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F

Annette CURTIS KLAUSE

Sang et chocolat
Traduit de l'amricain par Claude Califano

Un livre pour Maman, bien qu 'elle prfre sans doute des cratures clines et bien leves.

Tuez pour vous-mme, et pour vos compagnons, et pour vos petits selon leurs besoins ; mais ne tuez pas pour le plaisir de tuer, et surtout, ne tuez jamais l'Homme ! Rudyard Kipling, La loi de la jungle

La peur me faisait me hter. J'avais dans la bouche le got du sang et celui du chocolat, tout aussi dtestables l'un que l'autre. Hermann Hesse, Le Loup des steppes

MAI
LA NOUVELLE LUNE

D es flammes immenses embrasrent le ciel.


Un incendie tait en train de ravager le vieil htel, rduisant en cendres ce qu'avait toujours connu Vivian. Surgissant de la porte d'entre dfonce, deux silhouettes se mirent courir en direction de la fort, tandis que leur sauveteur s'enfonait de nouveau dans le brasier. Une autre fentre explosa. Dans ce coin perdu des montagnes de l'ouest de la Virginie, il tait inutile d'attendre le secours des pompiers. A ct de Vivian, une femme ne cessait de se lamenter. Ils l'ont fait exprs, gmit-elle. Je vous dis qu'ils ont volontairement mis le feu l'htel. Faites-la monter dans l'un des camions ! cria une voix masculine. Je m'occupe de l'autre voiture. Mfie-toi des tireurs embusqus, lui rpondit une voix de femme. Il est possible qu'ils attendent qu'on parte pour nous tirer dessus. Rendez-vous dans le Maryland ! cria Esm, la mre de Vivian. Nous nous retrouverons chez Rudy. Vivian sentit qu'on la tirait par la manche. J'ai mis tante Persia dans ma voiture, lui dit sa mre, d'une voix panique. O est ton pre ? Il est retourn l'intrieur, rpliqua Vivian, au bord des larmes. Avec Gabriel et Bucky.

Ivan ! Esm s'lana vers le btiment mais Vivian la retint. Non ! Il n'est pas question que vous soyez tous les deux dans cet enfer ! Esm se dbattit, mais, quinze ans, Vivian tait de taille lui rsister. Tu ne peux pas l'en empcher, lui dit Vivian. Il a jur de protger la meute. Mais il faut que je sois ses cts, la supplia Esm. Je suis sa femme, et c'est mon rle. Qu'est-ce que j'ai fait ? se demanda Vivian. Si seulement elle avait dit son pre que les garons taient devenus incontrlables, tout a ne serait peut-tre jamais arriv. Bucky sortit soudain de l'htel en flammes, soutenant une frle jeune femme, peine plus ge que Vivian. Derrire lui, Gabriel tenait dans ses bras un corps inerte. L'incendie faisait rage. Soudain, avec un craquement sinistre, la charpente s'effondra dans une gerbe de braises et d'tincelles. Papa ! hurla Vivian. Mais c'tait trop tard.

MAI-JUIN
LA LUNE DE LA SAINT-JEAN

CHAPITRE PREMIER Maman, tu t'es encore battue ! Vivian foudroya sa mre du regard. Radieuse, Esm Gandillon se prlassait dans une chaise longue, l'une de ses longues jambes fines reposant sur l'accoudoir. Sur sa joue, une gratignure saignait lgrement. Tu n'es pas belle voir, dit Vivian. Ouais, mais tu devrais voir l'autre garce, rtorqua Esm. Lascivement, elle entreprit de se gratter le cuir chevelu, emmlant ses pais cheveux blonds. Poussant un profond soupir, Vivian s'approcha de sa mre et lui essuya la joue l'aide d'un mouchoir en papier. Tu ne peux donc pas laisser Astrid tranquille ? Depuis qu'ils avaient quitt l'ouest de la Virginie, plus d'un an auparavant, c'tait comme a. Sa mre ne cessait de se battre avec Astrid. Rafe t'a appele, dit Esm, ignorant la question. Vivian ouvrit de grands yeux. Elle avait bien besoin de a. Il ne comprenait donc rien ? Esm regarda sa fille droit dans les yeux. Je croyais que tu tais avec Rafe et les autres. Non.

Cette ide la hrissait. S'ils persistaient faire n'importe quoi, ces cinq jeunes mles, qui taient les seuls compagnons de son ge, allaient vraisemblablement mener le reste de la meute sa perte. Alors, o tais-tu ? Vivian tourna les talons. Depuis quand sa mre s'inquitait-elle de savoir o elle tait ? Prs de la rivire, vers les rochers ! lanat-elle par-dessus son paule. Qu'est-ce que tu faisais l-bas ? Rien. Tandis qu'elle quittait la pice, Vivian entendit sa mre soupirer d'exaspration. Pourquoi fallait-il qu'Esm lui parle toujours des Cinq ? Ne pouvait-elle pas admettre une bonne fois pour toutes que Vivian ne voulait plus rien avoir faire avec eux ? Une angoisse familire lui serra le cur. L'incendie de l'anne dernire, c'tait la faute des Cinq et d'Axel. Elle claqua la porte de sa chambre. Pourquoi avait-il fallu qu'Axel tue cette fille ? Au cours du printemps prcdent, Axel s'tait montr de plus en plus sauvage, tenant des propos insenss qui voulait bien l'couter. Elle les avait entendus, lui et les Cinq, se vanter de visites nocturnes dans le centre-ville, au cours desquelles ils agressaient des humains, s'amu-

sant leur faire peur. Un jour, Vivian leur avait demand de l'emmener avec eux. Mais des rumeurs avaient commenc se propager dans tout le lyce. Les gens taient devenus nerveux. Quand Vivian leur avait suggr de se calmer un peu, Axel et les Cinq s'taient contents de lui rire au nez. Puis Axel avait commenc sortir tout seul, et Vivian avait eu l'impression que quelque chose clochait. J'tais moiti amoureuse d'Axel, songea Vivian tout en retirant ses collants. Rafe croyait que j'tais sa petite amie, mais je n'aurais pas hsit une seconde le quitter pour Axel. Dgote, elle renifla. Mon attachement pour Axel m'a rendue idiote. Elle avait vu les garons perdre peu peu tout contrle d'eux-mmes, et elle n'avait rien fait. Elle aurait d dire son pre ce qu'ils tramaient, mais on ne dnonce pas ses propres amis, pas vrai ? Ensuite, le soir du bal de la Saint-Valentin, Axel tait all en ville, seul, et avait tu une fille, derrire le lyce. Lorsqu'elle pensait ce qu'il avait fait, Vivian sentait encore monter en elle une bouffe de colre. Elle ne pouvait pas s'empcher de penser qu'il l'avait tue sans aucun motif valable, simplement parce qu'elle avait repouss ses avan-

ces. Alors qu'il pouvait m'avoir, moi, se dit-elle, amre. Un lve de sa classe avait d apercevoir Axel ct du corps de la fille, pendant qu'il tait en train de se mtamorphoser. Et il avait couru donner son nom la police. Les Cinq avaient alors dcid de l'aider. Pendant qu'Axel se trouvait en prison, ils avaient tu une autre fille, sans mettre Vivian au courant de leur projet, pensant sans doute qu'elle s'y opposerait. Et c'est ce que j'aurais fait. Mais elle n'en tait pas absolument certaine. Comment expliquer que le corps d'un adolescent soit couvert de fourrure ? Comment un tre humain aurait-t-il pu causer de telles blessures ? avait argument l'avocat d'Axel. Le meurtre accompli pendant qu'Axel tait sous les verrous prouvait qu'une bte sauvage rdait dans les environs. Axel avait simplement dcouvert le cadavre, puis il avait paniqu et s'tait enfui. Le procs s'tait termin par un non-lieu. Mais quelqu'un avait cru l'histoire du lycen qui prtendait avoir vu un loup prendre une forme humaine. Une nuit, l'htel avait pris feu en six endroits diffrents, et l'paisse fume cre avait voil jusqu' l'clat de la lune. Vers 1600, les anctres de Vivian avaient fui l'hystrie collective provoque en France par la peur des loups-garous. Ils avaient gagn le Nou-

veau Monde, alors peine colonis, et s'taient installs en Louisiane, un territoire encore sauvage. Au xixe sicle, La Nouvelle-Orlans, la meute s'tait rendue en toute hte dans l'ouest de la Virginie, o les survivants d'un groupe allemand en provenance de Pennsylvanie les avaient rejoints. L'anne prcdente, les apptits interdits avaient de nouveau triomph, et la bande avait dsert les collines o ils vivaient depuis cent ans pour se rfugier dans l'une des banlieues du Maryland cinq familles et quelques clibataires s'taient entasss dans la maison victorienne et dcrpite de l'oncle Rudy. Puis la maison de Rudy s'tait vide au fur et mesure que ses occupants se trouvaient des emplois et des logements, et il n'tait plus rest que Vivian et Esm. Vivian s'tait dit qu'ils allaient enfin faire des projets, prparer l'avenir, mais la meute semblait avoir perdu la raison, y compris sa mre. Tous se disputaient constamment, prts bondir les uns sur les autres, les crocs en avant. Pourtant, la survie du groupe dpendait de la discrtion avec laquelle ils s'organiseraient, afin de dcider de l'endroit o ils pourraient enfin s'installer dfinitivement. Si seulement je pouvais m'intgrer la population locale... L't dernier, elle avait pass le plus clair de son temps dormir et couter sa mre, incon-

solable, assise dans sa chambre o elle pleurait un mari qui ne reviendrait jamais. la rentre, pourtant, Vivian s'tait remise manger presque rgulirement, et Esm s'tait trouv un job de serveuse dans un bar, tenu par un certain Tooley. Peu peu, la vie quotidienne devint plus facile. Elle se mit envier les groupes d'lves qui se runissaient en riant, la fin des cours. Pourquoi serais-je amie avec des gens qui me tueraient s'ils savaient ce que je suis ? Et si je me trahissais ? Elle avait envie de se faire des amis, mais elle ne savait pas comment procder. Elle avait toujours eu la meute autour d'elle. Ainsi, elle n'avait jamais eu besoin de rechercher ailleurs une compagnie qu'elle avait naturellement. Mais prsent, si les Cinq taient encore l, elle ne supportait plus leur prsence, et de toute faon, il n'tait plus possible qu'ils soient simplement amis. Tous la considraient comme une compagne potentielle si elle se montrait gentille avec l'un d'eux, les autres boudaient et se chamaillaient. Des bagarres incessantes, c'tait tout ce que provoquait l'attention qu'elle portait ses anciens camarades de jeux. Je veux d'autres amis, songeait-elle. Mais personne ne semblait vouloir d'elle. Debout devant le miroir, vtue d'un T-shirt, elle prenait des poses.

