un peu comme son tuteur.
--Ah! permettez, madame, comme un tuteur libr.
--Je n'aime pas les indiffrents, rpliqua-t-elle. La discussion est encore ce qu'il y a de moins ennuyeux dans
ce monde. Je consens vous faire part de mes motifs pour hter ce mariage. Meg est une tourdie, une

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cervele; elle a une libert de ton et de manires trs-compromettante, et si je lui laissais plus longtemps la
bride sur le cou, elle ferait au premier jour quelque frasque qui la rendrait immariable. Son sot frre, que je ne
reverrai de ma vie, m'est venu dire Lucerne que je l'levais fort mal, et avant de retourner la Barbade, ce
matre sire a daign me mander de Liverpool qu'il mettait sur ma conscience l'avenir de sa soeur. Fort bien, je
n'en veux plus rpondre, et je crois faire son bonheur en la mariant un homme expert en beaucoup de choses
et qui possde quelque aisance."
Raymond se disposait riposter quand la porte du salon s'ouvrit, et M. de Boisgent parut. "Arrivez donc,
marquis, lui cria lady Rovel. Voici M. Raymond qui est en train de me dmontrer que je serais une folle de
vous accorder la main de Meg."
Le marquis fut aussi chagrin qu'tonn de trouver Raymond install dans la place. Il eut quelque peine se
faire une contenance. Bien qu'il ne ft gure plus haut qu'une botte, ce petit homme tait une machine assez
complique. Il tait n prudent et passionn, deux qualits qui se contrarient. Fort attach son intrt, son
repos, la conservation de sa mince personne, et, comme Panurge, craignant naturellement les coups, il ne
laissait pas d'avoir les yeux et le coeur prenables, l'humeur prompte, bouillante, et, quand le feu se mettait aux
poudres, les explosions de sa tendresse ou de sa bile faisaient sauter en l'air sa prudence, qui ne retombait pas
toujours sur ses pieds. En apercevant Raymond, il sentit se rveiller dans son coeur une vieille rancune, qui
n'avait jamais trouv l'occasion de se satisfaire. Ayant jet l'intrus un regard noir, il dit lady Rovel: "Je suis
marri d'avoir encouru la disgrce de M. Ferray; le malheur est que je ne sais pas qui est M. Ferray.
--Vous tes un ingrat, monsieur, repartit Raymond. Avez-vous donc oubli que je vous rencontrai un jour sur
une grande route? Vous tiez mal en selle, et je vous aidai fort obligeamment descendre de cheval.
--A cette heure, il m'en souvient, rpondit-il en grimaant. Une affaire urgente m'obligea de quitter Genve
avant d'avoir pu reconnatre votre bon procd; mais, vous vous trompez, je ne suis pas un ingrat, et me voil
prt vous payer ma dette.
--Il est trop tard, reprit Raymond; j'ai attendu pendant vingt-quatre heures vos remercments. Plat rchauff ne
valut jamais rien.
--Eh bien! que signifient ces logogriphes? demanda lady Rovel.
--M. de Boisgent se fera sans doute un plaisir de vous les expliquer, lui rpondit Raymond; je lui cde la
parole.
--Marquis, expliquez-vous donc! dit-elle;" puis, s'interrompant brusquement: "Pourquoi avez-vous remis votre
cravate bleu de ciel? Vous savez que je ne puis la souffrir."
M. de Boisgent tait trop excit pour s'arrter plaider la cause de sa cravate bleue. Roulant des yeux
formidables: "Monsieur, s'cria-t-il, si vous vous avisez de me rendre quelque nouveau service du mme
genre, je vous jure que ma reconnaissance ne se fera pas attendre.
--C'est une preuve que je suis bien aise de faire, riposta Raymond, et le nouveau service que je vous rendrai
sera de vous sauver le ridicule dont vous ne manqueriez pas de vous couvrir en pousant malgr elle une jeune
fille qui a de bonnes raisons pour ne pas vous aimer."
Peu s'en fallut que M. de Boisgent ne lui sautt aux yeux; mais il se ressouvint de certain poignet de fer qui
l'avait un jour assez rudement secou. Se tournant vers lady Rovel: "Depuis quand, madame, lui demanda-t-il,
M. Ferray a-t-il voix au chapitre? Depuis quand souffrez-vous qu'il dispose de votre fille comme de son bien?
--C'est lady Rovel elle-mme, reprit Raymond, qui m'a charg de vous dire qu'elle est fort sensible aux

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poursuites dont vous honorez sa fille, mais qu'elle vous prie de les cesser ds ce jour."
Lady Rovel fit un saut. "Oh! par exemple, voil qui passe les bornes! dit-elle en rougissant de colre.
Monsieur Ferray, vous vous oubliez trangement, et je ne m'tonne pas que, ds la premire minute que je
vous ai vu, vous ayez t ma bte d'aversion. Vit-on jamais pareille insolence? Il est inou qu'on se permette
d'en user si librement avec moi. De quel droit parlez-vous d'un ton de matre? Je vous montrerai bien qui est le
matre ici, et que lady Rovel donne des ordres et n'en reoit pas."
Cette nergique apostrophe transporta d'aise M. de Boisgent. Tour tour il assnait sur Raymond des regards
triomphants ou contemplait lady Rovel d'un air de profonde reconnaissance, dans l'espoir qu'elle allait mettre
la porte l'insolent. Quelle ne fut pas sa surprise, quel ne fut pas son mcompte quand elle s'interrompit au
milieu de son discours pour s'crier: "Dcidment, marquis, votre cravate bleu de ciel m'est insupportable.
Allez bien vite en changer, et par la mme occasion, vous ferez prendre l'air Mirette; il me semble que vous
la ngligez depuis quelque temps." Puis, allant Raymond: "Monsieur Ferray, dit-elle, emmenez-moi faire un
tour au jardin, et vous me raconterez La Mecque."
Elle lui prit le bras, et ils passrent au jardin, o ils furent longtemps tte tte. Se piquant d'honneur, rsolu
gagner la partie contre M. de Boisgent, Raymond se donna quelque peine pour se concilier les bonnes grces
de lady Rovel. Il rpondit avec empressement toutes ses questions, lui narra La Mecque et les dangers qu'il
avait courus. Bien qu'elle n'en marqut rien, lady Rovel coutait avec plaisir ce rcit qui lui ouvrait des
horizons nouveaux. De temps autre, elle dtachait ses yeux de son ventail pour jeter sur le narrateur un long
regard pntrant, qui le transperait d'outre en outre. Peut-tre cherchait-elle la solution d'un problme qu'elle
venait de se poser; peut-tre se disait-elle: "Est-il sr que cet homme ne ressemble rien de ce que j'ai vu
jusqu'aujourd'hui?" Peut-tre aussi tait-elle seulement bien aise de tromper une heure durant l'ennui qui la
consumait. Bien habile qui et pu lire ses secrets sur son visage de marbre!
Raymond revenait de La Mecque Djeddah, vie et bagues sauves, quand lady Rovel lui dit: "A propos,
pourquoi tenez-vous tant ce que Meg n'pouse pas M. de Boisgent? Vous tes convenu que cette petite
vous est assez indiffrente.
--Assurment je n'ai pas le coeur tendre, lui rpondit Raymond. Je vous avouerai que je me rsignerais plus
facilement au malheur de miss Rovel qu'au bonheur de M. de Boisgent.
--Vous le dtestez?
--Non comme individu, mais comme espce. Il suffit d'un sot heureux pour me gter l'univers.
--Voil qui est bien! dit-elle; j'aime les gens qui ont des haines... Au surplus je confesse que les cravates de cet
homme sont odieuses; mais, pour tout le reste, je persiste soutenir que c'est un excellent parti.
--Dtestable au contraire, vous le savez aussi bien que moi.
--Quel enttement! fit-elle en frappant du pied. Meg en a-t-elle un autre me proposer? Vous a-t-elle fait des
confidences? Elle doit avoir en tte quelque ridicule amourette.
--Aucune, madame, rpondit-il vivement.
--Elle vous l'a dit?
--En gros.
--Faites-le-lui redire en dtail; les petites filles se rattrapent toujours sur les dtails. Meg est une sournoise;

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mettez-la sur la sellette.


--J'y consens; mais il est convenu que ds ce moment M. de Boisgent est dbout de sa demande et
condamn aux frais du procs.
--Point du tout. Entendez-moi bien: de trois choses l'une, ou bien Meg l'pousera, ou elle me prsentera
quelque autre gendre acceptable, ou je la mettrai en pension. Il ne faut pas me demander de la garder plus
longtemps auprs de moi, elle ne manquerait pas d'abuser de la libert que je lui laisse."
Il parut clair Raymond que sur ce dernier point le parti de lady Rovel tait pris. La raison qu'elle donnait
pour ne pas garder sa fille auprs d'elle tait bonne, celle qu'elle ne donnait pas tait meilleure encore. Meg
avait deux torts impardonnables, elle avait la tte un peu lgre et une beaut trop admire pour ne pas servir
de texte des comparaisons dangereuses.
"Je craindrais, reprit Raymond, que miss Rovel ne prfrt les galres un pensionnat, et en tout tat de cause
voil un matre de pension qui aura de la tablature.
--Vous n'enviez pas son sort? C'est un emploi que vous ne briguerez pas?
--A Dieu ne plaise! j'ai fait mon temps.
--Le mieux, reprit-elle, serait encore de marier Meg, et que ce ft fait une fois pour toutes. Chargez-vous-en.
--Et d'avance vous ratifiez mon choix?
--Je rclame le bnfice d'inventaire; je me dfie de vos idalits."
Dans ce moment, on vint avertir lady Rovel que des visites l'attendaient au salon. "Venez passer la soire dans
ma baraque, dit-elle Raymond. Vous causerez avec cette petite fille, et peut-tre vous lui extorquerez son
secret."
Elle le salua du bout du menton et s'loigna; mais mi-chemin, se retournant: "Aprs-demain, lui cria-telle, je
donne un bal masqu, et je dsire que vous y veniez.
--Ah! madame, quelle cruelle plaisanterie! lui rpondit-il, je n'ai jamais eu l'humeur la danse.
--Vous aurez l'humeur qu'il me plaira, je veux que vous fassiez une fois ce que je veux, et j'exige que vous
paraissiez mon bal en costume de derviche. C'est une ide que j'ai. Si vous me refusez, avant trois jours Meg
sera la marquise de Boisgent.
--Vous serez obie, madame, lui dit-il en s'inclinant.
--Je savais bien que tt ou tard je finirais par vous apprendre vivre!" Et sur ce elle lui tourna le dos.
Raymond n'eut pas plus tt quitt lady Rovel qu'il s'tonna de lui avoir fait deux promesses qu'il tait bien
tent de ne pas tenir. L'une l'humiliait un peu, l'autre le rendait fort perplexe. Hercule filant aux pieds
d'Omphale lui paraissait un personnage moins absurde, moins ridicule que le philosophe Raymond Ferray se
costumant et se masquant pour satisfaire la fantaisie musque d'une Anglaise qui s'ennuyait. D'autre part, il
s'tait engag confesser Meg, dcouvrir son secret, si tant est qu'elle en et un. La veille, il l'avait quitte
convaincu qu'elle avait le coeur parfaitement libre. Il se prenait soudain en douter, et ce doute lui causait un
malaise, une irritation qu'il ne russissait pas s'expliquer.

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En rentrant son htel, il tait rsolu d'crire un mot d'excuse lady Rovel et de repartir le soir mme pour
Genve. Il commena de faire ses malles; mais le billet lui sembla difficile crire, et il considra aussi que
son brusque dpart rjouirait infiniment M. de Boisgent, qui s'imaginerait peut-tre lui avoir fait peur. Il se
rsigna mlancoliquement son sort. S'tant fait indiquer l'adresse d'un costumier, il passa cinq ou six fois
devant la boutique avant de se rsoudre y entrer. Il ne trouva point de bonnet de derviche son gr, et se
rabattit sur un costume de Bdouin. Ce n'tait qu'un -peu-prs qui lui dplut, il se surprit le critiquer avec
une vivacit d'archologue. Quand on a l'esprit d'exactitude, on le met partout; peut-tre aussi jugeait-il que
toute chose qui mrite d'tre faite mrite d'tre bien faite. Il s'chauffa, prit un crayon, fit un dessin, donna
d'un ton magistral ses instructions au costumier, qui lui promit de les excuter ponctuellement; puis il retourna
dner dans son htel, et vers dix heures, ayant mis une cravate blanche et pass un frac qui dormait depuis
longtemps dans ses plis, il se rendit au raout de lady Rovel.
Il n'est pas difficile de trouver Florence des salons o l'on cause, parmi lesquels il en est un justement
clbre; il y en a d'autres fort agrables o, selon l'expression d'un diplomate, on dcamrone. Celui de lady
Rovel tait d'un genre un peu diffrent; il ressemblait un ministre, on s'y rendait pour solliciter, et il tait le
thtre d'ardentes comptitions. La foule des postulants se disputait deux places: l'une tait de cration toute
frache, et il n'y avait pas encore t pourvu; l'autre avait eu dj de nombreux titulaires qui avaient t la
plupart brutalement destitus, et pour l'heure elle vaquait par la dmission volontaire du dernier. Au reste les
initis seuls avaient l'intelligence de la double partie qui se jouait sur ces parquets en mosaques, sous ces
plafonds peints fresque. Tout se passait sans bruit, sans clat; les ambitions se livraient de sourdes
pratiques, marchaient pas de loup, poussaient clandestinement leurs sapes,--personne n'et os employer le
fer et le feu.
Comme il arrive souvent aux femmes qui ont fait beaucoup parler d'elles, lady Rovel tenait par-dessus tout au
respect; elle tait svre sur l'article des biensances et faisait avec des yeux d'argus la police de ses rceptions
publiques. Elle n'y souffrait ni un personnage quivoque, ni une familiarit malsante, ni un propos libre, ni
un geste hasard. Bien qu'elle et fort peu mnag l'opinion, elle exigeait qu'on tnt grand compte de la sienne,
et depuis son retour d'Allemagne elle tait presque collet mont. Elle en avait rapport aussi le fanatisme du
contre-point, elle ne jurait que par deux ou trois matres, et mprisait les ariettes. On faisait chez elle beaucoup
de musique de chambre, au grand dplaisir des Florentins, qui gotaient peu l'austrit de cet amusement.
Quiconque se ft permis de chuchoter ou de balancer sa chaise pendant l'excution d'un quatuor de
Mendelssohn ou de Schumann aurait t remis l'ordre par un signe de tte imprieux, par un de ces regards
qui dvorent leur proie. Il en rsultait que le salon de lady Rovel n'offrait qu'un divertissement mdiocre aux
jeunes gens; ils ne laissaient pas d'en rechercher l'entre avec ardeur, car la jeunesse espre toujours. Les uns
se flattaient de ranimer dans un coeur engourdi quelque tison dormant sous une cendre glace, les autres
venaient pour Meg. Ces derniers taient contraints de s'observer beaucoup dans leurs empressements. Lady
Rovel aurait pu crire sur sa porte: "Il n'y a ici qu'un seul Dieu, et, comme le Dieu d'Isral, il est glorieux et
jaloux."
L'accueil qu'elle fit Raymond fut trs-remarqu; depuis longtemps la desse ne s'tait si fort humanise. Ds
qu'elle le vit entrer, ses sourcils dpouillrent leur ternel nuage, elle secoua sa langueur. Lui ayant fait signe
d'approcher, elle l'entretint avec tant d'animation que M. de Boisgent en prouva le plus violent dpit. A
plusieurs reprises, il jeta des yeux flamboyants sur Raymond, qui demeura insensible ses provocations.
Heureusement pour le marquis, Meg, aprs s'tre fait attendre, parut enfin dans une robe de soie rose, qui
dgageait sa poitrine et ses paules, le printemps aux joues, la joie au front, pimpante, fringante et
piaffante;--sa dmarche ressemblait aux pas incertains et tumultueux d'une jeune prtresse de Bacchus qui
apprend encore son mtier. Tous les yeux se portrent sur l'apparition; elle regardait ceux qui la regardaient,
elle semblait leur dire: "Eh! oui, j'existe, et c'est un coup de fortune que je saurai mettre profit."
M. de Boisgent, sans perdre une seconde, s'lana au-devant d'elle avec la noble fiert d'un propritaire qui
entre en possession, son acte authentique d'achat la main. Il l'entrana dans un coin dsert du salon, prit place
auprs d'elle et disposa sa chaise de manire que personne ne pt approcher. Aprs l'avoir accable de

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compliments sur sa beaut et sur sa robe rose, qui faisait valoir la splendeur de ses cheveux d'un blond fauve,
il lui demanda d'un ton dolent combien de temps encore elle s'amuserait le faire souffrir.
"Je vous prviens, lui dit-il, que je suis le plus obstin des amoureux. Si vous voulez vous dbarrasser de moi,
faites-moi poignarder par votre tuteur, qui, pour le dire en passant, j'ai propos d'en dcoudre; cette
proposition ne lui a pas souri. Prenez-y garde, depuis qu'il est ici, votre mre me bat froid; si la vie de cet
homme vous est chre, tchez de l'amadouer, d'obtenir qu'il renonce faire opposition mon bonheur. Je ne
vous le cache pas, je suis furieux, et je brle d'tancher ma rage dans le sang de dix professeurs d'arabe."
Meg couta ses dolances et ses reproches avec plus de douceur qu'elle n'avait coutume de le faire. Elle lui
rpondit qu'il aurait tort de se dcourager, que les volonts des jeunes filles sont changeantes, qu'elles ne
s'apprivoisent que par degrs avec certaines ides, qu'il faut donner au mot le temps de fermenter, qu'il se
faisait dans sa tte un petit travail dont il n'avait pas sujet d'tre mcontent, qu'elle le suppliait de laisser
tranquille son tuteur, que c'tait un pdant, mais un pdant trs-respectable, qu'au demeurant ce professeur
d'arabe tait de premire force l'pe comme au pistolet. C'est ainsi qu'elle lui prodiguait la fois les
consolations, les esprances et les bons avis. La premire moiti de son discours charma M. de Boisgent, la
proraison le rendit pensif. Il promit Meg que, pour l'obliger, il matriserait les emportements de son
indomptable fureur, et qu'il n'y aurait point de sang vers; mais en retour il la conjura de fixer un terme ses
perplexits, de lui dire au juste combien de jours encore elle lui ferait attendre son consentement. Il ne put s'en
claircir. Lady Rovel, qui avait vu de mauvais oeil la prcipitation inconvenante avec laquelle il s'tait lanc
la rencontre de Meg, lui dpcha quelqu'un pour l'avertir qu'un de ses symphonistes lui faisait faux bond,
qu'il s'en allt qurir sur-le-champ un second violon, qu'il employt les gendarmes, si c'tait ncessaire, qu'il le
lui fallait avant une heure, mort ou vif. M. de Boisgent s'excuta et partit d'un air de vive contrarit. Aussitt
le prince Natti, lequel rdait dans le voisinage comme un loup ravissant qui guette une bergerie, s'empara de
sa chaise, et son tour il se constitua le gelier de Meg.
"Il me semble, prince, lui dit-elle, qu'il fait du brouillard ce soir. Nous n'avons pas le front limpide. De quoi
retourne-t-il?
--J'ai des chagrins, lui rpondit Sylvio.
--Faites-m'en part; je suis de trs-bonne humeur, je vous consolerai. Vous avez perdu au jeu?
--Non, je suis jaloux.
--De M. de Boisgent? Que voulez-vous? il est pressant, et je me dis qu' tout prendre, il faut bien faire une
fin.
--Ce n'est pas cet imbcile qui me met martel en tte, reprit-il. Je suis jaloux d'un couvent de chartreux.
--Tout entier, depuis M. le prieur jusqu'aux convers et au frre portier? Voil une jalousie qui doit vous
donner de l'occupation.
--Etes-vous retourne aujourd'hui la chartreuse d'Ema? lui demanda-t-il en poursuivant sa pointe.
--Pourquoi y serais-je alle?
--Par la mme raison qui vous y a fait aller hier.
--Faut-il vous la dire, cette raison?
--Mnagez-moi, ou je suis un homme mort.

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--Mourrez, beau sire. Je suis all hier la chartreuse que vous dites pour intriguer certain espion qui depuis
quelques jours emploie ses aprs-midi compter mes pas.
--C'est bien vrai?
--Je ne mens jamais quand j'ai ma robe rose.
--En ce cas, c'est de joie que je mourrai, puisque je suis vos yeux un homme assez important pour que vous
preniez la peine de l'inquiter.
--Vous avez t vritablement inquiet?
--Quelle question! Vous savez bien, ajouta-t-il en baissant la voix, que depuis longtemps...
--Chut! dit-elle, nous nous en doutons; mais il ne me suffit pas qu'on m'adore, je veux qu'on m'pouse, moi.
Tel que vous voil, seriez-vous homme m'pouser?
--Vous me le demandez?
--Eh bien! qu'attendez-vous? Epousez-moi, rpondit-elle en riant aux clats.
--Hlas! vous savez bien que votre mre n'agrerait pas ma demande.
--Vous en tes encore l? On force les gens vouloir ce qu'ils ne veulent pas.
--Ainsi vous me donnez carte blanche?
--Blanche comme ma main.
--C'est tout dire. Fort bien, je m'arrangerai de manire vous compromettre horriblement.
--Voil une ide. Vous monterez chez moi, midi sonnant, par une chelle de soie?
--Je ferai mieux, je vous enlverai. Aprs un pareil esclandre, il faudra bien que lady Rovel entre en
composition.
--Comme vous y allez! Au fait, ce doit tre gai, un enlvement. Cela m'amusera, enlevez-moi.
--Je donnerais ma vie, reprit-il aprs une pause, pour savoir quand vous vous moquez et quand vous parlez
srieusement.
--Si jamais je russis le savoir moi-mme, vous serez l'un des premiers qui je le dirai; mais il y a trop
longtemps que nous causons. Maman nous regarde, mon tuteur aussi. Ah! le terrible homme! Je vous en prie,
cdez-lui votre place. Ma nourrice m'a toujours dit qu'il faut savoir s'ennuyer."
Le prince Natti s'empressa de lui obir; mais, avant de s'loigner, il la regarda fixement dans les yeux comme
s'il s'tait flatt d'en apercevoir le fond, et il lui dit: "Tout est srieux avec moi. Vous me permettrez de me
souvenir de cet entretien et de vous en reparler pas plus tard qu'aprs-demain. Les masques mettent les
langues en libert.
--Vous oubliez que, moi aussi, je serai masque. Me reconnatrez-vous?

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--Votre rire vous dclera toujours, rpliqua-t-il, ce rire de cristal qui me dsespre et que j'adore."
Cela dit, il se retira, salua au passage Raymond avec une courtoisie qui frisait l'impertinence, et, gagnant
l'autre extrmit du salon, il russit s'approcher de lady Rovel, qui lui tmoigna une extrme froideur, et dont
il eut peine tirer trois paroles.
Cependant Meg avait fait signe Raymond de s'asseoir sur la chaise vacante.
"Ah! touchez l, my dear guardian, lui dit-elle, shake hands with me. Qu'il me tardait de vous voir! Mais vous
aussi, vous avez l'air sombre. Quel nouveau crime ai-je commis? L'ours, disent les naturalistes, est
trs-susceptible de colre, et sa voix est un perptuel grondement; grondez-moi bien vite, cela vous soulagera.
--Je n'aurais garde, lui rpondit froidement Raymond. Au contraire j'ai besoin que vous m'excusiez de vous
avoir interrompue dans un entretien qui paraissait vous amuser beaucoup.
--Avons-nous rien dit d'inconvenant, le prince Natti et moi? Ce n'est pas dans nos habitudes.
--Je ne sais ce qu'il a pu vous dire, mais je vois avec plaisir qu'il a le secret de vous intresser.
--Hurler avec les loups et chanter avec les fous, Plutarque part, c'est toute la morale. Croyez-moi, ce que
vous allez me dire m'intresse bien plus que les dclarations du beau Sylvio. Vous avez vu maman; a-t-elle
entendu raison?
--Je n'ai gure obtenu d'elle qu'une commutation de peine. Ou vous pouserez M. de Boisgent, ou vous serez
envoye dans une maison d'ducation.
--Quels horribles mots! Dieu de misricorde! c'est grave.
--Ecoutez-moi bien, miss Rovel. Votre mre se plaint de la libert de vos manires, elle a contre vous des
griefs qui me semblent fonds. Au premier sujet de mcontentement que vous lui donnerez, elle vous
confinera dans quelque pensionnat.
--Elle l'a dit?
--Trs-nettement.
--Quel sort est le mien, mon cher tuteur! Ou marquise de Boisgent, ou pensionnaire perptuit.
--A moins, reprit Raymond, que vous ne lui proposiez quelque parti qu'elle puisse agrer.
--Que ne parliez-vous! Ceci vaut mieux. Eh bien! ne vous ai-je pas charg de me marier? Promenez vos
regards autour de vous. N'y a-t-il ici personne qui vous convienne? Que pensez-vous du prince Natti?
--Il est de la race des matamores dbonnaires et clments; sa moustache dit l'univers: Comme je suis bonne!
je ne te mange pas.
--Il a pourtant un mrite, celui de m'aimer; il me le rptait encore tout l'heure.
--Vous savez comme moi que c'est une rivale bien dangereuse que la bassette.
--Et que vous semble du marquis Silvani, de ce petit monsieur, voyez l-bas, qui se guinde sur la pointe de ses
pieds pour tcher d'tre aperu de maman?

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--C'est le dernier descendant d'une race dchue. Il lui reste tout juste assez de chaleur vitale pour vivre, mais
pas assez pour aimer. Je ne sais pas s'il a jamais essay de prendre feu, mais pour sr il est teint.
--Et le duc Lisca, qu'en dites-vous?
--Qu'il est haut sur jambes, mais que sa mine est basse.
--Et de l'Amricain que voici, M. Hopkins, qui par distraction roule une cigarette entre ses doigts? Il verrait
beau jeu, s'il avait le malheur de l'allumer.
--Qu'il est trs-vulgaire, mais d'une forte carrure, et que selon toute apparence il pourrait porter sa femme
bras tendu. C'est peut-tre le fond du bonheur conjugal.
--Comme vous les arrangez tous! dit-elle, et que vous tes dcourageant!
--Le monde entier n'est pas ici, rpondit-il. N'y a-t-il en vrit personne?...
--Personne, rpliqua-t-elle d'un ton prcipit.
--Bien sr?
--Tout ce qu'il y a de plus sr.
--Je regrette vraiment, miss Rovel, reprit Raymond d'un air aimable, qu'il n'y ait dans Florence aucun jeune
homme bien fait et bien pensant qui ait russi toucher votre coeur. Peut-tre aurais-je si bien plaid sa cause
que votre mre se serait rendue."
Elle garda un instant le silence, elle froissait son ventail dans ses doigts. Puis tout coup: "Ce n'est pas un
pige?
--Suis-je homme vous tendre des piges? lui demanda-t-il.
--Vous me promettez le secret?
--Je vous le promets, dit-il avec un lger tressaillement dans la voix.
--Vous me jurez de ne rpter ce que je vais vous dire ni maman ni personne?
--Combien de serments faut-il vous faire? rpondit-il d'un ton d'impatience.
--Eh bien! je ne sais pas si je l'aime, mais je sais qu'il me plat; quand je le vois, le coeur me bat agrablement;
quand je ne le vois pas, je pense lui assez souvent, vingt fois le jour et deux ou trois fois la nuit. Enfin, si ce
n'est pas de l'amour, c'est quelque chose qui lui ressemble."
A quoi songeait Raymond? Il s'aperut un peu trop tard qu'il venait d'gratigner de son ongle un joli guridon
en laque de Chine sur lequel il avait pos la main. "Comment se nomme ce fortun mortel?"demanda-t-il
ironiquement Meg.
Elle balbutia, en baissant les yeux: "Il s'appelle M. Gordon.
--Quel est, je vous prie, ce M. Gordon? s'cria-t-il, et par une nouvelle distraction il dboutonna si vivement
de sa main droite le gant de sa main gauche qu'il fit une large dchirure."

