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D

ans lhistoire du pasteur irlandais lazar


qui, en 1845, quitte son Irlande natale
avec sa famille pour rejoindre lAmrique,
le narrateur de Michel TOURNIER dresse
un cadre, synthtique mais fdle, de
lmigration irlandaise lpoque:
[lazar] ignorait sil sembarquerait destination de
Qubec, New York, Boston ou mme Sidney en Aus-
tralie. [...] Les choses prirent subitement un tour dra-
matique quand clata la nouvelle quune pidmie de
typhus et de cholra dcimait les candidats au dpart.
On racontait quau cours des traverses pas un jour ne
passait sans quun cadavre ne ft jet par-dessus bord.
larrive au Canada, tous les passagers taient par-
qus en quarantaine dans le camp de la Grosse le o
rgnaient des conditions effrayantes.
1
Ces quelques lignes rsument assez effcacement ce
que Aurlien BOIVIN, peut-tre avec un peu trop de m-
fance pour ce qui est de la connaissance de lhistoire de
lAmrique du Nord, signale comme un pisode peu
connu mais combien tragique de lhistoire du Qubec,
lpidmie de typhus qui a frapp une partie de la popu-
lation en 1847, entranant dans la mort des milliers dIr-
landais chasss de leur pays par la maladie de la pomme
de terre et par une longue famine (1845-1847)
2
.
1
Michel TOURNIER, lazar ou la
source et le buisson, Paris, Galli-
mard, 1996, p. 57.
2
Aurlien BOIVIN, Lt de lle
de Grce ou la fn du grand rve
amricain, Qubec franais, n.
109, printemps 1998, pp. 86-89:
p. 86.
E

TAIT-CE BIEN CA, LAME

RIQUE?
LE

TE

DE L

ILE DE GR

ACE ENTRE
LE MYTHE ET LHISTOIRE
MARCO MODENESI
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Madeleine OUELLETTE-MICHALSKA,
Lt de lle de Grce, Montral,
Qubec-Amrique, 1993. Dorna-
vant: IG.
4
Aurlien BOIVIN, art. cit., p. 86.
5
Sur lpidmie de 1847 la
Grosse le, cf. Rose MASSON DOM-
PIERRE, Marianna OGALLAGHER, Les
Tmoins parlent. Grosse le 1847,
Qubec, Livres Carraig Books,
1995.
6
IG, pp. 34-35.
7
Ferenc FODOR, Limaginaire de
lpidmie, in Danile BELTRAN-VI-
DAL, Franois MANIEZ (dir.), Les
mots de la sant: Mots de la sant
et psychoses, Paris, LHarmattan,
2011; http://195.221.53.69/wp-
pacte/wp-content/uploads/pdf_Ar-
ticle_FODOR_Mots_de_la_sante.
pdf (p. 7).
Cest l, le fragment historique quexploite Madeleine
OUELLETTE-MICHALSKA, dans Lt de lle de Grce, pu-
bli en 1993
3
.
Lpisode historique qui constitue le noyau de dpart
du roman appartient, dire vrai, lHistoire du Qubec,
de lAmrique du Nord, mais aussi bien celle de lIr-
lande et de lEurope, ce qui attribue un souffe dune en-
vergure assez remarquable aux vnements raconts.
Lt auquel on fait allusion dans le titre est bien lt
1847, saison qui correspond la priode la plus intense
et la plus meurtrire de lpidmie
4
.
Lle de Grce et la Grosse le sont deux toponymes
qui renvoient au mme lieu, une le du Golfe du Saint-
Laurent, o se trouvait une station de quarantaine
5
, si-
tue une trentaine de milles en aval de Qubec, et qui
a, sur une carte maritime de grande chelle, la gros-
seur exacte dune tte dpingle
6
.
Le roman suit lpidmie du 1
er
mai jusquau 1
er
no-
vembre 1847. Les personnages de Madeleine OUELLETTE-
MICHALSKA, tous de fction, agissent donc dans un espace
gographique et lintrieur dun cadre historique rels.