Elle tait grande, avec de longues jambes, comme sa mre, des seins ronds, une taille fine, et des hanches troites, mais trs fminines. Sa peau, dlicatement dore, tait hle en permanence, et son paisse chevelure fauve lui faisait une longue crinire qui lui tombait jusqu'au bas du dos. Alors, pourquoi les filles, au lyce, arrtaient-elles de parler lorsqu'elle s'approchait, et lui rpondaient-elles schement, mettant ainsi un terme aux conversations qu'elle essayait d'engager ? tait-elle trop jolie ? Les autres filles se sentaient-elles menaces ? Vivian tait un beau loup-garou, elle le savait, mais que pouvaient bien percevoir les yeux des humains ? Quand elle passait, les garons se poussaient du coude. Si elle adressait la parole l'un d'eux, il se mettait immanquablement rougir. Mais o se cachaient donc les garons plus audacieux ? Mles ou femelles, les humains de son ge l'vitaient. Que devinaient-ils au fond de ses yeux ? Ses dents taient-elles trop pointues ? C'est dur, de ne pas tre un loup. Les grands espaces, la fort, les montagnes, ces endroits o les humains taient rares, et la meute, unie, tout a lui manquait terriblement. Je m'en fiche, se dit-elle en esquissant un pas de danse. Je n 'ai pas besoin des humains. J'ai toujours la meute, et nous allons bientt partir d'ici. Mais elle ne s'en fichait pas du tout. La

meute avait t dcime, et au milieu de tous ces humains, elle appartenait une autre espce celle des loups-garous qui faisait d'elle une trangre, une intruse. S'ils prenaient le temps de me connatre, ils m'aimeraient. Ils ne me connaissent pas, c 'est tout. Elle se jeta sur son lit et tendit les jambes pour en admirer le galbe lgant. Mais mme le spectacle de sa propre beaut ne suffisait pas la rconforter. Son pre lui manquait ses conseils, sa prsence. De son lit, elle pouvait voir la fresque qu'elle avait commenc peindre sur l'un des murs de sa chambre. A grands coups de pinceau, elle avait voulu reprsenter une fort, sombre et sauvage, illumine par l'clat froce d'une lune majestueuse. Entre les arbres, des taches rouges des yeux, du sang. La fresque voquait un rituel ancien, longtemps pratiqu par son peuple, les nuits de pleine lune. Jadis, d'aprs la lgende, ses anctres offraient des sacrifices au dieu de la Fort, qui chassait en prenant la forme d'un loup, et pour les rcompenser de leur dvotion, la Lune, la compagne du dieu, avait accord ces hommes la facult de se mtamorphoser. De quitter leurs peaux de btes pour se transformer en loup, et d'abandonner leurs poignards en silex au profit de leurs propres crocs. Le sang de l'animal sau-

vage qu'ils taient alors devenus coulait encore dans les veines de leurs descendants, et tous les membres de la meute adoraient et vnraient la Lune. Vivian avait prvu de se reprsenter au centre de la fresque, mais elle ne se sentait plus capable de continuer peindre. Un rve ne cessait de hanter son sommeil : plonge dans l'obscurit, incapable de voir les loups courant ses cts, elle filait perdre haleine, mais les autres l'encerclaient, leur paisse fourrure corchant sa peau nue. Quant elle, malgr tous ses efforts, elle n'arrivait pas se mtamorphoser, et elle se rveillait toujours en larmes. Obsde par cette scne, et comme pour conjurer ce rve, elle avait dessin des douzaines de croquis reprsentant la meute telle qu'elle l'avait connue depuis son enfance. Tous ces dessins l'aidaient se raccrocher au pass. Ils l'empchaient de devenir folle. Le professeur de dessin estimait qu'elle tait trs doue s'il savait que tout a est rel... et il l'avait persuade de proposer quelques-unes de ses uvres au magazine littraire du lyce, elle n'avait d'abord pas pris sa proposition au srieux, puis elle avait accept. Et voil que Le Clairon avait imprim l'un de ses dessins dans son dernier numro. Le magazine sentait l'encre d'imprimerie, et elle contempla firement son uvre.

Elle n'avait mme pas pris la peine de jeter un coup d'il sur la page oppose. En face de son dessin, on avait plac un pome. Le titre l'tonna Devenir un loup . Elle continua lire. Corsaire des bois nu comme un ver te cette peau blafarde et vulnrable et change-la contre le luxe d'une fourrure brun-gris. Un pentacle brle dans tes yeux et l'appel de la fort serre ton cur de loup. Ton corps se tord d'une douleur secrte tes os qui craquent annoncent la mutation. Pirate de la chair ton chant de victoire honore la lune. Obscure est la fort, longue est la nuit. Un choc dlicieux la fit frissonner. Il sait. Il a compris ce que signifie mon dessin. Qui tait ce Aiden Teague ? Que pouvait-il savoir de la fort obscure ?

Elle tait intrigue. Il fallait absolument qu'elle fasse sa connaissance. Et s'il ne lui plaisait pas ? Est-ce qu'elle enverrait les Cinq lui rgler son compte ? Vivian se mit rire, dcouvrant ses dents blanches et pointues.

CHAPITRE II

La matine s'annonait chaude, et le parfum des roses montait d'un jardin voisin. Elle se flicita d'avoir mis un short. L'anne scolaire est bientt finie, songea Vivian tout en marchant. Qu'est-ce que je vais faire, cet t ? Partir, esprait-elle. Se tirer d'ici. Salut, Viv'. Rafe ? s'tonna-t-elle. Si elle n'avait pas t en train de rvasser, elle aurait dtect son odeur avant qu'il ne la surprenne. Rafe se glissa ct d'elle. Elle remarqua qu'il portait dsormais une petite barbichette. Il tenait sous le bras un paquet envelopp de papier journal. Tu vas au lyce ? lui demanda-t-il. a arrive certains d'entre nous, tu sais. On avait plus de chances de rencontrer les Cinq au bord de la rivire qu'au lyce. Yaaaahhhhh ! Whoooooooooooo ! Les cheveux au vent, deux garons tombrent d'un arbre dans un cliquetis de chanes. Cette fois, elle sursauta imperceptiblement et se maudit. Elle aurait d se douter que les autres n'taient pas loin. Les jumeaux, Willem et Finn, semblaient

particulirement contents d'eux-mmes. Willem passa un bras autour de la taille de Vivian. On ne t'a pas fait peur, j'espre ? lui dit-il. Tu te conduis vraiment comme un gamin, rpliqua Vivian en retirant le bras du garon. Des deux jumeaux, c'tait celui qu'elle prfrait, depuis toujours. Il tait plus doux et moins imprvisible que son frre, mais depuis environ un an, l'affection qu'il lui portait avait perdu de son innocence. Finn, le second jumeau, plus mprisant, affichait un sourire sardonique. Elle s'attendait voir dbarquer les autres, et ne fut donc pas surprise lorsque Gregory, le cousin blond et efflanqu des jumeaux, vint sans un bruit se joindre eux. Simultanment, Ulf sauta par-dessus une barrire en riant aux clats. Tous portaient leur uniforme habituel : bottes, jeans noirs, T-shirts, et tatouages. Rafe avait roul les manches de son T-shirt, histoire d'exhiber ses biceps. Mes gardes du corps. Hier soir, j'ai vu ta mre qui entrait chez Tooley avec Gabriel, dit Finn. Elle tait carrment pendue son cou. Un rictus mprisant lui dforma la bouche. Vivian se crispa, mais elle n'avait pas l'intention de lui rpondre. Ouais, Astrid n'tait pas loin derrire, dit Rafe. Et elle avait l'air nerv.

Il se mit rire. H, laisse ma mre en dehors de a ! intervint Ulf. C'est donc pour lui qu'elles se sont battues. Gabriel. C'tait dgotant. Il n'avait que vingtquatre ans. Et beaucoup d'arrogance, pour autant qu'elle pt en juger. Rafe prit le paquet qu'il portait sous le bras et dnoua la ficelle qui l'entourait. Ulf se mit glousser, et Vivian comprit aussitt qu'on lui prparait un sale coup. Tu sais, Vivian, j'aimerais t'offrir mon cur, annona Rafe, soudain trs srieux. Mais comme ce n'est pas trs pratique, je t'ai apport le cur de quelqu'un d'autre. Ouvrant le paquet, il jeta sur le trottoir une chose informe et molle. Rafe ! Effare, elle regarda autour d'elle, en esprant qu'aucun voisin n'tait en train de les regarder. Qu'est-ce que c'est que ce truc ? Les Cinq taient morts de rire. Vivian arracha le papier journal des mains de Rafe et ramassa la chose sanguinolente. T'offrir mon cur... s'esclaffa-t-il, pli de rire. O pouvait-elle planquer ce truc ? Elle entreprit d'envelopper l'horrible trophe. Puis elle explosa.

Rafe, tu es nul ! C'est un cur de mouton ! Les rires des Cinq se dchanrent de plus belle. Elle ne savait pas si elle devait se mettre en colre ou se sentir soulage. Vous tes alls au magasin d'oncle Rudy, c'est a ? Rudy travaillait au rayon boucherie du supermarch Safeway. Comme personne ne lui rpondait, elle jeta le paquet la tte de Rafe, ce qui eut pour effet d'augmenter l'hilarit des autres. Ulf en pleurait de rire. Tournant les talons, elle s'loigna, mais ils la suivirent de loin, et elle les entendit se marrer tout le long du trajet jusqu'au lyce. Maman croit que les Cinq ont retenu la leon, mais elle se trompe. Quand Axel tait sorti de prison, le pre de Vivian avait rendu son verdict sans tarder. Le chtiment pour avoir mis le groupe en danger, c'tait la mort. Vivian ne pouvait pas sauver Axel, mais elle plaida la cause des Cinq auprs de son pre. Ctaient des gamins, comme elle, qui avaient commis un meurtre dans le seul but de disculper Axel et de protger le secret du groupe. Ils ne recommenceraient jamais, promit Vivian. Et Ivan Gandillon, aprs leur avoir fait implorer le pardon de la Lune, leur fit subir le chtiment qu'ils mritaient. Certains prtendirent qu'il avait laiss les

Cinq s'en tirer bon compte, bien que ceux-ci aient ensuite lch leurs blessures pendant des semaines. Depuis ce jour, Vivian n'avait plus jamais accord sa confiance aux Cinq. l'heure du djeuner, Vivian se souvint qu'elle avait dcid de mettre la main sur Aiden Teague. Et si je jetais un coup d'il sur ce pote ? a valait mieux que de dprimer dans son coin. Mais par o devait-elle commencer ses recherches ? Elle dcida de consulter son professeur de dessin. Oh, bien sr. Il est en premire anne, dit M. Antony, en secouant des pinceaux au-dessus de l'vier de la salle de dessin. Comment puis-je le rencontrer ? s'enquit Vivian. Eh bien, si tu patientes encore une demiheure jusqu'au second service, tu n'auras qu' regarder par cette fentre. Lui et ses amis se tiennent toujours l-bas, sous les arcades. Les pinceaux la main, il lui indiqua la promenade couverte qui faisait tout le tour de la cour carre. A quoi ressemble-t-il ? Oh, je n'en sais rien. Il est grand, un peu bohme. M. Antony remarqua le regard vide de Vivian. Tu vois ce que je veux dire : les annes soixante, le jean et les perles, le genre de hippy

qu'on voit sur MTV. Ce matin, il portait une chemise fleurs, bleue et jaune. a m'a rappel ma jeunesse. coute, il faut que j'aille me chercher un sandwich. Tu n'auras qu' fermer la porte derrire toi en partant. Pas de problme. Heureusement, elle avait apport de quoi djeuner. Assise sur le rebord de la fentre, elle attendit. Des groupes de lycens taient parpills dans la cour, occups manger, bavarder, prendre le soleil. Quelques garons avaient retir leur chemise, et ils offraient un spectacle charmant. A la sonnerie suivante, signalant le second service, les lves ramassrent sans enthousiasme les T-shirts, les botes de soda vides et les bouquins, et filrent en classe, tandis que d'autres, peine diffrents, s'installaient leur place. Je vais tre en retard au cours de franais, pensa Vivian. Aucune importance, le prof l'adorait : son accent franais tait parfait. Soudain, deux adolescents apparurent. L'un d'eux tait brun, avec des cheveux qui lui arrivaient aux paules, et portait une chemise fleurs. Ce devait tre Aiden. Un autre garon les rejoignit, suivi d'une fille. l'ombre des arcades, ils se mirent bavarder en riant. C'est donc toi, le Pote... Ne distinguant pas bien ses traits, elle souhaitait le voir de plus prs.