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Meg lui apprit que M. Gordon tait un jeune Ecossais qui paraissait bien n, modeste, d'excellentes manires,
qu'elle l'avait rencontr quelquefois aux Cascine et ailleurs, qu'un soir au thtre ils s'taient beaucoup
regards, que le lendemain ils avaient eu l'occasion d'changer quelques mots, qu'il lui avait adress deux
jours plus tard une lettre brlante, mais respectueuse, laquelle elle n'avait eu garde de rpondre, que depuis
elle en avait reu trois autres crites dans le mme style, que par la dernire il implorait d'elle la permission de
se prsenter chez sa mre. Elle recommenait faire son loge, Raymond l'interrompit pour lui demander o
perchait M. Gordon. Elle lui rpondit que les chartreux d'Ema avaient toujours quelques cellules vacantes
qu'ils louaient aux trangers, et que M. Gordon avait lu domicile au couvent. Elle osa lui confesser que la
veille elle tait alle l'y chercher, mais dans la plus louable intention et la seule fin de rendre ses lettres au
jeune Ecossais, et de le prier de ne plus lui crire. "Le pauvre garon, poursuivit-elle, m'a promis de m'obir;
mais il avait des larmes dans les yeux et dans la voix, sa douleur m'a touche. Nous sommes convenus que
d'ici peu de jours je lui enverrais par la poste ou une jonquille ou un basilic, que le basilic voudrait dire:
C'est inutile, n'y pensez plus! et la jonquille: Esprez, nous verrons."
Puis elle ajouta: "J'ai jur, monsieur, de me gouverner dsormais par vos avis. Faites-moi la grce de vous
rendre demain la chartreuse, vous y demanderez M. Gordon, vous lui direz que vous tes curieux de visiter
le couvent et que je le prie de se mettre vos ordres. Ainsi vous aurez l'occasion de l'examiner votre aise, de
le faire causer. S'il vous plat, je me croirai autorise l'aimer, et je laisserai mon coeur aller son chemin; s'il
vous dplat, si vous le condamnez sans appel, vous lui remettrez en le quittant un petit papier que je vous
ferai tenir et qui renfermera quelques feuilles de basilic. C'est entendu, n'est-ce pas? Vous voyez que je me
mets votre discrtion, et je pose en fait que depuis que le monde est monde jamais pupille ne fut plus
soumise son tuteur.
--Soit, lui rpondit-il d'un ton radouci, vous me faites passer par tout ce que vous voulez; mais en voil assez,
miss Rovel, il est temps de rompre un entretien dont on commence s'occuper."
Ils se sparrent. Meg alla prendre place dans un groupe, Raymond demeura seul l'cart, le dos appuy
contre un pilastre; M. de Boisgent tait parvenu dnicher et ramener sans le secours de la gendarmerie un
second violon. Le concert commena. Le tuteur de miss Rovel tait en matire musicale de l'avis des
Florentins, il n'apprciait gure les divertissements et les doubles croches qui donnent la migraine. Au surplus,
quand on aurait jou du Beethoven ou du Mozart, il n'et cout que d'une oreille, il songeait la visite qu'il
devait faire le lendemain dans une chartreuse. Le plus tt qu'il put, il alla prendre cong de lady Rovel, qui lui
demanda si Meg lui avait fait quelque rvlation.
"Non, madame, lui dit-il. Je crains de ne pas avoir sa confiance; mais il me semble plus probable qu'elle n'a
rien confier."
Le lendemain, aprs son djeuner, Raymond se mit en route pour la chartreuse d'Ema. Il tait muni de deux
petits sachets que Meg lui avait envoys le matin, et dont l'un contenait une jonquille sche, l'autre une
ramille de basilic. Tout en marchant, la pense lui vint que la commission qu'il avait remplir tait ou dlicate
ou purile, et qu'il avait eu tort de s'en charger. Il se promit de ne rien dcider, de laisser les choses en l'tat,
de rapporter et le basilic et la jonquille, et il se prit rciter avec un peu d'emphase le mot du bon Palmon:
Non nostrum inter vos tantas componere lites.
Virgile le faisant penser Lucrce, il se remmora quelques vers du De rerum natura qu'il avait traduits
rcemment et dont le sens est peu prs: "Tu as les yeux ouverts, tu crois vivre; ta vie pourtant est dj morte.
Tu dors tout veill, tes imaginations sont des songes, tes esprances des fantmes. Si tu n'ignorais point la
cause de ton mal, tu apprendrais connatre la nature et ses lois, et ds ce jour tu goterais l'ternel repos que
te promet ce nant o l'on ne rve plus." Il venait de retrouver le dernier de ces vers, quand, arriv en vue du
couvent, il avisa au penchant d'une colline des amandiers fleuris, qui faisaient une tache blanche parmi des
rochers effrits par le soleil. En contemplant ces amandiers, dont la beaut dcorait les abords d'une thbade,

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il lui parut qu'en dpit de Lucrce, il y avait dans ce monde autre chose que le nant, que, s'il est absurde de
rver, le printemps donne raison cette folie, et que la nature entretient de sourdes intelligences avec ce je ne
sais quoi qui est en nous et qui s'obstine esprer.
Il n'avait pas encore rsolu cette contradiction quand il atteignit l'entre de la chartreuse, qu'on prendrait
facilement pour l'accs d'un chteau fort, et c'est une vraie forteresse en effet que cette sainte maison campe
sur un rocher, et dont les approches ressemblent des bastions relis par une courtine. Comme partout
Florence, le gracieux s'y mle au svre; chaque cellule est accompagne d'un jardin o rgne un oranger.
Raymond s'informa de M. Gordon auprs d'un frre lai qui s'empressa de le conduire dans la partie du
monastre rserve aux trangers. Une porte s'ouvrit, et il se trouva en prsence d'un jouvenceau de
vingt-quatre ans au plus, fort joli garon, svelte, la taille lance, le menton ombrag d'une barbiche blonde
qui ne faisait que de natre, le teint clair et ros. Son air jeunet tonna Raymond; il s'tait reprsent tout
autrement cet Ecossais, et ne s'imaginait point qu'il sortt frais moulu de l'universit, qu'il portt encore aux
lvres le lait d'Oxford ou de Cambridge: "Oh bien! pensa-t-il premire vue, voil une poupe qui miss
Rovel aurait bientt fait de casser la tte." Il entra en propos, dclina ses noms et qualits, expliqua que miss
Rovel lui faisait la grce de le considrer comme son tuteur, qu'il lui avait tmoign son dsir de visiter la
chartreuse et qu'elle l'avait engag se prsenter de sa part M. Gordon. Pendant cette explication, le jeune
homme rougit plus d'une fois, il rougissait facilement. Il offrit ses bons offices Raymond, le promena
partout, lui fit voir en dtail l'glise, la chapelle souterraine, les fresques d'Ampoli, les tableaux de fra
Angelico.
Chemin faisant, ils ne dparlaient pas et semblaient galement curieux l'un de l'autre; si Raymond pressait de
questions son cicrone, celui-ci son tour paraissait l'tudier avec attention. On et dit deux chasseurs qui,
courant les bois de compagnie, sont moins occups des perdrix que de se tter le pouls rciproquement; sans
aucun doute fra Angelico n'tait point ce qui les intressait le plus. Il eut beau s'en dfendre, Raymond dut
reconnatre que M. Gordon avait beaucoup de tenue, un air de distinction, de l'agrment, un heureux mlange
de rserve et d'abandon, de modestie et de fiert. A la douceur des manires, il joignait un esprit net et pos,
une fermet de sens qui n'tait pas de son ge, et un flegme, une gravit naturelle dont il se dpartait rarement.
Il ne riait jamais, mais il y avait de la grce dans son sourire. Bien qu'il lui rendt justice, Raymond ne pouvait
concevoir qu'une fille aussi romanesque que Meg et t sensible ce genre de charme contenu. M. Gordon
n'avait rien d'un Amadis, sans compter que dcidment il tait bien jeune;--malgr la prcocit de son esprit et
de son caractre, tait-il de force gouverner une petite personne qui n'tait ni docile, ni commode, et ne
passait pas pour goter la bride? Toute rflexion faite, Raymond se confirma dans sa rsolution de laisser
l'affaire en suspens et de remporter les deux sachets.
Leur tourne finie, M. Gordon ramena Raymond dans sa cellule, o il lui offrit une collation. Comme ils
achevaient de vider un flacon de Montepulciano, le jeune homme tomba dans une rverie; il en sortit pour dire
en rougissant jusqu'au blanc des yeux: "Ainsi, monsieur, vous tes le tuteur de miss Rovel? Ne vous a-t-elle
point fait de confidences touchant certaines lettres que j'ai pris la libert de lui crire?
--Et que vous avez eu tort de lui envoyer, interrompit Raymond. Il aurait pu se faire que sa mre les
interceptt, et miss Rovel s'en serait mal trouve.
--Puisqu'elle vous a parl, monsieur, reprit-il d'une voix mue, veuillez m'entendre mon tour. Je ne sais pas
encore si c'est ma bonne ou mauvaise toile qui m'a fait rencontrer votre pupille Florence; tout ce que je puis
dire, c'est que du premier jour o je l'ai vue j'ai ressenti pour elle le plus violent amour, et je sens que cette
passion, contre laquelle j'ai vainement lutt, fera le bonheur ou le malheur de toute ma vie. Je regrette que
mon procd vous ait dplu, mais mes intentions sont irrprochables. Orphelin depuis bien des annes, je suis
matre de mes actions, ma fortune est considrable, et j'ose dire que je n'en ai point abus; comme tout le
monde, j'ai mes dfauts, mais je ne me connais point de vices, et je n'ai jamais fait de bien grandes folies. Si la
main de miss Rovel m'tait accorde, je me croirais tenu de lui consacrer jamais le meilleur de mon me et
de mes penses. Je vous avoue que les bruits qui courent son sujet m'ont caus de vives perplexits; j'ai

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entendu certaines personnes parler d'elle en de fort mauvais termes. D'autres juges, que je crois plus quitables
et mieux informs, m'ont dit qu'il fallait lui pardonner quelques fougues de jeunesse, quelques lgrets de
conduite, en faveur de la parfaite noblesse de son me. Ils m'ont affirm qu'elle est au-dessus de tout
sentiment bas, de tous les petits calculs, que son esprit est gnreux, que ses dfauts sont l'ouvrage de
l'ducation qu'elle a reue, qu'un homme qui l'aimerait et qui l'estimerait pourrait facilement la redresser et
l'lever. Il ne tiendra qu' lui d'en faire une femme accomplie, de fixer dans le devoir une volont encore
incertaine d'elle-mme, mais qui sera fidle son choix et aussi rsolue dans le bien qu'elle aurait pu l'tre
dans le mal. Au reste, monsieur, je mpriserais un homme que la crainte d'un peu de danger empcherait de
poursuivre ses chances, et qui ne saurait pas se dire qu'il est des risques glorieux et que le bonheur veut tre
conquis."
Ce discours, prononc d'une voix noble et touchante, fit la plus vive impression sur Raymond et le troubla
jusqu'au fond de l'me. Son motion eut un effet singulier. Se levant prcipitamment de son sige: "Monsieur,
rpondit-il d'un ton bref, j'approuve tout fait vos sentiments, qui vous font grand honneur. Il est possible que
miss Rovel soit capable de sacrifier ses dfauts l'homme qu'elle aimerait; le malheur est que
jusqu'aujourd'hui elle ne sait pas encore aimer, car voici ce qu'elle m'a charg de vous remettre."
Et, tirant de sa poche le sachet qui renfermait le basilic, il se hta de le prsenter M. Gordon, qui l'ouvrit et
perdit contenance. Son visage s'altra, ses lvres frmirent; mais il sut commander la violence de son
chagrin, et il dit Raymond avec une douceur triste: "Veuillez restituer miss Rovel cette pauvre plante de
basilic, je ne dois rien garder qui lui ait appartenu." Il ajouta: "Adieu, monsieur, je ne vous en veux pas. Puisse
votre conscience vous rendre le tmoignage qu'en me parlant comme vous l'avez fait vous n'avez consult que
votre devoir de tuteur!"
Raymond reprit le chemin de Florence, le coeur combattu par des sentiments contraires, un peu froiss de la
dernire parole de M. Gordon et d'une insinuation qu'il craignait de trop comprendre, certain d'avoir la
conscience nette et qu'il avait fait une bonne action, confus toutefois comme s'il venait d'en commettre une
mauvaise, se reprochant d'avoir t trop dur, en somme plus content que fch, plus satisfait que repentant.
Raymond se plaisait croire qu'il ne demandait pas mieux que de trouver Meg un bon parti, et cela tait vrai
en thorie, tant que cet introuvable parti tait un tre de raison, une entit mtaphysique;--mais aussitt qu'il
prenait un corps et un visage, qu'il devenait italien, franais, anglais, marquis, prince, ou qu'il s'appelait
Gordon, notre difficile tuteur ne souffrait plus qu'on lui en parlt. On raconte que certain joaillier tait fier
d'un bijou merveilleux qu'il avait fabriqu lui-mme. Il lui tardait de le bien vendre, et il le produisait tout
venant; mais faisait-on mine d'en vouloir, il soulevait des difficults, et, le chaland parti, il se sentait chagrin
la fois et ravi que son trsor lui demeurt. On et bien tonn Raymond en le comparant ce joaillier, et
pourtant il se prit dire: "Ils sont plaisants; malgr ses dfauts, ils la trouvent charmante, et ils ne se doutent
pas que, sa beaut part, ce qu'il y a en elle d'aimable et de prcieux lui vient en droiture de l'Ermitage. Sa
grce tait une pierre brute, c'est nous qui l'avons taille et monte." Il en concluait qu'il avait le droit de
marier miss Rovel qui bon lui semblait, ou mme de ne pas la marier du tout, et sa mauvaise humeur donnait
au diable les chalands.
Ds qu'il fut arriv Florence, il se rendit aux Cascine, o lady Rovel et sa fille avaient coutume de se
promener sur les cinq heures. Il aperut leur voiture arrte au milieu d'un rond-point. Deux cavaliers et trois
pitons, faisant cercle autour d'une portire, prsentaient leurs hommages lady Rovel, qui, enveloppe dans
ses fourrures, leur rpondait d'un air distrait, avec une politesse un peu courte. Meg avait mis pied terre pour
jaser un moment avec deux jeunes filles de ses amies. Elle les quitta sans faon en apercevant son tuteur qui
se dirigeait de son ct, et s'avanant sa rencontre: "Eh bien! lui cria-t-elle d'une voix saccade.
--Je reviens l'instant de la chartreuse, lui rpondit-il.
--Et quelles nouvelles m'apportez-vous?

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--C'est un gamin, et je ne puis le prendre au srieux; mais il est trop gentil pour que je vous permette de vous
en amuser. Il y aurait de la casse.
--Il me plaisait pourtant beaucoup, dit-elle d'un air pntr. Vous ne lui avez pas remis le basilic?
--Ne m'y aviez-vous pas autoris?"
Il la vit changer de visage et un serpent le mordit au coeur. Meg reprit: "Vous tes un peu brutal. Soit! nous
tcherons de n'y plus penser." Elle ajouta: "A-t-il gard le sachet?
--Que vous importe? demanda-t-il avec tonnement.
--Je tiens savoir si son amour est plus fort que son amour-propre. Un coeur bien pris aurait conserv
prcieusement cette relique.
--J'en suis fch, mais la voici," lui rpondit-il.
Les bras lui tombrent. "Allons, murmura-t-elle, ce pauvre garon ne m'aime pas autant qu'il le disait!"--Et
bauchant un sourire: "Vous n'tes pas au bout de vos peines; il n'y a pas dire, il faudra que vous m'en
trouviez un autre."
A ces mots, elle retourna auprs de ses amies et se remit causer gaiement avec elles; mais Raymond crut
s'apercevoir qu'il y avait un peu d'effort dans sa gaiet, un peu de fivre dans ses yeux.
QUATRIEME PARTIE
VIII
Remuer ses jambes est quelquefois une manire de fatiguer ses penses. Le jour suivant, Raymond sortit de
bon matin, et il passa son temps courir dans Florence, cette ville merveilleuse laquelle il semble qu'on ne
puisse rien changer sans la gter, et que pourtant le plus intelligent des maires a trouv moyen d'embellir. Il
revit avec soin ce qui l'avait le plus frapp dans son premier sjour, quelques-uns de ces palais qu'on a
compars des forteresses embellies par l'art, Sainte-Marie-Nouvelle et les chefs-d'oeuvre du Ghirlandajo, les
pomes en marbre de Michel-Ange, les grisailles que peignit Andr del Sarto dans le clotre d'un couvent de
carmes dchausss, le saint George de Donatello et son petit David, la rustique coiffure, pastoureau de
l'Apennin, tenant d'une main l'pe du gant terrass, et de l'autre le caillou victorieux. Il contempla
longtemps dans la Badia ce beau saint Bernard de Filippino Lippi, qui, occup d'crire, voit la Madone lui
apparatre et laisse chapper sa plume, et dans la chapelle des Brancacci, les fresques de Masaccio, la
rsurrection d'Eutychus, saint Pierre baptisant, sa dispute avec Simon le magicien, compositions d'une
incomparable ralit, dont les personnages sont d'honntes bourgeois florentins qui ne laissent pas de se
mouvoir l'aise au milieu des plus grands vnements et semblent ns pour les plus grandes situations.
Raymond visita aussi l'antique quartier de Florence, le march, et ce vnrable verrat de pierre, la face
paterne, bon gnie de l'endroit qu'honorent l'envi les mres et les enfants. Le soir, en se promenant sur les
quais, il admira l'un des couchers de soleil couleur citron, que Meg lui avait vants. L'horizon tait du jaune le
plus tendre, qu'enveloppaient le gris et le vert le plus doux; les cyprs de la villa Strozzi dtachaient sur ce
fond leurs sombres silhouettes. L'Arno, rptant toutes ces teintes dans ses eaux tranquilles, se faisait de fte
et prenait sa part des joies du ciel.
Raymond se souvint qu'il devait assister, quelques heures plus tard, une autre fte, o il tait attendu en
costume arabe; il constata du mme coup que, si ses jambes taient lasses, ni Michel-Ange ni Masaccio
n'avaient pu conjurer les inquitudes de son esprit. Il s'achemina vers son htel et trouva que le costumier
avait t de parole. Il se rsolut vers onze heures commencer sa toilette. Il fourra ses pieds dans d'paisses

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chaussures en peau de mouton, endossa une robe de soie et un manteau en poil de chameau brod d'or. Il
ajusta sur sa tte une perruque noire aux longues tresses, autour de laquelle il enroula le keffi ou mouchoir
blanc, dont il laissa pendre un bout sur son dos, les deux autres retombant par devant ses paules. Autour du
keffi, il tordit une corde, puis il se regarda dans la glace. L'homme qu'il y aperut, et qui lui fit l'effet d'une
apparition, avait pass deux annes en Arabie, occup des rves d'amour que la fortune avait tromps, et
cette trahison l'avait rendu misanthrope. Il descendit en lui-mme, et s'avisa que Mme de P... n'tait plus rien
pour lui, qu'il s'tonnait de l'avoir tant aime, tant regrette et tant maudite, que cette jolie femme tait laide en
comparaison d'une fille de dix-sept ans et demi qu'il avait vue l'avant-veille entrer dans un salon, vtue de
rose, et attirer sur elle tous les regards. Il se rappela fort propos que cette beaut tait sa pupille, qu'il s'tait
charg de la marier, et qu'au pralable il s'appliquait depuis trois jours la dgoter de tous les partis dont elle
aurait pu se passer la fantaisie. Le cas tait trange; comment s'en tirerait-il? Il ne le savait pas, et pour l'heure
il ne se souciait pas de le savoir.
Quand Raymond entra chez lady Rovel, minuit venait de sonner; le bal tait dans tout son clat, dans toute son
animation. Il eut peine se faire jour au travers des groupes bariols de masques qui fourmillaient de tous
cts. On ne voyait que Turcs, Andalous, Kirghiz, Lapons, Palicares, Chinois ou Birmans. Trois salons
magnifiquement clairs, superbement dcors, formaient une vaste enfilade, sur laquelle s'ouvraient des
cabinets dont les portes avaient t enleves de leurs gonds, et que tapissaient parmi les guirlandes de lumire
toutes les plantes des tropiques. On dansait dans l'un des salons; le second tait consacr aux joyeux devis,
aux amoureux pourchas, l'intrigue; dans le troisime, on soupait la carte. Les petites pices latrales taient
l'usage des timides, des mlancoliques, des philosophes et aussi des couples heureux qui n'avaient plus rien
chercher parce qu'ils avaient dj trouv ce qu'ils cherchaient.
C'tait la premire fois que Raymond assistait un bal masqu, et l'impression qu'il ressentit d'abord fut une
sorte de terreur superstitieuse. Rien de plus redoutable pour l'imagination que le masque. L'invisible visage
que vous tchez de deviner vous mnage-t-il une tentation, un danger ou un cruel mcompte? Ce regard
mystrieux qui cherche le vtre renferme-t-il une promesse ou une menace? La bouche inconnue qui tout
l'heure a chuchot deux mots votre oreille possdait peut-tre le secret de votre destine; peut-tre le doigt
lev qui de loin vous a fait signe est votre malheur qui vous a reconnu et vous appelle. "Fidle image de la
vie! pensait Raymond, cela prs que la vie nous trompe et que nous prenons son masque pour un vrai visage.
Le jour o elle nous tire de notre erreur en se montrant nous telle qu'elle est, nous jetons un cri d'pouvante
et nous n'chappons au dsespoir que par l'acquiescement d'une morne rsignation."
Il s'aperut au milieu de son raisonnement qu'on le regardait beaucoup, non que son costume fort simple part
digne d'tre remarqu; mais il le portait merveille. Dans cette cohue bigarre, il tait le seul masque qui n'eut
pas l'air dguis. Il tait Arabe des pieds la tte, Arabe par sa dmarche, par son maintien, par la souplesse
fline de ses mouvements, par sa fiert sauvage, qui avait fait jadis amiti avec les solitudes du Nedjed et qui
portait en tout lieu le dsert avec elle. Un Chinois s'approcha de lui pour s'informer de son tat civil; il lui
rpondit dans la langue du Coran qu'il n'aimait pas les questions, et le questionneur demeura convaincu que
lady Rovel s'tait donn le plaisir d'inviter son bal un vrai Bdouin.
A la faveur de cette opinion, il tint les indiscrets distance, et, se frayant un chemin travers la foule, il
pntra dans le salon o l'on dansait. Appuy contre une colonne, il chercha d'abord des yeux lady Rovel. Il la
reconnut facilement dans une impratrice japonaise, dont les cheveux dnous, retombant sur son dos, y
taient retenus par un noeud de brillants. Son imprial vtement, jet, drap avec un art infini, l'enveloppait
d'un ondoyant rseau de gaz et de crpe; son magnifique manteau de brocart tranait terre. Elle tenait la
main un ventail de cdre blanc, et sur sa tte se dressait un diadme surmont de trois lames d'or. Sa
couronne la rvlait moins que sa contenance et son grand air. Dans une mascarade, lady Rovel jouissait de
tous ses avantages et n'avait point de rivalits craindre; sa tournure, sa taille sans pareille, son port de tte,
les ondoiements de son cou de cygne, lui assuraient un triomphe incontest.
Raymond s'occupa ensuite de dcouvrir miss Rovel. Il allait y renoncer quand le joyeux clat de rire pouss

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quelques pas de lui par une jeune princesse armnienne lui causa une secousse; il reconnut ce rire de cristal
que le prince Natti tenait pour adorable et pour dsesprant. Meg avait bien rencontr dans le choix de son
costume. Un ample pantalon blanc descendait jusqu' la cheville de ses pieds, chausss cru de babouches en
maroquin jaune. Sa robe de soie tait serre autour de ses hanches par une charpe aux franges pendantes;
par-dessus sa robe, elle portait une veste manches larges, brodes d'argent. Son abondante chevelure, seme
de fleurs, de sequins et de perles, formait de longues nattes, qui s'enroulaient autour de son cou et ses paules.
Sa petite calotte d'or cisel, lgrement penche sur son oreille droite, semblait provoquer les hommes et les
dieux. Meg dansait un quadrille avec un noble cavalier vnitien, au pourpoint taillad, au manteau de velours
noir, la grande fraise godronne, coiff d'une toque plume, et dont la poitrine tait orne d'une riche chane
d'or. Ce cavalier et sa danseuse changeaient beaucoup de regards par les trous de leurs masques, ils se
parlaient quelquefois l'oreille, et Meg riait. Pour la seconde fois, Raymond sentit un serpent le mordre au
coeur. "Elle m'a jou, se dit-il, et ce n'est pas la chartreuse d'Ema que loge l'ennemi."
Il se dtacha de sa colonne, passa dans le salon voisin, se mla dans un groupe o, suant grosses gouttes sous
ses fourrures, un Kalmouk microscopique prorait d'une voix de fausset: "Messieurs, disait-il, l'impratrice du
Japon est une noble impratrice que je vnre; mais elle a des fantaisies ruineuses qui mettront avant peu son
coffre-fort sec. Quand elle donne une fte, on y soupe la carte, elle puise pour garnir ses salons toute la
flore des tropiques, et ses cabinets sont tapisss de treilles o l'on vendange du raisin. Voici une petite
rjouissance qui lui cotera bien soixante mille francs. Je crains qu'elle ne laisse la princesse sa fille que son
glorieux souvenir, une paillasse et des dettes.
--Oh! le vilain Kalmouk! s'cria un grand jeune homme qui avait peu prs la tournure du duc Lisca.
Pourquoi prends-tu la peine de contrefaire ta voix? Le cacatois a beau changer son registre, on le reconnat
toujours son aigre chanson."
Peu s'en fallut que cette vive interpellation n'ament une rixe, la prudence la plus circonspecte tant
quelquefois la merci d'une piqre d'amour-propre. Par bonheur, le quadrille ayant fini, il se fit un grand
mouvement de passage d'un salon dans l'autre; la houle emporta le Kalmouk, sa riposte et sa colre. Pour
mettre sa gravit orientale l'abri des bousculades, Raymond se retira dans une encoignure o il ne fut pas
longtemps sans qu'une gracieuse Armnienne, apporte par une vague, lui dit en penchant coquettement la
tte:
"Mon coeur s'meut. Que voici un bel Abdallah! Si sa premire parole est pour me chapitrer, je dclarerai
tout l'univers que c'est l'homme que je cherchais.
--Princesse, repartit Raymond, laissez, je vous prie, l'Arabe en paix dans son dsert.
--Le dsert est son bien, reprit-elle, ses dlices, ses chres amours; mais j'aurai l'audace de l'y relancer, car je
veux qu'il me gronde. O douces gronderies qui, comme une rose du ciel, tombez indistinctement sur les ttes
innocentes ou coupables! Voyons, monsieur l'Arabe, combien d'inconvenances ai-je dj commises ce soir?
Point, car nous avons promis notre chre maman d'tre sage comme une image, et nous tiendrons
religieusement notre parole.
--Il en est une pourtant qu'un chartreux aurait le droit de vous reprocher; vous tes singulirement prompte
vous consoler.
--Ce qui est fait est fait, rpondit-elle, et ce qui est fait par vous est bien fait. Vous m'avez dit: "Tu n'aimeras
plus," et je tche de ne plus aimer, je travaille m'tourdir. Il me semble en vrit que j'y russis. Ces
masques, ces fleurs, ces lumires, la musique, les douceurs qu'on murmure mon oreille, et, pour brocher sur
le tout, un tuteur atrabilaire et hypocondre qui daigne veiller sur ma vertu et qui me la rapporterait si je venais
la perdre, vraiment que manque-t-il mon bonheur? Ah! seigneur Abdallah, que c'est amusant de vivre!

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--Trs-amusant, en effet, rpliqua-t-il d'un ton amer, surtout pour qui n'a pas de coeur.
--tes-vous bien sr que je n'en aie point? Il me semble moi que j'en ai quatre, tout battant neufs, qui tous
demandent de l'emploi,--quatre, vous dis-je. En voulez-vous un? Je vous le donne."
Il tourna deux fois la tte de droite gauche et de gauche droite. "Merci, dit-il, je me ferais scrupule de
dcomplter votre collection.
--Oh! le charmant caractre d'Arabe! s'cria-t-elle. Qu'il a d'amnit dans l'esprit!... Ne me faites pas de gros
yeux, nous sommes ce soir deux masques qui causent, demain je rentrerai dans le respect trs-humble, et je
baiserai la terre devant vous."
L'orchestre entamait une ritournelle. "Pour vous prouver le cas immense que je fais de vous, reprit-elle, si
vous voulez danser avec moi cette polka, je ferai faux bond au cavalier qui me l'a demande.
--Serviteur! dit-il en l'cartant du geste, vous ne me pardonneriez pas de troubler vos plaisirs."
Il s'loigna de quelques pas; ayant tourn la tte, il revit miss Rovel comme elle rentrait dans le premier salon
au bras du mme Vnitien la fraise godronne qui avait le secret de la faire rire. Il se sentit envahir par une
sombre mlancolie, mle d'une sourde colre. Ne sachant qui s'en prendre, il s'en prit tout le monde, et
pour chapper au bruit, la joie, aux gats dont ses oreilles taient chagrines, il se rfugia dans une petite
galerie qui avait servi de fumoir et qui se trouvait dserte, les fumeurs tant alls souper. Il se jeta sur un
divan, posa son coude sur un coussin, son front dans sa main, et s'enfona dans une rverie dont la conclusion
fut que, si la salle o une Armnienne dansait avec un Vnitien venait prendre feu et si tout ce qu'elle
contenait venait prir dans l'incendie, il en prouverait du chagrin peut-tre, mais coup sr un immense
soulagement. Il tait en train de se tourmenter autour de ce cas de conscience, comme un chien qui ronge un
os, quand il entendit derrire lui une voix imprieuse qui disait: "Enfin je trouve un homme, et cet homme est
un Bdouin qui s'ennuie."
Il se retourna, se leva. L'impratrice du Japon l'examinait, les bras croiss sur sa poitrine. S'tant approche,
elle lui fit signe de se rasseoir et prit place ses cts. "Soyez franc, lui dit-elle, vous vous ennuyez beaucoup.
--Votre majest me fait injure, lui rpondit-il; ne voit-elle pas que j'ai voulu drober quelque temps mes
faibles yeux l'blouissement de la fte qu'elle donne ses sujets?
--Je n'ai jamais aim, dit-elle, les ours qui se donnent des grces; leur mtier est de grogner, et il ne faut pas
forcer sa nature. Convenez que vous vous dplaisez beaucoup ici, convenez aussi que vous tes un
orgueilleux.
--Ah! madame, je le suis assurment toutes les fois que vous daignez vous occuper de moi."
Elle frappa un coup sec de son ventail sur le divan. "Je vous dis, moi, que votre orgueil est insupportable, et
par l vous me ressemblez un peu. Nous sommes, vous et moi, deux orgueils solitaires qui s'ennuient, et c'est
de cette pe que nous mourrons.
--Soit! que faire cela?
--Ou mourir tout de suite, ou marier ensemble nos orgueils, nos solitudes et nos ennuis. Il y a de mchants
mets qui adroitement mlangs font quelquefois d'assez bons plats.
--Cela suppose un habile cuisinier, et je suis le plus triste des gte-sauces.

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--Qui vous demande de vous en mler? Vous vous en rapporterez moi. Je veux tcher une fois encore de me
dsennuyer, et j'ai envie de faire avec vous quelque chose d'extraordinaire.
--Fort bien. Irons-nous, madame, nous asseoir de compagnie sur la pointe du plus haut clocher de Florence?
--La plaisante affaire qu'un clocher! J'ai gravi le Bernina. Vous ne devinez pas o je veux vous emmener?
--Non, madame, j'ai beau chercher...
--Que vous avez l'esprit court! J'ai rsolu d'aller avec vous La Mecque.
--Voil, s'cria-t-il, une entreprise qui souffrira bien des difficults.
--Si elle tait facile, elle ne me tenterait pas. Ecoutez-moi. Nous allons nous dpcher de caser Meg; j'accepte
d'avance pour elle l'imbcile que vous patronnerez. Quittes de ce soin, nous partons pour Le Caire; vous m'y
enseignez l'arabe. Aussitt que je le saurai, vous me dguiserez comme il vous plaira, et le reste me regarde.
J'ai dcid que je ne quitterais pas ce monde sans avoir vu La Mecque et que je la verrais avec vous."
Raymond pensa qu'elle s'amusait, il affecta d'entrer dans la plaisanterie. Elle se gendarma, se hrissa, et il fut
oblig de prendre son projet au srieux. Son embarras fut extrme; il multiplia les objections, elle eut rponse
tout.
"Que deviendrai-je, lui dit-il, si, en dpit de toutes mes prcautions, quelque fanatique musulman s'avisait de
vous faire un mauvais parti?
--Vous me dfendriez contre lui. Cette tche est-elle au-dessus de votre courage?
--Non, mais peut-tre au-dessus de mes forces, sans compter qu'il est d'autres risques que je redoute
davantage." Et pensant s'acquitter envers elle par un peu de flatterie, il ajouta: "Qui me dfendrait moi-mme
contre vous?
--Expliquez-vous, je hais les amphigouris et les tortillages.
--J'entends, madame, que vous feriez courir ma philosophie des prils trop certains.
--Vous voulez dire que vous craindriez de tomber amoureux de moi. O serait le mal, si je le permets? Cela
me divertira. Vos gaucheries, vos maussaderies, vos empressements bourrus, vos colres rentres, me plairont
infiniment. Vous souvient-il de cette bergre dont parle Shakspeare, qui n'avait jamais dclar son amour et
laissait sa passion, cache comme le ver dans le bouton, dvorer les roses de ses joues? Ple et mlancolique,
elle tait aussi tranquille que la patience sur un monument, souriant la douleur. J'aimerais vous voir dans
cette posture.
--Vous n'auriez pas votre compte; je suis le moins patient des hommes, et je n'ai jamais souri la douleur.
--Au surplus, reprit-elle, j'ai l'humeur quinteuse. Peut-tre me feriez-vous piti, peut-tre si votre orgueil
pensait se dshonorer en demandant, le mien plus complaisant consentirait vous pargner cette peine.
--Oh! souveraine du Japon, s'cria-t-il, que vos bonts sont prcieuses! mais que hautains sont vos caprices!
qu'imprvus sont vos retours! et que vous tes prompte vous raviser! Chtifs mortels, nous faisons nos
expriences nos propres dpens, votre majest fait les siennes aux dpens des autres."
Elle rpliqua schement: "Je me suis trompe quelquefois; qui vous prouve que je me trompe aujourd'hui?