Lt de lle de Grce organise la mise en scne de lpi-
dmie suivant, par traits, ce qui, selon Ferenc FODOR, est
un modle auquel ont recours les fctions qui abordent
ce sujet: la peur, langoisse qui accompagnent lappari-
tion de la maladie, laugmentation du nombre des dcs,
laccumulation des cadavres [...], la banalisation de la
mort, les fosses communes, la puanteur omniprsente,
les recherches de boucs-missaires et la disparition de la
maladie
7
.
On retrouve presque tout cela dans la destine que le
docteur James Milroy partage avec un groupe limit de
collaborateurs.
Nomm, au dbut du roman, directeur mdical de la
station de quarantaine de lle de Grce, en prvision de
larrive des bateaux dimmigrants europens partir de
la fonte des glaces qui, pendant lhiver, bloquent toute
navigation sur le Saint-Laurent, ce mdecin cossais et
fdle au Gouvernement imprial britannique (qui do-
mine lpoque le Canada) essaiera de tout faire, avec
un dvouement remarquable, pour contraster une situa-
tion qui se transformera bientt en une catastrophe cau-
chemardesque aux dimensions que personne naurait pu
imaginer au pralable.
Ayant choisi de ne pas laisser sa femme, Agns Fr-
mont, et ses enfants demeurer sur lle avec lui, Milroy
habite dans une petite maison o seule Persvrance,
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8
IG, p. 13.
9
Ibid., p. 16.
10
Ibid., p. 19.
femme dge assez mr, soccupe de lui. Il a ses cts
une quipe mdicale rduite, o lon retrouve, quelques
infrmiers et des prposs au mnage et au transport, ain-
si que deux autres mdecins: le docteur Byrnes, qui sera
rapidement emport par la maladie, et le docteur Prvost,
qui se donnera la mort pour des raisons sentimentales.
Lle de Grce a mme un commandant militaire qui
a aussi le rle doffcier de la quarantaine , le Capitaine
Clark, responsable de lordre et de la Loi.
Au sicle des pidmies, lhistoire de lle de Grce
semble insparable de ces faux: la violente pidmie
de cholra de 1832 [...] avait forc les autorits du pays
ouvrir cette station de quarantaine devant prserver la
population de la fvre des navires
8
.
Le cholra de 1832 savre dj une tragdie de pro-
portions remarquables, comme on peut le savoir lorsque
Agns Frmont qui vient de dbarquer sur lle avec
son mari dans lide dy rester avec lui et le reste de leur
famille interroge le docteur Milroy ce sujet:
Combien de personnes ont-t enterres ici pendant
lpidmie de cholra? demanda-t-elle, soudain saisie
dangoisse.
Il ne savait plus trop. Quatre ou cinq mille, ou peut-
tre davantage, les statistiques se contredisaient. Cette
anne-l, des milliers dimmigrants taient dbarqus
la station de quarantaine amnage de toute urgence sur
cette le, une trentaine de milles de Qubec, dont lef-
fcacit parut discutable. Les journaux avaient fait tat
dirrgularits diverses, de certifcats de sant dcerns
des navires infests.
Et voil quun nouveau fau frappait lIrlande et pous-
sait ses habitants migrer. Sur cette le, tout pouvait
recommencer.
9
Les responsabilits humaines de la tragdie du chol-
ra de 1832 sont ainsi indiques et semblent se proposer
comme un mauvais augure pour ce quoi on sattend
partir du mois de mai 1847.
Le nouveau fau qui frappe lIrlande est vite expli-
cit et tmoigne de lancrage socio-historique extradi-
gtique auquel Madeleine OUELLETTE-MICHALSKA a sou-
vent recours pour introduire dans le roman une lecture
critique de lHistoire:
Une famine frappait lIrlande et obligeait ses habitants
sexiler. Trois cents ans doccupation avaient transform
les fermiers de ce pays, alors le plus pauvre et le plus
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11
Ibid.
12
Ibid., p. 20.
13
Ibid., p. 31.
14
Ibid., p. 33.