Mais pourquoi suis-je en train de perdre mon temps ? se demanda-t-elle en quittant la pice. Parce que je suis un pirate de la nuit, et parce que je veux voir la tte de celui qui enfreint les limites de mon territoire. Peut-tre appartenait-il une autre meute. Sinon, il en savait trop. Je devrais peut-tre me mfier. Ses penses mlodramatiques la firent soudain clater de rire. Elle traversa la pelouse et un jeune lve lui lana un coup d'il curieux. Le soleil tait brlant, elle enleva sa chemise et se retrouva en dbardeur. Elle hsitait. Je me contente de regarder, ou je dis quelque chose ? Ooooh, j'ai ador ton pome. Aussitt, elle eut envie de s'amuser un peu et sa dmarche se fit plus ondulante. Je vais plutt faire en sorte qu'il me regarde. Le garon gauche d'Aiden fut le premier la remarquer. C'tait un blondinet costaud, avec un air sympa et des yeux qui la dvisagrent un peu trop longuement. Vivian ne put s'empcher de lui faire un clin d'il, et les joues du garon s'empourprrent immdiatement. C'tait si facile... L'autre lycen, dont les cheveux taient coups d'une faon bizarrement asymtrique, poursuivit son bavardage, mais la fille regarda Vivian d'un air dgot. Si tu me regardes comme a encore une fois, ma petite, se promit Vivian, je mets tes collants en pices.

Aiden Teague se retourna. Le soleil fit tinceler le brillant qu'il portait l'oreille gauche, et son sourire fut comme un choc pour Vivian. Elle savait qu'elle tait en train de le dvisager avec insistance, mais le visage d'Aiden Teague tait un vrai dlice. Son regard tait la fois amus et rveur, comme s'il observait la vie de l'extrieur. Elle remarqua aussi sa silhouette de danseur et ses longues mains. Je te connais ? lui demanda-t-il. Visiblement intrigu, il attendit sa rponse.

CHAPITRE III

Vivian dit la premire chose qui lui passait par la tte. Euh... J'ai ador ton pome, dans Le Clairon. Merci. Aiden paraissait toujours aussi intrigu. Ce nest pas un loup-garou, songea Vivian, consterne. Mais comment puis-je tre aussi attire par lui, alors qu'il n'est mme pas des ntres ? Son odeur, un mlange de sueur et de savon, tait fondamentalement humaine. Ressaisis-toi, ma fille. Elle le regarda droit dans les yeux. Ton pome tait imprim en face d'un de mes dessins. J'tais plutt contente de ne pas me retrouver ct d'un truc nul. Le blondinet pouffa de rire. Tais-toi, Quince, dit Aiden, apparemment ravi du compliment de Vivian. a reprsentait une espce de fort, pas vrai ? intervint le garon la coupe de cheveux bizarre. Plutt flippante, d'ailleurs. La fille brune posa la main sur le bras de Aiden. Bingo nous attend. Une seconde, Kelly.

Aiden libra gentiment son bras, et la fille prit un air boudeur. Super, le dessin, dit-il Vivian. On dirait que tu lis dans mes penses. C'est ce que j'ai pens de ton pome, rpliqua Vivian. Elle prit soudain la main d'Aiden et la retourna. Qu'est-ce que tu vas faire, me lire les lignes de la main ? demanda Aiden. Oui. Vivian prit un stylo dans son sac. Tandis qu'il l'observait, fascin, elle crivit son numro de tlphone sur la paume du jeune homme. Puis, sans rflchir, elle dessina une toile cinq branches. C'est quoi ? s'tonna Quince. Tu es juive ? Non, dit doucement Aiden. C'est un pentacle. Cette fille est une sorcire ! lana Kelly. Non, ma chre. Tu ne regardes pas assez souvent les films d'horreur la tlvision. Celui qui voit un pentacle sur la paume de sa main devient la victime d'un loup-garou. Tu es une sorcire ? demanda Aiden, les veux brillants. La voix de Vivian se fit plus rauque. A toi de deviner.

Elle replia les doigts d'Aiden sur le signe cabalistique. Son cur battait la chamade, mais il n'tait pas question qu'elle perde son sang-froid. Comme elle s'loignait, elle entendit la voix de Kelly. Elle ne chercha pas couter ce que celle-ci disait. C'tait la petite amie d'Aiden, cette fille ? Il pouvait trouver mieux. Beaucoup mieux. Pendant tout l'aprs-midi, les penses de Vivian furent tournes vers lui, au point qu'elle finit par s'en irriter. C'est de la perversion, ou quoi ? Aiden n'tait qu'un tre humain c'est-dire imparfait. Ce nest qu'un jeu, histoire de voir si je peux l'ensorceler. Mais elle voulait savoir comment un humain avait pu crire un pome aussi loquent. Et pourquoi elle avait eu le souffle coup en le voyant. Vivian arrivait chez elle quand la porte d'entre s'ouvrit. Gabriel, pour qui sa mre s'tait battue, la veille, s'immobilisa sur le seuil, l'empchant de passer. Son T-shirt moulait son large torse. Salut, Viv'. De plus en plus ravissante, ce que je vois. La voix de Gabriel tait chaude et sensuelle. Vivian sentait son regard bleu et moqueur la toiser, et elle eut soudain envie de lui cracher au visage. Garde plutt a pour Esm.

Gabriel se gratta le menton en souriant. Elle remarqua alors la cicatrice blanche qu'il avait la main droite. Sur son cou, on en distinguait une autre, en partie dissimule par l'encolure de son T-shirt. On ne te voit jamais, chez Tooley ! lanat-il, ignorant la colre de Vivian. Elle le foudroya du regard. Je suis trop jeune pour boire de l'alcool. Sans se presser, il la dtailla des pieds la tte. Instinctivement, elle tira sur son short, et une gouttelette de sueur ruissela entre ses deux seins. Difficile croire, dit-il enfin. Ils restrent silencieux un instant, sans que Vivian puisse dchiffrer l'expression du visage de Gabriel. Puis il clata de rire et fit un pas sur le ct. Elle se glissa l'intrieur et lui referma la porte au nez. Maman ! s'cria-t-elle d'une voix aigu. Esm passa la tte dans l'encadrement de la porte du salon. Depuis combien de temps tait-il ici ? lui demanda Vivian. Seulement quelques minutes, rpliqua Esm. (Elle souriait batement.) Il est venu m'inviter prendre un verre avec lui, ce soir. Bon sang, Maman, il a vingt-quatre ans ! Et alors ? Et toi, presque quarante.

Mais rien ne pouvait effacer le sourire d'Esm. Tu ne trouves pas que c'est un peu dgotant ? Esm leva les bras au ciel. Mais il n'y a rien de srieux entre nous, je t'assure ! Ah bon ! C'est ton jouet, alors ? Esm sourit. Un beau jouet, tu ne trouves pas ? Et elle gravit l'escalier en dansant. Vivian la suivit et claqua la porte de sa chambre. Rudy s'tait rendu chez Tooley aprs son travail, aussi Vivian et Esm se retrouvrent-elles seules pour le dner. Vivian ressassait encore la visite de Gabriel, pensant son pre, et cette absence qui la rongeait. Ses parents lui avaient toujours paru si heureux ensemble... Tu n'aimais pas Papa ? dit enfin Vivian. La question parut surprendre Esm. Bien sr que si. Pourquoi passes-tu ton temps sortir, alors ? Un an, c'est long. Je suis fatigue de pleurer. Je me sens seule, et j'ai parfois envie d'avoir un homme dans mon lit. Saisissant brusquement son assiette, Vivian se dirigea vers la cuisine. Sa mre ne pouvait-elle donc pas lui parler normalement, comme une mre parle sa fille ? Raclant bruyamment la

porcelaine avec son couteau, elle vida ce qui restait de son repas dans la poubelle. Fais attention la vaisselle ! cria sa mre. Une heure plus tard, Vivian tait allonge sur son lit, rvisant sans enthousiasme ses cours de chimie, quand le tlphone sonna. Elle dcrocha l'appareil qui se trouvait dans le couloir, au premier tage, s'attendant entendre une voix familire, mais c'tait Aiden. Il y a un concert gratuit, dimanche, lui annona-t-il. Tu... Tu veux venir ? Les paupires mi-closes, elle passa le bout de sa langue sur ses lvres. Peut-tre. Quel est le groupe qui joue ? Il cita un nom qui lui tait inconnu, sur un ton qui lui fit comprendre qu'il s'agissait d'un de ses prfrs. Visiblement, il tenait partager avec elle cette occasion spciale. Il faut que je voie si ma famille n'a rien prvu ce jour-l, lui dit-elle. Je te dirai a demain. Pas question de lui montrer qu'elle mourait d'envie de l'accompagner. Vivian raccrocha et s'tira, ravie. Mais sa bonne humeur s'assombrit aussitt. Aiden serait-il en scurit s'il s'approchait trop prs d'elle ? Esm sortit de sa chambre, vtue de la robe noire moulante qu'elle mettait pour travailler.

C'tait qui ? demanda-t-elle Vivian, tout en accrochant une boucle son oreille. Un garon de mon lyce. Esm s'immobilisa. Ah bon ? Il m'a invite un concert. Un garon de ton lyce ? (Le visage de sa mre exprimait la fois le dgot et la surprise.) Il n'en est pas question. Vivian se raidit. Ce n'est pas toi de me dire avec qui je peux sortir. Esm posa les mains sur ses hanches. Tu connais le proverbe : Mieux vaut tre seul que mal accompagn. Sur le plan de la reproduction, les humains et les loups taient biologiquement incompatibles. Nous allons voir un groupe de rock, pas faire un bb ! s'cria Vivian. Et ne me dis pas que ceux de notre race n'ont de relations que dans le but de procrer, parce que je ne te croirai pas. Tu as le sens de la repartie, ce que je vois ! lui lana Esm tandis qu'elle tournait les talons. La raction de sa mre conforta Vivian dans sa dcision : elle irait ce concert avec Aiden. Mais pourquoi accordait-elle autant d'importance ce garon ? Ce n'tait qu'un humain, une crature incapable de changer d'apparence.

Comme c'est triste... Soudain, elle eut furieusement envie de se transformer. Comme tous ceux de sa race, elle tait force de se mtamorphoser la pleine lune, qu'elle le veuille ou non : le besoin tait trop imprieux. Le reste du temps, elle pouvait se transformer volont, soit partiellement soit compltement. La lune tant ronde comme le ventre d'une femme enceinte, la transformation tait justement possible. Elle eut soudain l'irrsistible envie de courir, pour le plaisir. Elle se glissa dans la cour obscure l'arrire de la maison et se dirigea vers la rivire, coupant travers le petit bois. Au bord de l'eau, l'herbe tait dj haute. Humant l'air autour d'elle, elle ne dcela aucune prsence humaine. Un peu plus loin, cache derrire des rochers, elle enleva lentement ses vtements. Sa peau tait dj en train de se couvrir de fourrure. Une brise lgre lui caressa les fesses, et elle finit de se dshabiller en riant. Les premires contractions changrent son rire en un grognement sourd, et elle crispa ses cuisses et son abdomen afin de faciliter la mtamorphose. Ses doigts s'allongrent, et les griffes apparurent. Un sang brlant palpitait dans ses veines. La nuit, la douce nuit... L'odeur de la terre humide saturait l'air ambiant.