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--Le sentiment que j'ai de mon nant et le souvenir d'un aveu que vous me ftes nagure. Si j'avais la fatuit de
croire mon bonheur, vous auriez bientt fait justice de mon illusion en me rptant: N'avez-vous pas encore
dcouvert que je n'aime que moi?... Il ne me resterait plus qu' me tuer.
--Et quand cela serait! dit-elle d'une voix haletante. Un beau songe suivi d'une belle mort, que peut-on
souhaiter de mieux ici-bas?"
A ces mots, elle enleva son diadme de dessus sa tte et le posa sur ses genoux; puis, se penchant vers
Raymond et le regardant avec des yeux enflamms, elle murmura: "Perhaps I will give you all that I can
give," et Raymond comprit que ces dix mots anglais voulaient dire: "Peut-tre vous donnerai-je tout ce que je
puis donner." Il tait au bout de son rle et demeura bouche close, ne sachant que faire pour sortir de ce
mauvais pas ni comment se dptrer de son bonheur, que lui auraient envi tant de mortels et de demi-dieux.
Son silence se prolongeant, lady Rovel impatiente dtacha brusquement son masque de satin et lui montra
son beau visage, qu'embrasait un clair de passion et o se jouait un sourire ensorcelant, qui lui promettait
toutes les ivresses, les flicits, les batitudes du paradis de Mahomet.
Il recouvra subitement son sang-froid, s'inclina gravement la faon des Orientaux, et rpliqua d'un ton ferme,
presque rude: "Votre beaut m'pouvante, madame, et vous me proposez de terribles hasards; or le prophte a
dit: "Les jeux de hasard sont maudits de Dieu; abstiens-toi, c'est le secret du bonheur."
Comment dire ce qui se passa dans l'me de lady Rovel? Jamais rien de pareil ne lui tait advenu. Cette altire
divinit, qui se mettait si haut prix, qui avait vu un peuple d'adorateurs prosterns devant ses autels, qui leur
avait fait acheter ses moindres faveurs par un pnible noviciat, par de longs abaissements, pour la premire
fois la fantaisie lui tait venue de s'offrir, et elle avait essuy l'insupportable outrage d'un refus. tait-ce
possible? rvait-elle? L'homme qui venait de dire non tait-il de chair et d'os, ou une ombre, ou une statue, un
marbre froid et insensible? L'tonnement, la confusion, la honte, le dpit, la rage, agitaient tout son tre, son
sang bouillonnait dans ses veines. Elle aurait voulu sentir crotre au bout de ses doigts les griffes d'une vraie
lionne du Sahara pour les enfoncer dans le visage de l'insolent, ou, mieux encore, elle souhaitait que ses
regards se changeassent en clairs pour le rduire en cendres. Elle balana un moment si elle lui plongerait
dans le coeur le poignard qu'elle portait sa ceinture, ou si elle se contenterait de lui briser son ventail sur la
tte, ou si elle s'armerait d'une de ses impriales babouches pour l'en souffleter sur les deux joues, ou si elle
commanderait ses gens de le jeter par la fentre, ou si elle mettrait en morceaux les girandoles de cristal qui
avaient t tmoins de son affront, ou si elle prendrait simplement le parti de crier, de se trouver mal et de
s'vanouir.
Ds qu'elle put se reconnatre dans le tumulte de ses penses, le soin de sa dignit l'emporta sur sa fureur. Elle
remit sa couronne sur son front, rajusta son masque, se leva, crasa Raymond d'un regard d'inexprimable
mpris, qui la lettre le balayait de la surface de la terre, et, s'loignant, elle dit demi-voix: "Quel sot animal
que l'orgueil d'un Bdouin, et qu'il est facile de le mystifier!"
Raymond avait senti la foudre tomber sur lui, il avait t consum, ananti, ou peu s'en faut. Il rassembla
pniblement ses morceaux. Il achevait de les recoudre, de se reconstituer dans son intgrit, et, craignant un
retour offensif de l'ennemi, il se disposait sortir de la galerie pour s'aller perdre dans la foule, quand le
passage lui fut barr par miss Rovel qui, lui prenant la main, l'obligea de retourner sur ses pas.
"Que s'est-il pass entre vous et maman?" lui demanda-t-elle d'un ton vif.
Il lui rpondit en haussant les paules: "O prenez vous qu'il se soit pass quelque chose?
--Elle m'a dit deux mots tout l'heure, et sa voix tremblait de colre. Traitez-moi, je vous prie, comme une
personne raisonnable qui peut tout comprendre sans s'offusquer de rien. Vous avez ma confiance, je veux
avoir la vtre.

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--Elles sont gales de part et d'autre, rpondit-il, et j'imagine que nous sommes quittes.
--Encore un coup, pourquoi maman est-elle furieuse?
--Puisque vous voulez le savoir, elle a remarqu avec dplaisir l'intimit qui parat exister entre vous et un
cavalier dont la toque est ombrage d'une plume blanche.
--Si je vous croyais, reprit-elle, je vous prierais d'aller lui dire de ma part que ce cavalier m'est fort indiffrent.
--C'est ce que j'ai pris sur moi de lui dclarer, et je l'ai assure que vous n'aviez pas dans ce soir une seule
fois avec lui.
--Que vos ironies sont dplaisantes! Je danse avec lui parce qu'il danse bien, mais vous m'avez persuad que la
bassette lui tait plus chre que moi, et je n'aimerai jamais un homme qui serait capable d'avoir des
distractions en me parlant.
--Ce qui ne vous empche pas de goter fort sa socit.
--Oh! vous en voulez bien cette plume blanche! Ne vous ai-je pas dit que j'ai l'habitude de hurler avec les
loups? C'est un joli talent de socit... Mon Dieu! ajouta-t-elle, je serais ravie d'avoir un secret pour me donner
le plaisir de vous le confesser; je vous jure que je n'en ai point.
--Ne la croyez pas, elle ment; c'est Merlin qui vous le dit!" s'cria une voix creuse, rauque, qui semblait sortir
du fond d'une caverne, et ils virent s'avancer vers eux, le dos vot, la tte basse, un vieillard mis peu prs
comme le seigneur Montesinos, avec lequel don Quichotte eut cette trange conversation qu'au risque de
recevoir mille coups de bton Sancho s'obstinait traiter d'apocryphe. Le survenant tait affubl d'une longue
robe violette qui tranait sur ses talons; un chaperon en satin vert entourait sa poitrine et ses paules. Un
bonnet ctes en velours noir couvrait son vnrable chef, et sa barbe blanche descendait plus bas que sa
ceinture. A l'exemple de Montesinos, il portait un rosaire enroul autour de son bras gauche; je ne sais
toutefois "si les grains en taient plus gros que des noix et si les dizains galaient des oeufs d'autruche." De sa
main droite, il brandissait une baguette d'bne.
Meg le contempla un instant en silence; puis s'tant mise rire: "Il me parat, seigneur Merlin, dit-elle en
dguisant sa voix, que, sauf votre respect, la politesse n'est pas la vertu des enchanteurs. Il est probable que
vous tes aussi subtil que courtois. Tchez de me dire qui je suis, et nous saurons ce qu'il faut penser de votre
pntration.
--Quand vous voudrez qu'on ne vous reconnaisse pas, rpondit-il en toussant pour se nettoyer le gosier,
gardez-vous de rire, belle Armnienne. Ce rire tincelant comme une fuse, plus frais qu'un ruisseau qui court
sur son lit de cailloux, plus joyeux que le chant d'une fauvette au fond des bois, et qui pourtant gratigne le
coeur comme une goutte d'eau forte mord sur une planche de cuivre, ce rire, jeune fille, ne peut appartenir
qu' une blonde dont les yeux sont noirs, et il n'est pas besoin de magie pour le deviner.
--Vous tes moins sot que je ne pensais, reprit-elle. Vous affirmez donc que j'ai un secret? faites-moi la grce
de m'en instruire."
Il secoua la tte: "Voil, dit-il, le plus inconsidr des souhaits. Ma belle enfant, conservez prcieusement
votre ignorance, le repos de votre vie en dpend.
--Je ne me paie pas de dfaites, seigneur Merlin, et je vois que vous tes magicien comme moi.
--Puisque vous avez l'imprudence de me mettre au dfi, lui rpliqua-t-il, apprenez, ange doubl d'un dmon,

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qu' votre insu vous adorez un homme que pendant quelque temps vous aviez cru dtester, un homme qui
vous inspirait une insurmontable antipathie, et qu' tort ou raison vous traitiez de pdant. Cet homme est
l'Arabe que voici!" poursuivit-il en allongeant vers Raymond sa baguette d'bne.
Raymond rougit jusqu'au blanc des yeux, et il bnit en cet instant l'utile invention des masques. Il adressa au
magicien un geste menaant pour lui fermer la bouche. Meg rprima son emportement en lui disant avec le
plus grand sang-froid: "Oui-da, monsieur, on ne se fche pas pour une plaisanterie de carnaval." Puis se
tournant vers le vieillard: "Bonhomme, votre simplicit n'a d'gale que votre suffisance. La baguette
enchante que vous tenez la main ne vous a-t-elle pas rvl que cet Arabe est mon tuteur? Depuis quand les
jeunes filles sont-elles amoureuses de leur tuteur?
--Depuis que Rosine, rpondit-il gravement, a essuy de grandes contrarits pour n'avoir pas pous le sien,
depuis que cette joyeuse crature a fini par devenir la Mre coupable, qui est en vrit la pice la plus
larmoyante, la plus insipide qui ait jamais affront les feux de la rampe.
--Oh! ne parlons pas littrature, dit-elle, ce n'est pas mon fort. Puisque vous tes si habile dchiffrer les
mes, occupez-vous un peu de celle de mon tuteur. A-t-il un secret, lui aussi?
--Ah! miss Rovel, s'cria Raymond, ne me mlez pas dans cette inepte plaisanterie.
--On ne sait ni qui vit ni qui meurt, repartit-elle. Demain, si vous le voulez, nous serons graves comme la
grille de l'Ermitage; cette nuit, j'entends draisonner coeur joie... Parlez donc, homme la voix spulcrale!
mon tuteur a-t-il un secret?
--Votre tuteur, mademoiselle, lui rpliqua-t-il, me parat tre un mchant homme, qui a la tte prs du bonnet.
Avant de rpondre aux questions d'Achille, Calchas qui n'aimait pas risquer sa peau, lui fit promettre qu'il le
dfendrait de son pe contre les ressentiments d'Agamemnon.
--N'ayez aucune crainte, Calchas! je vous prends sous ma sauvegarde."
Il se gratta l'oreille, puis il s'cria: "Dieux inspirateurs, guidez ma langue dans cette conjoncture dlicate,
enseignez-moi l'art de faire tout entendre sans rien dire et de dpouiller la vrit de son dard et de son venin!"
Et passant la main sur sa barbe, aprs s'tre recueilli: "Il y a des hommes, ma belle enfant, reprit-il, qui
unissent un coeur tendre la plus intraitable fiert; ils ont dcid que l'amour tait une indigne faiblesse, la
plus humiliante des sujtions, ils ont pris le ciel et la terre tmoin qu'ils n'aimeraient plus, et ils se pendraient
plutt que de s'en ddire... Ces gens-l sont semblables au chien du jardinier, qui a jur de ne pas manger et ne
mangera pas, mais qui n'entend pas non plus que les autres mangent... Belle blonde aux yeux noirs, si vous
voulez vous marier, rompez avec votre tuteur, car vous n'pouserez jamais l'homme que vous aimez, et il vous
empchera d'pouser celui que vous n'aimez pas.
--Cet insolent badinage a trop dur, s'cria Raymond hors de lui; je veux savoir quel baladin se cache sous
cette robe violette."
Parlant ainsi, il s'lana vers le magicien avec un air de tte si farouche que celui-ci, inquiet pour sa sret,
oubliant sa vieillesse et la blancheur de sa barbe, redressa soudain son dos vot, se campa sur ses deux
jambes dans l'attitude d'un boxeur qui s'apprte jouer des poings. Sur ces entrefaites, plusieurs masques
entrrent, suivis d'un domestique qui portait un plateau charg de sorbets. Il y eut un moment de confusion,
dont Merlin profita pour s'esquiver. Raymond le poursuivit, mais perdit sa piste. Aprs bien des tours et des
dtours, il crut l'apercevoir au milieu d'un groupe; il reconnut en s'approchant qu'il s'tait mpris, et parcourut
vainement tout le palais. La baguette d'bne et la robe violette s'taient vanouies comme une apparition.
Pendant qu'il se livrait cette recherche, miss Rovel tait rentre dans le second salon. Elle y fut bientt

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accoste par le cavalier la plume blanche, qui dplaisait Raymond. Il l'attira dans l'embrasure d'une fentre,
et pour drouter certaines curiosits qui rdaient autour d'eux ils menrent de front deux conversations, l'une
haute et intelligible voix, l'autre d'un ton rapide, press, aussi indistinct que le bourdonnement d'une mouche.
"La journe a t superbe! s'cria le prince comme s'il et parl la cantonade.
--Superbe, en effet, rpondit-elle.
--Je ne vous ai pas vue aux Cascine.
--C'est une promenade qui ne me plat pas tous les jours.
--La princesse de B... y tait. Avec sa robe bariole, son nez crochu et ses lvres incarnates, elle ressemble,
comme on dit, une perruche qui mange une cerise." Puis il chuchota tout bas: "J'attends votre rponse, elle
dcidera si je suis le plus heureux des hommes, ou si en rentrant chez moi je me brlerai la cervelle.
--Je serais dsole, murmura-t-elle du bout des lvres, qu'il arrivt malheur au plus beau gentilhomme de
l'Italie, et je n'aime pas les romans qui tournent au tragique.
--Il en sera ce qui pourra, vous m'avez rendu fou, et je n'ai plus ma tte moi.
--Ne vous tuez pas, je prfre encore que vous m'enleviez; mais ne pourriez-vous pas trouver autre chose?
--Quoi donc? Ne sommes-nous pas tombs d'accord que j'en suis rduit pour vous pouser employer les
grands moyens?
--C'est bientt dit, soupira-t-elle; mais un enlvement, un enlvement! c'est impossible ici."
Il leva de nouveau la voix pour lui dire: "A propos, avez-vous assist l'autre soir au concert de ce fameux
pianiste polonais?
--On assure, rpondit-elle, qu'il a beaucoup de talent.
--Sans doute, mais il lui manque ce Polonais... comment dirai-je? cette divine sclratesse qui fait le gnie.
--A ce compte, il faut tre un homme pendre pour tre un grand pianiste?
--Pour exceller en quoi que ce soit, il faut s'tre donn au diable, rpliqua-t-il." Et il poursuivit pianissimo:
"Pourquoi un enlvement est-il impossible ici? N'avez-vous pas la bride sur le cou?"
Elle lui rpondit sur le mme ton: "Ne comprenez-vous pas que si vous m'enleviez de chez elle, maman se
tiendrait pour brave et que de sa vie elle ne vous pardonnerait cet affront? Que deviendrait notre mariage?
--Alors, de grce, que ferons-nous?
--C'est bien simple, dit-elle en mettant son ventail devant sa bouche, il faut que je m'en aille l'Ermitage prs
de Genve, chez mon tuteur. C'est une maison o l'on meurt d'ennui, mais j'y suis libre comme l'air.
--Ah! permettez, votre tuteur ne me parat pas un homme commode.
--Il traduit Lucrce et passe sa vie le nez dans ses livres. Je vous dfie bien de lui enlever un des volumes de
sa bibliothque sans qu'il le sache; mais, si on lui soufflait sa pupille, il lui faudrait vingt-quatre heures pour

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s'en apercevoir."
Il leur parut qu'un couteur s'tait rapproch et qu'il dressait l'oreille. Passant du pianissimo au forte, Meg
s'cria: "Est-il vrai, seigneur, que vous avez perdu hier une grosse somme au jeu?
--Hlas! oui, belle Armnienne; nous avons fait ce qui s'appelle en langage de joueur une lessive! Bah! nous
nous rattraperons demain.
--Eh bien! je vous admire, car malgr cette grosse perte vous avez t cette nuit d'une humeur charmante.
--Oh! reprit-il en riant, je ne permets jamais mes ennuis de me troubler dans mes plaisirs. Ce sont deux parts
de ma vie qui n'ont rien dmler ensemble. J'en use comme cet Anglais qui, dnant au cabaret, trouva un
cheveu dans son potage et dit au garon: "Mettez-le part, j'en prendrai, si j'en veux."
Il s'avisa que l'couteur, frustr de son attente, venait de tourner ailleurs ses regards et ses oreilles. Mettant la
sourdine sa voix, l'oeil errant, il dit Meg: "Et comment ferez-vous pour vous en aller l'Ermitage?"
Elle s'abrita de nouveau derrire son ventail. "Ecoutez-moi bien, maman m'a dclar que, si j'tais la cause
volontaire ou involontaire du moindre scandale, elle prierait mon tuteur de me chercher une pension. Je saurai
bien le forcer m'offrir l'hospitalit.
--Dieu! que vous avez d'esprit! Ainsi nous allons faire un peu de scandale?
--Voyez-vous cette cocarde sur mon oreille droite? rpondit-elle d'une voix qui n'tait qu'un souffle. Je la
laisserai tomber, vous la ramasserez, vous vous vanterez que je vous l'ai donne. Tout l'heure je vous
dpcherai un Kalmouk avec l'ordre de vous la reprendre, et je vous permets de mettre flamberge au vent.
--Divine invention! dit-il. Et ce Kalmouk sera le marquis de Boisgent? M'autorisez-vous le larder?
--Misricorde! vous ne lui ferez pas le moindre mal; il doit nous servir faire du bruit; mais les enfants bien
levs ne crvent par leur tambour." Puis, saluant de la main son interlocuteur: "Vous m'avez donn ce soir,
lui dit-elle tout haut, une leon de sagesse dont je profiterai. Qui ne trouve pas un cheveu dans son potage ou
dans sa vie? A votre exemple, je le mettrai part, et je n'en mangerai que s'il me plat."
Elle s'loigna, et deux secondes aprs sa jolie cocarde gisait sur le parquet. Sylvio se baissa rapidement et la
ramassa. L'ayant fixe sur sa poitrine avec une pingle, il alla se poster dans l'endroit le plus en vue du salon,
et demeura l, les bras croiss, contemplant d'un oeil glorieux son trophe.
Cependant Meg s'tait lance la poursuite du marquis de Boisgent. Elle finit par le dcouvrir au buffet, o,
seul dans un coin, il vidait petits coups un flacon de vin de Pomard. Il tait en veine de mlancolie; rompu
de fatigue, jamais ses fonctions de factotum n'avaient pes si lourdement sur ses petites paules, et, pour le
rcompenser de ses peines, lady Rovel venait de s'en prendre lui de ce que Mirette, s'tant faufile dans un
quadrille, y avait reu un coup de pied et pouss le plus douloureux glapissement. Ajoutez que pendant toute
la soire il avait essuy un feu roulant de brocards, d'pigrammes, de persiflages, et qu'ayant tch plusieurs
reprises de se procurer un tte--tte avec Meg, la perfide lui avait toujours gliss entre les doigts comme une
anguille. Il ne pouvait digrer tant de traverse, et le meilleur vin de Bourgogne lui semblait amer.
Tout coup il sentit une main souple se poser sur son paule et une charmante Armnienne lui dit: "Enfin, je
vous trouve, le plus aimable des Kalmouks!
--Qu'est-ce dire? rpondit-il d'un ton fort maussade; on sait toujours me trouver quand on a besoin de moi.
Quelque lustre s'est-il teint? Le trombone manque-t-il de souffle, et dois-je emboucher sa place? A-t-on

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cras une seconde fois Mirette, et faut-il l'arroser d'arnica? S'agit-il de grimper une chelle ou de prendre la
lune avec les dents?
--Jacob, lui dit-elle de sa voix la plus douce, ne servit-il pas sept ans pour mriter Rachel?
--Rachel ne bernait pas Jacob, rpliqua-t-il en colre; Rachel n'tait pas une fieffe coquette, Rachel ne disait
pas dix fois le jour oui avec les yeux et non avec les lvres, Rachel ne s'en laissait pas conter pas des
godelureaux, surtout Rachel n'avait pas de tuteur, vous m'entendez, miss Rovel? pas de tuteur. Qu'on me laisse
noyer mes chagrins dans mon verre.
--Tout beau! dit-elle, vous seriez capable d'y noyer aussi vos esprances."
Et, s'asseyant auprs de lui, force de gentillesses, de chatteries, elle parvint, non sans peine, l'amadouer un
peu. Puis elle s'cria brusquement: "Il n'y a qu'un mot qui serve; oui ou non, tes-vous mon chevalier?
--Que voulez-vous dire, miss Rovel?
--Qu'un fat est en train de me compromettre et que vous prenez la chose d'une trange faon.
--De quelle faon voulez-vous que je la prenne, puisque je n'en sais pas le premier mot?
--Un chevalier devine tout, tant il est jaloux de l'honneur de sa dame."
Ce dernier mot inonda de joie le coeur du marquis. "Comment vous a-t-on compromise? demanda-t-il.
--Cette cocarde que je portais dans mes cheveux, que je trouvais charmante, que j'avais promis, de vous
donner...
--D'honneur je ne m'en doutais pas, interrompit-il.
--Quand Rachel promet, c'est avec les yeux, dit-elle. Enfin je vous la destinais; mais l'impertinent dont je vous
parle s'en est empar, et il la promne partout en se vantant que je la lui ai donne et qu'il est du dernier mieux
avec l'Armnie."
M. de Boisgent se leva incontinent. "Qui est ce faquin? s'cria-t-il.
--Vous le voyez d'ici, ce grand jeune homme la fraise godronne.
--Ne serait-ce point le prince Natti?" dit-il, et il regarda d'un oeil rveur la chaise qu'il venait de quitter.
"Ah! j'y pense, dit-elle, je ne veux pas vous commettre avec ce fier--bras, et je vais l'instant trouver mon
tuteur...
--Ne me parlez plus de votre abominable tuteur! s'cria M. de Boisgent en bondissant comme si elle lui avait
cingl la figure d'un coup de cravache. Cette affaire ne concerne que moi, je cours rclamer mon bien et
sauver votre honneur."
Il se versa un rouge bord, l'avala d'un seul trait pour s'assurer de sa rsolution; puis, l'oeil moustill et
guerroyant, il se coula de groupe en groupe et atteignit enfin l'homme la fraise, lequel haranguait une
douzaine de masques rangs en cercle autour de lui et les mettait au dfi de deviner d'o lui venait sa cocarde.
M. de Boisgent l'aborda firement et lui cria: "Monsieur, ayez l'obligeance de me remettre au plus vite le

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noeud de rubans que vous portez votre paule droite; la personne qui vous l'avez pris me charge de vous le
rclamer.
--La plaisanterie est un peu forte, rpliqua-t-il en tranant sa voix. Si la fantasque princesse qui m'a octroy ce
prcieux don a regret sa libralit je ne saurais qu'y faire, et je le dfendrai jusqu' mon dernier soupir contre
tous les Kalmouks, les Lapons et les Samoydes de l'univers."
A ces mots, il dgaina sans crier gare, et se mit faire avec son pe un moulinet si terrible que M. de
Boisgent, surpris par cette vive riposte, recula de cinq ou six pas. Sa retraite prcipite mit en gat les
assistants. Il devint furieux d'avoir eu peur, et dans ses furies il ne craignait plus rien. Il jeta les yeux et l
pour dcouvrir une arme; faute de mieux, il se saisit de la houssine que portait un Magyar dans une de ses
bottes l'cuyre, et commena de s'en escrimer; d'un coup de revers, l'ennemi la fit sauter au plafond. Sa rage
ne connut plus de bornes; il bondit en tournoyant autour du redoutable acier, esprant toujours le trouver en
dfaut. Il s'exposait tant que le prince craignit de l'embrocher et rompit d'une semelle. Ce jeu aurait eu
peut-tre un sinistre dnoment, si par bonheur M. de Boisgent n'et pos le pied sur une tranche de limon
glac tombe d'un plateau; il s'tendit tout de son long, donnant de la tte contre un socle de marbre que
surmontait un buste. Au mme instant, un Bdouin qui assistait silencieusement cette passe d'armes et qui
l'insu de Sylvio tait venu prendre position derrire lui allongea rapidement le bras et enleva la cocarde. Ce fut
au tour du prince d'tre furieux. Il se rua sur l'audacieux larron; mais il poussa un cri d'effroi en trouvant au
bout de son pe miss Rovel, qui lui cria vivement: "Prince, quoi pensez-vous? C'est mon tuteur." Il se
confondit en excuses et remit l'pe au fourreau, tandis que Raymond, qui avait gard tout son sang-froid,
replaait tranquillement la cocarde dans les cheveux de Meg, et que le marquis, fort tourdi de sa chute, se
relevait grand'peine et rclamait d'une voix lamentable un mouchoir pour se bander le front.
Bien que cette scne n'et dur que peu de minutes, elle avait caus une vive motion. En voyant le prince
Natti mettre flamberge au vent, une femme s'tait vanouie, d'autres avaient pouss des cris perants. De
toutes parts on tait accouru; l'orchestre avait fait silence, et M. de Boisgent tant tomb face contre terre, le
bruit s'tait rpandu de proche en proche qu'un homme grande collerette venait d'occire un Kalmouk. Ce
bruit arriva jusqu'aux oreilles de lady Rovel; l'instant d'aprs, elle tait sur les lieux en proie la plus vive
irritation, aussi indigne que surprise qu'on se permt de faire du scandale chez elle. Arrachant son masque,
elle porta autour d'elle des yeux farouches. Elle s'avisa que le mort tait sur pied, elle le regarda durement,
comme pour lui demander compte de sa fausse alerte ou pour lui reprocher d'avoir perdu en ne mourant pas
l'occasion unique qui s'offrait lui de se rendre intressant. "Marquis, lui dit-elle sans prendre le temps de
choisir ses mots, vous tes un sot; allez vous faire panser par mes femmes." Puis avec un geste la Roxane
elle dit au prince: "Sortez!" et sa fille, en se penchant son oreille: "Retirez-vous dans votre chambre."
Enfin, se tournant vers Raymond et lui lanant un regard qui tombait sur lui du plus haut des airs comme le
faucon sur la grue: "Monsieur, murmura-t-elle d'une voix saccade, venez me trouver demain vers midi,
j'aurai deux mots vous dire."
L-dessus, elle donna l'ordre la musique de reprendre ses flonflons; le bal recommena, le calme se rtablit
par degrs, non toutefois dans l'esprit de Raymond, qui, une demi-heure plus tard, regagnait son htel,
rapportant dans sa tte deux ou trois orchestres, une cohue de masques, tous les costumes et tous les peuples
de la terre, des colres japonaises, des manges et des mensonges armniens, des collerettes godronnes, des
barbes la Montesinos, des coups d'pe et des cocardes. Il employa le reste de la nuit converser avec ses
penses; il lui semblait qu'elles aussi portaient un masque et qu'il s'efforait en vain de dmler leur visage,
d'autant qu'elles gambadaient, pirouettaient autour de lui aux sons d'une musique endiable. Quand le premier
rayon du jour pntra dans sa chambre, il constata qu'elle ne renfermait qu'un philosophe en dconfiture, pour
lequel la physique et la mtaphysique se rduisaient deviner le secret d'une petite fille et savoir exactement
ce qui se passait dans son coeur, suppos qu'elle en et un.
IX

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Aprs un somme assez court, Raymond venait de se lever et s'apprtait se rendre chez lady Rovel l'heure
qu'elle lui avait marque, quand on lui remit un billet qu'avait apport Pamla. Il tait ainsi conu:
"J'ai beaucoup de choses vous dire, mon cher tuteur, et je n'ai qu'un moment. Excusez l'criture et le reste.
"1 Je tiens vous tranquilliser l'esprit sur un incident dont vous avez eu le tort de vous trop mouvoir.
J'imagine que notre fameux magicien la barbe blanche, qui, lorsqu'on lui prte le collet, tombe en arrt dans
l'attitude d'un boxeur anglais, pourrait bien tre tout simplement un Ecossais, nomm M. Gordon. Si ma
conjecture est exacte, la scne qu'il nous a joue serait une vengeance de sa faon, o il a mis tout l'esprit dont
il peut disposer. N'y pensez plus, si vous y pensez encore.
"2 Ma belle et adorable maman est aujourd'hui d'une humeur!... Elle est furieuse contre vous (je ne sais
toujours pas pourquoi), furieuse contre le beau Sylvio parce qu'il s'est permis de tirer l'pe chez elle, furieuse
contre moi, qu'elle considre bien injustement comme la cause premire de ce grand esclandre. Dieu soit lou!
Elle n'est pas moins furieuse contre M. de Boisgent; elle lui en veut d'avoir t si ridicule et si maladroit hier
au soir, et surtout de s'tre avis de passer pour mort quand il tait encore en vie. Elle l'avait trait d'imbcile
en votre prsence; il n'a pu digrer ce mot. Aprs votre dpart ils ont eu ensemble une vive altercation, suivie
d'une rupture en forme; puisse-t-elle tre dfinitive!
"3 Conclusion: maman m'a dclar tout l'heure que j'avais l'esprit de guingois et un atroce caractre, qu'elle
renonait m'apprendre le monde et que je n'y rentrerais que marie, qu'elle avait form l'irrvocable
rsolution de me clotrer quelque part jusqu' ce qu'elle m'ait trouv un parti sa guise. Puis elle m'a soumis
une ide... Devinez o elle veut m'envoyer; je n'ose pas vous le dire. Quelle indiscrtion, monsieur, que de
prtendre vous imposer une fois encore la garde de ma folle tte et de ma sotte personne! C'est dj trop que
vous ayez daign faire le voyage de Florence pour me dlivrer d'un Kalmouk. Aussi ai-je regimb, protest,
reprsent maman que son ide tait extravagante, que vous ne pouviez nous souffrir, mes dfauts et moi,
qu'il vous serait souverainement dsagrable de me reprendre dans votre maison, et que je la dfiais de vous y
faire consentir. Elle m'a rpondu froidement: "C'est ce que nous verrons," et je me suis aperue un peu tard
que dans mon beau zle je venais de faire une sottise, que toutes mes objections taient alles fin contraire.
Fche comme elle l'est contre vous (je ne sais toujours pas pourquoi), elle sera charme de faire quelque
chose qui vous dplaise, et vous allez avoir subir un formidable assaut. Rparez ma sottise aussi bien que
vous pourrez, moins que vous ne prfriez en prendre votre parti en vrai philosophe qui, du haut d'un pont,
regarde couler son malheur comme l'eau d'une rivire. L'eau ne coulera pas longtemps et votre pont est si haut
perch!
"4, 5 et 6 Je vous respecte de tout mon coeur, monsieur, et je vous supplie de me pardonner en faveur de ce
bon sentiment tous mes pchs passs et futurs."
Raymond prouva un saisissement en lisant cette lettre et en apprenant la rsolution imprvue laquelle s'tait
arrte lady Rovel. Sa surprise fut accompagne d'une dilatation de coeur, d'un frisson de joie tel qu'en peut
ressentir un homme qui on annonce l'improviste qu'il vient de gagner le quine la loterie. Il aurait bien
voulu se persuader que le tuteur de miss Rovel considrait uniquement l'intrt de sa pupille, et que, s'il se
rjouissait la pense de la remmener l'Ermitage, c'est qu'il tait heureux
............ De drober cette rose naissante Au souffle empoisonn d'un monde dangereux.
Il n'essaya pas de se donner le change; depuis quelques heures, il ne pouvait plus se faire illusion sur ses
vritables sentiments. Certaines paroles prononces inopinment brillent comme un flambeau, elles clairent
les replis les plus obscurs d'une me qui se cachait elle-mme. Un magicien, expert en son art, dchirant
d'une main brutale tous les voiles, avait rvl Raymond lui-mme; il avait vu le fond de son me, et il ne
pouvait plus douter qu'il ne ressemblt beaucoup au chien du jardinier, lequel n'a jamais t rput le plus
heureux des chiens. Il sentait effectivement que son bonheur serait un supplice, mais les supplices ont leurs

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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volupts.
Midi sonnait, il s'arracha brusquement ses rflexions et courut son rendez-vous, dtermin faire une belle
dfense, comptant d'avance sur sa dfaite. Il trouva lady Rovel dans le mme salon que la premire fois, assise
sur le mme sofa; elle tenait dans son giron Mirette, qui n'tait pas encore tout fait remise de ses motions de
la veille.
Du plus loin qu'elle vit venir Raymond: "Monsieur, lui demanda-t-elle, c'est bien par le train de quatre heures
que vous repartez aujourd'hui pour Genve?
--C'est possible, madame, mais je n'en savais rien.
--Les nuits sont encore froides, reprit-elle, et Meg est imprudente. Vous aurez l'oeil ce que Pamla ait les
plus grands soins d'elle et l'enveloppe convenablement dans ses fourrures.
--Miss Rovel part aussi pour Genve?
--Elle va passer quelques semaines l'Ermitage, rpondit-elle d'un ton de superbe nonchalance, juste le temps
ncessaire pour que je lui trouve un mari. Je me plais croire qu'en fait de pensionnats elle prfre aux maux
inconnus un ennui connu.
--Vous me comblez, madame; mais, je vous prie, avez-vous consult au pralable le propritaire de
l'Ermitage? Peut-tre jugera-t-il que vous avez une faon un peu cavalire de disposer de lui et de sa maison."
Elle prsenta une gimblette au carlin. Pendant qu'il la croquait belles dents: "Monsieur, reprit-elle, vous
considrez-vous, oui ou non, comme le tuteur de Meg? Si vous ne l'tes pas, de quel droit vous mlez-vous de
ses affaires et de me donner des conseils que personne ne vous demandait? Si vous l'tes, auriez-vous bonne
grce me refuser de l'hberger chez vous jusqu' ce que j'aie pourvu son avenir?... Ce raisonnement n'est-il
pas juste, mon enfant? dit-elle sa chienne en lui donnant une seconde gimblette.
--Soit, reprit Raymond, je suis tuteur, j'ai les charges, sinon l'office; mais vous vous plaignez que votre fille
est de garde difficile. Je tiens vous dire que je ne m'engage point la garder mieux que vous.
--J'aime croire que vous ferez votre possible. J'ai toujours prfr les coquins aux inutiles; un homme qui se
respecte doit s'atteler quelque chose, une danseuse, un devoir, il n'importe. Vous n'avez pas la danseuse,
je me fais un plaisir de vous procurer le devoir.
--Je suis confus de vos bonts, madame, mais je vous rpte qu'il adviendra ce qui pourra, que votre fille se
surveillera elle-mme, que je ne vous rponds point de sa conduite.
--Cela va sans dire, rpondit-elle avec un accent de suprme ddain; c'est Mlle Ferray qui m'en rpondra.
--Ma soeur est myope et boiteuse, et je vous dclare qu'elle est encore moins dispose que moi reprendre
miss Rovel en son gouvernement.
--Vous le croyez?
--J'en suis certain.
--Pauvre homme que vous tes! j'ai pass la matine causer par le tlgraphe avec Mlle Ferray. Premire
dpche de Florence: Mademoiselle, consentez-vous reprendre Meg?--Premire rponse de Genve: Oui,
madame, tout de suite, si mon frre est consentant.--Deuxime dpche de Florence: Mademoiselle, votre