15
Ibid.
16
Ibid., p. 42.
peupl dEurope, en ouvriers agricoles confns un sol
morcel qui ne les nourrissait plus.
10
De mme, le dbut du roman frappe tout de suite par
une vocation de lpidmie de cholra de 1832, dautant
plus inquitante, vu que le lecteur vient dapprendre que
sur cette le, tout pouvait recommencer:
Lt prcdent, quarante-trois mille Irlandais staient
prsents au port de Qubec. Au dbut de la saison, des
passagers correctement vtus, et possdant quelques
conomies, taient descendus des transatlantiques.
Mais quand clatrent les grandes chaleurs de juillet,
des vaisseaux couverts de charognards frent leur appa-
rition dans le chenal des grands voiliers. Des malades et
des misreux commencrent ds lors hanter les quais
et envahir les rues de la ville. Il fallut la fermeture du
feuve par les glaces pour suspendre cette pousse mi-
gratoire qui se poursuivit plus au sud, sur les ctes de
la Nouvelle-Angleterre, pendant une partie de lhiver.
11
Fort de ces souvenirs, le docteur Milroy dcide de
faire construire un second hpital sur lle, driger deux
autres baraquements daccueil, fnir de restaurer len-
semble des btiments
12
, avant que napparaissent les
premiers vaisseaux.
Le premier de ces vaisseaux arrive au dbut de mai,
au moment de lanne o la ville de Qubec souhaitait
retrouver les eaux battantes de son feuve, louverture sur
le monde dont elle avait besoin
13
.
Seule la fonte du pont de glace qui bloque le Saint-
Laurent permet la reprise des activits portuaires, le re-
tour de la vie trpidante, ces nuits turbulentes o lon
sabandonnerait des excs que le petit matin pongerait
dans ses brumes avant que le soleil ne cuise les quais en-
vahis par des odeurs de poisson, de cordages, et de bois
tremp
14
.
La fn de lhiver, par les habitants de Qubec, est res-
sentie comme un retour la vie quon fte de manire
offcielle et collective: Elle tait une sorte dappel au
bonheur que la fte comblait dj
15
.
On saura, par la suite, que cette fois, louverture des
eaux et larrive des voiliers napportera que malheur,
dsespoir, maladie et mort. La grande attente du retour
leffervescence de la vie se convertira, au moment o
lpidmie touchera mme la ville de Qubec, en une
norme et amre dception collective qui, comme jes-
saierai de le montrer, ne sera malheureusement pas la
seule de cette histoire.
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17
Ibid., p. 45.
18
Ibid., p. 107.
19
Ibid., p. 342.
20
Ibid., p. 53.
21
Ibid., p. 52.
Le premier vaisseau, qui arrive vers la mi-mai, arbore,
en effet, un pavillon blanc au mt principal, pour indi-
quer que des malades se trouvaient bord
16
.
Le docteur Milroy visitera immdiatement les ma-
lades, mme sil lui faudra quelques temps pour diagnos-
tiquer avec certitude les symptmes du typhus:
Il cartait demble le cholra dont les symptmes lui
taient familiers, de mme que la variole et la dysente-
rie. Mais ces petites tches orange irrgulires et hmor-
ragiques qui marquaient le corps de plusieurs malades,
lexception du visage, de la paume des mains et de
la plante des pieds, lui taient moins connues. Elles se
distinguaient des taches roses couvrant labdomen et
le thorax des malades atteints de typhode dont chaque
voilier lui apportait quelques cas. Et elles ne pouvaient
non plus tre associes aux manifestations habituelles
des maladies ruptives courantes.
17
Milroy aura juste le temps de renvoyer sa famille
Qubec avant que lpidmie clate. Le premier vaisseau
lui seul va remplir demi les baraquements de la station
de sant. Et bientt, dautres bateaux qui dpassent,
en quelques jours, largement la trentaine commencent
littralement sentasser sur les ctes de lle, ce qui va
donner lieu un vritable envahissement perptuel
18

qui stale sur plusieurs semaines sans jamais connatre
darrt. Le bilan fnal du docteur Milroy sera effarant: Si
ses calculs taient justes, la station de quarantaine avait
trait plus de 20 000 malades pendant lt, et au-del de
cent mille passagers y avaient t examins
19
.