La chair de ses bras gonfla, et ses jambes prirent une forme nouvelle. Elle grimaa, tandis que ses dents se faisaient plus pointues, et sa mchoire, plus large. Elle ressentit une douleur passagre quand ses vertbres craqurent, puis elle prouva un intense bien-tre. La crature qu'elle tait devenue tait bien plus grande et bien plus puissante qu'un loup normal. Le mot loup n'tait qu'un terme que les siens avaient adopt par commodit. Vivian s'tira, labourant le sol de ses griffes, puis elle s'lana dans la nuit toile, sous l'il bienveillant de la desse Lune.

CHAPITRE IV huit heures, le grand salon tait plein. La meute s'tait installe en demi-cercle devant la chemine, certains sur les divans, d'autres sur les chaises ou mme le sol l'exception d'Astrid, assise l'cart sur la banquette de la fentre en rotonde, et des Cinq, qui chahutaient V joyeusement ct d'elle. Dans l'assistance se trouvaient des individus qui avaient rejoint le groupe lorsque celui-ci tait arriv dans la rgion, et quelques autres, que Vivian ne connaissait pas bien, qui avaient travaill l'htel quand elle tait enfant. Vivian se sentit soudain trs seule. C'est tout ce qui reste de la meute, et je ne me sens proche de personne. Mme pas de Maman. Elle se recroquevilla dans son fauteuil. Les plaisanteries des Cinq faisaient rire Astrid, et quand elle renversait la tte en arrire, la chevelure rousse offrait un contraste saisissant avec les rideaux verts.

Gabriel se tenait devant la chemine. Astrid lui lanait de frquents coups d'oeil et russit enfin attirer son regard. Il lui sourit, et elle se rengorgea, satisfaite. La scne n'chappa pas la mre de Vivian. Quelle garce ! grommela-t-elle l'intention de Renata Wagner. Renata se mit rire. Arrte, Esm. Vivian, gne, se dtourna. Un peu de silence, s'il vous plat ! s'cria Rudy. Tous les regards se tournrent vers lui. Enfin, presque tous les regards. Willem et Finn discutaient entre eux, et Ulf, assis au milieu, les coutait, la tte baisse. Rafe, lui, tait en train de dcrire Gregory, fascin, les gros seins d'une fille de sa connaissance. Lucien, le pre de Rafe, intervint. Tenez-vous tranquilles ! gronda-t-il en leur montrant le poing. Rafe foudroya son pre du regard, mais il attendit que celui-ci se soit retourn pour faire un geste obscne dans sa direction. L'argent de l'assurance est arriv, annona Rudy, rompant le silence. Nous sommes maintenant assez riches pour envisager de dmnager. Vivian retint un cri de rage. C'tait la nouvelle qu'ils attendaient tous, et Rudy ne lui en

avait pas parl, alors qu'ils avaient pris leur petit djeuner ensemble, le matin mme... Et le plus drle, poursuivit Rudy, c'est que nous n'aurions jamais eu tout cet argent si le shrif Wilson n'avait pas cach au juge qu'il s'agissait d'un incendie criminel, provoqu par ses propres copains. Un ban pour le shrif Wilson ! suggra Bucky Dideron, provoquant l'hilarit gnrale. Rudy leva les bras. C'est bon, c'est bon. Le calme revint dans la pice. Mes informateurs m'ont parl de plusieurs pioprits vendre, poursuivit Rudy. L'heure est venue de choisir l'endroit o nous voulons nous installer. Et celui qui nous y mnera, ajouta Gabriel. Vivian constata avec irritation qu'Esm souriait. Il n'tait pas trs difficile de deviner quelle candidature elle soutenait. Le vieil Orlando Griffin prit la parole. Rudy, dit-il d'une voix chevrotante, c'est toi qui nous as rassembls ici. Tu nous as recueillis, tu nous as aids nous installer, tu as trouv des avocats, et depuis que nous sommes arrivs ici, ton comportement a t celui d'un chef, d'un bon chef. D'une main portant encore les traces d'une profonde brlure, il dsigna Rudy l'assistance. Je vote pour toi.

J'apprcie ton geste, dit Rudy, mais je ne pars pas avec vous. Rudy ! s'exclama Esm, incrdule. Rudy passa la main dans ses cheveux gris. Ma vie est ici. J'ai fait mon possible pour vous aider, mais il est temps que vous partiez, prsent. C'est ce que tu crois ! lana Astrid. Rudy frona les sourcils. Que veux-tu dire ? Et si nous ne voulions pas partir ? Au grand tonnement de Vivian, personne ne protesta. Vous devez partir, rpta Rudy. La meute ne peut pas rester ici, il y a trop d'humains. Nous sommes nombreux : tt ou tard, quelqu'un va commettre une erreur, et cette fois, c'en sera fini de nous. Regardez-les. (Il montra les Cinq.) Ne me dites pas qu'ils ont suffisamment de bon sens pour ne pas s'attirer d'ennuis. Ils sont jeunes, c'est de leur ge, rtorqua Astrid, pleine d'indulgence. D'ailleurs, ils n'ont peut-tre pas tort, dclara Lucien Dafoe. Il est peut-tre temps de changer la rgle du jeu, et de chasser au lieu d'tre chass. Voil ce que je pense. Nous connaissons dj ton avis sur la question, intervint tante Persia, la vieille gurisseuse.

Et nous savons aussi que tu bois trop, se dit Vivian. Il avait mal support les pertes qu'il avait endures. Si quelqu'un reprsentait une menace pour le reste du groupe, c'tait bien lui. Et s'il perdait tout contrle de lui-mme, un soir dans un bar, rvlant ainsi sa vritable nature ? Rudy avait raison : il fallait que la meute quitte la ville. Mais nous venons seulement de nous installer, dit Raul Wagner. Nous avons trouv du travail. Magda, sa femme, l'approuva. Et nous avons enfin trouv une maison. Mais regarde ce qui arrive nos enfants pendant que nous nous chinons essayer de gagner notre vie dans cette ville, rpondit Rolf, son frre. Il faut trouver un endroit o nous pourrons mener notre propre affaire, o nous serons libres de nos horaires, o nous aurons le temps de nous occuper de nos familles. Et toi, Maman ? murmura Vivian, inquite. Q'est-ce que tu veux ? Esm secoua la tte. a me plat, de vivre ici. Mais elle n'avait pas l'air convaincu. Je croyais que tout le monde tait d'accord pour partir quand le moment serait enfin venu. Tout le monde se mit parler en mme temps. Les Wagner se disputaient comme s'ils taient seuls au monde, et Orlando Griffin tentait

de se faire entendre malgr le vacarme. Rudy bondit sur ses pieds. Taisez-vous ! En vain. Tandis qu'elle se bouchait les oreilles, Vivian s'aperut que les Cinq s'apprtaient sortir discrtement. Soudain, Gabriel rugit. Silence ! Les Cinq se figrent sur place. Un bon chef a le contrle de ses troupes, Rudy, dit Astrid. Si les garons se conduisent mal, c'est peut-tre cause de toi, pas de la ville. Je pense qu'avec le chef adquat nous pourrions rester ici et mener une vie agrable. (Ravie, elle dvisagea Gabriel.) Je sais reconnatre un homme fort quand j'en vois un. Il faut dire que tu en as connu pas mal, s'esclaffa Esm. Astrid parvint rprimer un grognement de colre. Qu'en penses-tu, Gaby ? Veux-tu rester ici la tte de la meute ? Le regard amus de Gabriel passait d'une femme l'autre. Gaby, dit tendrement Esm. Tu n'as encore rien dit. Que penses-tu de tout a ? Je vote pour le dpart, rpondit Gabriel. Incrdule, Astrid le dvisagea. Moi aussi, je vote pour le dpart, s'cria Esm, et avec Gabriel comme chef !

Raul vint se placer de l'autre ct de la table, face Gabriel. Toi, le chef ? Tu sembles oublier que je suis plus g que toi. Plusieurs autres mles se levrent leur tour, pour dfendre leur propre candidature la place de chef. Allons, il faut que nous votions, insista Rudy. Prenons une dcision quitable. Qui a dit que nous formions une dmocratie ? s'exclama Lucien. Nous ne formons pas une dmocratie, dit tante Persia, d'une voix forte qui tonna tout le monde. La gardienne des rituels secrets de la meute leva lentement les mains, et ses bagues tincelrent. Il est temps, dclara-t-elle, de nous choisir un chef selon l'Antique Tradition. Mais ce serait retourner en arrire ! s'cria Esm, tandis qu'un silence pesant s'abattait sur l'assistance. Vivian tait sous le choc. L'Antique Tradition ? Quand l'avaient-ils pratique pour la dernire fois ? Bien sr, son pre aurait vaincu n'importe quel autre mle, mais il tait devenu chef cause de ses qualits de gestionnaire, et personne n'aurait song lui disputer sa position la tte de la meute. Tous le respectaient et l'aimaient.

Pas tout fait l'Antique Tradition, dit Astrid. Les temps ont chang. Tante Persia posa sur elle un regard froid. Seuls les mles combattront. Non ! Le poing d'Astrid s'abattit sur l'accoudoir. Tu veux que nous soyons tous arrts ? lui demanda Renata. Il y a dans les environs plusieurs rserves naturelles, rpliqua Gabriel. La nuit, ces parcs sont totalement dserts. Nous dplorons dj tant de pertes, dit Rudy. Voulons-nous vraiment causer la mort de ceux qui restent ? Un chef doit tre choisi par l'ensemble de la meute, insista tante Persia. Si nous ne sommes pas d'accord, il faut que les candidats s'affrontent. La Tradition ! La Tradition ! La Tradition ! s'crirent les Cinq. Rafe jubilait, et les yeux de Finn brillaient d'un clat froce. Orlando Griffin se leva et vint se placer au centre de la pice. Le silence revint. En tant que doyen, c'est moi qui prsiderai l'Epreuve. (Il dsigna du doigt les cinq adolescents.) Vous n'avez pas l'ge requis, et nous n'avons pas pour habitude de dcimer notre descendance. Mais nous savons nous battre ! protesta Rafe.

L'assistance ragit bruyamment. Tout le monde avait une opinion personnelle, et chacun tenait l'exprimer. Discrtement, Vivian se leva et se glissa hors du salon. Personne ne remarqua son dpart, et personne ne la retint, mme pas sa propre mre. Une fois dehors, Vivian, soulage, s'assit sur un banc. La cour tait calme, et quelques papillons de nuit dansaient dj dans la pnombre. Vivian n'avait jamais assist l'preuve. Tout ce qu'elle savait, c'tait que les mles adultes, mtamorphoss en loup, combattaient jusqu'au dernier le plus fort, le plus malin, et parfois le plus retors. l'vocation de cette mle bestiale, elle sentit une trange excitation l'envahir. Elle se reprsenta Gabriel, mi-homme mi-loup, le torse luisant de sueur, mais elle chassa aussitt cette pense. Serait-il le vainqueur ? Et sa mre continuerait-elle de se ridiculiser en devenant sa compagne, retrouvant ainsi son rang de reine ? La porte claqua violemment, et les Cinq apparurent dans la cour. Ce vieux cabot n'a pas le droit de nous interdire de nous battre, dit Rafe. T'as raison, approuva Gregory. Il faut qu'ils nous laissent une chance. Vivian clata de rire. Rafe s'avana vers elle. Qu'est-ce qui te fait rire, Vivian ?