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frre est consentant; Meg part quatre heures avec lui; venez leur rencontre jusqu' Suse. --Deuxime
rponse de Genve: Madame, dans une heure, je partirai pour Suse.--Et voil, je pense, une affaire en rgle."
Il se leva: "Puisque ma soeur est en route, dit-il, je me vois forc de me soumettre; seulement je me rserve le
bnfice d'inventaire. Le jour o j'aurai me plaindre de miss Rovel, je vous la renverrai, madame, sinon par
le tlgraphe, du moins par le chemin de fer.
--Vous voulez dire que vous aurez l'obligeance de la garder jusqu' ce que je vous prie de me la renvoyer,
rpliqua-t-elle; cela ne tardera gure." Puis, avec un sourire ironique: "Apprenez, monsieur, d'une femme qui a
beaucoup pratiqu les hommes, que dans ce monde il faut tre granit ou caoutchouc, et que rien n'est plus
ridicule que le faux granit."
Sur cette belle apostrophe, elle lui souhaita un heureux voyage, lui enjoignit de nouveau de prserver Meg des
courants d'air, et tirant Mirette par le bout de l'oreille: "Petite, dit-elle, regardez bien monsieur, vous ne le
reverrez plus."
"Elle a raison, caoutchouc ou granit!" se disait Raymond en descendant le grand escalier de marbre du
palazzo. Et redressant sa tte sur ses paules, jetant un invisible ennemi un regard de dfi hautain, il forma le
ferme propos de se prouver lui-mme que la nature l'avait fait en vrai granit et que sa volont n'tait point
la merci d'motions passagres. Il jura qu'il se rendrait matre de ses penses, qu'il sortirait vainqueur de
l'preuve, que Meg ne se douterait jamais des indignes faiblesses qu'elle lui inspirait, que jamais elle ne
pourrait deviner qu'il se passait quelque chose en lui quand il la regardait. Il le jura par le Perse en bronze de
Benvenuto Cellini, qu'il avisa dans la loggia de Lanzi en traversant la place du Grand-Duc, et s'tant rappel
les singulires paroles qui sont graves sur le pidestal de cette noble statue: Te, fili, si quis laeserit, ultor ero,
son orgueil interpellant son coeur lui rpta: "Oh! mon fils, si quelqu'un te blesse, je te vengerai!"
Avant trois heures et demie, Raymond tait la gare. Il attendit quelque temps ce que cherchaient ses yeux et
son coeur; craignant que lady Rovel ne se ft ravise, la fivre le prit. Enfin Meg arriva, suivie de son bagage,
de Pamla et d'un vieux matre d'htel que lady Rovel avait charg de l'assister dans ses prparatifs de dpart
et de la mettre en wagon. Tant qu'il fut l, elle eut le regard sombre, la figure allonge. A peine eut-il pris
cong d'elle et le train se fut-il branl, ce brouillard se dissipa et la gat brilla dans ses yeux. De son ct,
Raymond se sentait l'me l'aise. L'preuve qu'il allait affronter lui semblait moins difficile, moins prilleuse
qu'il ne l'avait d'abord pens; on prend quelquefois pour la tranquillit d'une raison satisfaite l'panouissement
secret d'une grande joie. Meg avait l'esprit si serein, si allgre, elle paraissait si rsigne son sort, si dispose
prendre en bonne part tous les incidents du voyage, qu'il tait impossible de supposer qu'elle laisst son
coeur sur les bords de l'Arno, et Raymond, qui l'observait la drobe, fut bientt dlivr de tout ce qui lui
restait d'inquitude. Quelle apparence que le prince Natti et mieux russi que M. Gordon inspirer un
sentiment srieux cette joyeuse fille? Nulle ombre sur son visage, on y voyait une me franche de tout
chagrin comme de tout souvenir, qui n'avait pas mme regret ses amusements, certaine d'en trouver partout
assez pour sa provision.
Quand le soir fut venu, Raymond fut moins content et la nuit lui parut longue. Meg, aprs s'tre emmitonne
dans ses fourrures, dormit tout d'un somme jusqu'au matin. Pamla s'appliquait en faire autant, mais le
sommeil fuyait ses sombres paupires. Elle tait travaille par ses chagrins, elle maudissait sa destine, qui la
condamnait enterrer de nouveau ses charmes d'bne dans la solitude et le mortel ennui de l'Ermitage. Elle
vivait depuis six mois dans l'attente d'une aventure. Lady Rovel lui donnait ses robes quand elle les prenait en
dplaisance, et Pamla s'tait toujours flatte que pareillement, un jour ou l'autre, Meg lui passerait de la main
la main le coeur de quelque sigisbe dont elle n'aurait plus que faire. Il lui souvenait qu'un brillant cavalier
lui avait dit prs d'une chartreuse: "Charmante brunette, si je perds mon procs avec ta matresse, c'est toi que
je chargerai de me consoler!" Son me charitable se dsesprait la pense que, dans le triste clos de
l'Ermitage, elle ne rencontrerait aucun jeune homme bien fait qui elle pt offrir ses consolations. Si elle
russissait parfois s'endormir, se prenant rver des fines moustaches du prince Natti, elle se rveillait en

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sursaut et poussait un bruyant soupir. Raymond ne soupirait pas; mais il ressentait un cruel malaise, un trouble
pnible et fivreux. Il songeait malgr lui au faux Merlin, ses oracles, bizarre mlange de vrit et d'erreur.
Ce magicien ou ce jaloux s'tait bien mpris sur le compte de Meg. Qui pouvait la souponner d'avoir plus que
de l'amiti pour son tuteur? Dans les entretiens qu'il avait eus avec elle depuis, leur dpart de Florence, elle
avait fait preuve d'une parfaite libert d'esprit, et l'aisance de ses manires, le naturel et la franchise de son
langage ne ressemblaient gure aux pudeurs et aux prcautions d'un amour qui se cache. Si Meg n'aimait ni le
prince Natti ni M. Gordon, c'est que son coeur n'tait pas encore mr et que le moment d'aimer n'tait pas
venu pour elle. Sans contredit, cela tait fort heureux, si heureux que Raymond sentait l'air lui manquer, et que
plus d'une fois il baissa la glace de la portire pour exposer la fracheur de la nuit son front brlant. Le
wagon tait trop troit, Meg tait trop prs de lui; la guettant du coin de l'oeil, il se surprenait maudire la
profonde tranquillit de son sommeil, regretter avec amertume que le faux Merlin ne ft qu'un somnambule
demi lucide, et qu'ayant vu si clair sur un point, il se ft si grossirement abus sur le reste.
Il fut charm de voir paratre l'aube, qui fait chanter les coqs et fuir les cauchemars, plus charm encore
d'apercevoir sur le quai de la gare de Suse une petite femme clopinante et clignotante, laquelle attendait le
train avec impatience. S'entendant appeler par son nom, elle se prcipita sans pudeur dans les bras d'un
gendarme, qu'elle s'avisa de prendre pour son frre. Au mme instant, Meg, s'lanant derrire elle et la
saisissant par les deux paules, s'cria: "Ah! miss Agathe, qu'il y a d'esprit dans vos mprises!"
Mlle Ferray cherchait se retourner pour la voir, et tout hasard lui disait comme le comte de Rouci Mlle
d'Arpajon, sa fiance: "Mademoiselle, encore que vous soyez laide, je ne laisserai pas de vous bien aimer."
Enfin, parvenant l'entrevoir, elle lui dit par charit: "Qui prtendait que cette petite tait enlaidie? Elle n'est
pas si mal." Puis, y regardant de plus prs: "Oh! la vilaine menteuse! elle est plus belle qu'un ange.
--Fi donc! mademoiselle, lui rpondit Meg, on ne parle plus de sa beaut une sainte fille qui a renonc au
monde." Cela dit, elle lui sauta au cou, et regardant Raymond de travers: "Vous plat-il de savoir comment M.
Ferray a pass son temps Florence? Croiriez-vous qu'il est all au bal dguis en Bdouin, qu'il y a reu des
dclarations brlantes, et qu'il a failli en dcoudre avec un matamore qui avait eu l'audace de me voler un
ruban? Voil de la galanterie, ou je ne m'y connais pas."
Cette plaisanterie et le ton dgag de Meg froissrent Raymond, qui ne sut pas dissimuler son dplaisir. Il eut
pendant quelques minutes un air froid et contraint, et rpondit assez mal aux amitis dont l'accablait sa soeur.
Cela troubla la joie de Mlle Ferray; elle craignait qu'il ne lui en voult d'avoir accueilli trop facilement les
ouvertures de lady Rovel; elle tournait autour de lui comme un barbet qui a une peccadille sur la conscience et
cherche par la tendresse de ses regards flchir la rancune de son matre. Il finit par se drider, ses glaces
fondirent, et le bonheur de Mlle Ferray resplendit comme un ciel de juillet. Ds qu'on fut remont en wagon,
elle entreprit Meg sur ses mfaits, la pria de lui en dresser la liste. Meg lui conta des normits, Mlle Ferray se
rcriait d'indignation; mais s'apercevant qu'on lui en imposait: "Mauvaise pice, lui dit-elle, vous vous amusez
de moi. Le seul crime impardonnable est de se moquer des gens qui nous aiment, c'est le vrai pch contre le
Saint-Esprit.
--Bah! mademoiselle, rpondit Meg, si le bon Dieu vous ressemble, il n'y aura point de jugement dernier;
aprs avoir bien rflchi. Dieu dira: Embrassons-nous, tout s'explique."
On arriva dans la soire l'Ermitage. Le lendemain matin, Raymond, s'tant mis la fentre, aperut miss
Rovel qui, encapuchonne d'un tartan, les pieds dans la rose, faisait le tour de l'enclos, examinant tout,
s'assurant que rien n'avait chang de place ni de visage. Elle battait les buissons comme un chasseur, et faisait
lever des souvenirs. Quoique le printemps ft moins avanc qu' Florence, elle trouva le long des haies
quelques primevres dont elle fit un bouquet. Puis, revenant sur ses pas, elle visita le poulailler, jeta un coup
d'oeil dans l'table et le grenier foin. Elle allait rentrer chez elle quand Raymond la hla: "Miss Rovel, lui
cria-t-il, les historiens racontent que la premire fois que Napolon exil fit une promenade dans son le, il
s'cria: Diable! ma prison est petite.

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--J'ai des yeux qui voient grand, rpondit-elle, et si bon coeur que je veux fleurir Hudson Lowe." Et elle lui
lana son bouquet la figure.
Pendant plus de trois semaines, les jours coulrent doucement l'Ermitage sans que la vie de ses htes
comptt d'autres vnements que leurs penses. Celles de miss Rovel taient aussi paisibles qu'agrables. Il
semblait que par l'effet d'un charme son sang court moins vite, qu'il ft entr quelques grains de plomb dans
sa cervelle. Ses journes se passaient dans une alternative de gat sans tourderie et de longues tranquillits
sans langueur. On craignait qu'elle ne s'ennuyt, on lui proposait des promenades et de la mener au concert ou
au thtre; elle rpondait qu'elle avait besoin de se reposer, de se rasseoir, qu'un verger entour de haies vives,
born par un ruisseau, lui suffisait pour promener ses jambes et son esprit. Raymond lui fit prsent d'un
cheval; elle fut sensible cette attention, monta une ou deux fois par reconnaissance; mais ses plus grands
plaisirs taient de rester au logis, de travailler vaille que vaille la tapisserie de Mlle Ferray, et le soir
d'couter quelque tragdie que son tuteur lui lisait d'une voix aussi grave, mais plus mue que jadis.
Elle se procura un surplus d'occupation en demandant Mlle Ferray de lui rsigner tous ses pouvoirs de
matresse de maison; elle se piquait de lui prouver qu'elle s'entendait comme une autre tenir un mnage. Son
administration donna prise la critique. Il lui arrivait souvent d'garer ses cls, elle perdait son temps les
chercher, et, quelque distraction survenant la traverse, elle ne se rappelait plus ce qu'elle cherchait et
retournait s'en informer auprs de Mlle Ferray. Une cane ayant pondu, elle se vanta d'avoir des lumires
particulires sur l'ducation des canards, et s'y prit si adroitement que vingt-quatre heures lui suffirent pour
exterminer la couve. Elle fit passer de vie trpas tout un peuple de lapins en les nourrissant d'herbes
mouilles. Sa prsomption ne connaissant plus de bornes, elle se donna pour un cordon-bleu de premier ordre
et prpara de ses mains un plat de son invention, que Raymond traita franchement d'excrable. Mlle Ferray
convint qu'il n'tait pas exquis; mais, force d'y rflchir, elle russit se l'expliquer et le trouva mangeable.
Erreur ne fait pas compte, la maison ne priclita point dans les mains de miss Rovel; elle ne mit le feu ni la
cave, ni au grenier, et hormis les lapins et les canards, sa cuisine n'empoisonna personne. Et c'est ainsi que
cette fille romanesque paraissait jamais brouille avec les romans et dtermine chercher le bonheur dans
la vie d'habitude. On et dit un voyageur qui, dtromp des sentiers hasardeux o l'avait entran son caprice,
des bois sombres et raboteux o l'on trbuche, des marais o dansent des feux follets, contemple d'un oeil
rjoui la route droite et unie qu'il vient de regagner et que ses fantaisies avaient mprise. Mlle Ferray
s'affligeait en secret de cette grande sagesse, o elle trouvait de l'excs. Meg lui paraissait trop diffrente
d'elle-mme, elle regrettait ses fougues d'autrefois, son humeur orageuse, les saillies de sa fiert revche; pour
un peu, elle l'et supplie de lui faire une incartade, car elle se plaignait des gens qu'elle aimait quand ils la
privaient du plaisir de leur pardonner quelque chose. Si Meg tait trop parfaite au jugement de Mlle Ferray,
dans l'opinion de Raymond elle tait trop heureuse; son coeur malade lui reprochait de se porter si bien. Du
reste il traitait brutalement son mal, vitait avec soin toute occasion de tte--tte avec miss Rovel, ne la
voyait qu' table ou le soir en compagnie de sa soeur, et remplissait son rle de tuteur avec une irrprochable
probit. Miss Rovel de son ct tait une pupille exemplaire, et s'tudiait concilier dans sa conduite les
dfrences et les familiarits permises.
Une aprs-midi, elle alla se promener dans le bois. Elle tenait la main un volume de Mme de Svign; cette
lecture lui plaisait. Elle avait acquis par un peu d'tude et par ses entretiens avec Raymond assez de littrature
pour pouvoir sentir l'art consomm qui se drobe sous les nonchalances de cette plume divine et pour goter
la forme la plus charmante qu'ait jamais revtue la raison, quoique, vrai dire, Mme de Svign lui part un
peu trop raisonnable, la folie d'aimer perdument sa fille tant insuffisante pour remplir le vide du temps. Ce
jour-l, elle avait rencontr dans une lettre du 9 mars 1692 un passage qui l'avait particulirement frappe.
Elle tait en train de le relire pour la troisime fois, quand, levant le nez de dessus son livre, elle aperut,
quelques pas devant elle, son tuteur assis sur un tronc d'arbre renvers. La tte basse, les bras ballants, il
regardait l'eau couler; il avait le visage contract, une expression douloureuse tait rpandue sur tous ses traits.
Sa mditation tait si profonde qu'il ne s'avisa point de l'approche de l'ennemi. Meg s'arrta, puis elle brassa
du pied un amas de feuilles mortes. Cette fois il tourna la tte, et il plit. Elle ne parut point remarquer son

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trouble; l'ayant abord gentiment, elle s'assit ct de lui et le pria de lui claircir quelques allusions de Mme
de Svign, qu'elle entendait mal. Il lui expliqua qui tait M. de Pomponne et ce que chantait la philosophie
d'un certain Descartes, que la mre de la belle Madelonne voulait savoir comme le jeu de l'hombre, non pour
jouer, mais pour voir jouer. Elle l'coutait navement, attachant sur son visage de grands yeux attentifs,
innocents, appliqus, comme une bonne petite fille qui veut profiter et s'instruire.
Quand il eut tout dit, elle l'emmena. En arrivant un petit carrefour o s'embranchaient deux sentiers,
Raymond voulut prendre celui qui remontait vers la maison; peut-tre pressentait-il ce qui l'attendait. Miss
Rovel l'obligea de continuer son chemin le long du ruisseau. Il remit Descartes sur le tapis, en discourut avec
insistance. Elle lui prtait ses deux oreilles; mais, comme ils venaient d'atteindre un endroit o le bois
s'claircissait, portant ses yeux autour d'elle et quittant subitement le bras de Raymond:
"Ah! monsieur, s'cria-t-elle, quel souvenir! Cette eau profonde o je ne me suis pas noye, ce frne o je
m'tais blottie... et vous ici, au pied de l'arbre, les poings ferms, les dents serres... Ah! oui, grand Dieu, quel
souvenir!"
Il n'eut pas l'air de l'entendre; levant les yeux vers deux pies qui jabotaient et jacassaient sur la cime d'un
peuplier: "Quel odieux vacarme! dit-il; qui en ont ces oiseaux?
--Qui peut le savoir? reprit-elle; mais convenez que vous tiez furieux."
Le nez toujours en l'air: "Jamais, dit-il, je n'ai entendu des pies caqueter de la sorte.
--C'est leur mtier, dit-elle, tous les gens qui ont de la voix aiment en donner; mais vous tes-vous jamais
demand pourquoi j'avais fait semblant de me noyer?
--Vous me demandez, miss Rovel... Eh! c'est bien simple, vous aviez trouv plaisant de me faire prendre un
bain froid.
--Vous n'y tes pas. C'est de l'histoire si ancienne qu'aujourd'hui on en peut parler. Figurez-vous que dans ce
temps-l j'tais romanesque, folle lier, et que depuis votre rencontre avec M. de Boisgent vous tiez mon
Amadis.
--Vous avez beau dire, interrompit-il, ces deux pies ont le diable au corps; il s'agit de quelque grosse querelle
de mnage.
--Bien, dit-elle, nous grimperons tout l'heure l'arbre pour les rconcilier. Je vous disais qu'en ce temps-l...
Croiriez-vous que le soir je m'amusais dcouper des rubans de papier, o j'crivais en dtournant la tte:
"miss Rovel est stupidement amoureuse de M. Raymond Ferray." Puis, regardant ce que j'avais crit, il me
semblait que ce papier tait un croquant qui avait dcouvert mon secret et me le rptait haute voix, et, rouge
de confusion, je le brlais ma bougie. Ah! monsieur, ce n'est pas tout d'aimer, on veut s'assurer qu'on est
aim. Alors on fait semblant de se noyer, et on se dit: "Quand il me retrouvera vivante, il se laissera tomber
mes pieds en s'criant: Si vous tiez morte, aurais-je pu vous survivre?..." Hlas! vous savez ce qui est arriv.
Ce fut un moment bien cruel pour moi, car, je vous le rpte, vous tiez mon Amadis."
Raymond fit un violent effort sur lui-mme et parvint dire assez tranquillement: "Vous ne seriez plus tente
aujourd'hui de me soumettre pareille preuve.
--Non, certes, dit-elle d'un air bon enfant. Nous sommes devenue raisonnable, nous nous contentons qu'on ait
beaucoup d'amiti pour nous, et je suis sre de la vtre comme vous tes sr de la mienne, le respect tant
sauvegard.

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--N'en doutez pas," rpondit-il avec l'accablement d'un homme qui l'on attache une meule au cou.
A son tour, elle leva les yeux vers les deux oiseaux, qui piaillaient de plus belle, et dit: "Que parlez-vous d'une
querelle de mnage? C'est une scne de coquetterie, et l-haut comme ici-bas chacun joue son petit rle...
Mais, je vous prie, continua-t-elle, voyez, monsieur, comme il est facile de gloser sur le prochain, quand
l'envie vous en prend, et de donner aux choses les plus innocentes les plus fausses couleurs. Qui empcherait
un malin ou un jaloux, le prince Natti par exemple ou M. Gordon, de prtendre que miss Rovel, aprs avoir
maudit son tuteur, aprs l'avoir plant l, aprs avoir jur de l'oublier, n'ayant rencontr dans le vaste monde
aucun homme qui le valt, s'est avise un matin d'inventer un prtexte pour l'attirer Florence, et qu'elle a
tram quelques jours plus tard tout un petit complot pour l'obliger de la ramener avec lui l'Ermitage? Cela
pourrait trs-bien se soutenir, et voil comme les apparences sont trompeuses et quoi tiennent les
rputations!"
A ces mots, prise d'un tressaillement soudain: "Dieu! la belle crevisse!" s'cria-t-elle en allongeant le bras
vers le ruisseau, et elle s'lana sur la berge par un mouvement si imptueux que Raymond, craignant sans
doute qu'elle ne tombt, la retint de la main gauche par le noeud de sa ceinture, tandis que la droite, se posant
sur son paule, effleurait son cou et son menton. Si prodigieusement attentive qu'elle ft son crustac, que
Raymond ne parvenait pas entrevoir, miss Rovel ne laissa pas de constater que cette main tait chaude,
mue, palpitante, et que dans son trouble elle semblait se consulter pour savoir ce qui lui arrivait et ce qu'elle
allait faire.
Au mme instant, Raymond s'entendit appeler. Il lcha prise, recula de quelques pas, et rpondit d'une voix
mal assure: "Que me veut-on? Je suis ici." Mlle Ferray parut; elle venait l'avertir que son jardinier avait des
instructions lui demander. Raymond remonta aussitt vers la maison en courant, comme s'il s'tait enfui,
laissant sa soeur avec miss Rovel, qui la brusqua et sous le premier prtexte venu lui fit peu prs cette
incartade que la bonne demoiselle attendait de jour en jour, et qui la charma comme un rappel du pass.
Aprs avoir donn ses ordres son jardinier, Raymond sortit de l'Ermitage et fit une promenade. Il avait
besoin de solitude pour calmer sa tte chauffe, pour remettre un peu d'ordre dans ses penses et dans ses
volonts. La marche lui fit du bien. Il ne rentra qu' la brune. Pour regagner sa chambre, il devait traverser la
bibliothque; en y entrant, il aperut dans l'embrasure d'une fentre miss Rovel, qui s'tait endormie sur une
chaise. Elle tait venue rapporter le volume de Mme de Svign qu'elle avait achev de lire; mais, avant de le
remettre sur le rayon, elle avait voulu revoir le passage qui l'avait si vivement frappe dans le bois. En le
relisant, le sommeil l'avait prise, et c'est assurment la premire fois que Mme de Svign ait endormi
quelqu'un.
Raymond pressentit un danger plus redoutable que celui qu'il avait couru au bord du ruisseau, et il voulut
battre en retraite. On ne fait pas tout ce qu'on veut;--l'instant d'aprs, il n'tait plus qu' deux pas de la
charmante dormeuse. Elle avait la tte un peu releve, la bouche lgrement entr'ouverte par un demi-sourire;
ses cheveux s'taient dfaits et droulaient sur ses paules et sur sa poitrine leurs belles ondes soyeuses. Le
volume tait demeur ouvert sur ses genoux. S'approchant sur la pointe des pieds, Raymond s'en saisit et lut
ce qui suit:
"Vous me demandez les symptmes de cet amour. C'est premirement une ngative vive et prvenante, c'est
un air outr d'indiffrence qui prouve le contraire... c'est une suspension de tout ce mouvement de la machine
ronde, c'est un relchement de tous les soins ordinaires pour vaquer un seul, c'est une satire perptuelle
contre les gens amoureux. Vraiment il faudrait tre bien fou, bien insens! Quoi, une jeune femme l Voil une
bonne pratique pour moi, cela me conviendrait fort; j'aimerais mieux m'tre rompu les deux bras. Et cela on
rpond intrieurement: Et oui, tout cela est vrai; mais vous ne laissez pas d'tre amoureux; vous dites vos
rflexions, elles sont justes, sont vraies, elles font votre tourment, mais vous ne laissez pas d'tre amoureux;
vous tes tout plein de raison, mais l'amour est plus fort que toutes les raisons, vous tes malade, vous pleurez,
vous enragez, et vous tes amoureux."

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Le livre chappa de ses mains, que l'motion et le dpit faisaient trembler. Une fois encore il fit un
mouvement pour se retirer, et comme par une force irrsistible, ses pieds le ramenrent vers la chaise o miss
Rovel continuait son paisible sommeil. Il contempla d'un oeil ardent le dlicieux dsordre de ses cheveux, et
un frmissement courut dans toutes ses veines. Il saisit une de ces boucles dores et la froissa entre ses doigts;
miss Rovel ne s'veilla point. Alors il se pencha lentement vers elle, comme pour boire son haleine et sa vie;
elle ne bougea pas. Le dmon qui le possdait fut le plus fort; sa tte se perdit, il dposa un baiser brlant sur
ces lvres qui souriaient et qu'il crut sentir frissonner sous les siennes.
A l'instant, il recula jusqu' la muraille, plein de confusion, pouvant de ce qu'il venait de faire. Miss Rovel
tressaillit, passa la main sur son front, rouvrit les yeux, et le considrant d'un air tonn: "Ah! c'est vous,
monsieur! je crois en vrit que je dormais."
Il fixait sur elle des yeux perdus; il lui semblait que ses genoux, se drobant sous lui, allaient le prcipiter aux
pieds de cette blonde dcoiffe, que ses lvres remuaient dj pour publier sa dfaite, que son me lui
chappait. Il se ressouvint de la devise que Benvenuto Cellini a inscrite sur le pidestal de son Perse et qu'il
avait rcite demi-voix en traversant la place du Grand-Duc; sa fiert, venant au secours de son coeur aux
abois, lui cria: Mon fils, si quelqu'un te blesse, je te vengerai! Et il russit demeurer debout. Qui pourrait
compter les penses dont un homme est assailli dans certaines secondes de sa vie? Il se disait: "Qui es-tu?
est-ce bien toi? As-tu oubli ton pass et jusqu' ton nom? que sont devenus tes mpris et tes ressentiments,
ton caractre et ta volont? Est-i possible que l'homme que tu es soit la merci d'une boucle de cheveux dors
et d'une bouche qui sourit? Si tu dis un mot, si tu flchis le genou, c'en est fait, tu ne t'appartiens plus, tu te
seras donn tout entier, et qui? une coquette prcoce, qui ne sait pas, qui ne saura jamais aimer, et qui fera
gloire de t'avoir arrach un aveu dont elle triomphera aujourd'hui, dont elle rira demain. Et quand par
impossible elle t'aimerait comme tu l'aimes, que peux-tu esprer? que n'as-tu pas craindre? combien de
temps durera ton bonheur? Quelques jours, quelques semaines au plus, et tu expieras cette ivresse par des
remords, des inquitudes, des dfiances, par tous ces tourments raffins dont la femme a le secret et par
l'insupportable honte d'une ternelle servitude.
Pendant qu'il se parlait ainsi, Meg lui dit: "Eh bien! monsieur, qu'avez-vous me regarder? y a-t-il en moi
quelque chose d'extraordinaire?"
Il n'eut pas encore la force de rpondre; mais il se redressa et respira plus librement, il se sentait sauv.
"L, que se passe-t-il donc?" reprit-elle en rajustant ses cheveux.
Il recouvra enfin la parole et lui dit d'une voix douce, mais ferme: "Il ne se passe rien, rassurez-vous;
j'attendais que vous fussiez tout fait rveille pour vous annoncer une nouvelle... Je me suis rsolu partir
pour un long voyage."
Elle se leva tout d'une pice. "En effet, voil une nouvelle... Et peut-on savoir quel motif...
--Un travail, dit-il, un important travail que j'ai repris depuis peu. Je dois aller faire des recherches dans les
bibliothques de Paris, de Londres et de Berlin."
Elle tait devenue rouge comme une braise, ses yeux tincelaient, elle mordillait ses lvres: "Avez-vous fait
part de votre rsolution Mlle Ferray?
--Non, je ne l'ai prise que tantt et il m'en a cot." Il ajouta vivement: "Vous savez combien je suis casanier."
Elle ramassa le volume qui gisait sur le parquet, le remit sur le rayon de la bibliothque, prit le volume qui
faisait suite. Ses mains tremblaient; mais elle avait le ton net et pos quand, s'tant retourne, elle lui
demanda: "Quand partez-vous?"

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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Il voulait dire demain; ce mot lui parut impossible prononcer, il s'accorda un dlai de grce et rpondit:
"Avant dix jours."
Elle le regarda fixement, il soutint bravement le feu. "J'espre, monsieur, que vous m'crirez quelquefois.
--Pouvez-vous en douter? s'cria-t-il; ne savez-vous pas que mes penses, mes souvenirs..." Il demeura court;
puis, se reprenant, il russit dire avec un sourire affectueux: "Miss Rovel, un tuteur tel que moi ne peut
oublier une pupille telle que vous."
Et l'ayant salue il se rfugia dans sa chambre, pendant qu'elle regagnait la sienne. Une demi-heure plus tard,
ils se retrouvrent dans la salle manger. Vers le milieu du dner, Raymond communiqua son projet sa
soeur. Elle demeura bouche bante et l'obligea de se rpter; elle le regardait, puis elle jetait un coup d'oeil
Meg, comme pour chercher dans leurs yeux une rponse aux questions qu'elle s'adressait. Devait-elle prendre
cette tonnante nouvelle en bonne ou mauvaise part? Ce voyage tait-il un mchant caprice ou le symptme
d'une complte gurison? Raymond dsirait-il quitter l'Ermitage parce que la prsence de miss Rovel y gnait
sa mlancolie, ou fallait-il croire que, renouant avec son pass, il se dcidait rentrer dans la vie active et
revoir le monde? Il la tira d'incertitude en lui disant presque gament: "Que veux-tu, ma chre? c'est ta faute.
Mon voyage Florence m'a dgourdi les jambes; elles demandent cheminer, et peut-tre me mneront-elles
au bout du monde.
--Tu nous promets pourtant d'en revenir?
--Assurment," lui dit-il, et il parla d'autre chose.
Il resta quelque temps au salon aprs le dner, devisant d'un air ais et naturel. Quand il lui parut qu'il avait
suffisamment port sa croix, il serra la main de sa soeur, fit une inclination de tte miss Rovel, et remonta
dans son appartement.
Aprs qu'il se fut retir, Meg arpenta le salon, l'oeil sombre, les joues enflammes, le front orageux; puis,
venant s'asseoir en face de Mlle Ferray, qui tricotait des mitaines pour une vieille femme du voisinage, elle lui
dit d'un ton sarcastique: "Savez-vous, mademoiselle, pourquoi M. Ferray partira dans dix jours pour un long
voyage?
--Il s'en est expliqu lui-mme, ma chre enfant, lui rpondit Mlle Ferray. Mon souhait s'est accompli, il a
repris got l'arabe, et les importantes recherches que demande son travail...
--L'arabe est le cadet de ses soucis, reprit Meg en secouant les paules. Trve de sornettes! vous tes d'une
crdulit! Peut-tre ne suis-je pas polie; on apprend ne pas l'tre dans cette maison, car il s'y passe des
choses... Encore un coup, mademoiselle, voulez-vous savoir pourquoi votre frre et mon tuteur se sont dcids
au pied lev s'en aller courir le monde? Vous le dirai-je? m'coutez-vous? C'est que mon tuteur et votre frre
sont perdument amoureux de miss Rovel."
A cet trange discours, Mlle Ferray laissa couler trois mailles et tomber son tricot sur ses genoux. "Avez-vous
perdu le sens, Meg! s'cria-t-elle. Que signifie cette monstrueuse invention? O prenez-vous que mon frre,
que votre tuteur...
--Il faut pourtant bien que cela soit, puisque cela est. La preuve, la voici. Il m'tait venu des soupons, j'ai
voulu en avoir le coeur net. Tantt j'tais dans la bibliothque, quand j'ai entendu le pas de M. Ferray au bout
du corridor. Je me jette sur une chaise dans une attitude assez heureuse, assez romantique, et je fais semblant
de dormir poings ferms. Il entre, se rapproche, tourne autour de moi comme un chat autour d'un fromage;
puis, empoignant son courage deux mains, for shame! miss Agathe, il me plante sur la bouche un grand
baiser, qui tait, ma foi! fort bien appliqu.