Ltat des navires est vite annonc par linspection que
le docteur Milroy et le capitaine Clark mnent sur lun
des six vaisseaux qui suivent larrive du premier et qui
charge lle de plus de quatre cents malades hospitali-
ser et trois milles passagers mettre en quarantaine
20
:
Il rgnait l, de mme que sur les six autres vaisseaux
que le directeur mdical visiterait ensuite, une atmos-
phre de dchance et de morbidit qui invitait la ma-
ladie et la mort se partager ce que la vermine navait
pas encore touch. Aucun confort et aucune norme de
scurit ne palliaient les effets dbilitants du voyage qui
durait entre huit et douze semaines. Partout, la nourri-
ture tait insuffsante, et les rserves deau taient conta-
mines par le manque dhygine et labsence dinstalla-
tion sanitaire.
21
Les vaisseaux qui suivront offriront un tableau en-
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22
Ibid., p. 57.
23
Ibid., p. 108.
24
Ibid., p. 59.
25
Ibid., p. 60.
26
Ibid., p. 80.
core plus tragique et encore plus rvoltant et ignoble. Les
conditions insoutenables dans lesquelles les passagers
sont obligs de voyager dcoulent cependant de compor-
tements et de choix dicts par les intrts conomiques
et politiques des Europens (aux dpens de la tragdie de
leurs compatriotes), certes, mais aussi des tats-uniens:
Il fallait peupler rapidement cette colonie doutre-mer,
appele compenser la perte des territoires amricains
o lEurope voulait migrer, en offrant des billets au
plus bas tarif. [] Sur chacun de voiliers, [...] lon pre-
nait deux ou trois fois plus de passagers que le vaisseau
ne pouvait transporter.
22
Grce aux tarifs de faveur consentis par les armateurs
britanniques la population affame que le gouverne-
ment imprial souhaitait loigner de son territoire, le
prix dun billet de traverse pour Qubec cotait trois
quatre fois moins cher quun billet pour New York
ou Philadelphie, villes o dimportants droits dentre
taient perus auprs des immigrants. Refusant dtre le
lieu dasile o choueraient les malades et les indigents
expdis par lex-mtropole dont elles staient affran-
chies, les villes amricaines de la cte atlantique impo-
saient de lourdes pnalits aux matres de vaisseau qui
prenaient le risque de transporter des malades, et elles
rejetaient de plus en plus la mer les immigrants que la
famine poussait sexiler.
23
Cest ainsi que le phnomne pidmiologique
24
va
immdiatement prendre des proportions alarmantes
25
,
imposant des mesures dmergence qui savreront n-
cessairement insuffsantes pour adapter la station de
quarantaine dont laspect va devenir rapidement mcon-
naissable:
Lamas de tentes et dappentis masss derrire lui pa-
raissaient une fourmilire. [Le docteur Milroy] tait
devenu complice dun scandale: cette le nenrayait ni
la dchance ni la mort, elle en retardait tout au plus
lchance. [] Lampleur du fau se reconnaissait
son odeur. Les manations mortifres refuaient vers le
rivage, mles la pourriture des fonds o senlisaient
les chaloupes mare basse, et tout cela fusionnait en
une seule et mme puanteur qui se rapprochait deux.
26
Dun ct, cette vision densemble insiste comme
plusieurs autres passages du texte sur la masse, sur
lamoncellement de la multitude inoue des malades qui
envahissent lle; de lautre, elle met en vidence lun
des traits typiques des reprsentations des pidmies: la
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27
Ibid., p. 81.
28
Ibid., p. 108.
29
Ibid., p. 111.
30
Ibid., p. 129.
puanteur qui envahit lespace insulaire, la persistance des
miasmes qui planent sur ces espaces.