Toi. Tu penses rellement que tu as une chance de remporter l'preuve ? Tu crois que la meute accepterait de te suivre ? Rafe montra les dents. Sa barbichette lui donnait un air diabolique. Ce qui compte, c'est le combat, rpliquat-il schement, mais Vivian savait qu'il rvait de gagner. Je n'ai pas envie de retourner dans un trou paum en pleine montagne, lcha Willem, boudeur. Son jumeau lui lana un regard dgot. Pourquoi pas ? dit Vivian. L-bas, la vie tait belle. La chasse dans la montagne, les longues courses travers la fort, sans avoir besoin de se cacher... Et sans la moindre distraction, ajouta Rafe. Je n'aime pas ton genre de distraction, dit-elle. Dranger les amoureux couchs dans l'herbe, faire peur aux enfants, a ne m'amuse pas du tout. C'est pour rire, Vivian, dit Gregory. Tout simplement. Tu trouvais a drle, avant, lana Willem, vex. Et quand vous ferez peur quelqu'un qui sera arm et qui vous tirera dessus, vous continuerez trouver a rigolo ? insista Vivian. Vous tes peut-tre plus forts qu'un homo sapiens

moyen, vos blessures gurissent plus vite, mais vous n'tes pas immortels. Si on vous tire une balle dans la tte, vous pouvez mourir. Le feu ou les balles en argent ne sont pas les seules faons de nous tuer : il suffit de nous briser la colonne vertbrale, vous le savez parfaitement. Ne t'inquite pas, Viv', la rassura gentiment Willem. Je t'assure que nous ne prenons aucun risque inutile. Une peur glace s'empara de Vivian et elle poussa un gmissement. Mais c'est exactement pour cette raison que je m'inquite. C'est pour a que notre maison a brl et que mon pre a t tu. Rafe ricana. Le clair de lune claira fugitivement ses bras minces et muscls. Mais en ville, c'est diffrent. Ici, c'est mieux. Il y a plus de monde, et donc plus de suspects. C'est facile de se cacher. On est anonyme, ajouta Gregory. Ne prends pas de grands airs, Viv', intervint Finn. Il parat que tu as un faible pour la chair humaine. Il se lcha les babines d'un air lubrique. Qui t'a dit a ? s'cria-t-elle. Maman nous a dit que tu avais un rendezvous, demain, rpondit Gregory, avec un sourire qui en disait long. Esm avait tout racont Renata.

Et alors ? se dfendit Vivian. Je vais un concert avec ce garon, je n'ai pas l'intention de l'triper. Je ne pense pas que cela attire des ennuis quiconque. Rafe s'approcha d'elle. Nous n'aimons pas que nos femmes frquentent des Gigots. Ce n'est pas naturel. (L'haleine de Rafe tait brlante.) Tu n'as pas intrt nous prfrer un humain. Fiche-moi la paix ! cracha Vivian en se levant. Personne ne me dit ce que j'ai faire. Elle repoussa Rafe et tourna les talons. Tu n'es plus la princesse, prsent, gronda Rafe dans son dos. Si tu attends trop longtemps, il se pourrait que nous perdions patience. Ne donne pas ce Gigot ce que tu nous refuses, l'avertit Finn. Sinon, on s'occupera de lui. Tandis qu'elle rentrait dans la maison, Vivian reconnut les gloussements caractristiques de Ulf. Maudits soient-ils !

CHAPITRE V

Tu n'as quand mme pas l'intention de mettre cette robe ! s'exclama Esm. Vivian baissa les yeux vers la robe qui moulait parfaitement son corps bronz. Ben, si, pourquoi ? Tu ne trouves pas qu'elle est un peu petite pour toi ? C'est comme a qu'on la porte. (Elle traversa la salle manger, adressant un sourire malicieux au reflet qu'elle aperut dans le miroir.) Il fait chaud, de toute faon. Et la temprature va encore monter, avec une telle robe, dit Esm. Je ne veux pas que tu donnes des ides ce garon pas un humain. Pas un Gigot. Et toi, tu ne donnes jamais d'ides personne ? rpliqua Vivian. Esm parut soudain sur le point de sortir ses griffes, mais elle se ravisa. O as-tu dnich une robe aussi ridicule ? Dans ton placard, Maman. (Vivian attrapa le minuscule sac main pos dans l'entre.) Je vais l'attendre dehors. Elle sortit en claquant la porte, ravie d'avoir contrari sa mre, et se posta sur le trottoir qui longeait la pelouse devant la maison. Et s'il avait

chang d'avis ? Elle jeta un coup d'il anxieux au bout de la rue. Quelle sorte de voiture pouvaitil bien conduire ? Un cabriolet bleu passa devant elle sans s'arrter, ce qui ne l'tonna pas vraiment : elle avait du mal imaginer Aiden Teague au volant d'une Corvette. Quelques minutes s'coulrent pendant lesquelles elle commena s'inquiter. Et si je n 'arrive pas me comporter normalement avec lui ? S'il essaie de m'embrasser et que je le morde ? Mais il n'tait pas question pour Vivian de rentrer chez elle et d'affronter le regard narquois d'Esm. Aiden arriva enfin, au volant d'une Coccinelle, et se gara le long du trottoir. Retirant ses lunettes de soleil, il lui sourit, radieux, et toutes les craintes de Vivian s'vanouirent instantanment. Elle te plat ? fit-il en tapotant la portire. Si elle me plat ? Je ne suis mme pas sre de savoir ce que c'est. C'est une Volkswagen. Une Coccinelle, rpondit Aiden. Elle date de 1972. Mon pre en est malade pas seulement parce que c'est une voiture trangre, mais aussi parce que c'est le genre de vhicule qu'adoraient ces fichus hippies , comme il les appelle. Elle hocha la tte. J'aime beaucoup le dragon, sur la portire.

Ouais, c'est Jem qui l'a fait. (Les yeux d'Aiden s'agrandirent.) Au fait, tu pourrais peuttre peindre quelque chose... Toi aussi, tu es une artiste. Elle se mordit la lvre infrieure. Pourquoi pas ? Le sourire d'Aiden s'largit. Monte, on va tre en retard. La voiture sentait la banane et le vieux plastique, et un livre intitul La sorcellerie contemporaine gisait sur le tapis de sol. Le sige gmit lorsqu'elle s'installa, et sa robe remonta un peu. On y va ? dit-elle en passant lentement ses mains sur ses cuisses. Les yeux rivs sur les longues jambes de Vivian, il sursauta. Nous allons d'abord passer prendre Quince, dit-il en dmarrant. Il alluma la radio et elle se dtendit, heureuse de de pouvoir enfin savourer la prsence d'Aiden ses cts. Quince habitait dans un immeuble en brique a proximit de l'universit, o le concert avait justement lieu. Vivian sortit de la voiture pour le laisser s'installer sur la banquette arrire. Constatant qu'il rougissait la vue de ses jambes, elle retint une envie de rire, mais elle aurait quand mme prfr ne pas avoir partager Aiden avec lui. Tout en les coutant bavarder, Vivian tenta

d'imaginer les surprises que lui rservait l'aprsmidi. Le parking de l'universit tait complet, et Aiden gara la Coccinelle un peu plus loin. D'un air dsinvolte, il prit la main de Vivian, mais sa moiteur lui indiqua qu'il tait troubl. Passant entre les couvertures multicolores tendues sur la pelouse en pente douce, ils se frayrent un chemin dans la foule jusqu'aux gradins qui faisaient face la scne. Voil Kelly ! s'cria Quince en agitant les bras. La petite brune que Vivian avait dj vue en compagnie d'Aiden leur fit signe d'approcher. Deux autres filles taient avec elle. Vivian et les deux garons les rejoignirent. Des femmes, enfin ! hurla Quince en se prcipitant sur les filles. Tu te souviens de Vivian, n'est-ce pas ? demanda Aiden en s'adressant Kelly. Ouais, rpondit-elle sans prendre la peine de la regarder. Elle portait un T-shirt noir, un short noir et des chaussures noires, et Vivian se demanda comment elle pouvait supporter la chaleur. Salut, mec. L'adolescent qu'elle avait vu l'autre jour avec eux venait de les rejoindre. C'tait Jem, l'ami d'Aiden qui avait peint le dragon. Il sortit quelques boissons d'une norme glacire. Aiden

prit deux Coca et se laissa tomber sur un gradin. Vivian vint s'asseoir prs de lui et il lui tendit un Coca. Comme Kelly tait assise de l'autre ct et lui parlait sans cesse, Vivian se rapprocha d'Aiden, le frlant presque. Il sentit son souffle sur son cou il tourna la tte vers elle, le regard interrogateur. Un court instant, leurs souffles se mlrent. a craint, commenta un grand rouquin en prenant place ct de Vivian. Du menton, il indiqua la scne. Salut, Aiden. Aiden et lui se taprent dans les mains. Tirez-vous, c'est nul ! hurla le rouquin l'intention des musiciens. Une grande blonde, qui avait un anneau dans le nez et un bouton sur le menton, se mit crier son tour : Ferme-la ! Tu ferais mieux de me filer une bire ! Jem protesta. Bingo, on va se faire expulser, si tu continues. Vivian ne savait pas si Bingo tait le nom de la fille ou celui du garon qui tait en train de sortir une bire de son sac dos. Bingo ! Aiden tendit les bras vers la blonde, et les yeux de Vivian s'trcirent. La fille se pencha vers Aiden et l'embrassa sur la joue.

Salut, toi. Vivian se dtendit. Le regard de Bingo se posa sur elle. Salut, la nouvelle. Vivian lui sourit, et la blonde s'loigna. Sur un dernier accord de guitare, le groupe quitta la scne. Quelques spectateurs applaudirent, certains sifflrent, mais la plupart semblaient partager l'opinion du rouquin. Le public se mit scander le nom du groupe que tout le monde semblait attendre avec impatience. Vi-sion ! Vi-sion ! Vi-sion ! Tu vas au lyce Wilson ? demanda l'une des copines de Kelly en s'adressant Vivian. Ouais, rpondit le rouquin. Vivian fut tonne qu'il la connaisse. Avec qui tu tranes ? poursuivit la fille. Personne en particulier, rpliqua Vivian. L'autre jour, je t'ai vue dans le parc, avec une bande de voyous, lana Kelly, d'un ton vaguement mprisant. Tu parles sans doute des Cinq, dit Vivian. En dpit de ce qu' elle ressentait leur gard, elle n'avait pas envie que d'autres se permettent de les critiquer. C'est le nom qu'ils se sont donn ? s'esclaffa Kelly. Dans ma famille, c'est comme a qu'on les appelle, rtorqua Vivian. Ils ont grandi ensemble.