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--Oui ou non, faut-il vous croire? dit Mlle Ferray. Et vous rouvrtes les yeux?
--Vous conviendrez qu'on se rveillerait moins. Dieu! qu'il avait l'air drle! l'air d'un voleur qu'on vient de
surprendre la main dans le sac. Si je ne me trompe, il se livrait une grande dlibration intrieure qui dura
bien un sicle. J'ai dcouvert qu'il a adopt pour ses petites affaires de conscience le systme des deux
chambres. Sa chambre des communes opinait pour qu'il se jett mes genoux et me ft une dclaration en
forme; mais la chambre des lords, vous voyez d'ici ces majestueuses perruques marteaux, l'exhortait ne pas
compromettre sa chre dignit, et les lords ont eu le dernier mot. Par leur conseil, il a imagin de me dire qu'il
avait affaire Paris et que dans huit jours il prendrait le large."
Cette histoire paraissait Mlle Ferray plus extraordinaire, plus incroyable, plus exorbitante que tous les contes
de la bibliothque bleue. On serait venu lui annoncer que l'empereur de la Chine tait tomb amoureux d'elle
et lui faisait demander sa main qu'elle et t moins bahie; toutefois Meg tait si nette, si obstine dans ses
affirmations qu'elle dut bien finir par se rendre. Au surplus, depuis qu'elle avait appris que son frre tait all
au bal masqu, Mlle Ferray avait dcid que tout est possible. Elle garda quelque temps le plus profond
silence; puis, aprs beaucoup de prfaces, de prologues, de prambules, d'avant-propos, avec force priphrases
et circonlocutions, changeant de couleur chaque mot, rajustant sa coiffe, se grattant le front avec son aiguille
tricoter, elle en vint poser Meg une question qui tendait savoir s'il tait permis d'admettre qu'un jour ou
l'autre on pt vraisemblablement supposer... Elle ne trouva pas la fin de son discours; peine un faible jour
s'tait-il rpandu sur sa pense, elle se replongeait dans les tnbres.
"Vos questions ne sont pas claires, reprit Meg avec un sourire qui n'tait pas bon; mais je crois deviner que
vous voudriez bien savoir s'il est permis d'admettre qu'on puisse supposer qu'un jour la passion de M. Ferray
pour sa pupille soit paye de retour. A vous parler franchement, j'ai pour lui quelque amiti, mais d'amour,
point; o le prendrais-je? Il y a entre nous une telle diffrence d'ge, de caractre, d'opinions, de gots! Vous
nous enfermeriez, lui et moi, dans une cage, aprs-demain l'un aurait mang l'autre. Mon Dieu! je ne dis pas
que si, aprs la petite privaut qu'il a prise avec moi, il s'tait jet mes genoux pour implorer ma merci, pour
me dclarer sa passion, et qu'il se ft cri avec un beau feu et un bel accent: Miss Rovel, je vous aime, je
vous adore!... peut-tre mon coeur se ft mu, peut-tre dans la suite des temps... Mais, je vous le dis, miss
Agathe, votre frre et mon tuteur ont trop d'orgueil, et, quand on a de l'orgueil, on ne sait pas aimer, et je suis
ainsi faite qu'il me serait impossible d'aimer un homme qui ne m'aimerait pas comme je veux tre aime.
Chacun a ses fantaisies, voil la mienne."
Mlle Ferray entreprit de dfendre son frre, et s'effora de dmontrer Meg qu'elle prenait pour de l'orgueil
les scrupules d'une dlicatesse outre et d'une fiert trop chatouilleuse. Meg, pour toute rponse, hochait la
tte, tandis que de ses jolis ongles de chat, elle effilochait avec rage les franges de sa ceinture. Enfin elle
interrompit Mlle Ferray en lui disant:
"Quand vous raisonneriez jusqu' demain, vous n'empcheriez pas M. Ferray d'tre un orgueilleux, et les
orgueilleux ne sont pas mon fait. Puisque sa superbe est son bien suprme et sa matresse adore, et qu'il
projette de lui faire voir le monde, qu'il l'emmne Paris, Londres, Pkin, et que Dieu bnisse leur
plerinage!"
Mlle Ferray retomba dans le silence; elle paraissait rflchir profondment. Enfin elle dit avec un soupir:
"Mon frre a raison, Meg; il fera bien de partir. Je regrette mme qu'il ne parte pas ds demain; mais j'ai une
prire vous adresser: je vous demande en grce de ne pas lui laisser souponner que vous avez surpris son
secret.
--Rassurez-vous, rpondit-elle sur un ton d'ironie emphatique. Nous sommes plus gnreuse que vous ne
pensez; nous aurons piti de ce grand malheur et de ce dsastreux naufrage d'une illustre sagesse qui se
croyait l'abri de tous les hasards. Il n'y a pas dire, les deux yeux que voici en ont eu raison."

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L-dessus elle se leva, embrassa froidement Mlle Ferray, alluma une bougie et monta en chantonnant l'escalier
qui conduisait sa chambre. Elle trouva dans le vestibule Pamla, qui, les yeux gros de sommeil et dodelinant
de la tte, l'attendait pour l'aider dans sa toilette de nuit. Meg la secoua en lui disant: "Eternelle dormeuse,
rvais-tu d'un duc ou d'un prince?
--Ah! mademoiselle, repartit la ngresse, que peut-on faire de mieux que de dormir ou de rver dans cette
lugubre maison qui sue l'ennui? Je suis une femme morte, si j'y reste un mois de plus.
--Triple niaise que tu es! reprit Meg, qui te prie d'y rester? Puisque tu aimes le changement et les aventures, je
te jure que tu auras bientt de quoi te satisfaire." Et, lui pinant le bras avec une telle vhmence qu'elle lui
arracha un cri de douleur: "Apprends que je suis en colre, et que dans mes colres je suis capable de tout."
CINQUIEME PARTIE
X
Mlle Ferray passa une partie de la nuit mditer sur le bizarre vnement que lui avait racont miss Rovel.
Jamais mathmaticien ne tourna et ne retourna dans sa tte avec plus d'application un problme compliqu
d'analyse transcendante. Du caractre dont elle tait, il lui fallut peu de temps pour apprivoiser son esprit avec
une aventure que dans le premier moment elle avait tenue pour incroyable. De syllogisme en syllogisme, elle
en vint conclure que ce qui lui avait d'abord paru un malheur tait une dispensation providentielle des plus
heureuses. La Fontaine a dit que "volontiers gens boiteux hassent le logis." Mlle Ferray ne hassait point son
logis, par la raison que, sans changer de place, elle voyageait beaucoup. Son imagination galopait si vite que
les vnements avaient peine la rattraper, et ses songes taient d'habitude couleur de rose. Comme on sait,
aprs que son indulgence avait tout expliqu, son optimisme se chargeait de tout arranger. Elle arrangea si
bien les choses cette nuit que, lorsqu'elle s'endormit, depuis un an rvolu Raymond avait pous Meg et de ce
mariage tait n un superbe enfant, lequel avait le teint basan de son pre et les cheveux blonds de sa mre.
La nuit, tout est facile, tout cde, tout flchit; le jour venu, on s'aperoit son dam que les murs sont
impntrables, que les barres de fer ne plient pas comme des roseaux, que les tuiles psent et qu'il est fcheux
d'en recevoir une sur la tte, qu'enfin esprit et matire, la proprit fondamentale de toutes les choses de ce
monde est de rsister nos fantaisies. Mlle Ferray eut le chagrin d'exprimenter au saut du lit ces inexorables
rsistances de la vie. Ds qu'elle fut leve, sous le premier prtexte dont elle s'avisa, elle se rendit dans la
chambre de son frre, dtermine le forcer dans ses derniers retranchements, lui dmontrer que tout
pouvait s'arranger. Elle le trouva si calme, si souriant, si doucement rsolu, il lui expliqua d'un ton si dlibr
le dsir qu'il avait de revoir Paris et le profit qu'il attendait de son voyage, qu'elle en fut toute dconcerte.
Elle ne se dsista pas du premier coup; pour le mettre l'preuve, elle lui reprsenta qu'elle apprhendait de
rester seule l'Ermitage avec miss Rovel; serait-elle de force gouverner les vivacits et, le cas chant,
dompter les rbellions de cette enfant, qui n'tait plus une enfant? Il lui rpliqua que ses craintes taient peu
fondes, que Meg lui tait trop attache pour lui donner de graves ennuis, qu'au demeurant, s'il survenait
quelque incident, au premier avis il accourrait.
Elle insista encore. "Puisqu'il faut tout dire, mon bon frre, reprit-elle, et tout prvoir, je dois te rvler un
dtail dont je ne t'avais point parl pour ne pas t'inquiter. Depuis que Meg est de retour l'Ermitage, elle a
reu quelques jours d'intervalle deux lettres dates de Florence, j'en ai vu l'adresse, qui ne m'a point paru
crite de la main d'une femme; je l'ai questionne ce sujet, je n'ai tir d'elle aucun claircissement."
Il rflchit une minute, puis il rpondit avec une tranquillit parfaite: "Ne nous mettons pas martel en tte;
selon toute apparence, ces deux lettres venaient de lady Rovel, dont l'habitude est de prendre pour son
secrtaire le premier gratte-papier qui lui tombe sous la main. Quand elles auraient t crites par M. de
Boisgent ou par quelqu'un des nombreux adorateurs que miss Rovel avait attels son char et que son
brusque dpart a d consterner, le mal ne serait pas grand. Si elle avait laiss un attachement srieux

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

89

Florence, il aurait fallu lui mettre les poucettes pour la ramener l'Ermitage, cela me parat aussi vident
qu'une vrit de gomtrie. Je suis convaincu que, bien que sa montre avance, l'heure des grandes passions n'a
pas encore sonn pour cette fillette. Elle joue avec la vie et les hommes comme une jeune chatte avec son
ombre. Au surplus, elle possde un fonds de bon sens, de judicieuse raison, qui doit entirement nous
rassurer."
Tout cela fut dit si naturellement, que Mlle Ferray souponna Meg de lui avoir cont des billeveses, de s'tre
divertie la mystifier. Elle ne se doutait pas que la srnit de Raymond tait la marque d'une grande force
d'me, qu' peine l'eut-elle quitt, il demeura longtemps immobile, son visage enfoui dans ses mains, et que
tout coup, ayant entendu sous sa fentre la voix et le rire de miss Rovel, il se leva en sursaut, ple comme la
mort, serrant si fort entre ses doigts une petite cuiller de vermeil, dont il se servait pour sabler son papier, qu'il
la brisa en deux morceaux.
Si la tranquillit de son frre tonnait Mlle Ferray, la conduite de Meg lui donnait beaucoup penser. Pendant
deux jours, miss Rovel eut des allures singulires, l'humeur irritable, le teint chauff, des manires brusques
et cassantes, des gats forces, quelque chose de noir dans le regard. Mlle Ferray l'observait d'un oeil
perplexe. Si elle avait t sre de pouvoir la raccommoder sans qu'il y part, elle lui aurait volontiers ouvert la
tte pour savoir ce qu'il y avait dedans; peut-tre y aurait-elle dcouvert quelque sinistre complot, une
vritable conspiration des poudres. Etant alle la trouver un matin pour essayer une fois de plus de la
confesser, elle la surprit occupe transporter dans une malle une partie de son linge. Avant qu'elle et le
temps de l'interroger, miss Rovel se plaignit d'un ton vif que sa commode sentait le moisi. Mlle Ferray
examina soigneusement cette commode et s'assura qu'elle tait en fort bon tat. "Cela prouve, lui rpondit
Meg, que nous n'avons pas les mmes ides sur le sec et sur l'humide."
Dans l'aprs-midi du mme jour, peu avant le crpuscule, comme Mlle Ferray traversait la terrasse un arrosoir
la main, elle fut presque renverse par un tourbillon qui fondit sur elle l'improviste en lui criant: "Je vais
faire un tour pour me rchauffer les pieds." Il avait plu le matin, et il soufflait un vent aigre. Au bout d une
demi-heure, ne voyant pas Meg revenir, Mlle Ferray craignit qu'elle ne se ft arrte dans le bois et qu'elle ne
s'y refroidt. Ayant pris un chle son bras, elle partit sa recherche. Elle arrivait au bord du ruisseau quand
elle crut entendre le murmure de deux voix, et l'instant d'aprs elle reconnut celle de Meg; ces mots
distinctement prononcs arrivrent son oreille: "Soit, je ferai ce que vous voulez."
Mlle Ferray tait un peu curieuse de son naturel, et depuis quelques jours elle avait de bonnes raisons pour
l'tre beaucoup; mais elle prouvait une horreur instinctive, irrsistible, pour tout ce qui ressemblait une
trahison. Si vif que ft son dsir de savoir envers qui et quel propos Meg venait de prendre ce solennel
engagement, au lieu de faire silence pour en entendre davantage, elle se hta de l'appeler haute voix. Meg lui
rpondit aussitt, et, accourant sa rencontre, lui cria tout essouffle: "Vous arrivez propos, mademoiselle;
cet homme commenait m'effrayer." A ces mots, elle la prit par les deux paules, lui fit faire volte-face et
l'emmena hors du bois.
"Un homme capable de vous effrayer! lui dit Mlle Ferray en l'enveloppant du chle qu'elle portait son bras.
Qui est cet hros?
--Une faon de maraudeur, un chercheur d'os, qui remontait le ruisseau sur l'autre rive, et qui m'a demand
l'aumne d'un ton leste et insolent. J'avais d'abord refus, il a fait mine de passer l'eau pour venir moi. "Je
ferai ce que vous voulez," lui ai-je dit, et je lui ai jet ma bourse la figure."
Comme Mlle Ferray, un peu tonne, la regardait d'un oeil interrogateur, "Vous ne me croyez pas? reprit-elle
en riant. Vous avez raison, ce vaurien est un amoureux qui me proposait de m'enlever.
--Vous dirai-je ce qui me dplat en vous? repartit Mlle Ferray. C'est qu'il est impossible de savoir quand vous
plaisantez.

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--Voil un reproche, dit-elle, que m'adressa un jour Florence le prince Natti. On est ce qu'on est, on ne se
refait pas.
--Je ne pense pas l-dessus comme vous, lui rpliqua Mlle Ferray; j'ai toujours cru que le dsir de nous rendre
agrables ceux qui nous aiment tait capable d'oprer des miracles."
Ce mot fit impression sur Meg, elle eut presque l'air de s'attendrir. "Miss Agathe, s'cria-t-elle, le diable n'est
pas si noir qu'on le prtend, et je veux vous faire une promesse. Je ne sais pas combien de temps encore
maman me laissera ici; vous savez qu'elle s'occupe de me chercher un mari, et je suis dtermine ne pas
discuter son choix. J'achterai chat en poche et ne rglerai mes comptes qu'en revenant du march. Ce que je
puis vous promettre, c'est qu'aussi longtemps que je resterai ici, et durant l'absence de monsieur votre frre, je
serai bonne, douce, charmante, et que dsormais je vous montrerai toutes les lettres que la poste m'apportera."
Emue jusqu'aux larmes de son bon mouvement, Mlle Ferray lui en tmoigna sa reconnaissance. "Vous
pourriez me donner une marque d'amiti plus prcieuse encore, lui dit-elle. Soyez tout fait sincre,
dcidez-vous m'ouvrir votre coeur.
--Bon, je vous vois venir, rpondit Meg. Mademoiselle, je vous dclare une fois pour toutes que l'vnement
que vous souhaitez est impossible, d'abord parce que je n'aime pas M. Ferray, ensuite parce qu'il ne m'aime
pas assez. Son amour est comme ces pommes trop faites d'un ct et trop vertes de l'autre. Je dteste les fruits
mal mrs; ils sont aigrelets et agacent les dents."
Soit que les reproches de Mlle Ferray l'eussent touche, soit par une autre cause d'elle seule connue, le
mauvais vent qui soufflait depuis deux jours sur miss Rovel tomba tout coup. Il se fit une dtente dans son
esprit, ses nerfs se calmrent, son regard s'adoucit, plus de brusqueries ni de bourrasques. Elle tmoignait
son tuteur une politesse affectueuse, l'interrogeait avec intrt sur ses plans de voyage, lui recommandait
d'crire souvent et promettait de lui rpondre courrier par courrier. Mlle Ferray ne savait plus que croire; elle
prit son parti de ne point approfondir ce mystre et de s'abandonner aux destins, un bandeau sur les yeux.
Tous les soirs vers onze heures, Raymond faisait le tour de la maison et des dpendances, pour s'assurer qu'il
ne se passait rien d'insolite dans son couvent, que les huis taient ferms et les feux teints. L'avant-veille du
jour irrvocablement fix pour son dpart, comme il venait d'achever sa tourne nocturne, il eut une faiblesse
telle que peut s'en permettre un homme qui est sr de sa force. Miss Rovel venait de remonter dans son
appartement, dont les croises donnaient sur la route. Raymond se figura qu'il s'endormirait plus facilement
aprs avoir vu une ombre se promener sur un rideau. Il envisageait son amour comme un condamn mort qui
devait tre excut le surlendemain, et on a quelque indulgence pour les dernires fantaisies des condamns. Il
retourna sur ses pas, rouvrit la porte de la cour, traversa en biais le chemin, et alla s'adosser contre une barrire
abrite par un tilleul. Son voeu fut exauc; pendant deux minutes, il contempla une mousseline blanche sur
laquelle passait et repassait une ombre lgre. Bientt s'y dessina une autre ombre plus opaque, beaucoup
moins thre, et Pamla, cartant le rideau, ouvrit la fentre, regarda un instant dans la nuit, puis ferma les
volets, et tout fut dit.
Raymond allait quitter son embuscade, quand il entendit le bruit d'un pas qui se rapprochait. Honteux de sa
draison, qu'il condamnait comme une lchet, jaloux de la drober tout l'univers, sa conscience trouble eut
peur d'un passant, et il voulut lui laisser le temps de vider la place. Il n'y avait pas de lune, le ciel tait voil et
la nuit obscure. Raymond eut beau sonder du regard les tnbres, il n'y discerna aucune forme humaine, et
bientt il n'out plus rien; on avait fait halte ou rebrouss chemin. Comme il se disposait pour la seconde fois
traverser la route, un incident bizarre le retint immobile son poste. Aprs avoir donn ses soins sa jeune
matresse, Pamla, une lampe la main, tait descendue dans sa chambre, situe au rez-de-chausse. Elle
s'approcha de sa fentre, qui tait grille, alluma un rat de cave, et le passa dans l'intervalle de deux barreaux
en dployant toute la longueur de son bras. tait-ce un signal? tait-ce un phare? Le promeneur qui avait fait
halte se remit en marche; aussitt la ngresse souffla sa lumire. L'instant d'aprs, quelqu'un, rasant la

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muraille, s'avana vers la fentre grille, et une longue chuchoterie commena sur une note tour tour assez
tendre ou assez aigre, mais si basse que Raymond aux coutes ne put attraper un seul mot.
Il ne laissa pas de se fliciter de l'incident. Depuis longtemps il piait une occasion favorable pour mettre sa
pupille en demeure de renvoyer Pamla, qu'il se souciait peu de laisser auprs d'elle durant son absence. Il
remercia le hasard qui le servait si bien, et il allait se montrer et verbaliser, quand, Pamla ayant referm
brusquement sa fentre, l'homme partit en hte, reprenant grandes enjambes le chemin par lequel il tait
venu. En sa qualit de juge instructeur procdant une information, Raymond regretta que l'oiseau se ft
envol avant qu'il et pu prendre son signalement. Il craignait de compromettre sa dignit en courant aprs lui;
il rtrograda de quelques pas, enfila un sentier qui coupe travers champs et rejoint la route en face d'une
croise, o l'on allume une lanterne dans les nuits sans lune. En arrivant au bout du sentier, Raymond s'aperut
avec dplaisir que l'huile manquait au falot, dont la lumire tait si faible que l'homme passa sans qu'il pt
dmler ses traits. Il constata seulement que son chapeau tait en feutre mou, que sa taille tait haute, qu'au
surplus le galant n'avait la tournure ni d'un laquais, ni d'un journalier. "Pourquoi ne serait-ce pas un prince?"
se dit-il gament, et il fit la rflexion que Pamla n'tait pas une me vulgaire, que l'homme ne commenait
pour elle qu'au marquis, qu'aprs s'tre emmarquise il tait naturel qu'elle vist plus haut, que cette Diane
africaine n'adressait ses flches qu'au gros gibier. Soudain une douleur aigu lui traversa le coeur comme un
glaive. Il venait d'aborder la pense que le coureur de nuit, qu'il avait surpris tantt prs de sa maison, en
voulait, non une ngresse, mais une blanche dont lui Raymond avait la garde, que peut-tre cet adorateur
de lvres paisses les employait transmettre des messages. Il fut prit d'un blouissement, il lui sembla que le
falot, se rallumant tout coup, projetait une clatante lumire et qu'il apercevait au bout de la route un homme
qui marchait vite, se frottait les mains et le narguait en lui criant son nom, qu'il ne parvenait pas entendre. Il
dit demi-voix: "Renoncer elle, j'en suis capable; mais souffrir qu'on me la vole! ce serait trop me
demander." Et sa haine passa en revue tous les visages d'hommes qu'il connaissait.
Cependant il se remit par degrs de cette secousse, il combattit ses imaginations, tcha de se dmontrer
lui-mme que ses soupons taient absurdes, et, tout en raisonnant, il atteignit la cour de l'Ermitage, dont il
avait laiss la porte ouverte. Le sort voulut qu'il y trouvt encore un homme, mais celui-l n'tait point
mystrieux comme l'autre. Il venait de se cogner contre un boute-roue; frottant son genou, il se rpandit en
imprcations contre les maisons mal claires. Raymond prit dans son gousset un briquet phosphorique, et
ralluma la lanterne de la grille. A la plaque de mtal qui brillait sur le devant de sa casquette, il reconnut dans
ce butor un commissionnaire de place, et il lui demanda d'un ton rude qui il en avait et ce qu'il voulait.
L'homme la casquette, qui tait en pointe de vin, rpondit qu'on l'avait charg de porter un paquet
l'Ermitage, que sur de fausses indications il s'tait gar, que depuis trois heures il demandait son chemin de
maison en maison.
"Et de taverne en taverne, interrompit Raymond. O est votre paquet?"
Le commissionnaire, peu solide sur ses jambes, employa quelques minutes fouiller dans ses poches; il en tira
enfin une petite bote, soigneusement enveloppe dans un papier gris ficel et cachet, et la montrant
Raymond sans la lui donner: "Ce bibelot, dit-il, est pour une jeune demoiselle qui demeure ici, et on m'a
expressment recommand de le lui remettre en main propre."
Raymond lui arracha la bote de vive force. Que n'invente pas un esprit troubl? Une seconde lui avait suffi
pour chafauder une histoire et pour la mettre en quilibre sur la pointe d'une aiguille. Sous le papier gris qu'il
ptrissait entre ses doigts se cachait une lettre qu'on n'avait pas os confier la poste; cette lettre avait t
crite par le promeneur nocturne dont il n'avait pu distinguer les traits, lequel tait venu tout l'heure chercher
la rponse, ne se doutant pas que son Mercure s'tait oubli dans un cabaret.
"Qui vous envoie? demanda-t-il au commissionnaire.
--Ah! bien, s'il fallait savoir le nom de tout le monde, voil un mtier qui serait bien encombrant, rpliqua

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celui-ci.
--N'est-ce pas un homme haut sur ses jambes, coiff d'un chapeau de feutre noir? reprit Raymond bouillant
d'impatience.
--Que diable cela peut-il vous faire? repartit le crocheteur; voulez-vous le lui acheter?
--Vous tes un sac--vin ou un fripon!" lui riposta-t-il brutalement, et il lui ferma la grille au nez. Il regagna sa
chambre, o peine fut-il entr, qu'il dposa la bote sur sa table. Il l'examina, la mania, la tta, la palpa; plus
il la regardait, plus il lui trouvait un air suspect, une physionomie sinistre et sclrate. Srement cette
bonbonnire ficele et cachete contenait quelque poison foudroyant; il le sentait dj courir dans ses veines,
attaquer les sources mmes de sa vie. Il prit des ciseaux, fit un mouvement pour couper la ficelle; mais,
comme prcdemment sur la route, il se prit parler demi-voix: "Bartholo vit encore, se dit-il, le voici!" Et
il posa le doigt sur son front. Il ressentit un transport de fureur contre les cheveux blonds qui faisaient violence
son caractre et le rduisaient de tels abaissements; ces sortes de haines ne sont que des amours retourns,
et l'envers de l'toffe ressemble si fort l'endroit que souvent on les confond l'un avec l'autre. Toutefois bien
lui en prit d'avoir voqu le souvenir du tuteur de Rosine, car il se coucha sans avoir coup la ficelle.
Le lendemain, quand il descendit pour djeuner, il avait la bote dans sa poche. Pendant le repas, on ne causa
que de sujets oiseux; mais au dessert miss Rovel demanda tout coup Mlle Ferray s'il n'tait pas venu pour
elle un petit paquet qu'elle attendait de Florence.
Raymond la regarda fixement. "Excusez ma ngligence, lui dit-il. Ce paquet m'a t remis hier au soir par un
crocheteur pris de vin, qui ne l'apportait point de Florence; il venait de Genve, envoy par une inconnu de
haute taille, coiff d'un chapeau de feutre. C'est tout ce que j'ai pu tirer de ce manant.
--Que l'inconnu ft petit ou grand, qu'il et un chapeau ou n'en et point, rpondit-elle avec enjouement, je
suis enchante que son envoi soit arriv bon port."
Et Raymond lui ayant fait passer la bote, elle en examina l'enveloppe, puis la posa prs de son assiette, et se
mit tambouriner sur la table avec son couteau.
Malgr lui, les yeux de Raymond se reportaient toujours, sur le sinistre papier gris. Apparemment miss Rovel
s'en aperut, car elle lui dit brle-pourpoint: "Comme vous avez raison de vous moquer des femmes,
monsieur, elles sont si curieuses! Regardez plutt Mlle Ferray, elle grille d'envie de savoir ce qu'il y a dans ce
papier gris. Lui donnerons-nous ce contentement? Dans ce papier, il y a un crin, dans l'crin un mdaillon, et
dans le mdaillon, sur mon honneur, un joli petit portrait.
--Le portrait de qui?" demanda Raymond en jouant l'insouciance.
Elle ramena sa tte en arrire, et d'un air de bravade: "Le portrait de quelqu'un que j'aime beaucoup plus que
vous ne l'aimez, de quelqu'un qui vous trouvez mille dfauts que je ne lui trouve pas, de quelqu'un dont vous
gotez peu la socit et que je gote beaucoup, de quelqu'un dont vous vous dfiez comme du diable et qui
je dis tous mes secrets.
--Qui est ce monsieur? rpliqua-t-il d'une voix sourde.
--Ai-je dit que c'tait un monsieur?" fit-elle en se reculant comme une chatte qui, avant d'trangler sa souris,
lui permet de respirer un instant et de faire ses adieux la vie. Puis elle s'cria: "Au fait, les tuteurs ont le droit
de tout voir." Et, coupant la ficelle, brisant le cachet, elle dplia l'enveloppe avec une lenteur calcule qui
exasprait Raymond. Elle en tira un crin, et de l'crin un mdaillon qu'elle prsenta tout ouvert son tuteur,
lequel s'avisa que ce mdaillon contenait un charmant portrait sur mail de miss Rovel en personne.