Le roman revient souvent sur cet aspect et frappe,
ainsi, presque physiquement le lecteur, hant, au niveau
verbal, par les odeurs de plus en plus insupportables
qui semparent de lle. Aprs le choix dexagration et
daccumulation concernant larrive des bateaux et le
nombre des malades, cest alors le tour de lentassement
des odeurs nausabondes, surtout lorsque la chaleur de
la saison augmente:
Une double puanteur triomphait donc: celle de lle
elle-mme, chaud remugle de sanie et de dtritus qui
attirait des essaims de mouches et dinsectes; celle des
vaisseaux, plus concentre, montant des cales o crou-
pissaient les malades et les morts.
27
Avec le passage des mois, lapplication des rgles de
quarantaine ne pourra plus se raliser dans la Grosse le,
qui non seulement perd, ainsi, sa fonction primaire, mais
se transforme aussi en une sordide passoire qui retenait
les morts, fltrait les malades et renvoyait au feuve le reste
des passagers que les grandes villes du pays devaient ab-
sorber
28
; un endroit o lenfer tait partout, o tous
les chemins menaient la corruption et la mort
29
.
Lle savre, peu peu, le contraire du projet que le
docteur Milroy et ses collaborateurs avaient souhait:
Il avait voulu lle salubre et panouie. Or, elle tait de-
venue un nid dinfection que la chaleur mrissait, un
mouroir o le bruit des canons couvrait les cris et les
plaintes qui montaient des zones hospitalires o fl-
traient, dans les quelques moments de silence que ce
tragique t mnageait encore, le tapage des cigales et
les vrombissements dinsectes.
30
La faillite du projet du docteur Milroy est progressive.
Au-del des dcs de centaines dimmigrants, elle passe
par la mort de certains de ses collaborateurs, par les deux
semaines pendant lesquelles il sera atteint lui-mme du
typhus et perdra totalement le contrle de lle, par la fuite
des infrmiers et des prposs terroriss par la puissance
de lpidmie, par les grandes lacunes des connaissances
mdicales de lpoque concernant ce type de maladies,
par le manque de collaboration de la part des pouvoirs
politiques auxquels Milroy sadresse pour quils viennent
en aide de la station de quarantaine... Si cette tragdie
collective connat une fn, cest plutt grce son puise-
ment naturel que les forces de Milroy vont certainement
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Marylin RANDALL, Histoire, ro-
man et texte national: comment
lire Lt de lle de Grce, Voix et
images, vol. 23, n. 1, 1997, pp. 65-
83: p. 71.
32
Cf. Ibid., p. 75, note 13.
33
Ibid., pp. 82-83.
34
Aurlien BOIVIN, art. cit., p. 88.
35
IG, p. 54.
36
Ibid., p. 56.
seconder et favoriser, mais non pas imposer.
Dans les traits spcifques du roman quon a identifs
jusquici, on retrouve, ct de la dnonciation de cer-
tains aspects de la socit de lpoque, la volont dinfor-
mation qui anime le roman raliste et historique
31
. Les
donnes sur lesquelles Madeleine OUELLETTE-MICHALSKA
ancre sa fction mme si la grande histoire reste ailleurs
sont, en effet, rigoureuses
32
.
Il est donc vrai que, dans ce sens, Lt de lle de Grce
permet lt de lpidmie de sortir du silence histo-
rique impos par la longue suite de morts sans noms et
sans visages, et [de] trouv[er] sa place dans lHistoire
33
.
Et pourtant, il me semble que la vritable fascination
que la captivante narration du roman exerce vient plutt
dun autre aspect de louvrage, de ce quAurlien BOIVIN
a bien peru comme un thme cher Ouellette-Mi-
chalska: la fn des rves et du grand mythe de lAm-
rique
34
.
Lt de lle de Grce, dans lancrage aux vnements
historiques qui le caractrise, met bien en vidence,
comme on vient de le voir, les raisons concrtes la fa-
mine, en premier lieu qui sont la base de la dcision
dmigrer de la part des Irlandais qui vont chouer sur
lle de quarantaine. La Grosse le est donc le seuil qui
permet leur entre en Amrique
35
.