Vous tes parents ? s'tonna Kelly, apparemment choque. Nous sommes plus ou moins cousins. Ils sont vraiment mignons, dclara l'autre fille. Surtout celui qui a la petite barbe. Ne t'approche pas de lui, il mord. La fille gloussa. Deux autres garons firent leur apparition. Je vous prsente Vivian, annona firement Aiden en passant le bras autour de sa taille. Frmissant de plaisir, elle lana un regard triomphant Kelly. Si l'un des Cinq s'tait comport de cette faon son gard, elle ne l'aurait pas support, mais avec Aiden, c'tait diffrent. Bienvenue dans l'Amibe, dit l'un des garons. L'Amibe ? rpta Vivian en s'adressant Aiden. Le gang, expliqua-t-il en montrant ses amis. Ma famille. Une chose informe dont la taille change sans cesse, qui n'a pas d'utilit apparente, et qui vous rend parfois malade. Tout en riant, Vivian l'observa avec intrt. Il avait le sens du groupe. En fait, malgr la prsence de Kelly, elle aimait bien ses amis. Ils avaient accept sa prsence sans rechigner. Depuis quelque temps, ds que les membres de la meute se retrouvaient ensemble, l'ambiance devenait tout de suite lectrique. L'amiti qui sem-

blait unir les diffrents lments de l'Amibe lui faisait du bien. Kelly se leva. On va aux toilettes. Soumises, les autres filles lui embotrent le pas. Apparemment, Kelly tait la chef. Tu viens avec nous ? lui demanda Bingo en s'loignant. Vivian secoua la tte. Je vais aux toilettes quand j'en ai envie. Tandis qu'Aiden chahutait avec ses copains, Vivian l'observa du coin de l'il. Il tait sympa, il sentait bon, et elle ne comprenait pas pourquoi elle s'tait fait autant de souci. Elle frla son bras et sa respiration s'acclra. Quand allait-il l'embrasser ? Elle n'avait encore jamais embrass un humain. Juste aprs que les filles furent revenues des toilettes, le public commena crier, et le regard de Vivian se tourna automatiquement vers la scne. Six silhouettes venaient de surgir, s'emparant des micros et des instruments. Les hautparleurs se mirent cracher des dcibels. La musique tait joyeuse, pleine d'amour et de rves, et totalement diffrente de celle qu'coutaient les Cinq qui arrachait les tripes, disait Vivian, tout en admettant qu'elle lui faisait gnralement beaucoup d'effet. Mais cette musique tait trs bonne, elle aussi, et elle se laissa envahir par les douces mlodies.

Le soleil lui chauffait le dos, et elle en absorbait avidement la chaleur. La main d'Aiden lui caressa soudain la nuque. Elle se tourna vers lui et plongea son regard dans le sien. Comme tes lvres sont rouges... lui murmura-t-il l'oreille. C'est pour mieux t'embrasser, mon enfant, rpliqua-t-elle. Et leurs bouches se joignirent. Aiden tait doux, et elle en fut tout tonne. Pour elle, un baiser tait forcment une treinte passionne. Les mains d'Aiden se glissrent jusqu'au bas de son dos, et lorsqu'il toucha ses lvres du bout de la langue, elle ferma les yeux. Mais au lieu de continuer, il s'carta en soupirant, la grande surprise de Vivian. Derrire ses longs cils bruns, les yeux d'Aiden exprimaient une certaine timidit, mais ses livres taient gonfles de dsir un dsir qu'il ne voulait pas lui imposer. Puis la foule se leva, emporte par la musique, et il leur fallut suivre le mouvement gnral. Elle regarda les visages excits qui l'entouraient. Tous ces gens taient diffrents d'elle. Aiden tait diffrent. Vivian s'aperut alors qu'elle ne connaissait pas les rgles de son monde. Debout sur son sige, Bingo dansait, ses amies aussi, et le public tout entier se trmoussait, les bras levs vers le ciel. Aiden l'attira vers lui et elle se laissa faire. Elle n'avait pas envie de

l'effrayer, mais elle n'aimait pas qu'on la fasse attendre. Elle tait peut-tre en train de se tromper sur toute la ligne. C'est la dernire fois que je fais un truc pareil. l'avenir, plus de rendez-vous. La foule criait sa joie, et les doigts d'Aiden lui soulevrent le menton. Ses lvres douces se posrent de nouveau sur les siennes, sa langue se fit plus aventureuse, mais ses mains manquaient toujours d'audace. C'est un jeu. Nous jouons faire semblant de ne pas avoir envie l'un de l'autre. Aiden pensait peut-tre qu'il n'tait pas poli de dsirer quelqu'un aussi fort. Il avait ferm les yeux, savourant leur baiser. Il se dlectait du got et de l'odeur de Vivian. C'tait bon. Mais tandis qu'elle baissait les paupires son tour, elle aperut un peu plus loin des silhouettes familires les Cinq. Une fille tait pendue au cou de Rafe, et celui-ci tait en train d'explorer son anatomie avantageuse. Les Cinq n'taient pas venus pour couter le groupe ce n'tait pas leur genre de musique mais pour l'espionner. Vivian leur fit signe de dguerpir, puis sa main revint caresser les cheveux d'Aiden. Je vais t'apprendre tre moins poli.

CHAPITRE VI

Au cours de la semaine qui suivit, Vivian aurait t incapable de dire si la joie qu'elle ressentait tait due Aiden ou l'approche de la Lune de la Saint-Jean. Elle courait toutes les nuits pendant de longues heures. Ce n'est pas de l'amour, se rptait-elle en pensant Aiden. Je m'amuse, c'est tout. Elle arrivait en avance au lyce afin de passer davantage de temps avec lui, et ils s'embrassaient dans le couloir entre les cours. Elle aimait voir s'empourprer les joues des jeunes gens qui passaient ct d'eux. Je ne suis plus n'importe qui, dsormais. Aprs les cours, Aiden travaillait dans un magasin de location de vido, mais il l'appelait tous les soirs, la tirant du petit somme qu'elle s'octroyait avant d'aller courir. Ils avaient des tas de choses se dire, et ils passaient des heures au tlphone. Vivian avait d'abord hsit rpondre aux questions qu'il lui posait propos de sa famille, puis elle lui raconta que son pre tait mort dans un incendie, et qu'elle se disputait constamment avec sa mre, sans prciser pourquoi. Aiden ne se moquait jamais de ce qui lui tenait cur, et il se montrait toujours intress par ce qu'elle avait

dire. Quel soulagement de pouvoir se confier quelqu'un, mme si elle ne pouvait lui parler que de la moiti de sa vie ! Kelly cessa de venir dans la cour aprs le djeuner, et elle emmenait ses copines partout o elle allait. Tu as fait le bon choix, ma fille. Un pas de travers et je te saute dessus. Une pense lui traversa l'esprit : elle pouvait maintenant comprendre pourquoi Esm et Astrid ne s'entendaient pas. Mais elle chassa trs vite cette ide. Esm n'avait aucun droit sur Gabriel, puisqu'il tait bien trop jeune pour elle. Un jour, Aiden lui annona que Bingo organisait une fte chez elle, le samedi suivant. Ses parents ne sont pas l, ce sera gnial. On va s'amuser comme des sauvages. Les sauvages, j'adore a, fit Vivian en se blottissant contre lui. Samedi, elle ferait en sorte qu'il lui appartienne vraiment. Mais lorsqu'elle ouvrit la fentre de sa chambre pour regarder le ciel, le jeudi suivant, elle se rendit compte que la nuit de samedi serait celle de la pleine lune. Pas question d'aller la fte avec Aiden dans ces conditions. Le duvet de ses bras se hrissa. Se htant de passer sur le toit du porche qui se trouvait sous sa fentre, elle sauta dans la cour et fona jusqu' la rivire. Elle faillit se transformer avant mme d'avoir atteint les hautes herbes de la berge.

Plus on approchait de la pleine lune, plus la mtamorphose s'oprait rapidement, et moins elle tait contrlable. Mais quand la lune tait ronde, le choix n'tait mme plus possible un loupgarou tait forc de se transformer. Samedi... se dit-elle, consterne, tandis qu'une brutale contraction de tout son tre la contraignait se mettre quatre pattes. Peu avant l'aurore, Vivian reprit sa forme humaine. Dissimule dans l'herbe, elle essuya les tranes de boue qui maculaient son ventre nu, et se mit biller. C'tait l'heure d'aller dormir un peu avant de retourner au lyce. Les hautes tiges bruissrent. Pourtant, le vent ne soufflait pas. Vivian reconnut soudain une odeur musque caractristique. Vivian, chuchota une voix rauque. Rafe surgit de sa cachette, brandissant des sous-vtements. Je t'attendais. Rends-moi a ! Elle lui arracha ses affaires des mains. Il s'accroupit devant elle et la regarda s'habiller. Tu me manques, dit-il. Vivian haussa les paules. Je suis en face de toi, profites-en. Ce n'est plus comme avant. Nous avons grandi. Rafe, tu vois trs bien ce que je veux dire.

Ils en avaient dj parl plusieurs reprises. Je ne te comprends pas, Vivian. J'ai l'impression d'entendre ma mre. Rafe se rapprocha d'elle. Tu m'as quitt cause de la fille que j'ai tue pour faire sortir Axel de prison. Mais je te parie que si tu gotais au sang humain, tu ne pourrais plus t'en passer. Elle fit un bond en arrire. Quand la desse Lune avait accord aux premiers hommes-loups le don de se transformer volont, elle leur avait recommand d'avoir piti des humains et de se souvenir qu'ils avaient t comme eux, prisonniers d'un seul corps. Servez-vous de vos yeux, avait dit la desse. Regardez-les et louez mon nom pour vous avoir donn la possibilit de vous mtamorphoser. Tuer un humain, c'est vous tuer vous-mmes. Mais les humains taient des proies vulnrables, qui excitaient l'instinct de chasseur des loups-garous. Quand nous nous transformons, nous devons viter les humains, dclara Vivian. Ils sont l pour qu'on les chasse, dit Rafe. Axel le savait, et il ne pouvait plus rfrner ses instincts. En Virginie, nous tions en train de perdre notre virilit. Tu peux te la garder, ta virilit ! s'exclama Vivian en enfilant son T-shirt.

Combien d'entre nous crvent d'envie de chasser comme les Cinq ? se demanda Vivian, un peu plus tard. Combien de temps nous restet- il avant d'tre extermins ? Vivian tait en train de prendre son petit djeuner avec Esm quand le tlphone sonna. Rudy prit la communication. Aprs une courte conversation, il revint dans la cuisine. Je viens d'avoir le dernier accord. L' preuve peut maintenant avoir lieu. Certainement pas pendant la prochaine pleine lune, dit Esm. Rudy reprit sa place table. Je sais. Orlando dit que la rgle veut que nous respections un dlai d'un mois, pour laisser ceux qui viennent de loin le temps d'arriver jusqu'ici. Ce sera donc en juillet, prcisa Esm. Le 13 juillet ? Oui, a me parat correct, rpondit Rudy en secouant la tte. J'aimerais pourtant que lEpreuve se droule plus tt. (Il finit son caf et se leva.) J'ai du boulot. Moi aussi, ajouta Esm. Tu fais la vaisbelle, d'accord, chrie ? Elle quitta la pice, escorte par les protestations de Vivian. Vivian avait rendez-vous avec Aiden l'heure du djeuner.