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

93

Il laissa chapper un soupir de soulagement, et dit avec la gat d'un homme qui avait la corde au cou et qu'on
dtache: "Il est charmant, ce portrait; quel en est l'heureux possesseur, et comment peut-il consentir vous le
restituer?
--Les tuteurs ont le droit de tout savoir, rpondit-elle; je l'avais fait faire Florence pour mon frre William.
La Barbade est bien loin, j'ai craint qu'il ne se perdit en route, et j'ai mieux aim le garder jusqu' ce qu'il
trouvt un amateur. L'autre jour j'ai crit maman de me l'envoyer par une occasion, l'occasion s'est
rencontre, et le voil, ce portrait. J'ai quelque dsir de lui faire voir le monde en bonne et sre compagnie.
Vous voudrez bien l'emmener avec vous Paris, la copie vous incommodera moins que l'original."
Raymond se confondit en remercments; il ne laissait pas de se mfier encore, et son regard en dessous
observait l'crin, qui tait rest aux mains de miss Rovel; il pouvait avoir un double fond. Elle se leva et lui
dit: "Le mdaillon, l'crin, le papier gris, les ficelles, les cachets, je vous donne tout, et les mystres de ma vie
par-dessus le march!" Et, lui jetant le tout ple-mle sur son assiette, elle s'enfuit en riant.
Pendant une partie de l'aprs-midi, Raymond eut le coeur singulirement lger. Il fuma un cigare sur la
terrasse, et il dcouvrit que le ciel tait d'un bleu suave, qu'avril est un mois dlicieux, qu'aprs une longue
maladie le soleil venait d'entrer en convalescence, que les fredons des oiseaux et les haies habilles de neuf
clbraient l'envi cette rsurrection, qu'il y avait dans l'air une odeur de renouveau, que le monde a t fait
par quelqu'un qui s'y entendait, que tout vient point qui sait attendre, et que les coureurs de nuit ont
l'excellente habitude de prfrer les ngresses aux blanches.
Cependant ses dfiances se rveillrent subitement lorsque, ayant vu Pamla traverser la cour avec un panache
sur la tte, et lui ayant demand o elle allait, la ngresse lui rpondit que miss Rovel l'envoyait la ville faire
des emplettes.
"Ne t'attarde pas en chemin, paresseuse!" lui cria Meg, qui parut sur le seuil de la porte. La ngresse dtala.
Raymond, s'approchant de sa pupille, lui dit: "Je dsire, miss Rovel, que cette fille ne reste pas plus longtemps
votre service." Et il lui raconta que la veille, comme il s'assurait si la porte de la cour tait ferme, il avait
surpris la ngresse sa fentre, changeant de tendres propos avec un inconnu.
"En vrit!" s'cria-t-elle avec un peu d'motion, et, se remettant bien vite: "Etait-il aussi coiff d'un chapeau
de feutre?
--Il n'importe, rpliqua-t-il en tordant sa moustache. Cette crature est une dvergonde, et il me tarde de lui
voir les talons.
--Bah! dit-elle, comme tout le monde, elle a des besoins de coeur, il faut tre indulgent pour les mes
sensibles." Puis, changeant soudain de propos, elle pria son tuteur de faire avec elle une dernire promenade
dans le bois. Il lui rpondit d'un ton sec qu'il tait dsol de se priver de ce plaisir, mais qu'il avait, lui aussi,
quelques emplettes faire en ville, et que, son dpart tant fix au lendemain, il ne les pouvait ajourner.
"Je n'aime pas les hommes qui sont si srs de leurs volonts," repartit-elle, et, ce disant, elle lui tourna le dos.
Quelques instants plus tard, Raymond s'acheminait d'un bon pied vers Genve. Il connaissait assez l'indolente
dmarche de la ngresse pour se flatter que, malgr les recommandations de miss Rovel, il regagnerait
l'avance qu'elle avait sur lui. Toutefois, quoiqu'il ft diligence, peu s'en fallut qu'elle ne lui chappt. Il
atteignit les abords de la ville sans l'avoir rejointe; mais du haut d'une colline couronne d'une glise russe,
comme il promenait en cercle autour de lui son oeil d'pervier, il aperut un chle et un panache rouges qui
traversaient une place, se dirigeant du ct du grand quai. Il hta le pas et les revit au moment o ils se
disposaient passer les ponts. Il ne les perdit plus de vue et constata qu'ils entraient l'Htel des Bergues. A

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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son tour, il traversa le pont, alla s'tablir dans l'le Rousseau, sur un banc qui faisait face la porte principale
de l'htel. Aprs dix minutes d'une attente fivreuse, il vit la ngresse ressortir. Il la laissa s'loigner. Sur ces
entrefaites, ayant lev le nez, il tressaillit en avisant sur un balcon un homme de haute taille, de belle tournure
et coiff d'un chapeau de feutre. Cet homme lui tait bien connu, il s'appelait le prince Sylvio Natti.
Il quitta aussitt son banc, et prit si bien ses mesures que Pamla tait encore assez loin de l'Ermitage
lorsqu'elle sentit une main qui lui serrait le bras comme dans un tau, et quelqu'un lui cria: "Livrez-moi
sur-le-champ la lettre que vous a remise le prince Natti."
Si elle en avait eu le moyen, la ngresse et pli, blmi d'pouvante. A vrai dire, les regards froces que lui
jetait Raymond n'taient pas propres la rconforter. Elle essaya pourtant de payer d'audace, et, rpandant
toutes les larmes de son corps, elle protesta que Raymond lui faisait injure, qu'elle tait une honnte fille,
clbre dans les deux mondes par sa retenue, incapable de prter son ministre un commerce que la morale
la plus rigide ne pourrait avouer. Puis, changeant de gamme, elle feignit de lui confesser, avec des airs de
pudeur effarouche, que le prince Natti tait amoureux d'elle, qu'il en perdait le boire et le dormir, qu'elle
s'tait rendue l'htel des Bergues pour l'adjurer de respecter sa vertu.
"Remettez-moi cette lettre," lui rptait Raymond en lui disloquant le bras. Elle vida la poche de sa robe et la
retourna pour lui prouver qu'elle ne contenait aucune contrebande. Elle en avait d'abord retir son mouchoir
qu'elle gardait dans sa main; il le prit, le secoua, en fit tomber un papier, qu'il se hta de ramasser. Ce papier
tait un ph. Il fut sur le point d'en faire sauter le cachet; aprs rflexion, il se contenta de le serrer dans son
portefeuille, en disant Pamla: "Que vos paquets soient faits ds ce soir! Demain, la pointe du jour, vous
sortirez de chez moi pour n'y jamais rentrer."
La laissant ses rflexions, il se dirigea rapidement vers l'Ermitage. Il trouva miss Rovel dans le salon, face
face avec Mlle Ferray, qui ne souponnait point cet ange de loger le diable dans ses yeux. Occupe dvider
un cheveau, les poignets de Meg lui servaient de dvidoir. Raymond s'assit l'cart, la main pose sur son
coeur, qui il ordonnait en vain de battre moins fort. Quand on annona que le dner tait servi, miss Rovel lui
prit le bras pour passer dans la salle manger, et ne parut pas s'apercevoir du supplice qu'elle lui infligeait. Il
mangea du bout des dents par contenance; il avait la gorge serre, l'haleine courte; il portait sur sa poitrine le
poids d'une montagne qui cette fois, il en tait sr, ne devait pas accoucher d'une souris.
Ds que le dner fut fini, il dit sa soeur: "Je dsire avoir un entretien avec miss Rovel; qu'on nous laisse seuls
un instant!"
Ces mots firent ouvrir de grands yeux Mlle Ferray. Il y avait en elle comme une impossibilit physique de
croire au malheur; son ternel optimisme se figura incontinent que Raymond, dont l'agitation ne lui avait pas
chapp, tait bout de rsistance, qu'il ne se sentait plus matre de son secret, qu'il avait rsolu de se dclarer
miss Rovel; la place demandait se rendre, elle arborait le drapeau blanc, sans doute le vainqueur serait
gnreux. Mlle Ferray se dpcha de se retirer. Grce la rapidit de ses esprances, en arrivant au bout de la
chambre elle avait acquis dj la certitude que tout s'arrangerait pour le mieux, qu'avant une heure son frre
aurait dfait ses malles; quand elle eut referm la porte, elle venait de revoir l'enfant phnomnal qui unissait
au teint d'un noiraud des cheveux couleur d'or.
"Miss Rovel, dit Raymond en s'interrompant plus d'une fois, tant la voix lui tremblait, voici une lettre que
Pamla vous a rapporte de la ville. Vous disiez ce matin que les tuteurs ont le droit de tout savoir; je dsire
savoir ce que contient cette lettre, et j'estime comme vous que j'en ai le droit."
Il lui prsenta le pli, elle le chiffonna dans ses doigts, pendant qu'une rougeur lui montait au visage; puis,
s'tant dcide l'ouvrir, elle lut tout haut le billet que voici:
"Vos objections ne sont que des dfaites. J'ai votre parole, il est trop tard pour vous en ddire, et cela se fera;

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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il le faut, je le veux, il y a peu de jours encore vous m'avez permis de le vouloir. Avant minuit, je vous
attendrai la croise que vous savez. A vous pour la vie."
Il rgna pendant quelques minutes un silence entendre voler les mouches. Enfin Raymond russit dire: "De
qui est cette lettre?
--Du prince Sylvio Natti, qui a form le projet de m'enlever cette nuit, rpondit-elle en baissant les yeux, mais
sans hsiter.
--Et ce projet a t approuv par vous? lui demanda-t-il en posant ses coudes sur la table et son menton dans
ses mains.
--Vous voyez bien, rpliqua-t-elle vivement, que ce billet est une rponse un refus.
--Ah! permettez, lui dit-il, ce refus ne me semble pas srieux. Le prince Natti se vante d'avoir t encourag
par vous; vous vous tes engage par crit probablement."
Elle fit un mouvement des paules: "Je n'cris jamais," repartit-elle; puis aprs une courte pause, relevant les
yeux: "Je dois vous avouer, monsieur, que, durant quarante-huit heures, j'ai t parfaitement dtermine
courir la chance de cet enlvement."
Il prouva une commotion dans tout son corps, des flammes rouges dansrent devant ses yeux. "Vous avouez
enfin que vous aimez ce hanteur de brelans? murmura-t-il.
--Que vous dirai-je? rpondit-elle; l'motion d'une aventure plaisait l'une de mes deux mes. Depuis, j'ai
rflchi et je me suis ravise." Comme il ne disait mot, elle ajouta: "Je ne suis pas trs-verse dans les saintes
Ecritures, je crois cependant y avoir lu qu'il y a plus de joie au ciel pour un pcheur qui se repent que pour dix
justes qui n'ont jamais failli."
Il continuait de se taire, elle recouvra toute son assurance. "Ainsi, monsieur, dit-elle, en bonne foi, vous ne me
conseillez pas de me laisser enlever par le prince Natti? C'est pourtant un trs-beau garon, et je me crois
presque sre de son coeur."
Raymond se sentit comme enlev de sa chaise. Debout, le front crisp, les dents serres, peu s'en fallut qu'il ne
se prcipitt sur miss Rovel, qu'il ne l'crast sous ses pieds. Elle le regardait d'un oeil intrpide. "A qui
parlez-vous? s'cria-t-il d'une voix tonnante.
--A mon tuteur, rpliqua-t-elle sans s'mouvoir. Voulez-vous que nous raisonnions un peu? J'ai toujours aim
qu'on me donnt des raisons. Si je m'en allais courir le monde avec le prince Natti, qui aurait le droit de s'en
plaindre?
--Quelqu'un, balbutia-t-il, qui a l'indigne folie de vous aimer... J'entends parler de ma soeur, que vous feriez
mourir de chagrin.
--Je sais que Mlle Ferray m'aime beaucoup; mais ce que je dsire connatre, ce sont vos raisons personnelles.
--Oh! quant moi... reprit-il d'un ton glacial, quant moi, miss Rovel, je rponds de vous votre mre. Si
vous aviez l'obligeance de patienter encore quelques jours, je lui crirais de venir vous chercher, aprs quoi, je
vous laisserais libre de faire tout ce qu'il vous plaira.
--Bien, dit-elle, je connais cette heure vos raisons, elles me paraissent bonnes et concluantes."

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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Elle garda quelques instants le silence; elle promenait l'un de ses ongles dans une rainure de la table, et de son
autre main elle jouait avec une boucle de ses cheveux. Tout coup elle changea de visage, sou regard
s'adoucit et s'humecta, puis s'tant penche vers Raymond: "Mon Dieu, monsieur, que vous tes prompt!
dit-elle. Je vous jure par ce qui est le plus sacr, et, si vous aimez quelque chose, je vous jure par ce que vous
aimez le plus au monde, que le prince Natti est un fou, que mon coeur n'est point lui, qu'il ne m'enlvera ni
la nuit prochaine, ni la nuit suivante, ni jamais, et je vous jure aussi que je tiendrai religieusement la promesse
que j'ai faite Mlle Ferray, qu'en votre absence je ne lui causerai ni un ennui, ni un chagrin, ni une inquitude,
en un mot, que vous pourrez voyager tranquillement avec la certitude qu'elle suffit ma garde." Et, lui tendant
la main travers la table, elle ajouta en souriant: "Me croyez-vous?"
Il y avait dans ce sourire tant de sincrit, tant d'motion et tant de coeur, que la colre de Raymond tomba
soudain comme un gros vent abattu par une petite pluie, et ses dfiances s'vanouirent. Il prit la main qu'elle
lui prsentait et rpondit: "Je vous crois.
--A mon tour, poursuivit-elle, je vous prierai, monsieur, de prendre un engagement envers moi. Donnez-moi
l'assurance que vous ne chercherez pas querelle au prince Natti, que vous paratrez ignorer son existence et ses
projets, que vous laisserez ce fat passer la nuit la belle toile."
Il le lui promit par un signe de tte. "Au surplus, dit-elle, si vous craignez qu'il ne ritre ses tentatives, qui
vous empche d'ajourner votre dpart?
--Cela n'est pas ncessaire, rpliqua-t-il. Je sais, miss Rovel, qu'il n'est au pouvoir de personne de contraindre
vos volonts, et, du moment que j'ai votre parole, je me mpriserais, si je doutais de vous. D'ailleurs j'ai
renvoy Pamla; ds demain soir, mon jardinier, qui est un homme de confiance, occupera sa chambre, et la
maison sera garde comme par moi-mme."
A ces mots, il se leva, s'approcha d'elle, la regarda dans les yeux, puis d'une voix mal assure: "Il ne me reste
plus, miss Rovel, qu' vous faire mes adieux et souhaiter...
--Oh! non, dit-elle, pas ce soir. Il a t convenu entre Mlle Ferray et moi que, puisque vous ne partez qu' la
fin de la matine, nous djeunerions ensemble neuf heures. Bonne nuit, monsieur, et veuillez vous souvenir
de notre engagement rciproque."
Elle sortit en courant de la chambre. Mlle Ferray l'attendait sur l'escalier, occupe de sa chimre. "Dieu soit
bni, petite, il a enfin parl, lui dit-elle. Il s'est expliqu, tout est conclu, arrang.
--Hlas! miss Agathe, rpondit-elle, c'est dcidment la chambre des lords qui gouverne; on n'accorde rien
ce pauvre peuple."
Mlle Ferray laissa tomber ses bras: "Qu'avait-il donc vous dire?
--Que, si je lui promettais d'tre bien sage, il me rapporterait de Paris du sucre d'orge, du sucre de pomme et
toute sorte de sucreries aussi sucres que toute sa personne et que le doux sirop de sa parole.
--Vous riez toujours, lui dit Mlle Ferray en soupirant; passe encore si votre gaiet nous tirait d'affaires.
--Elle me sert du moins ne pas tre triste; je suis comme ces cultivateurs qui allument des feux de joie dans
leur champ pour le dfendre contre la gele.
--Et vous n'avez pas mme obtenu qu'il retardt son dpart?"
Meg lui pina doucement le menton en lui disant: "On prtend que je suis romanesque, vous l'tes bien plus

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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que moi, mademoiselle; mais pour faire un roman, ce n'est pas tout d'avoir son commencement, il faut trouver
sa fin. Tchez d'en inventer une d'ici demain."
Sur ce, elle s'envola dans sa chambre. Raymond rentra peu aprs dans la sienne; pour tmoigner sa confiance
miss Rovel, il s'abstint de faire onze heures sa tourne habituelle. En se mettant au lit, il prouva quelque
satisfaction se reprsenter le beau Sylvio croquant le marmot dans sa voiture. Pourtant la nuit ne s'coula pas
sans qu'il se rveillt dix fois en sursaut, croyant our quelque bruit, tantt le retentissement d'un pas qui
faisait crier l'escalier, tantt un murmure de voix ou le roulement lointain d'une voiture. Il s'asseyait sur son
lit, prtait l'oreille; chaque fois il s'assura que tout se rduisait aux vocalises d'une girouette rouille que le
vent s'amusait faire grincer.
Le matin venu, quand il eut achev sa toilette, il resta longtemps immobile, s'occupant rassembler ses forces
pour la grande et dcisive bataille qu'il allait livrer. Il passait toutes ses troupes en revue; elles taient sous les
armes, ranges en bon ordre, la baonnette au bout du fusil, et leur discipline lui prsageait la victoire. Un peu
avant neuf heures, il descendit d'un pas ferme dans la salle manger; il tait ple, mais calme. Sa soeur ne
tarda pas le rejoindre. On sonna la cloche du djeuner, miss Rovel ne parut pas. "Elle sera reste endormie,"
dit Mlle Ferray, et aussitt elle monta pour l'appeler. L'instant d'aprs, Raymond l'entendit pousser un cri. Il
gravit l'escalier quatre quatre,--l'appartement de Meg tait vide, une lampe achevait de brler sur la
chemine, et le lit n'avait pas t dfait. Raymond clata de rire et s'cria: "Voil ce que vaut la parole d'une
femme!" Puis il courut comme un furieux dans la chambre de Pamla; elle tait vide aussi. Il manda le
jardinier. Celui-ci ne savait rien touchant miss Rovel, mais il rapporta que, la veille au soir, comme il allait
fermer la porte de la cour, la ngresse avait pass devant lui en lui criant au passage qu'elle ne voulait pas
demeurer une heure de plus dans une maison d'o on l'avait chasse, qu'elle enverrait le lendemain chercher
ses nippes. Sur ces entrefaites, Mlle Ferray apprenait de sa chambrire qu'en entrant le matin dans le salon elle
avait t surprise de trouver une fentre ouverte et un volet entre-bill. Elle appela son frre pour lui
communiquer ce renseignement. Il tait dj parti, n'ayant au coeur qu'un dsir et dans la tte qu'une
pense,--possd, corps et me, par l'aveugle et irrsistible besoin de tuer quelqu'un.
XI
Avant de s'adresser la police pour lui donner le signalement des deux fugitifs et rclamer son assistance dans
leur recherche, Raymond eut l'ide de passer l'htel des Bergues; il se pouvait faire qu'il y recueillt quelques
informations utiles. Il prouva dans cette conjoncture que la certitude du malheur produit une sorte
d'apaisement. Il tait presque calme en se prsentant l'htel, o, peine eut-il prononc le nom du prince, le
portier lui rpondit: "Second tage, juste en face de l'escalier. Le prince est chez lui.
--En vrit? reprit Raymond, qui eut peine dissimuler sa vive surprise; ayez l'obligeance de vous en assurer."
Le portier sortit de sa loge, appliqua tour tour sa bouche et son oreille l'extrmit d'un cordon acoustique,
et revint en disant:
"Le prince est occup djeuner dans sa chambre, il ne peut recevoir.
--J'ai une nouvelle presse lui annoncer, rpliqua Raymond, je suis certain d'tre reu."
Et, grimpant lentement l'escalier, en vingt sauts il atteignit le second tage, o il se heurta contre un sommelier
qui lui dit: "C'est monsieur qui dsire voir le prince Natti? Il a fait dfendre sa porte."
Raymond le poussa par les paules en lui criant: "Allez porter ma carte." Une seconde aprs, il entendit une
voix d'un beau timbre qui disait avec un accent italien: "Assurment, faites entrer."
Il entra. Le prince tait seul, absolument seul, et achevait de djeuner; Raymond constata qu'il n'y avait sur la

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nappe qu'un couvert. Soit philosophie naturelle, soit l'effet d'une agrable digestion, le beau Sylvio se trouvait
dans cette heureuse disposition d'esprit qui fait porter lgrement le poids d'une conscience charge et
mpriser les cas fortuits. Aussi parut-il prendre sans effort son parti d'une visite qui lui promettait peu
d'agrment; il fit bon visage Raymond et lui avana un fauteuil avec beaucoup de civilit.
"Prince, est-il besoin que je vous explique le motif de ma visite? lui demanda Raymond en s'asseyant.
--A la rigueur, je pourrais le deviner, rpondit-il avec amnit; cependant je suis curieux d'entendre votre
explication.
--Fort bien, monsieur, je suis venu vous de mander compte...
--Vous savez donc tout? interrompit-il.
--Depuis hier soir. Miss Rovel m'avait fait la grce de me montrer votre lettre."
Sylvio laissa chapper une exclamation de colre; puis, s'tant dit apparemment que le sage doit s'attendre et
se rsigner tout: "Si vous venez me faire des reproches, reprit-il, je m'empresserai de reconnatre que je me
suis comport comme un sot ou comme un fou,--le mot que vous prfrerez sera celui qui me
conviendra;--toutefois je tiens vous faire remarquer que l'intention n'a jamais t rpute pour le fait. Si vous
vous proposez d'exiger de moi un engagement pour l'avenir, je me hterai de le prendre, car je suis bien
dgot de ma sottise ou de ma folie. Enfin, si vous dsirez tout simplement vous donner la satisfaction de me
plaisanter sur ma dconfiture, eh! mon Dieu, quoique d'habitude je n'aie pas l'humeur endurante, je me
soumettrai mon sort, que j'ai mrit, et peut-tre finirai-je par rire de bon coeur avec vous."
Raymond, perdu d'tonnement, se demanda ce que signifiait cet trange discours et si le prince Natti tait le
plus consomm des comdiens, tant il semblait parler de bonne foi. Ne sachant quoi s'en tenir, le tuteur de
miss Rovel rsolut d'avancer pas pas, la sonde la main. --"Est-il possible, prince, reprit-il d'un ton
narquois, qu'un homme tel que vous ait se plaindre de la destine? Se peut-il bien qu'il ait rencontr des
rsistances sur lesquelles il ne comptait pas?
--Et sur lesquelles, interrompit Sylvio, j'avais le droit de ne pas compter. La conduite de miss Rovel,
poursuivit-il, me dispense de garder aucun mnagement et me met l'aise pour vous apprendre qu'il y a peu
de jours encore elle avait donn ma stupide entreprise tous les encouragements imaginables. Tout tait
arrt, concert entre nous,--je n'ai pas l'habitude d'enlever les femmes malgr elles.--Un scrupule subit lui est
venu, je ne crois pas ses scrupules. Votre pupille, monsieur, est une satane coquette, vous m'obligerez en le
lui disant de ma part."
Ces dernires paroles furent prononces sur un ton de dpit si amer qu'il n'tait plus permis de croire que le
beau Sylvio jout la comdie. Raymond demeura convaincu que non-seulement il n'avait pu pousser sa
victoire jusqu'au bout, mais que son entreprise avait chou ds le premier pas, que miss Rovel s'tait ravise,
que l'enlvement n'avait pas eu lieu. Que s'tait-il pass? Il mourait d'envie de le savoir. Cachant le trouble qui
le dvorait: "Je vous promets, dit-il d'un air enjou, de transmettre fidlement votre message; mais vos griefs
contre ma pupille sont-ils aussi srieux qu'il vous plat de le dire? Les scrupules sont de son ge et ne durent
gure. Ne vous a-t-elle point donn d'espoir pour l'avenir? Ne vous a-t-elle pas laiss entrevoir qu'elle vous
aime, et que tt ou tard sa conscience sera de meilleure composition?"
Sylvio frona ses noirs sourcils. "Je vous ai donn, monsieur, la permission de vous moquer de moi,
rpondit-il, mais il me semble que vous en abusez.
--Point du tout, vous vous mprenez sur mes sentiments. Je suis plein de sympathie pour votre malheur,
d'autant qu'il a d tre fort sensible un homme qui n'a jamais trouv de cruelles."

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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Le prince reprit sa belle humeur: "En bonne foi, il m'est impossible de me fcher; ma msaventure a un ct si
gai!... Monsieur, en prsentant mon compliment miss Rovel, veuillez lui dire que vous m'avez trouv fort
rsign ma disgrce; peut-tre aurais-je t capable de l'pouser, et voil un malheur qui et manqu
absolument de gat. Que s'il me reste quelque regret, je sais le moyen de m'en gurir. On m'a dit qu'il y avait
un tripot clbre Saxon, qui n'est pas loin d'ici; c'est l que ds aujourd'hui j'achverai de me consoler. D'o
je conclus que je suis content, que vous l'tes aussi, et que nous n'avons plus rien nous dire."
A ces mots, il salua Raymond, comme pour l'engager prendre cong de lui; mais Raymond ne lui rendit
point son salut. Depuis deux minutes, il tenait ses yeux braqus sur la glace qui surmontait la chemine, et
dans laquelle il se passait quelque chose d'intressant. Il y avait l'autre bout de la chambre un petit
garde-manteau chevilles, masqu par une tenture en tapisserie. Ce rideau se rflchissait dans la glace, et
deux reprises Raymond avait cru le voir osciller lgrement.
"Prince, dit-il, avant que je parte, un mot encore de grce! Qu'avez-vous cach avec tant de soin derrire cette
tapisserie?"
Par un mouvement instinctif, le prince Natti courut se placer entre le garde-manteau et Raymond. "Vous tes
trop curieux, rpondit-il avec hauteur; que vous importe?"
Raymond sentit tout son sang affluer son coeur. Il ne pouvait plus douter que l'effronterie de ce Lovelace
napolitain n'et cherch lui donner le change; Meg tait l, derrire le rideau, deux pas de lui. Il serait mort
de honte si, en prsence de la dloyale crature qui l'entendait, sa colre et trahi son amour. Elevant la voix
pour qu'elle portt jusqu'au bout de la chambre, il reprit avec une glaciale ironie: "Monsieur, tirez ce rideau, je
serais heureux de prsenter mes hommages l'honnte et charmante personne que vous avez enleve cette nuit.
--Vous tes donc sorcier? s'cria Sylvio d'un ton aigre-doux.
--Convenez, poursuivit Raymond, que vous m'en imposiez tout l'heure, que vos desseins n'ont point
rencontr de rsistance, que cette nuit a t la plus heureuse de votre vie, qu'aucun sot scrupule n'est venu
troubler ou retarder vos plaisirs.
--Je conviens, rpondit-il, que vos ironies m'agacent furieusement les nerfs et que je vais me fcher."
Sa belle humeur prvalut encore sur son dpit, et il ajouta en souriant: "A vous parler franc et net, on m'a tout
offert, mais Je vous prie de croire que j'ai tout refus.
--Prince, tirez donc ce rideau, rpta Raymond; je voudrais voir le visage que fait en vous coutant l'innocente
crature que vous avez enleve cette nuit.
--Au pralable, vous entendrez l'histoire vridique de ma bonne fortune, reprit Sylvio, car le mieux est de se
donner soi-mme les trivires, on y met plus de formes. Aprs deux heures de mortelle attente, j'tais furieux
et transi de froid. Je donne l'ordre mon cocher de regagner la ville. Au mme instant, je crois our une voix
et un pitinement prcipit. Le coeur me bondit, j'ouvre la portire, je m'lance, je presse amoureusement dans
mes bras l'idole de mon me qui venait me consoler de ma longue faction;... mais, voyez un peu les bizarreries
du coeur! La lanterne de la voiture ayant jet un ple rayon sur son visage, il me vint un repentir, je sentis se
calmer mes transports, mon amour se changea subitement en un saint respect, ce qui n'empcha pas cette
innocente crature, comme vous l'appelez, de s'installer sur mes coussins en me disant: "J'y suis, j'y reste..." Je
vous la donne, monsieur, pour une tte de fer, qui a le sang chaud et les passions vives.
--Et vous la mprisez assez, s'cria Raymond, pour raconter cette histoire devant elle?
--Pourquoi la mpriserais-je? rpliqua-t-il avec tonnement. Votre vocabulaire est singulier; qu'a donc voir

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le mpris l dedans?"
Pour toute rponse, Raymond serra les poings et s'avana d'un pas vers le garde-manteau. Le prince lui barra
le passage. "Promettez-moi, lui dit-il, que vous ne porterez pas la main sur elle. Vous lui faites une peur
affreuse, elle prtend que vous seriez capable de la tuer.
--Moi, la tuer! repartit Raymond avec un ricanement sarcastique. Vous vous moquez. Lady Rovel l'avait
confie ma garde, je dois lady Rovel compte de son dpt, et il n'en sera pas autre chose." Il ajouta d'un air
imprieux: "Prince, faut-il que je vous la reprenne de force, ou consentez-vous me la rendre?
--Tout de bon, vous me demandez de vous la rendre?
--Je vous l'ordonne.
--Et que ne parliez-vous, monsieur! Le ciel vous bnisse et vous rcompense! je vous obirai de grand coeur,
et l'instant mme, et dix fois pour une, car croyez que cette beaut ingnue est ici malgr moi, et que la
continence de Scipion n'est rien au prix de la mienne. Interrogez-la plutt, qu'elle vous dise s'il n'est pas vrai
que je l'engageai chaleureusement retourner l'Ermitage, qu'elle protesta de son intention de ne jamais me
quitter, de me suivre au bout du monde, que, saisi d'pouvante, je sautai par la portire et cherchai mon salut
dans une fuite essouffle, mais qu' peine tais-je ici, peine me croyais-je l'abri de ses charmes dangereux,
elle a surgi devant moi comme un fantme. Par o est-elle entre? Par la fentre, par la chemine, par le trou
de la serrure? Je n'en sais rien, les sylphides ne connaissent point d'obstacles."
Et, pirouettant sur ses talons, il s'cria: "Dit misricordieuse, bont consolatrice, sortez de votre retraite, je
vous suis caution que le farouche moraliste qui vous rclame ne touchera pas un seul de vos cheveux."
En dpit de cette promesse rassurante, la dit demeura blottie dans son coin, et pour mieux se drober aux
regards, attirant elle le rideau, elle tcha de s'en envelopper. Par malheur, son action fut si imptueuse que la
tringle cda, la tapisserie glissa jusqu' terre, et les yeux tonns de Raymond virent apparatre dans le
dsordre d'une tenture un front couleur de suie, un nez camus, et tout le visage de la plus romantique des
ngresses.
Il resta bouche bante, comme ptrifi; aprs quoi il fut pris d'un accs d'homrique hilarit et d'un clat de
rire nerveux dont il ne pouvait plus se rendre matre. Il regardait tour tour le prince et Pamla, il grillait du
dsir de les embrasser l'un et l'autre.
"Pour le coup, votre gat passe les bornes, lui dit Sylvio en retroussant sa moustache, mes oreilles
commencent s'chauffer. Faites-moi le plaisir d'emmener au plus vite cette moricaude dont la vertu vous est
si chre.
--Tout considr, lui rpondit Raymond en reprenant son srieux, je me ferais une conscience de vous en
priver. Dans un cas pareil au vtre, cette moricaude a su consoler M. de Boisgent, de qui la sage philosophie
me parat digne d'tre propose en exemple. Au demeurant, si vous craignez que vos amis de Florence ne
s'gaient comme moi vos dpens, rassurez-vous, prince, vous pouvez compter sur mon absolue discrtion."
Et ces mots, avant que Sylvio se ft mis en mesure de l'en empcher, il gagna la porte, l'ouvrit
prcipitamment, s'lana dans l'escalier, le descendit toutes jambes. Il prit un fiacre sur le quai et s'achemina
vers l'Ermitage en recommandant au cocher de brler le pav. Aprs avoir vid les arons, son me s'tait
remise en selle; il tait heureux, gaillard, sr de son fait. Il semonait son imagination, lui reprochait sa
ridicule erreur, ses effarements et sa dmence; elle se confondait en excuses. Quand l'esprit est mont ce ton,
il trouve des explications tout, mme un lit qui n'est pas dfait, mme un volet qu'on avait ferm et qui
s'est rouvert on ne sait comment. Raymond tenait pour avr, pour constant, que la premire personne qu'il

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allait rencontrer l'Ermitage serait Meg, qu'elle s'tait donn le plaisir de l'alarmer, qu'elle avait voulu mettre
sa confiance l'preuve. Il se promettait de lui laisser ignorer les affres qu'il venait d'prouver et de l'aborder
avec un front serein; il se flattait d'y russir, car il tait fier de l'empire qu'il avait su prendre sur lui-mme. Il
sortait de l'htel des Bergues non-seulement sans avoir trangl personne, mais encore sans avoir trahi ses
angoisses, ni laiss chapper une parole qui pt compromettre sa pupille. La satisfaction que lui inspirait sa
conduite se joignant la certitude que miss Rovel n'aimait pas le prince Natti, il tait dispos se rconcilier
avec l'univers, confesser qu'il y avait un malentendu au fond de sa longue dispute avec la vie.
Il n'tait plus qu' dix minutes de l'Ermitage quand il vit accourir lui un exprs qu'on venait de dtacher sa
recherche. Il tenait deux lettres la main; Raymond s'en saisit, il lui prit une sueur froide en lisant la premire.
Elle tait de sa soeur, et l'criture en tait tremble. Mlle Ferray lui mandait dans un style un peu dcousu que
miss Rovel ne s'tait pas encore retrouve, qu'on avait lieu de croire qu'elle avait excut son vasion dans les
premires heures de la nuit, qu'elle tait probablement sortie par l'une des fentres du salon, qu'elle avait pris
son chemin travers le verger. On venait de dcouvrir dans le bois une voilette accroche des broussailles et
sur le ruisseau une planche qui avait d servir de pont la fugitive. Un fermier du voisinage affirmait que,
revenant de la ville entre onze heures et minuit, il avait aperu un jeune homme et deux chevaux embusqus
prs d'un bouquet d'arbres. Aprs avoir communiqu son frre ces fcheuses nouvelles, Mlle Ferray
l'exhortait ne point trop s'alarmer. "Nous faisons un mauvais rve, lui crivait-elle, mais on n'est jamais rest
au milieu d'un rve." Elle avait rouvert sa lettre pour ajouter en apostille qu'un commissionnaire venait
d'apporter un pli, qu'elle s'tait permis de l'ouvrir et se htait de le lui envoyer, qu'il y trouverait le mot de
l'nigme, et qu'elle le conjurait de ne prendre aucune rsolution avant d'en avoir confr avec elle.
Le billet renferm dans ce pli tait ainsi conu: "Monsieur, les apparences sont contre moi; mais aprs ce qui
s'tait pass entre nous, ce que j'ai fait, j'avais le droit de le faire. Ma conscience est tranquille, car mes
intentions sont irrprochables. Aussi ne puis-je prendre mon parti d'avoir l'air de fuir devant vous. Je suis
Thonon; je m'y arrterai vingt-quatre heures, et s'il vous plaisait de venir m'y rejoindre, je m'empresserais de
vous donner toutes les explications que vous pouvez dsirer. Votre obissant serviteur,
"Gordon. "
Cette lettre et cette signature firent sur Raymond l'effet que produit le rouge sur le taureau. Il demeura stupide
d'tonnement et de fureur, clou sur place, un brouillard sur les yeux, se demandant o il tait, de quoi il
s'agissait, ce qu'il faisait au milieu d'une grande route, pourquoi il tenait un papier la main. Il retrouva enfin
le fil de ses ides; il lui parut prouv qu'il tait Raymond Ferray, que sa pupille s'tait enfuie et qu'il perdait un
temps prcieux, attendu qu'il avait une affaire pressante rgler, qui tait de rejoindre Thonon M. Gordon et
de lui expliquer poliment qu'il dsirait se couper la gorge avec lui. Il s'aperut aussi qu'il y avait deux pas de
l une voiture immobile, laquelle tait attele de deux chevaux, et un cocher qui l'observait attentivement, ne
sachant qui il en avait. L'interpellant d'un ton brusque, il lui fit prendre l'engagement de ne point mnager
ses btes et de le conduire en trois heures Thonon. Il ordonna ensuite l'exprs de retourner auprs de sa
soeur, de l'avertir qu'il ne rentrerait l'Ermitage que dans la soire. Cela dit, il venait de remonter dans son
fiacre; le cocher brandissait dj son fouet, quand une autre voiture arriva de Genve, brlant le pav. Elle
s'arrta subitement, et Raymond se trouva en prsence de lady Rovel et du marquis de Boisgent.
Leur brouille n'avait pas dur. Aprs s'tre retir firement dans sa tente, M. de Boisgent avait regrett son
coup de tte. Ses ressentiments s'tant apaiss, l'apptit lui tait revenu. Il tait aussi allch de Meg que
pouvait l'tre Mirette du plus croquant des massepains; il pensait elle comme une friandise dlicieuse, et
son amour-propre piqu au vif avait jur qu'il s'en passerait la fantaisie. Aussi bien estimait-il que miss Rovel
tait non-seulement un morceau de roi, mais une superbe affaire. Il croyait lire dans les toiles que les destins
avaient vou lady Rovel une fin prmature, qu'ils ne lui donneraient pas le temps d'corner sa fortune,
qu'elle serait ravie la tendresse de son gendre par une catastrophe prochaine, soit qu'elle se laisst choir au
fond de quelque glacier ou qu'elle succombt l'un de ces innombrables accidents qui accompagnent la
recherche de l'homme idal. Bref, M. de Boisgent avait fait ses soumissions et multipli les dmarches pour