Mais juste au moment o le docteur Milroy sinquite
pour les problmes dorganisation que la station de qua-
rantaine connat face la ncessit daccueillir ces immi-
grants, il met aussi en vidence lessence de lAmrique
dans leur imaginaire:
Sans abris, comment pourraient-ils accueillir ceux et
celles qui dbarqueraient l-bas, dus de ne pas trouver
lAmrique qui roule sur lor, lAmrique o triomphent
la libert et tous les bonheurs esprs?
36

LAmrique qui roule sur lor, la terre de la libert et
de tous les bonheurs esprs, ce nouvel Eldorado mo-
derne colle trs mal la station de quarantaine, la s-
grgation impose que les normes sanitaires infigent aux
nouveaux arrivs, aux conditions de vie scandaleuses et
insupportables que la petite le de Grce leur rserve.
Par ailleurs, Milroy, dans une rfexion lallure
pdagogique conue pour les lecteurs moins avertis,
savre parfaitement conscient des traits constitutifs du
rve amricain auquel, sa manire, il adhre et dont il
connat la complexit:
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37
Ibid., p. 67.
38
Ibid., p. 66.
39
Ibid., p. 323.
40
Ibid., p. 67.
41
Ibid., p. 151.
Il savait depuis longtemps que lAmrique est avant tout
le continent du rve, espace imaginaire dont les fron-
tires fuient ds linstant o lon croit les toucher. Son
Amrique lui, comme celle de tous ces nouveaux arri-
vants, navait t que le dsir obstinment entretenu de
croire en des lendemains diffrents, uniques, et par le
fait mme meilleurs.
37
Dans le contexte de plus en plus inhumain de lle,
alors, une question surgit spontanment chez ses habi-
tants forcs et revient de manire extrmement signifca-
tive tout au long du roman:
Lun des deux [passagers en quarantaine] leva la main
vers les terrains vagues qui entouraient le baraquement
o ils se trouvaient et sinquita: Tout a, cest vrai-
ment lAmrique?
38
Des malades en proftaient pour venir regarder au-des-
sus de son paule la ligne mouvante du feuve qui bril-
lait au loin. Ils scrutaient linsondable tendue deau
dcoupe par la fentre, et le doute les reprenaient.
tait-ce bien a, lAmrique? Ou le feuve ntait-il pas
plutt ce qui les en sparait? Car souvent lle leur pa-
raissait une prison, la fn de lAmrique, la fn de tout ce
quils attendaient.
39
ce propos, les rponses et surtout les rfexions si-
lencieuses du docteur Milroy hsitent entre la volont de
rassurer et dviter toute dception et le besoin dtre sin-
cre, dexprimer la vrit.
Avec les premiers immigrants quil accueille la sta-
tion de quarantaine et qui demandent si tout cela est
lAmrique, Milroy choisit le chemin le plus simple. Au
lieu de souligner le fait quil y avait plusieurs Amriques,
et que cette terre en tait une parmi dautres
40
ce qui
assignerait immdiatement un statut de relativisme au
myhte de lunicit de la terre dAmrique , Milroy se
limite donc faire signe que oui.
Plus tard, lorsque lpidmie bat son plein et narrte
de faucher les immigrants, le spectacle de la tragdie im-
pose cruellement Milroy de corriger limage de lAm-
rique terre de rve et de bonheur, et de relire, sous un
jour plus sombre, le voyage de ces pauvres hres:
Si visibles et en mme temps si effacs, ces corps
abandonns dnonaient le rve illusoire qui les avait
conduits l: la recherche de quelque pur bonheur, la
qute de quelque grandiose territoire dont il ne restait
que ces quelques grains de sable effeurant les fronts
nus sur lesquels sacharneraient bientt les rats.
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Ibid., p. 266.
43
Ibid., p. 340.
44
Ibid., p. 67.
45
Ibid., p. 236.
46
Ibid., p. 326.
47
Ibid., p. 327.
48
Jean-Franois CHASSAY, Lambi-
gut amricaine. Le roman qub-
cois face aux tats-Unis, Montral,
XYZ, 1995, p. 188.