Je suis punie, lui annona-t-elle. L'ide que quelqu'un puisse imposer des limites sa libert tait plutt vexante, mais c'tait au moins une excuse qu'Aiden pouvait comprendre. Punie ? (Il la regarda, incrdule.) Qu'estce qui te vaut cette punition ? J'ai pass la nuit dehors, fumer des joints avec mes cousins. Elle n'allait quand mme pas prtendre qu'elle tait punie pour une raison banale... Aiden se passa la main dans les cheveux. a va durer jusqu' quand ? Jusqu' ce que je russisse convaincre ma mre du contraire, ce qui prend gnralement une semaine. L, elle ne mentait pas vraiment. Du, Aiden baissa les yeux. J'imagine que la fte de demain est fichue ? Ouais. Tant pis, fit Aiden en dposant un baiser sur son oreille. Ds que tu seras disponible, nous donnerons notre propre fte. Comme il est crdule... L'ide agaa lgrement Vivian. Mais il n'avait aucune raison de se mfier d'elle : pourquoi ne l'aurait-il pas crue ? Aiden tait libre jusqu' six heures, et Vivian accepta qu'il la reconduise chez elle.

Mais tu ne peux pas rester longtemps, lui dit-elle d'un ton contrit. Ma mre ne va pas tarder rentrer. Pendant la priode de la pleine lune, en effet, Esm ne travaillait jamais le soir. Et pour cause : mordre les clients ne rapportait gure de pourboires. Ils s'assirent au fond de la cour, sous les arbres en fleurs. O se trouve ta chambre ? s'enquit Aiden. Vivian lui montra la fentre situe au-dessus du porche, l'arrire de la maison, et il poussa un profond soupir. Tu vas me manquer, demain soir, dit-il. Quand il souriait, de minuscules rides apparaissaient au coin de ses yeux. Qu'est-ce qui t'a pouss crire un pome sur les loups-garous ? lui demanda-t-elle. Aiden haussa les paules. J'aime bien ces histoires les sorcires, les vampires, les loups-garous. C'est passionnant. Pourquoi ? Je n'en sais rien. Peut-tre parce que je voudrais leur ressembler... Je n'ai pas envie d'tre comme tout le monde. Il tait en train d'aider une fourmi passer de son poignet un brin d'herbe.

Vivian clata de rire. N'importe qui, des Cinq, aurait cras l'insecte sans hsiter une seconde. Je ne crois pas que tu aies l'toffe d'un loup-garou. Bien sr que si. Il saisit la main de Vivian et lui mordilla les doigts. La pression de ses dents dclencha en elle une srie de frissons dlicieux. Derrire eux, des cris rauques retentirent soudain dans le petit bois prs de la rivire. Vivian retira sa main. C'est quoi, ce bruit ? demanda Aiden. Mes cousins, rpliqua-t-elle. Il tait hors de question qu'ils la trouvent ici avec lui. Elle se sentait parfaitement capable de les affronter, mais elle n'avait pas envie de provoquer un interrogatoire auquel elle ne pouvait pas rpondre devant Aiden. Il faut que je rentre, dit-elle. J'ai promis ma mre que je les viterais. Quelle famille ! soupira Aiden. Il essaya de l'embrasser. Elle le repoussa contrecur. Va-t'en. Mes cousins n'attirent en gnral que des ennuis. Il jeta un coup d'il en direction des bois, et Vivian lut dans son regard une certaine inquitude. Pourtant, il semblait rsolu les affronter.

Je t'en prie, va-t'en, insista-t-elle, pargnant ainsi sa fiert. Il hsita. Bon, d'accord. trs bientt, promit-il, avant de s'loigner. Le samedi suivant, la soire trana en longueur. Il faisait beau, et l'air embaumait le chvrefeuille. Viens avec nous, suppliait Esm. Le gros de la meute avait dcid d'aller courir dans la rserve naturelle de l'tat. Pas cette fois, rpondit Vivian. Elle avait envie de rester seule, et de passer une nuit paisible. Enfin dans sa chambre, elle travailla sa fresque. Elle se reprsenta sous sa forme humaine, en train de regarder courir les loups. Mais quelque chose clochait. Il fallait peut-tre que le dessin la montre dj mtamorphose, et prte rejoindre les autres. Je prfrerais tre en train de changer de vtements pour aller la fte de Bingo. Elle jeta son pinceau. Le ciel s'tait empourpr, et des papillons voletaient devant sa fentre libertins en qute d'une nuit d'amour. La voix du crpuscule se fit plus forte. Dans le dos de Vivian, le fin duvet se hrissa, press de se transformer en poils drus.

Attends un peu, attends qu'il fasse vraiment nuit. Mais il tait trs difficile d'attendre quand la lune tait pleine. Elle entendit dans la cour, en contrebas, des rires touffs. Que se passait-il ? Un chur de voix dissonantes retentit soudain, couvrant le chant des insectes. Ou-ouuuuh ! Ou-ouuuuh ! Elle passa la tte par la fentre. Vous, l-bas, arrtez de hurler ! Les hurlements se changrent en clats de rire. Viens courir avec nous, Vivian ! s'cria Willem. Viens avec nous ! Pas question, rpondit Vivian. Enjambant le rebord de la fentre, elle passa sur le toit du porche. Thtral, Willem se tordait les mains sous l'il dgot de Finn. Ulf se tortillait, comme d'habitude, sautant d'un pied sur l'autre comme s'il avait envie de faire pipi. Gregory souriait, radieux ; on voyait dj pointer ses crocs. Viens, Viv'. On va s'clater. Rafe, toutes griffes dehors, lui fit signe de venir les rejoindre. Vivian sentait que le loup en elle prenait le dessus, mais elle partit d'un rire moqueur. Willem leva vers Vivian de grands yeux tristes.

Viv', tu ne viens plus jamais courir avec nous. Sans toi, les lapins n'en font qu' leur tte. Hier, il y en a mme un qui m'a tir la langue. Elle se radoucit un peu. Autrefois, elle et Willem s'taient beaucoup amuss ensemble, chasser le lapin. Une autre fois, d'accord, Willi ? Pas aujourd'hui. Rafe passa un bras autour des paules de Gregory. Partons. Cette garce de femelle n'a plus envie de nous frquenter. Elle prfre la chair humaine. Ta mre ne t'a donc jamais appris qu'il ne fallait pas jouer avec la nourriture ? s'criat-il Willem lui lana un regard dsol et Gregory lui envoya un baiser du bout des doigts. Finn donna un coup de pied dans le derrire d'Ulf, qui poussa un gmissement. Puis le petit groupe regagna le sous-bois. Assise sur le toit du porche, elle attendit qu'ils soient partis. En gnral, c'tait en ville qu'ils allaient rder. Vivian, elle, prfrait courir le long de la rivire et dans les parcs des environs, beaucoup moins frquents. Une plaisante sensation l'envahit. Le spectacle de la nuit commenait se prciser, et les contours des arbres se dessinaient dj plus nettement. Elle s'allongea sur le toit pour mieux contempler le ciel.

Est-ce que nous venons des toiles ? Sommesnous issus d'une race extraterrestre choue sur cette plante ? Notre capacit nous transformer nous a peut-tre permis de survivre, et nous avons fini par oublier que notre apparence humaine n 'a jamais t notre forme originelle. Le culte de la desse Lune n'tait peut-tre que l'cho d'une ralit trs ancienne. Le contact des tuiles contre sa peau sensible tait la fois rude et agrable. Elle commenait dj sentir son squelette qui se modifiait progressivement. Ses os craquaient, ses tendons s'tiraient. Elle rsista l'appel viscral qui montait en elle : il ne fallait plus qu'elle tarde. Impossible de se transformer sur un toit clair par la lune. Qu'auraient pens les voisins ? Au mme instant, elle perut l'odeur caractristique des humains. Un promeneur, peut-tre ? Des grattements au pied de la gouttire. Un rat ? Elle s'accroupit. Non, quelqu'un tait en train de grimper le long du tuyau. Un cambrioleur ? La maison n'tait pas claire, le camion de Rudy n'tait plus l, on tait samedi soir. Tout tait possible. Vivian se glissa jusqu'au bord du toit, en prenant soin de ne pas se montrer. Ses yeux s'trcirent, ses griffes apparurent, et son sourire se fit mchant. Le cambrioleur ne repartirait pas sans quelques bonnes balafres.

Une tte surgit et elle leva la main, prte frapper. Toi ! Elle rectifia aussitt sa position. Vivian, tu m'as flanqu une sacre trouille ! Aiden opra un rtablissement et s'installa ct d'elle.

CHAPITRE VII

Surprise ! s'exclama Aiden. Vivian ravala un grognement. Ma fille, du sang-froid. Mais qu'est-ce que tu viens faire ici ? russit-elle articuler en se rasseyant. L'effort qu'elle fournissait pour suspendre la transformation de son corps la faisait trembler de tous ses membres. J'ai pens que tu serais contente de me voir, dit Aiden. Tu m'as fait peur, grommela-t-elle, dsole de constater qu'elle lui faisait de la peine. Mais le doux sourire d'Aiden lui montra qu'elle tait pardonne. Comme tu ne pouvais pas venir la fte, j'ai pens que la fte viendrait toi. Il s'approcha d'elle et enleva son sac dos. Je ne m'attendais pas te trouver sur le toit, dit-il. Au dpart, je voulais frapper ta fentre. Ouvrant son sac, il en retira une bouteille de vin. Comme il est gentil... Son ventre se noua, et elle se mordit la joue, dans l'espoir que la douleur l'empcherait de perdre la raison et de se mtamorphoser involontairement.

Aprs la bouteille de vin, apparurent leur tour deux verres envelopps dans un foulard, puis un morceau de fromage et un couteau en plastique. Classe, hein ? Les yeux d'Aiden brillaient de plaisir. Elle se passa nerveusement la langue sur les lvres. C'est charmant. Tu as apport de quoi dner, s'entendit-elle dire d'une voix blanche. Elle mourait d'envie de foncer dans les bois. Espce d'idiot. Tu n'aurais pas d venir ici. Elle jeta un coup d'il la lune. Celle -ci etait toujours cache par les arbres, et sa lueur en partie voile par le feuillage. Vivian et Aiden se trouvaient donc dans une relative obscurit. Pouvait il voir qu'elle avait chang ? Tout en bavardant gaiement, Aiden tait en train de dcouper des tranches de fromage qu'il dposait sur le foulard. Apparemment, il n'avait rien remarqu. Soudain, elle fut prise d'une terrible crampe, et son visage se crispa. Plaquant les mains sur ses oreilles, elle sentit qu'elles taient en train de s'allonger. la hte, elle bouriffa ses cheveux. Comment le faire partir ? C'tait maintenant au tour de ses articulations de se dformer. Et voil ! Il approcha une tranche de fromage des lvres de Vivian, et elle russit ne pas lui arracher les doigts d'un coup de dents. Le got puis-

sant du fromage emplit sa bouche, et elle but d'un trait le verre de vin qu'Aiden lui offrait. H, il ne faut pas tout boire d'un coup, dit-il. Je ne veux pas que tu fasses quoi que ce soit que tu pourrais regretter plus tard. Mais ses yeux indiquaient le contraire. Les lvres de Vivian esquissrent un sourire, du moins l'esprait-elle. Dans le doute, elle tourna la tte de l'autre ct. O en taient ses dents ? Aiden se rapprocha et passa un bras autour de ses paules. Tu choisis un drle de moment pour tre timide, s'tonna-t-il. Un rire silencieux la secoua. Comment avaitelle pu croire qu'elle pouvait partager l'intimit d'un humain ? Un frmissement bien familier parcourut sa colonne vertbrale, tandis que ses yeux et sa bouche se durcissaient. Elle venait d'avoir une ide. Et si je lui faisais du mal ? Vivian ? chuchota Aiden. Le souffle qui caressait la joue de Vivian fleurait bon le vin et le fromage. C'tait une pense stupide. Elle se plia en deux et gmit. Je suis dsole, je suis vraiment dsole... Surpris, Aiden parut aussitt s'inquiter. Quelque chose ne va pas ?