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rentrer en grce. Il tait persvrant; aprs bien des pas perdus, il russit prendre lady Rovel dans sa bonne
lune et obtint misricorde. Quand il y va de leur intrt, les sots deviennent lucides. Lady Rovel lui ayant
confi ce qu'elle avait tu tout le monde, savoir que Meg tait retourne chez son tuteur, le marquis mit son
tude lui persuader, par d'habiles et incessantes insinuations, que M. Ferray tait secrtement amoureux de
sa pupille, qu'elle-mme en tenait pour son tuteur, et que la renvoyer l'Ermitage c'tait proprement la jeter
dans la gueule du loup. A force d'entendre le holement de cette chouette, lady Rovel avait pris l'alarme. Elle
avait toujours La Mecque sur le coeur; ne pouvant supporter l'ide qu'on se ft permis de la jouer, elle tait
partie sur-le-champ pour Genve, et elle se rendait l'Ermitage dans le dessein de rclamer sa fille et de la
ramener dans les vingt-quatre heures Florence.
Elle n'eut pas plus tt aperu Raymond qu'ayant mis pied terre, elle courut lui, la foudre dans les yeux, et
le tirant l'cart, aprs qu'elle eut fait signe M. de Boisgent de venir les rejoindre: "Monsieur, s'cria-t-elle,
vous m'avez indignement trompe.
--Comment cela, madame?
--Vous m'aviez jur que ma fille vous tait parfaitement indiffrente.
--C'est l'exacte vrit, aujourd'hui encore plus qu'hier.
--A d'autres, je vous prie; vous tes amoureux d'elle, c'est M. de Boisgent qui le dit.
--M. de Boisgent est le plus pntrant des devins. J'aime votre fille autant que je l'estime.
--Et vous tes parvenu vous faire aimer de cette vente; c'est encore M. de Boisgent qui l'affirme.
--Cette vente, rpondit-il, en tient si fort pour moi, qu'elle a pris cette nuit la cl des champs."
Lady Rovel fit deux pas en arrire. "Que me chantez-vous l? s'cria-t-elle.
--Je suis dsol, madame, que ma chanson ne vous revienne pas; mais j'ai l'honneur de vous rpter que je
partais la poursuite de votre fille, qui s'est fait enlever cette nuit par un aventurier.
--Comment se nomme cet insecte?
--Cet insecte, madame, c'est un M. Gordon qui n'a pas le bonheur d'tre connu de vous, et je ne perdrai pas
mon temps vous faire son portrait.
--Et vous ne l'avez pas encore fait arrter! lui dit-elle d'un ton mprisant.
--Le mal est que j'ignorais, il y a deux minutes encore, o M. Gordon avait jug propos de diriger ses pas.
--Il y a deux minutes que vous le savez, et vous ne me l'avez pas encore dit!
--Si vous daigniez me laisser parler, madame, je vous apprendrais que votre fille est Thonon.
--Et pousserez-vous l'obligeance jusqu' m'expliquer o est Thonon?
--Sur le bord du lac Lman, quelque trente kilomtres de Genve."
Aprs un court silence, elle reprit: "Vous tes le premier coupable, monsieur. Quand on a la manie, la rage de
se faire tuteur, on tche d'acqurir les qualits de l'emploi, et quand on demande prendre une jeune fille sous

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sa garde, on se donne la peine de la garder.


--C'est un honneur, madame, que je ne me souviens pas d'avoir recherch; dans ma simplicit, je croyais
l'avoir subi mon corps dfendant.
--N'est-ce pas vous qui m'avez empche de marier Meg M. de Boisgent? Si ce mariage s'tait fait, je
n'aurais plus m'occuper d'elle, et ce serait au marquis de courir aprs... comment l'appelez-vous? aprs M.
Gordon."
Le marquis fit une modeste inclination de tte pour tmoigner combien ce regret le touchait.
"Ah! sur ce point, reprit Raymond, je dis humblement mon peccavi, madame. Je reconnais que j'ai eu le plus
grand tort de m'opposer un mariage si bien assorti; ds que vous serez rentre en possession de votre fille, je
vous supplierai de la donner bien vite M. de Boisgent, et j'applaudirai des deux mains cet heureux
dnoment."
Ce petit colloque avait rpandu un seau d'eau froide sur la passion de M. de Boisgent. Sa prudence entra en
pourparlers avec son amoureux penchant, lui dclara qu'il lui avait dj cot bien cher, qu'il n'tait pas dans
ses moyens de lui faire de plus grands sacrifices, qu'elle entendait arrter les frais. Apostrophant Raymond du
ton le plus aigre: "Monsieur, lui dit-il, vous tes fort obligeant; mais, s'il me plat de me marier, je me marierai
quand et comme il me plaira.
--Et puisque c'est Meg qui vous plat, reprit soudain lady Rovel, c'est Meg qu'il vous plaira d'pouser.
--Permettez, madame, rpondit-il; nouveaux faits, nouveaux conseils, et certains vnements donnent
penser un homme de sens.
--Qui vous dfend d'y penser? Je vous prie seulement de vous souvenir que vous avez recherch, sollicit,
mendi la main de ma fille.
--Eh! madame, je n'avais pas prvu M. Gordon, et je vous confesse que ce M. Gordon me refroidit un peu.
--Il produit sur moi l'effet directement contraire, rpliqua-t-elle, il ravive mon dsir de marier Meg; vous me
l'avez demande, je vous l'accorde.
--C'est trop de bont; mais plus je rflchis...
--Vos rflexions sont parfaitement impertinentes, interrompit-elle, et vous criez comme un aigle pour bien peu
de chose. De quoi s'agit-il aprs tout? D'une escapade; malgr les apparences, Meg est une ingnue.
--Merci de ma vie! s'cria-t-il, une ingnuit qui va passer la nuit Thonon avec un monsieur me parat la plus
dgourdie du monde, et voil une marquise de Boisgent qui en a dans l'aile.
--Marquis, vous l'pouserez, cria-t-elle du haut de sa tte, vous en serez quitte pour prendre vos prcautions et
dfendre votre porte tous les Gordons venir.
--Dieu les bnisse! madame, mais le premier en date de tous les Cordons, celui qui est Thonon, il n'est pas
venir, que je sache; il est d'une effrayante ralit; je ne peux empcher ce Gordon-l d'tre arriv, et c'est un
Gordon que je ne me soucie pas de prendre mon compte. Serviteur! je n'pouserai point."
Lady Rovel se retourna vers Raymond: "Monsieur, lui dit-elle, vous tes le mauvais gnie de ma maison, et je
mets sur votre conscience le refus de M. de Boisgent. Si vous tes un homme de coeur, vous vous battrez

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avec lui pour le contraindre d'pouser Meg.


--Je n'en ferai rien, rpondit Raymond. Je consens courir aprs votre fille; si je parviens vous la rendre, M.
de Boisgent l'pousera ou ne l'pousera pas. La seule chose certaine est que ds demain ma mmoire sera
nette de son souvenir, et malavis qui se permettrait de prononcer son nom devant moi."
L-dessus il courut sa voiture, y remonta lestement, donna l'ordre son cocher de fouetter tour de bras ses
chevaux, et, mettant cap au vent sur M. Gordon, il partit sans s'inquiter si lady Rovel le suivait.
La route qui conduit de Genve Thonon traverse un beau pays; elle a vue d'un ct sur les Alpes, de l'autre
sur le plus admirable des lacs. On croira sans peine que Raymond ne vit ce jour-l ni le lac ni les Alpes.
Cependant il ne s'ennuya point en chemin, il avait de quoi s'occuper. Tantt il vouait une fois de plus une
haine implacable toutes les femmes, leurs dloyauts, leurs perfidies, leurs artifices empoisonns; il
maudissait ces roseaux qui percent et dchirent la main assez folle pour s'y appuyer. Tantt il se flicitait
d'tre jamais guri; il pouvait voquer impunment l'image de Meg, se souvenir sans pril de sa beaut; il
s'tait retremp dans le mpris, autre Styx dont les eaux noires et fangeuses, mais salutaires, rendent
invulnrable le coeur qui s'y baigne. A la vrit, il lui arrivait par intervalles de se dire que, si un soir, dans
une bibliothque, il et cd l'entranement de sa passion, peut-tre une me de dix-huit ans se ft donne
lui pour toujours et sans rserve. Il repoussait bien vite cette vision avec horreur; il se rptait cent et cent fois
que miss Rovel n'tait que duplicit et mensonge, pour un peu il se serait mis la portire et aurait cri aux
passants: "Honntes gens, gardez-vous de l'aimer, elle ferait de votre vie un enfer!" Il souhaitait qu'elle adort
son ravisseur afin de la mettre au dsespoir en le tuant, car il avait dcid qu'il le tuerait, qu'il ne pourrait
respirer l'aise qu'aprs s'tre veng, que, si grand que paraisse le monde, il tait trop troit pour contenir un
Gordon et Raymond Ferray. A ce propos, il se rappelait avec complaisance qu'un jour, en Arabie, accost par
des Bdouins dont les intentions taient douteuses, et dsirant les tenir en respect, il avait dcharg sur un
caillou, quarante pas de distance, deux coups de son revolver et qu'il avait mis deux balles dans le blanc.
Quand on a dans la tte un si grand roulis de penses, on peut aller de Genve Thonon sans s'ennuyer un
instant, et, quelle que ft son impatience d'arriver, Raymond ne songea point se plaindre de la longueur du
chemin.
XII
Aprs le dpart de Raymond, lady Rovel sans dsemparer avait livr un nouvel assaut M. de Boisgent.
Reprenant sa dmonstration, elle lui prouva par les raisons les plus concluantes que le premier de ses devoirs
tait de la dcharger pour toujours du pnible soin de garder sa fille, qu'il avait t mis au monde tout exprs
pour cela, qu'un homme d'honneur tient remplir sa destine, qu'un homme srieux ne se ravise pas, et qu'un
homme d'esprit voit les choses de haut, mprise les dtails et la bagatelle d'un enlvement, que partant il
pouserait Meg aussitt que son sot tuteur l'aurait reprise M. Gordon, qu'elle entendait que cette affaire ft
rgle avant le coucher du soleil, et qu' cet effet il aurait l'honneur de l'accompagner dans l'instant mme
Thonon. Le marquis se dfendit du bec et des ongles; elle se mit en colre, il s'emporta, et, renonant
mnager ses termes, il repartit que la marchandise tait trop avarie pour trouver marchand, qu'il en
abandonnait sa part, que certains dvoments dpassaient son courage, et qu'il n'admettait pas qu'on le prt
pour un Dandin. Elle rompit jamais avec lui, et ordonna son cocher de la conduire Thonon. Celui-ci,
craignant que son cheval un peu poussif ne pt fournir une si longue carrire, lui reprsenta qu'elle ferait plus
agrablement sa route par eau. Plantant l le marquis, elle se fit ramener Genve, o elle avisa en arrivant
sur le quai un bateau vapeur qui chauffait; elle s'y embarqua.
Quand le bateau fut sorti du port, lady Rovel, debout l'arrire, la main pose sur le bordage, le front pench
vers l'eau, s'abandonna au courant de ses tristes penses, et laissa son esprit s'en aller la drive. Le chagrin
que lui causait l'quipe de sa fille fit bientt place un mlancolique retour sur elle-mme. Elle se remmora
son pass, les longues erreurs de son odysse au travers du monde, elle fit le dnombrement de ses illusions,

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vit dfiler devant elle le visage de tous les hommes qui l'avaient abuse par une ressemblance de famille avec
ses songes. De tant de vaines expriences, que lui restait-il? Un vide insupportable et le mpris de ce qu'elle
avait aim. Si le pass l'coeurait, l'avenir lui donnait le frisson. Elle avait perdu jusqu'au pouvoir de se
tromper; une voix funbre lui criait: Ne cherche plus rien, car il n'y a rien.
Elle regarda des oiseaux blancs qui rasaient la surface de l'eau, o ils pourchassaient quelque invisible proie;
tour tour ils remontaient brusquement dans l'air, ou plongeaient derechef et glissaient entre deux lames,
renouvelant sans se lasser leurs poursuites et leurs bats. Elle contempla aussi le dferler monotone des
vagues, brisant sur le rivage, et, aprs s'tre retires avec un bruit creux, rapportant leurs volutes
blanchissantes la grve ternellement amuse de leur murmure et de leur cume. Elle comparait tristement
les infatigables persvrances de l'oublieuse nature, qui se rpte jamais sans ennui, et la sombre destine
d'une me humaine, quand, parvenue l'ge o l'on se dtrompe de la vie, elle ressent la fois l'impuissance
de rien entreprendre et une mystrieuse horreur d'avoir fini. Elle se prenait alors en piti, accusait le sort
jaloux qui lui refusait le bonheur toujours recommenant des vagues et des mouettes. Ayant relev la tte, elle
jeta un coup d'oeil de mpris sur les Alpes, sur leurs pitons, sur leurs coupoles d'argent. Elle dcida que le
Mont-Blanc n'tait qu'une taupinire, que le monde est une mchante bote o l'on touffe, et que le ciel en est
le couvercle.
Comme elle venait de se retourner et qu'elle laissait ses regards errer dans le vide, elle vit s'avancer sur le pont
un homme encore jeune qu'il lui souvint d'avoir rencontr quelque part, figure ple, expressive, claire par de
grands yeux bruns d'une beaut mystique, lesquels, force de voyager dans le ciel, avaient pris la terre en
ddain. Ayant feuillet les poudreux registres de sa mmoire, lady Rovel y retrouva le nom du missionnaire
wesleyen qui l't prcdent l'avait harangue sur les bords du lac de Lucerne, et qu'elle avait interloqu par
un sourire. Il tait l, devant elle. A sa vue, elle sentit quelque chose remuer dans son coeur. Certaines
rencontres laissent en nous des traces plus profondes que nous ne pensons; notre me son insu en conserve
le souvenir, il y germe, il y grandit. O il n'tait tomb qu'un gland, on s'tonne de trouver un chne, le gland
s'tait enfonc silencieusement dans la terre, et ce qui en est sorti suffit pour donner de l'ombre toute une vie.
Ce missionnaire wesleyen, qui s'appelait M. Glover, avait pass plusieurs annes en Sngambie; il y avait
vanglis les Mandingues et converti secrtement la soeur du roi de Saloum. Sa sant s'tait dtruite par
l'excs des fatigues et l'influence d'un climat funeste; il tait venu la refaire en Europe et se proposait de
repartir avant peu pour l'Afrique. Il n'eut pas besoin de considrer deux fois lady Rovel pour la reconnatre. Sa
premire msaventure lui prchant la prudence, il ne l'aborda point. Quel ne fut pas son tonnement de la voir
venir lui! Elle lui fit signe de la suivre et l'emmena dans la cabine, o ils furent longtemps tte tte.
L, sans prambule, elle rpandit son me dans celle du missionnaire. Elle lui dit ses chagrins, ses
dconvenues, ses dgots, ses penses dvorantes, la profonde misre de son coeur, monarque chang en
mendiant et dont la pourpre n'tait plus qu'un haillon. Le vaillant chasseur de consciences, toujours l'afft et
ardent la proie, tressaillit d'une sainte allgresse; il loua le ciel de ce que le noble gibier qu'il avait manqu
une fois venait se prsenter de nouveau porte de son fusil. Ce n'est pas que M. Glover, l'exemple d'un
jansniste clbre, attacht un prix particulier la conqute des mes loges dans de beaux corps; mais la
gloire de convertir une pcheresse qui avait rempli l'Europe du fracas de ses aventures tait propre tenter son
zle et son ambition.
Il avait l'loquence que donne la parfaite sincrit; dans cette conjoncture, il se surpassa lui-mme. Aprs
avoir reprsent sa pnitence la vanit du monde, le nant de ses grandeurs et de ses plaisirs, il lui insinua
que l'ennui dont elle tait consume tait un avertissement du ciel, qui rclamait son coeur et seul pouvait le
remplir; il lui exposa le mystre de la grce, les dtours qu'elle fait pour s'emparer des mes perdues, ses
artifices, ses ruses, ses violences, ses inpuisables attentions, la paix et les dlices qu'elle rserve ses lus.
Lady Rovel fut saisie, trouble par les tableaux qu'il lui faisait, par les abondances de sa parole et de son
coeur. Il sentit qu'elle tait demi vaincue, que l'aiguillon divin avait pntr dans le vif; il redoubla d'efforts
pour enfoncer le trait. Il avait trop de candeur pour dmler exactement ce qui se passait en elle. Si elle

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subissait les atteintes de son loquence, elle ne laissait pas d'tre touche aussi de sa jeunesse, de l'clat
humide et velout de ses yeux, de la beaut particulire qu'imprimait ce ple visage une dvotion un peu
romanesque.
Quelques passagers tant survenus, la conversation changea de thme. M. Glover rpondit avec obligeance
aux nombreuses questions que lui adressa lady Rovel touchant sa vie et ses lointains voyages. Il lui raconta la
Sngambie, ses fatigues, ses campagnes, cette princesse mandingue qu'il se flattait d'avoir gagne
l'Evangile, son impatience de retourner en Afrique pour y consommer son oeuvre. A ces rcits, l'imagination
de lady Rovel s'enflamma. Des forts de baobabs, l'arbre beurre, d'immenses savanes o errent des
troupeaux d'lphants et de sangliers, des srails noirs, des ngres dansant au son du tambourin, des moeurs
tranges, des hasards, tout cela s'entremlait dans son esprit avec les mystres de la grce, la paix des lus et
les flicits d'une conscience rgnre. Il lui parut que toutes ces ides assez disparates s'accordaient fort bien
ensemble, que la Sngambie est l'endroit du monde qui ressemble le plus au paradis, et un clair d'esprance
brilla devant ses yeux. S'tant informe quel homme tait le roi de Saloum et s'il avait quelque vellit de
devenir chrtien, M. Glover lui rpondit que ce despote rbarbatif ferait incontinent dcapiter ses quatre cent
mille sujets, s'il pouvait les souponner de fausser compagnie leurs ftiches ou Mahomet. Le portrait qu'il
lui fit du personnage acheva de griser lady Rovel. Ce coupe-tte africain lui apparut entour d'un nimbe et de
tout le prestige d'une imposante majest. Elle dcida que l'honneur de le convertir lui tait rserv, qu'elle
venait de dchiffrer enfin l'indchiffrable secret de sa destine, que sa beaut accomplirait ce miracle, que
Dieu le voulait, que jamais prdestination n'avait t plus manifeste. Son avenir s'claira subitement de la plus
vive lumire, et, comme Archimde sortant du bain, elle s'cria dans la plnitude de son coeur: J'ai trouv!
Ds ce moment, elle conut la ferme rsolution d'accompagner M. Glover en Sngambie; c'tait une bien
autre aventure que ce ridicule voyage La Mecque dont elle s'tait sottement engoue. Elle n'osa pourtant s'en
ouvrir sur-le-champ au missionnaire; elle se contenta de le remercier de tout le bien qu'il lui avait fait, lui
dclara qu'elle lui confiait le soin de son me, qu'elle entendait ne plus le quitter jusqu' son dpart. Il l'assura
qu'il serait plus fier et plus satisfait d'avoir donn Dieu lady Rovel qu'une princesse mandingue, et
assurment il ne mentait pas.
Les heures s'taient coules si vite dans ces mouvants entretiens que le bateau fit escale devant Thonon sans
que lady Rovel s'en apert. Elle ne sortit de sa proccupation qu'en arrivant prs d'Evian, o descendait M.
Glover, qui se proposait d'y continuer une cure d'eau. Elle se ressouvint que sa fille avait t enleve par M.
Gordon. Tout en dbarquant, elle raconta ses disgrces maternelles son nouveau directeur, et le pria de
vouloir bien l'assister de sa prudence, s'engageant respecter ses conseils comme des oracles. Il prit une part
trs-vive son chagrin, dont il lui parla en homme de sens et de coeur, et, s'tant mis sa disposition, ils
convinrent de louer une voiture et de repartir pour Thonon le plus tt possible.
Cependant Raymond tait parvenu au terme de son voyage. Il descendit l'auberge la plus achalande de
l'endroit et s'y informa de M. Gordon. L'htelier, homme jovial et loquace, lui rpondit qu'apparemment il
entendait parler d'un gentil petit Anglais qui tait arriv dare dare au milieu de la nuit en compagnie d'une
petite Anglaise jolie comme les amours, que ces deux nouveaux maris faisaient leur voyage de noces, qu'ils
paraissaient s'aimer comme des tourtereaux. Sur la fin de la matine, la jeune trangre tait partie pour visiter
des amis dans le voisinage, et aprs l'avoir tendrement embrasse, son jeune mari s'tait rendu hors du bourg,
dans un jardin dpendant de l'htel, o il y avait un tir au pistolet; il s'y tait enferm sous cl, et depuis deux
heures il massacrait force poupes. Raymond avait rapport d'Italie une opinion avantageuse de l'intelligence
de M. Gordon; il se confirma dans son jugement en apprenant que ce perspicace insulaire employait utilement
ses heures se faire la main.
Il pria l'aubergiste de lui faire tenir l'instant sa carte. Au bout de dix minutes, on revint lui annoncer qu'il
tait attendu, et on lui enseigna le chemin qu'il devait prendre. Il atteignit bientt l'entre d'un jardin enclos de
hautes murailles. Ayant frapp la porte, qui tait ferme au verrou, elle lui fut ouverte par ce jouvenceau
froid et flegmatique qu'il avait vu la chartreuse d'Ema. M. Gordon accueillit Raymond fort civilement; mais
son abord et ses manires annonaient cette possession de soi-mme qui tient un furieux distance. Quoique

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

107

Raymond et appris de l'htelier que la jeune trangre avait quitt Thonon, son premier soin fut de fureter du
regard dans tous les angles du jardin.
"Vous cherchez miss Rovel? lui demanda M. Gordon avec un demi-sourire. Comment pouvez-vous supposer
qu'elle soit ici? Je ne suis pas assez simple pour ne l'avoir pas mise en sret." Il ajouta: "Je vous attendais,
monsieur; j'tais sr que vous seriez curieux des explications que je vous ai promises.
--Vous vous trompez bien, monsieur, lui rpondit Raymond, je m'en soucie fort peu.
--Alors vous tes venu dans le dessein de me rclamer miss Rovel et dans l'esprance de me la reprendre?
--Encore moins; gardez-la, je n'y vois aucun inconvnient. Pourquoi vous donner l'air d'ignorer mes
intentions? Vous les aviez devines, tmoin le travail auquel vous vous livrez dans ce jardin.
--Effectivement, il faut tout prvoir, reprit M. Gordon d'un ton pos et tranquille; mais il ne faut jamais se
presser. Pour ma part, j'ai toujours tenu savoir exactement ce que je faisais. Ainsi, monsieur, c'est au tuteur
de miss Rovel que j'ai affaire dans ce moment?"
Son calme imperturbable surexcitait l'impatience de Raymond. "Trve de discours! s'cria-t-il. Le lieu, le jour,
l'heure, dcidez de tout, je m'en rapporte vos convenances; on ne peut tre, je pense, plus accommodant.
--Vous le seriez davantage encore, si vous m'accordiez deux minutes d'attention. Puisque vous vous prsentez
ici en qualit de tuteur de miss Rovel, il me parat qu'au lieu de nous gorger, il nous est trs-facile de nous
entendre. Je vous l'ai dit et je vous le rpte, mes vues sont irrprochables. J'ai enlev miss Rovel parce que je
me suis convaincu que je n'avais pas d'autre moyen de l'obtenir. Elle s'est prte mon projet, et, pour ne rien
dire de plus, elle consent notre mariage.
--Tout ceci, interrompit vivement Raymond, m'intresse fort peu. Vous vous en expliquerez avec lady Rovel,
qui sera ici tout l'heure.
--En vrit? repartit M. Gordon, dont le visage manifesta pour la premire fois quelque motion, Comment se
fait-il que lady Rovel...
--Vous le lui demanderez elle-mme, poursuivit Raymond, et vous lui conterez votre cas. Srement elle ne
vous refusera pas le prix qui est d votre exploit, la glorieuse rcompense que vous avez si vaillamment
mrite. Ce ne sont point mes affaires. A Florence, vous vous tes permis mon gard un badinage que j'ai
jug offensant; cette nuit, vous avez aggrav l'insulte en enlevant de ma maison une jeune fille dont j'tais
responsable. C'est de quoi je vous demande raison, et voil l'unique objet de ma visite."
M. Gordon le considra un instant en silence, puis s'cria: "Eh bien! soit, vous tes fou; mais la folie est
contagieuse, et je sens que la vtre me gagne. Vous voulez vous battre, je le veux aussi. Quand? aujourd'hui
mme. O? ici, dans ce jardin. Nos tmoins? nous nous en passerons. Les armes? les premiers pistolets venus,
ceux-ci par exemple que je n'ai pas encore essays."
Il courut au rtelier, y dcrocha une paire de pistolets, les fit examiner par Raymond, et se mit en devoir de les
charger. "Cet endroit, reprit-il, est un lieu fort bien choisi. S'il advient malencontre l'un de nous, tout le
monde sait qu'il peut arriver un tireur maladroit d'estropier un marqueur imprudent; la justice se contentera
peut-tre de cette explication. Seulement j'exige que, pour observer toutes les vraisemblances, nous allions,
vous et moi, nous placer chacun notre tour devant cette cible, jusqu' ce que l'un des deux refuse le combat.
Acceptez-vous mes conditions?" demanda-t-il Raymond, qui l'observait d'un air surpris et semblait se
demander s'il plaisantait.