49
Marylin RANDALL, art. cit., p. 76.
Aprs larrachement du dpart, ce dbarquement qui les
replongeait dans ce quils avaient voulu quitter la pau-
vret, la maladie, les soldats anglais qui les surveillaient
encore mme aprs quils eussent parcouru la moiti du
monde pour les fuir , ils voyaient tout coup cette
chose inoue qui allgeait pendant quelques secondes
leur angoisse et leur douleur.
42
Mme lorsque lle sera enfn vacue, au moment o
lpidmie connat sa fn, et que les immigrs pourront
sembarquer pour Qubec, le rve amricain semble en-
core hors de toute porte:
Le Nouveau Monde mettait tellement de temps venir
quils pensaient tre passs ct, ou ne plus avoir la
force de latteindre. Il fallait les encourager, expliquer
que ctait a lAmrique: un lieu qui se dplaait sans
cesse au-del du rve qui lavait fait entrevoir.
43
Le roman insiste, comme on a pu le voir mme par-
tir de ces quelques citations, sur la nature mouvante,
fuyante de lAmrique, qui semble la rendre avant tout et
surtout impossible atteindre, impossible saisir.
LAmrique, daprs les mots du docteur Milroy au d-
but de son exprience, serait partout o lon dcide de
recommencer sa vie
44
.
Le monde de souffrance et de putrfaction en lequel
se convertit la Grosse le et dont le second toponyme,
le de Grce, semble nentrer en jeu que pour souligner
un contraste paradoxal tmoigne de sa vritable nature:
lieu de mort, refuge de la douleur, [...] terre des espoirs
brls
45
.
Lpidmie de 1847 semble apprendre que cest plu-
tt cela lAmrique: destination fnale dun voyage qui
conduisait nulle part, sinon vers des frontires fuyantes,
et sans nom, quils ne pouvaient habiter
46
, sensiblement
loign du continent o les attendaient des terres b-
nies couvertes de coules dor chaud qui les rchauffaient
dj
47
et qui ne semble quappartenir la dimension de
lirrel.
Pendant longtemps et encore aujourdhui, dans une
certaine mesure lAmrique (entendre: les tats-Unis)
renvoyait directement au mythe de lEldorado. Espaces
lointains, terres de jeunesse toujours conqurir: il suff-
sait de sy rendre pour que la vie recommence neuf
48
.
Si le recours la fction historique fait que Lt de
lle de Grce contribue sortir du silence collectif un
pisode tragique et signifcatif de lHistoire du Qubec et
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50
IG, p. 340.
des mouvements migratoires internationaux, lhistoire
dune Histoire qui ne se raconte pas souvent
49
, la re-
construction de cette pidmie acquiert un attrait par-
ticulier justement l o elle se double dune troublante
valeur culturelle et symbolique, l o elle contribue
remettre en question le grand mythe de lAmrique et de
tout ce que cela entrane au niveau de limaginaire euro-
pen et mondial.
Cest alors que Lt de lle de Grce devient aussi un
moyen de confronter le lecteur un questionnement sur
la mmoire historique, certes, mais surtout sur le mythe
amricain. Et ce mythe, comme la fn de Volkswagen
Blues auquel il est diffcile de ne pas penser face au
souffe que cet aspect du roman de Madeleine OUEL-
LETTE-MICHALSKA trasmet au lecteur , dans les dernires
pages du texte, ne permet plus de sillusionner.
Il savait lui-mme, pour lavoir souvent prouv: on
est toujours seul pour dcouvrir lAmrique, toujours
seul pour affronter ses peurs, linconnu qui nous ha-
bite
50
. Le vritable enseignement que le docteur Milroy
tire de son exprience inhumaine et tragique, au moment
o il craint le dpart de ses derniers malades pour Qu-
bec, montre bien que Lt de lle de Grce tmoigne son
tour que le rve amricain na probablement pas le sens
quon lui a souvent attribu et quil est temps, de toute
manire, de le corriger.
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