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

108

M. Gordon ne plaisantait jamais, et Raymond finit par lui dire: "Vos ides sont baroques, monsieur; ce qui est
encore plus singulier, c'est qu'elles me plaisent.
--Je suis enchant de russir enfin vous proposer quelque chose qui vous agre, repartit M. Gordon; c'est un
bonheur que je n'ai pas eu la chartreuse d'Ema. Reste savoir qui tirera le premier; je dsire que ce soit
vous."
Raymond s'y tant nettement refus, ils s'en remirent au sort, qui pronona en faveur de M. Gordon.
"Renouvelons l'preuve ou ajournons la partie, dit le jeune Anglais. Je ne suis pas en colre, il me serait
impossible de tirer sur vous.
--C'est un triste devoir que vous aurez l'instant mme la joie d'accomplir," lui rpliqua Raymond, et il alla se
poster devant la cible.
M. Gordon parut hsiter un instant; il avait l'attitude et la mine d'un homme qui se consulte et cherche quelque
expdient pour sortir d'un mauvais pas. Puis, comme par l'effet d'une rsolution soudaine, il souleva lentement
son pistolet, l'arma, et le doigt sur la dtente, il ajusta son homme.
On tait au milieu d'avril, et il faisait le plus beau temps du monde. Le ciel tait radieux; le jardin se parait
d'une verdure nouvelle et commenait refleurir. Autour d'un rucher se faisait entendre un confus
bourdonnement d'abeilles qui revenaient de leur premire picore. Une msange vint se poser sur la cime d'un
lilas et entonna sa chanson; sa voix tait limpide et frache, il semblait qu'elle et le printemps dans la gorge.
Raymond crut s'apercevoir que le ciel du bleu le plus doux et ce jardin gonfl de sve se regardaient l'un
l'autre et murmuraient en le montrant du doigt: "L'homme que voici se plaisait croire que sa vie tait
maudite. Le bonheur en cheveux blonds est entr chez lui, s'est assis son foyer et lui a dit: Fais un signe, je
suis toi! Mais il lui a rpondu: Tu es un fantme, je ne veux pas te connatre. Et cet homme va mourir, car
un pistolet est braqu sur lui." En ce moment, la msange prit son essor, et il parut Raymond que sa vie
s'envolait avec elle, que son coeur, qui avait reni les dieux et mpris l'esprance, venait de cesser de battre
dans sa poitrine.
Cependant M. Gordon abaissa tout coup son bras et son arme en disant: "Dcidment, monsieur, je ne suis
pas aussi fou que vous; je n'aime que les extravagances o il entre un peu de raison, et plus j'y rflchis, plus
je me convaincs que ce que nous faisons dans ce jardin est absolument draisonnable.
--Dieu! que de paroles inutiles! ferez-vous feu? lui rpliqua Raymond en fureur.
--Pas avant que vous ayez discut mon raisonnement. Vous tes le tuteur de miss Rovel; quel avantage puis-je
avoir me battre avec vous? Si j'ai le malheur de vous tuer, lady Rovel fera peut-tre des difficults pour me
donner sa fille. Si vous me tuez, je serai encore plus loin de compte. Or je suis perdument amoureux, et
quand je tiens le bonheur, je ne suis pas homme le lcher.
--En finirons-nous une fois? je vous somme de tirer, s'cria Raymond hors de lui.
--Non, monsieur, je ne tirerai pas. Je rserve la balle qui est dans ce pistolet pour le rival qui aurait l'insolence
de me dclarer qu'il aime miss Rovel et l'audace de me la disputer."
Raymond marcha sur lui avec une allure de bte fauve: "Eh bien! supposez, monsieur, lui dit-il, supposez que
cet insolent, ce rival, le voici!
--Ah! vous en convenez enfin? repartit M. Gordon en faisant un pas en arrire.
--Je conviens, reprit-il d'une voix rauque et saccade qui ressemblait un rugissement, je conviens que vous

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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m'avez enlev la femme que j'aimais, et que je l'aime encore assez pour vouloir vous tuer."
A peine ces paroles eurent-elles t prononces que, du fond d'un hangar o elle s'tait blottie parmi des hottes
et des brouettes, sortit brusquement miss Rovel, tte nue, la chevelure en dsordre et poudreuse, l'oeil en feu,
le visage dfait, tremblante, ple comme une matine de printemps close dans une nuit de tempte, et dont le
sourire douteux brille entre deux nues. On lisait sur son front une joie sauvage, et avec l'motion d'une
longue attente, un peu de colre pour avoir trop attendu.
"Il ne peut plus s'en ddire, s'cria-t-elle, et le voil pris!"
Raymond la contemplait avec des yeux gars, elle s'avana vers lui. Il recula en la repoussant par un geste
farouche. Alors elle courut M. Gordon, elle enlaa son bras autour du sien, appuya sa tte sur l'paule du
jeune homme, et lui dit en pesant sur ses mots: "Mon cher Gordon, apprenez, je vous prie, M. Ferray que
vous vous souciez fort peu de m'pouser, mais que vous avez de bonnes raisons pour tre le meilleur de mes
amis, et que vous avez tremp en tout bien tout honneur dans le noir complot que j'ai ourdi contre lui.
Faites-moi la grce de lui dire qu'en le dpchant auprs de vous dans une chartreuse, j'esprais le rendre
jaloux, et que mon preuve a si bien russi que de ce jour j'ai conu l'espoir de l'amener o je voulais.
Dites-lui qu'en me renvoyant le basilic qu'il s'tait ht de vous remettre de ma part, vous me donniez
entendre que mon messager vous avait plu et que vous approuviez mon choix. Dites-lui encore qu'une nuit,
dans un bal masqu, vous lui avez rvl le secret de son coeur pour le familiariser avec un monstre qu'il
n'osait regarder en face. Veuillez lui expliquer aussi que, furieuse de ses obstines rsistances, je m'tais
rsolue -m'enfuir avec le prince Natti, que vous tes arriv Genve fort propos pour me calmer, qu'un soir
qu'il faisait du vent nous avons eu au bord d'un ruisseau un long entretien interrompu tardivement par Mlle
Ferray, aprs que nous avions dcid que vous seriez mon ravisseur. Enfin expliquez-lui que l'envoi
mystrieux de certain mdaillon tait un signe convenu entre nous et destin m'apprendre que vous aviez
pris vos mesures, que le lendemain vous m'attendriez avec deux chevaux prs d'un petit bois. Peut-tre, mon
cher Gordon, vous dira-t-il que votre amiti pour moi lui est suspecte. Alors rpondez-lui hardiment qu'il n'y a
point de Gordon, qu'on fait semblant quelquefois de partir pour la Barbade, et que vous tes William Rovel,
mon bon frre, qui j'aurai une ternelle reconnaissance, puisque, grce vous, j'ai entendu tout l'heure
l'homme que j'aime dclarer qu'il m'aimait encore assez pour vouloir vous tuer.
--Excusez-moi, monsieur, dit son tour le faux Gordon en se dcouvrant et s'avanant d'un pas vers
Raymond, mon rle m'a t souffl, mon seul crime est de m'tre appliqu le bien dire. Que voulez-vous?
Tantt vous m'avez reproch d'avoir des ides baroques; il m'est venu celle de vouloir que ma soeur ft une
honnte femme. Elle m'a dclar que le seul moyen tait de lui faire pouser l'homme qu'elle aimait. Quand
c'et t le tacoun du Japon, j'aurais couru le chercher Yeddo. Je suis ravi de n'tre pas all si loin et d'avoir
trouv, entre le troisime et le quatrime degr de longitude Est, un homme que j'estime beaucoup plus qu'un
empereur."
Meg l'interrompit; lui montrant Raymond: "William, dit-elle, quelle sotte figure fait ce pauvre homme! C'est
un mauvais joueur, il ne sait pas perdre.
--Et pourtant il joue qui perd gagne," lui rpondit son frre.
Elle tendit la main son tuteur, il ne la prit pas. Il regardait la terre d'un oeil sombre. L'tranget du cas, la
surprise, l'effarement, le dpit d'avoir t jou par deux enfants, la honte de sa dfaite, les suprmes angoisses
d'un orgueil aux abois, je ne sais quoi encore l'avait ce point ptrifi, qu'il tait hors d'tat de faire un
mouvement et de prononcer un seul mot.
La colre s'empara de Meg; elle s'cria: "Soit, merveille! M. Ferray Raymond est un grand homme, et les
grands hommes se doivent eux-mmes de ne jamais se dmentir. Je tiens pour nul l'aveu qui vous est
chapp tout l'heure; il y a eu des tmoins, nous les prierons de se taire. Eh! bon Dieu, est-il donc prouv

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

110

que je vous aime? Nos deux orgueils ont jou une partie l'un contre l'autre, c'est le mien qui l'a gagne, nous
serons gnreuse, je vous garderai le secret. Pensez-vous par hasard me rduire au dsespoir? Je serai bien
vite console. Quel avenir aprs tout m'auriez-vous fait en m'pousant? Peut-tre me serais-je figur que j'tais
tenue de vous rendre heureux. Je ne veux plus m'occuper que de mon propre bonheur. Avant peu, j'pouserai
quelque Boisgent, et je serai libre comme l'air, mon bon plaisir sera mon dieu, j'aurai dix mille fantaisies, des
intrigues, des amants, je ferai du bruit dans le monde, je serai la fille de ma mre, et si quelqu'un s'avise d'y
trouver redire, je lui rpondrai: "J'aimais un homme qui n'a pas voulu de moi, et je me suis venge de la vie,
qui m'avait refus l'aumne que je lui demandais."
Parlant ainsi, elle avait le teint allum, ses regards ptillaient, ses narines taient gonfles, et, d'une baguette
qu'elle venait d'arracher un coudrier, elle fouettait l'air avec violence en regrettant qu'il n'et pas un visage,
et que ce visage ne ft pas celui de l'homme qu'elle aimait et qu'elle tait sur le point de har. Puis, jetant sa
baguette terre: "Pour la dernire fois, monsieur, je vous aime, vous m'aimez, et je vous mets au dfi de
m'oublier; me voulez-vous? Si vous dites non ou que votre coeur hsite, vous ne me reverrez plus; mais je
vous jure par mes cheveux blonds que vous entendrez parler de moi. Notre sort est dans vos mains, dcidez!"
L'instant d'aprs, Raymond s'approchait d'elle et lui disait d'une voix touffe: "Puisqu'il vous faut absolument
une victime, miss Rovel, choisissez-moi; je suis prt tout souffrir pour vous et par vous. "
Il lui saisit la main, qu'elle ne lui tendait plus. Il y colla ses lvres et il sentit que ce baiser tait une signature,
qu'il venait de souscrire sa destine, qu'il ne lui restait plus d'autre alternative que de subir ou d'adorer sa
servitude. Elle recouvra aussitt sa gat et lui dit en riant: "Permettez, monsieur, un soir vous m'avez
embrasse mieux que cela." Il rougit jusqu'aux oreilles et ouvrait la bouche pour lui demander une explication
quand William Rovel, les sparant, leur dit avec son inaltrable gravit: "Tout est fait, et rien n'est fait, car il
s'agit non de s'aimer, mais de s'pouser, et M. Raymond Ferray ne peut pouser miss Rovel sans le
consentement de lady Rovel, qui sir John Rovel a donn une procuration en forme. Ce consentement, M.
Ferray est trop fier pour le demander,--car vous avez, Meg, un amoureux bien trange,--et au surplus, s'il le
demandait, on ne manquerait pas de le lui refuser. Le point est d'obtenir, monsieur, que lady Rovel vous force
pouser sa fille, et le cas est embarrassant,
--J'en tombe d'accord, lui rpondit Raymond, d'autant plus qu'elle viendra nous la rclamer avant peu." Et il
lui raconta l'arrive imprvue de lady Rovel Genve, ce qui s'tait pass entre elle et M. de Boisgent.
"Ce n'est pas l ce qui me fche," repartit William.
Puis le prenant par le bras pour l'emmener l'cart: "Je tiens de Meg, ajouta-t-il, qu'aprs avoir entonn vos
louanges, ma mre vous a vou une effroyable aversion; peut-on en savoir la cause?"
Raymond fit quelques difficults de lui donner cet claircissement; enfin, cdant son insistance: "En deux
mots, dit-il, lady Rovel m'a pri de la conduire la Mecque, et j'ai refus.
--Mauvaise affaire! s'cria William Rovel. Il est clair que, si vous allez en Arabie, vous n'pouserez pas Meg;
il est clair aussi que, si vous n'y allez pas, on ne permettra jamais Meg de vous pouser. J'avais raison
d'affirmer que le cas est grave."
Dans ce moment, de grands coups furent frapps la porte du jardin. William courut ouvrir, et l'htelier parut
tenant la main une dpche, qu'un courrier cheval venait d'apporter d'Evian. Elle tait adresse M.
Raymond Ferray, qui tait pri de la remettre le plus tt possible miss Rovel, ce qu'il s'empressa de faire.
Elle contenait ce qui suit:
"Meg, votre tourderie est inqualifiable et justifie toutes mes inquitudes. Je ne me trompe jamais, j'avais
devin que vous n'auriez pas de repos que vous ne fussiez gravement compromise. J'avais devin aussi que

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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votre tuteur est un pauvre hre, veuillez le lui rpter de ma part. M. Glover, que vous avez vu Gersau, veut
bien m'assister de ses conseils; il m'exhorte user d'indulgence envers vous. Je partirai dans un quart d'heure
avec ce digne missionnaire, qui sera dsormais l'oracle de ma maison et dont j'entends que les dcisions vous
soient sacres. Venez notre rencontre avec M. Gordon; si cet olibrius est un garon prsentable, peut-tre
cette ridicule affaire pourra-t-elle s'arranger. M. Glover en dcidera."
"Qui est le rvrend M. Glover? demanda William Rovel; il me parat tre le nouveau saint du calendrier."
Meg put satisfaire sa curiosit; elle n'avait pas oubli la scne qui s'tait passe Gersau. Il parut fort difi de
son explication, et aussitt il engagea Raymond repartir pour l'Ermitage avec sa pupille: "Je prends tout sur
moi, leur dit-il, mais j'entends agir seul."
Aprs quelques dits et contredits, Raymond lui donna son blanc-seing, et William Rovel, s'tant procur un
cheval de louage qui ne payait pas de mine, s'achemina sur Evian au grand trot. Il n'avait pas fait une
demi-lieue quand il vit venir lui une calche dcouverte, laquelle contenait deux personnes. Quoique le jour
baisst, il s'avisa de loin que l'une de ces personnes tait lady Rovel, et l'autre tout le portrait d'un missionnaire
wesleyen.
De son ct, lady Rovel avait reconnu son fils. Elle fit un geste d'tonnement, et ordonnant son cocher
d'arrter, demi couche dans sa voiture, son fils la portire, droit en selle comme un piquet, ils eurent
ensemble en anglais l'entretien dcisif que voici:
"C'est bien vous, William? ne vous avais-je pas dfendu de vous reprsenter devant moi?
--Je croyais, chre madame, que les grandes routes appartenaient tout le monde, mme aux malheureux qui
sont exils de vos bonnes grces, rpondit-il de l'air le plus agrable.
--Ne faites pas de phrases, je les ai en horreur... Je vous croyais la Barbade ou en Angleterre; quand on y est,
on y reste.
--Ah! madame, on en revient quelquefois fort propos.
--Est-ce moi que vous ferez croire que vous ayez jamais rien fait ni rien dit propos?
--Toute rgle ses exceptions, il y a dans ma vie des hasards heureux. Je me fliciterai toujours d'tre arriv
d'Angleterre point nomm pour rencontrer sur un grand chemin et apprhender au corps miss Meg Rovel,
ma chre soeur, courant la campagne avec un jeune homme."
Lady Rovel se redressa brusquement: "O est Meg? s'cria-t-elle.
--Du calme, milady, du calme! murmura M. Glover.
--J'en aurai beaucoup, monsieur, lui rpondit-elle de sa voix la plus stridente. William, je vous prsente M.
Glover, missionnaire wesleyen qui a converti la soeur du roi Saloum. Monsieur Glover, je vous prsente mon
fils, qui est le plus impertinent jeune homme qu'aient jamais produit les trois royaumes. O est Meg?
rpta-t-elle sur une note encore plus acide.
--Excusez-la, madame, elle n'a pas os affronter votre juste courroux, et m'a charg de vous assurer de son
repentir et de sa soumission.
--Je crois l'une comme l'autre. Et o est M. Gordon? William, allez l'instant me chercher M. Gordon.

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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--Pour le coup, ce serait difficile; les Gordon sont inapprochables et insaisissables. Celui-ci a disparu dans les
airs.
--Quelle est cette mauvaise plaisanterie? Est-que par hasard vous l'auriez tu, William?" Et se tournant vers le
missionnaire, lady Rovel ajouta: "Ce serait une faute, un non-sens, n'est-il pas vrai, monsieur Glover?
--Oh! milady, rpliqua-t-il gravement, ce serait beaucoup plus qu'un non-sens, l'Evangile nous dfend...
--Vous entendez, William, reprit-elle, M. Glover pense comme moi que vous avez commis une sottise en tuant
M. Gordon; mais vous tes coutumier du fait.
--Rassurez-vous, chre madame, M. Gordon est encore en vie. Il a du bon, ce jeune homme; son caractre me
revient assez, et je ne suis point tent d'en dcoudre avec lui. Au surplus, il ne s'agit dans tout cela que d'une
escapade d'coliers. Ce marjolet a fait dans le temps un sjour la chartreuse d'Ema; il a rencontr Meg
quelquefois, ils se sont coiffs l'un de l'autre et ils avaient form le judicieux projet d'migrer ensemble la
Nouvelle-Zlande. Soyez convaincue qu'il n'y a pas dans cette affaire de quoi fouetter un chat, et qu'ils sont
tous deux innocents comme des colombes.
--Raison de plus, William, pour aller chercher en hte M. Gordon. J'ai rsolu de le marier Meg; c'est l'avis de
M. Glover, et je dsire que vous teniez ses conseils pour des arrts.
--Votre confiance, milady, est trop flatteuse pour moi, rpondit M. Glover; mais vous avez mal pris ma
pense. J'ai dit seulement que, si aprs un mr examen...
--Considrez-vous ici comme un arbitre souverain, lui dit-elle; j'entends que vous dcidiez sans appel... Eh
bien! vous n'tes pas encore parti, William! Je ne quitterai pas la place que vous ne m'ayez amen M. Gordon.
--Permettez-moi de vous faire observer, lui repartit son fils, que M. Gordon court peu prs aussi vite que
moi, qu'il a des jambes juste aussi longues que les miennes. Et puis cet enleveur de petites filles ne serait pas
un mari srieux; il est aussi malavis, aussi cervel, aussi impertinent que votre serviteur. Bref, nous nous
ressemblons, lui et moi, comme deux gouttes d'eau.
--Vous voulez dire comme deux loges de Bedlam. En ce cas, il ne sera jamais mon gendre. C'est bien votre
avis, monsieur Glover?
--Oserai-je vous reprsenter, milady, lui rpondit le missionnaire, que la promptitude de vos dcisions brouille
un peu mes ides? Il me parat que dans une affaire de cette gravit on ne saurait trop rflchir, et qu'avant de
prendre un parti...
--Vous ne bougez non plus qu'une souche, William, interrompit lady Rovel. Votre flegme m'exaspre. Puisque
je daigne vous consulter, avez-vous une ide? Veuillez m'en faire part, si toutefois vous tes capable d'en
avoir une qui puisse faire figure en bonne compagnie.
--Mon ide, madame, est qu'aprs un pareil esclandre il faut tout prix marier Meg.
--Voil effectivement la premire fois que je vous entends dire quelque chose de raisonnable.
--J'ajoute qu'il faut la marier au plus tt, avant qu'elle ait eu le temps d'en faire un second.
--A la bonne heure, au plus tt, d'autant que je partirai prochainement pour un long voyage, et qu' la lettre je
ne saurai que faire de votre soeur, si je ne la marie pas. Avez-vous quelqu'un me recommander?

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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--J'ai entrevu Lucerne, l'an pass, un certain marquis de Boisgent, lequel, si je ne me trompe, vous agrait
beaucoup.
--Vous parlez tort et travers. Le marquis est un sot avec qui je me suis brouille jamais, sans compter que
dcidment il m'tait impossible de m'accoutumer ses cravates."
M. Glover ne put s'empcher de sourire. "Voil, milady, une raison qui ne me semble pas absolument
dterminante, et si vous n'avez pas d'autre objection...
--Croiriez-vous, monsieur Glover, lui dit-elle, que la couleur favorite de ce Boisgent est le bleu turquin? Je
ne peux pourtant pas donner ma fille un homme qui aime le bleu!
--videmment, fit William. Chre madame, ferons-nous insrer dans les journaux un avis portant qu'une jeune
fille s'est chappe de chez son tuteur, que ses parents dsirent qu'elle ne recommence pas, et que rcompense
honnte est promise l'homme de bonne volont qui l'pousera?
--William, dit-elle schement, je n'ai jamais pu souffrir ni les plaisanteries, ni les plaisantins." Et s'adressant
M. Glover: "Mon fils est un braque, il n'a pas une once de sens commun dans la cervelle. Vous voyez mon
cruel embarras, monsieur; connatriez-vous un gendre disponible?
--Je vous conjure, milady, lui dit-il, de ne point vous presser, la prcipitation est toujours funeste. Laissez
s'couler quelques mois, le monde oublie vite, et le temps passe l'ponge sur tout. Un peu de patience, et ne
vous rabattez pas sur un pis-aller. Le ciel vous octroiera peut-tre le gendre qui vous convient; je le dsire
pos, srieux, d'un ge dj mr, muni de solides principes. Que jusque-l miss Rovel ne vous quitte plus!
Vous le savez mieux que moi, rien n'est plus doux pour une mre, rien ne lui est plus utile que de tenir sa fille
sous son aile. En la gardant, elle se garde elle-mme contre le monde; l'ennemi des hommes n'oserait venir
l'attaquer dans cette chre et sainte socit, et oblige de prcher d'exemple..."
Il n'en put dire davantage; lady Rovel, dont le pied s'agitait et trpidait depuis deux minutes comme la trmie
d'un moulin, s'cria tout coup: "William, o avez-vous dterr ce cheval? Il est rong d'parvins, et je crois
devoir vous prvenir que, vous et lui, vous composez un groupe fort ridicule.
--J'en suis fch, madame; mais que mon cheval ait, oui ou non, des parvins, je dsire vous soumettre une
proposition qui vous paratra peut-tre saugrenue.
--C'est infaillible, dites-la toujours.
--Ne vous semble-t-il pas, comme moi, qu'en bonne justice celui qui a fait le mal est tenu de le rparer? Si
Meg s'est gravement compromise, si Meg est devenue presque immariable, qui la faute? A son tuteur, qui n'a
pas su la garder. J'en conclus que nous devrions mettre M. Ferray en demeure d'pouser Meg.
--Votre proposition a quelque chose de spcieux, rpondit-elle; dans le fond, elle est absurde et inepte au
premier chef. M. Ferray est un pauvre hre que je dteste; brisons l-dessus, il ne sera pas plus mon gendre
que M. Gordon.
--Oh! dit-il, je vous en parlais pour amuser le tapis; jamais M. Ferray ne consentirait pouser ma soeur.
--La difficult n'est pas l; est-ce qu'il se mle d'avoir une volont, ce monsieur?" Elle ajouta en relevant le
menton: "Or , William, j'aime croire que vous ne vous tes pas permis de lui faire des ouvertures ce
sujet?
--Il faut tout passer aux fous, chre maman, ils ne savent pas tenir leur langue; mais j'ai t relev de la belle

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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faon. M. Ferray est entr en fureur, les yeux lui sortaient de la tte. Il m'a dclar du ton le plus vhment
qu'il aimerait mieux tre pendu que de se marier, qu'il excrait toutes les femmes, que Meg lui tait
particulirement insupportable, quoi il ajouta dans un style qui m'a paru manquer d'atticisme, qu'il n'tait pas
homme s'accommoder des restes de M. Gordon. Le fait est que, comme il arrive en pareil cas, il ne m'a pas
dit sa vraie raison.
--Peut-on la connatre?
--Son coeur n'est plus libre; je l'ai appris de Meg, qui est une indiscrte et qui a cout par le trou d'une serrure
un entretien confidentiel qu'il eut rcemment avec sa soeur.
--Il serait devenu amoureux, ce Bdouin! dit-elle en levant les paules; quelle est sa dulcine? quelque
cureuse de vaisselle?
--Une grande dame, au contraire, une desse de l'Olympe. Il parat que M. Ferray a fait nagure un voyage en
Italie. Il en est revenu si rveur, si mlancolique, que sa soeur l'interrogea un jour sur la cause de son chagrin.
Il lui confessa qu'il avait retrouv Florence une femme qui jadis avait produit la plus vive impression sur son
coeur, qu'en la revoyant il s'tait renflamm, qu'elle avait daign lui faire quelques avances, que par
enttement de parti pris, par forfanterie de philosophe, il s'tait refus son bonheur, mais que l'amour s'tait
veng, que l'image de cette femme le poursuivait, qu'il tait dvor par le regret de son irrparable faute.
M. Glover commenait se scandaliser un peu de tout ce qu'il entendait. Il s'cria: "En vrit, monsieur,
comment pouvez-vous songer marier votre soeur avec un homme amoureux d'une autre femme? Il y a dans
un tel projet une indlicatesse si rvoltante...
--A ne vous point mentir, William, votre petite histoire m'amuse, interrompit lady Rovel, et vous l'avez conte
avec assez d'agrment. Il est donc vrai que ce lugubre personnage meurt de chagrin d'avoir sottement refus ce
qu'il mourait d'envie d'accepter? Quand je lui disais qu'il tait en faux granit!"
A ces mots, elle partit d'un clat de rire pointu, acr, froce, qui causa un tressaillement dsagrable M.
Glover. "Savez-vous, William, poursuivit-elle, que votre proposition est moins saugrenue qu'elle ne me
semblait d'abord? Il est juste effectivement qu'un tuteur qui a laiss sa pupille se compromettre soit tenu de
l'pouser.
--Eh quoi! milady, s'cria M. Glover, votre fille pouserait un homme qui elle est insupportable, un homme
dont le coeur n'est plus libre, un homme qui est un pauvre hre, un homme que vous dtestez...
--Oh! je m'arrangerai, dit-elle, pour ne le voir que rarement.
--Milady, continua-t-il en levant la voix, puisque vous me faites l'honneur de me demander mon avis, il est
de mon devoir de vous reprsenter...
--Que le mari qui convient ma fille, dit-elle en lui coupant vivement la parole, ne peut tre qu'un homme
srieux, d'un ge dj mr, muni de solides principes. N'est-ce pas ce que vous me disiez tout l'heure? M.
Ferray remplit toutes les conditions requises. Il avait trente ans le jour de sa naissance, ce qui lui en fait
aujourd'hui soixante bien sonns. Il est plus srieux qu'un verrou, telles enseignes qu'il n'a pas ri trois fois
dans sa vie, et pour ce qui est des principes, il en est hriss comme un porc-pic qui se met en boule... Eh
bien! William, que faites-vous l? Puisque vous le voulez, puisque je le veux, puisque M. Glover le veut aussi,
partez pour Genve au triple galop de votre triste monture, et allez dire M. Ferray, si sa mlancolie lui
permet de vous entendre, que son devoir est d'pouser Meg, et qu'au besoin je le lui ordonne.
--Vous plaisantez, madame! Il m'tranglera plutt, mais il ne m'coutera pas.

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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--Vous me faites piti, rpliqua-t-elle en haussant le ton. Apprenez, William, qu'on ne fait rien qui vaille dans
ce monde sans un profond mpris pour la volont des autres. Demandez M. Glover si, avant de convertir un
Mandingue, il s'amuse s'informer si cela peut lui tre agrable.
--Un instant, rpondit le missionnaire; il y a des distinctions faire, milady, et je vous prie de croire...
--Si je vous en crois! dit-elle. Vous tes un hros, et les grands courages mprisent les petits scrupules.
Excusez mon fils; la jeunesse de ce temps a une incroyable petitesse d'esprit. Enfin, William, cette affaire
vous regarde, et nous verrons de quoi vous tes capable. Je vous enverrai dans quelques jours toutes les pices
ncessaires et ds demain j'crirai votre soeur pour lui signifier mes volonts. Chargez-vous de M. Ferray,
entreprenez-le hardiment, menez-le tambour battant, tenez-lui l'pe dans les reins et le pistolet sur la gorge. Il
n'est pas si terrible que vous croyez. Grattez, grattez, et sous le badigeon vous trouverez bientt le caoutchouc.
Je ne sais pas si nous nous reverrons, William. Bonsoir, le serein tombe, et je crains que M. Glover ne
s'enrhume.
--Un mot encore, un seul mot, lui dit son fils. Si, contre toute attente, je russis dans ma prilleuse mission,
j'entends n'tre pas dsavou, car ma position serait ridicule.
--Quel dsaveu pouvez-vous craindre? lui rpliqua-t-elle avec hauteur. M. Glover est votre garant; je voudrais
bien voir que quelqu'un se permt de revenir sur une dcision de M. Glover, que quelqu'un et l'audace de
dfaire un mariage que M. Glover a fait!"
William la salua respectueusement; il se disposait partir, elle le rappela et lui dit l'oreille: "Si M. Ferray
vous entretient de sa grande dame, rpondez-lui que srement elle a voulu se moquer de lui, et qu'elle le lui
prouve bien en ce jour. Ajoutez que tel pcheur qui parlait de se noyer parce qu'il avait manqu une truite a
fini par souper gament d'une tanche, en se rservant, bien-entendu, le droit de rver sa truite."
Elle le congdia de nouveau; comme il s'loignait: "A propos, William, lui cria-t-elle, vous trottez mal, vous
n'avez pas la main fixe, et il en rsulte des -coup qui vous donnent mauvaise grce. Prenez-y garde, cela
pourrait compromettre l'avenir d'un assez joli garon." Puis elle commanda son cocher de faire volte-face et
de la remmener Evian, et, dans sa tendre sollicitude pour la sant de M. Glover, elle obligea le missionnaire,
en dpit de ses vives rsistances, se dfendre contre le serein en acceptant la moiti de son chle.
C'est ainsi qu'au milieu d'une grande route, pendant que se rpandaient dans la campagne les premires
fumes de la nuit et que les premires toiles s'allumaient au ciel, la suite d'une confrence d'un quart
d'heure entre une calche dcouverte et un cheval rong d'parvins, fut dcid, arrt, conclu par les conseils
d'un missionnaire qui on n'avait pas permis d'achever une seule de ses phrases, le mariage de Raymond
Ferray et de miss Meg Rovel. Ravi d'avoir si bien conduit sa ngociation et enlev le succs, William Rovel se
dirigea sur Genve franc trier, faisant de son mieux pour rattraper l'avance qu'avait sur lui le berlingot qui
emportait Meg et son tuteur. Lady Rovel n'tait pas moins heureuse que son fils. Dans sa flicit entraient
doses gales l'agrable perspective d'tre jamais dlivre du souci et de la rivalit de sa fille, la satisfaction
d'avoir pour gendre un homme qui en tenait pour elle, l'assurance que l'insolent qui avait mpris ses faveurs
se chargeait de la venger par ses remords, la joie douce qu'une journe bien remplie laisse aprs elle, un coeur
renaissant l'espoir, un avenir reconquis, la beaut d'une toile pour laquelle elle professait un respect
superstitieux et dont le vif clat lui paraissait un heureux prsage, enfin les yeux bruns d'un missionnaire et la
vision confuse d'un roi ngre, couvert de gris-gris, qui dans ce moment mme, assailli d'un soudain
pressentiment, rvait peut-tre de la plus belle des blanches. M. Glover tait moins content. Sa candeur
s'tonnait qu'on le tnt pour l'auteur d'un mariage qu'il avait formellement dsapprouv, et le caractre de lady
Rovel commenait l'alarmer. Il apprhendait que sa conversion ne ft une oeuvre de plus longue haleine que
celle de vingt mille Mandingues, et il interrogeait sa conscience pour savoir s'il avait bien ou mal fait
d'accepter la moiti de son chle.

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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Pendant ce temps, Meg avait un long entretien avec son tuteur. Il lui faisait part de ses inquitudes, il
l'exhortait prendre quelques semaines au moins pour rflchir, pour examiner ses sentiments, pour s'assurer
que son coeur n'tait pas la dupe de son imagination; il lui reprsentait l'incompatibilit de leur ge, de leur
humeur, et surtout il lui reprochait son rare talent de comdienne. Elle lui ferma la bouche en lui disant:
"Mettons les choses au pis, supposons que mes dfauts vous fassent beaucoup souffrir. C'est un adage de ma
mre, qui n'a jamais pass pour une sotte, que l'homme qui ne veut pas souffrir doit renoncer vivre, et que
celui qui renonce vivre est un lche."
Comme ils arrivaient prs d'une auberge sise au haut d'une cte, ils se croisrent avec une carriole, dans
laquelle tait cahote une petite femme fluette. Lasse d'attendre, dvore d'anxit, Mlle Ferray s'tait dcide
se mettre en route pour Thonon. Elle s'en allait cahin-caha, causant avec l'ombre, avec le vent, avec la terre,
avec le ciel, avec je ne sais quoi d'invisible qui lui paraissait plus certain que tout ce qui se voit. Gros de
penses qui portaient plus loin que ses regards, ses petits yeux fouillaient avec acharnement dans les
profondeurs de la nuit, comme pour leur arracher leur secret. Meg la reconnut la clart flambante que
projetait une forge, et lui cria: "Mon rve s'est accompli, mademoiselle; j'ai dcouvert aujourd'hui un sage
assez fou pour m'pouser."
Mlle Ferray se laissa couler tout interdite hors de sa voiture, et, son frre l'ayant appele, elle se prcipita vers
lui. Elle fut devance par un cavalier, lequel arrivait au galop, et, se prsentant la portire, dit gravement
Raymond: "Monsieur, ou vous pouserez ma soeur, ou je vous brlerai la cervelle: tel est l'ordre exprs de ma
terrible mre."
Raymond le regarda d'un air stupfait; puis, saisi d'une joie trange, qui avait l'accent de la colre, il s'cria:
"Soit, le sort en est jet, le chien du jardinier mangera; mais malheur l'imprudent qui s'aviserait de rder
l'entour de son panier!"
Par l'effet d'une illumination soudaine, Mlle Ferray comprit que tout s'tait expliqu, que tout s'tait arrang.
Avant de s'enqurir davantage et sans trop savoir ce qu'elle faisait, faute de mieux, elle embrassa de confiance
la grande botte de William Rovel, qui, se dressant sur ses triers, criait tue-tte aux gens de l'auberge:
"Qu'on m'apporte une bouteille de Champagne! je veux fter la nouvelle victoire que la perfide Albion vient
de remporter sur la France."
Quelques semaines plus tard, lady Rovel assistait au mariage de sa fille dans la toilette svre d'une personne
revenue du monde et voue aux austrits. Elle partit le lendemain pour l'Afrique avec M. Glover, de plus en
plus embarrass de sa nophyte, mais qui s'obstinait par charit ne point dsesprer de son amendement.
Raymond s'est rconcili avec Paris, le monde et l'histoire de Mahomet. S'il faut tout dire, on prtend qu'il
n'est point heureux, qu'il est tourment par la jalousie, et qu'il a sujet de l'tre. Je n'en crois rien, et voici
pourquoi. La dernire fois qu'il est revenu l'Ermitage, il s'est rendu dans la maison qu'avait habite lady
Rovel pour y marchander une armoire en vieux chne. Comme on faisait difficult de la lui cder et qu'on lui
demandait la raison de son caprice et quel prix il pouvait attacher un vieux meuble qui n'est pas une oeuvre
d'art, il rpondit: "C'est que j'y ai trouv le bonheur, et c'est la seule fois qu'on l'ait trouv dans une armoire."
On lisait dernirement dans les journaux anglais qu'une femme clbre par sa beaut et ses aventures tait
arrive en compagnie d'un missionnaire Kakonc, capitale du royaume de Saloum, qu'elle avait entrepris de
convertir le souverain au christianisme et ne l'avait converti qu' sa beaut et la monogamie, qu'elle avait eu
ce sujet des paroles violentes avec le missionnaire, que, l'ayant fait bannir par lettre de cachet, elle trnait
dans le srail dpeupl, et que vnre par tout le pays l'gal d'un ftiche, ce qui est le nec plus ultra du
respect, elle prenait un vif plaisir gouverner la baguette quatre cent mille ttes crpues. Cela prouve qu'il
est plusieurs manires d'tre heureux; mais le plus prcaire de tous les bonheurs est celui qui dpend des
lubies d'un roi mandingue.

Miss Rovel, by Victor Cherbuliez

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FIN.
558-06.--Coulommiers, Imp. PAUL BRODARD.--P5-06.
End of the Project Gutenberg EBook of Miss Rovel, by Victor Cherbuliez
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