Je crois que j'ai attrap la grippe, dit-elle. (Quelle brillante ide !) Tu devrais peut-tre rentrer chez toi. Je ne voudrais pas te la passer. Mais il faut que quelqu'un soit l pour te soigner ! Je prfre rester seule, insista-t-elle, serrant les dents. Aiden ne se dcidait pas partir. Tu es sourd, ou quoi ? s'cria-t-elle. a te plat, de voir les gens vomir ? Il ouvrit de grands yeux tonns. Vivian se sentit coupable, et elle changea de ton. Je t'en prie, va-t'en. Si tu restes, je vais me sentir gne. Mais... Elle fut soudain prise d'une convulsion et ses genoux se mirent craquer. Va-t'en ! Je t'en prie, va-t'en ! Ses jambes ne la portaient plus, et elle se dirigea vers la fentre de sa chambre en titubant. J'ai envie de vomir. Elle sauta sur son lit, se laissa rouler sur le sol et russit quitter la chambre quatre pattes. Arrive dans la salle de bains au fond du couloir, elle claqua la porte derrire elle, puis elle tira le verrou. Dehors, la lune venait d'apparatre, norme, au-dessus de la cime des arbres.

Tremblant de douleur, elle se mit pleurer. Jamais elle n'avait refus de se mtamorphoser. Au contraire, elle y avait toujours pris beaucoup de plaisir, mais force de se retenir, voil qu'elle s'tait rendue malade. Il ne fallait pas qu'Aiden la voie comme a : elle ne voulait pas trahir les siens. On frappa doucement la porte de la salle de bains. a va ? Elle essaya de rpondre, mais sa mchoire ne lui permettait plus de parler, et elle grogna quelques mots incomprhensibles. Si tu penses que a va, je... Hhhhhhhmmmmmmm ! gmit-elle, en esprant que sa rponse le rassurerait. Ses bras s'taient allongs, ses muscles avaient gonfl, et elle arracha ses vtements pour permettre son pelage de recouvrir sa peau. C'tait la premire fois qu'elle tait oblige de se cacher. Emprisonner de la sorte cet animal magnifique, c'tait un crime. Tout tait de la faute d'Aiden. Appelle-moi demain pour me donner de tes nouvelles. J'espre que tu seras rtablie. Lorsqu'elle eut la certitude qu'il tait enfin parti, Vivian dverrouilla la porte. Ses doigts courts et poilus se refermrent sur la poigne. Et si j'tais comme Axel ? Et si Aiden devenait la proie du loup que je suis maintenant ?

Elle retira sa main tremblante de la poigne et se coucha en boule sur le sol de la salle de bains. Je ne sortirai pas d'ici. Je ne sortirai pas. Elle avait trop peur de le prendre en chasse. Elle acheva sa mtamorphose en frissonnant puis, levant le museau, se mit hurler sa frustralion et sa rage. Telle une maldiction, l'cho de sa voix rsonna autour d'elle. Les premiers rayons de soleil la firent cligner des yeux. Un claquement de portire l'avait tire de son sommeil. Esm et Rudy taient de retour. Elle ternua, projetant autour d'elle un nuage de poussire, et s'extirpa en rampant de sa cachette, intgralement nue. Elle avait pass le reste de la nuit sous son lit. Le combat qu'elle avait livr contre ses instincts l'avait puise, et tout son corps tait endolori. Il faut que je lui dise qu'on ne doit plus se voir. Pas question pour moi de me cacher chaque pleine lune. Vivian passa le peignoir en soie gris-bleu pos sur la chaise, puis elle donna quelques coups de brosse sa crinire fauve. Sa rsolution tait prise. Je vais laisser ce pauvre garon tranquille. La meute n'allait pas tarder reprendre ses droits : ils ne resteraient pas ternellement sans chef, et bientt, il lui faudrait rpondre de ses actes devant quelqu'un. Cette ide l'irrita. Elle n'avait envie d'obir personne.

Astrid a peut-tre raison, disait Esm quand Vivian entra dans la cuisine. Que veux-tu dire ? lui demanda Rudy en versant du caf dans une tasse. Pourquoi les femelles ne sont-elles pas autorises participer l'preuve ? Esm s'assit la table. Une feuille tait encore accroche ses cheveux, et Vivian envia la nuit la belle toile que sa mre venait de passer. Mais c'est l'vidence mme ! s'exclama Rudy. L'Epreuve est purement physique, et les femelles sont dans une catgorie de poids diffrente de celle des mles. Leur musculature n'est pas aussi dveloppe. Pourquoi prendraient-elles le risque de se blesser ou de mourir, si elles n'ont aucune chance de gagner ? Vivian prit des mains de Rudy la tasse de caf qu'il destinait sa mre et commena boire, appuye contre le comptoir. Rudy eut l'air tonn, puis il remplit une autre tasse. Mais quelques femelles sont plus malignes que certains mles, ce sont parfois de meilleures combattantes, argumenta Esm. Rudy posa la tasse pleine devant Esm et s'assit son tour. Arrte, Esm. C'est seulement une faon de s'assurer que le combat est loyal, tout en protgeant la meute. Vous aussi avez votre preuve. Car pour assurer la survie de l'espce, celle d'entre vous qui sera dsigne pour tre la com-

pagne exclusive du vainqueur doit tre la plus forte et la plus intelligente. Tu parles d'une chance ! Ce sont toujours les mles qui commandent. Une femelle peut esprer devenir reine, mais ce n'est pas elle qui choisit son roi. Tu aimais pourtant Ivan, n'est-ce pas ? demanda Rudy. Ne me dis pas que tu as flanqu une racle toutes les femelles qui te dfiaient simplement pour conserver ton titre de reine... Vivian observa attentivement le visage de sa mre. Esm baissa les yeux, mais son regard s'tait radouci. Oui, je l'aimais, dit-elle. Et il t'aimait aussi. Tu le menais par le bout du nez. Qui oserait prtendre que la reine n'est pas le vritable chef de la meute ? C'est vrai, Maman faisait ce qu'elle voulait de mon pre. Mais sans lui, elle n'aurait jamais eu aucun pouvoir. D'autre part, une femelle peut choisir son compagnon, il suffit qu'il veuille bien d'elle, poursuivit Rudy. Foutaises ! s'cria Vivian, au grand tonnement des deux autres. L'union doit recevoir l'approbation de la meute, et elle n'a pas le droit de mettre bas sans l'autorisation du chef. Tu appelles a un choix ?

Eh bien, dit Rudy, une lueur d'amusement dans les yeux, je ne savais pas qu'il y avait une autre rebelle dans cette maison. Esm se mit rire. Sainte Lune, c'est de son ge. Une adolescente est cense se rvolter contre l'autorit ! Vivian se raidit. Comme c'tait facile, pour eux, de mettre ce qu'elle ressentait sur le compte d'une crise d'adolescence ! Esm sourit et fit un clin d'il Vivian. Ne t'inquite pas, chrie. Je suis sre que nous n'oserons pas te contredire quand tu feras ton propre choix. Tu nous rendrais la vie impossible. Ah oui ? Il se pourrait que je te surprenne. Elle foudroya sa mre du regard et finit son caf en silence. Bon sang, je ne vois pas pourquoi j'obirais aux traditions. La Loi est cense nous protger et nous permettre de donner naissance des enfants en bonne sant, mais elle nous oblige pourtant nous battre pour dsigner un chef. La Loi n'est qu'un tissu de mensonges hypocrites. Aprs avoir pris une douche pour se dtendre, Vivian regagna sa chambre. Il doit exister un moyen de contourner cette fichue Loi. Elle dcida de tlphoner Aiden.

CHAPITRE VIII

Pourquoi faut-il qu'il mle ses parents notre histoire ? grommela Vivian en fouillant dans son armoire. La famille d'Aiden organisait leur premier barbecue de l't, et Aiden l'avait invite. Rien de formel, je te rassure, lui avait-il dit. Rien de formel ! Comme si le fait de subir l'inspection parentale n'tait pas en soi une formalit ! Il faisait trop chaud pour mettre un jean, et elle enfila une petite robe rouge. En la voyant descendre l'escalier, Rudy hocha la tte. Je ne sais pas avec qui tu sors, mais que Dieu vienne en aide ce pauvre garon ! Dehors, Aiden klaxonna, et elle se dpcha d'aller le rejoindre avant qu'Esm n'ait le temps de voir la tte de celui qui l'attendait. Aiden l'accueillit avec un petit sifflement flatteur, et mme le baiser qu'elle dposa sur ses lvres ne parvint pas effacer son sourire bat. La Coccinelle s'immobilisa devant le trottoir qui longeait une grande maison en brique couverte de lierre, et Vivian sentit aussitt l'odeur du charbon de bois. Aiden ouvrit le portillon en bois blanc et la guida jusqu'au jardin situ l'arrire

de la maison, o un homme s'affairait devant le barbecue. Grand, maigre, lgrement dgarni, il tait en train d'attiser les braises. P'pa, nous voil ! s'cria Aiden. L'homme leva la tte. Apercevant Vivian, il la lorgna d'un air admiratif, mais il se ressaisit aussitt. Vous tes Vivian ? Enchante de faire votre connaissance, rpondit-elle. Eh bien, on dirait que a s'amliore, dclara M. Teague, avant de se mettre rire. Papa ! Aiden tait visiblement vex. D'habitude, il sort avec des filles beaucoup moins fminines que vous, expliqua le pre d'Aiden. Mais je suis ravi qu'il nous prsente enfin quelqu'un de normal. En gnral, ses petites amies me font peur ! Arrte de mettre ton fils dans l'embarras. Une jolie femme, plus ge que la mre de Vivian, descendit les marches du porche, un plateau dans les mains. Derrire elle, une fille maigre, en short, tenait une bouteille de soda sous chaque bras. La gamine jeta un regard effront en direction de Vivian. Voici ma mre, dit Aiden, et ma sur, Ashley.

Nous sommes trs heureux de vous avoir parmi nous, dclara Mme Teague en souriant, tout en l'inspectant des pieds la tte. Elle dposa le plateau sur la table de jardin. Ouais, fit Ashley. Bien sr. Elle plaa sans mnagement les bouteilles cot du plateau, puis elle s'croula dans une chaise longue, remettant les couteurs de son baladeur sur ses oreilles. Ashley, tu n'es pas toute seule, lui rappela son pre d'une voix forte. Ashley se contenta de fermer les yeux, et me M Teague poussa un soupir exaspr. Vous voulez un Coca ? demanda-t-elle Vivian. Oui, merci. Comment dsirez-vous votre viande ? lana M. Teague. Saignante, s'il vous plat, rpondit Vivian. Elle s'installa sur l'autre chaise longue et croisa les jambes. Aiden s'assit par terre, ct d'elle. M. Teague ne cessait de la regarder du coin de l'il, mais Aiden tait lui -mme trop occup la contempler pour remarquer le mange de son pre. Les parents d'Aiden taient courtois, mais elle n'avait pas l'impression d'tre la bienvenue. Ils la considraient plutt comme une curiosit.

Elle en conut une vague inquitude. Feraient-ils pression sur leur fils pour qu'il s'loigne d'elle ? Assis autour de la table, ils bavardrent tout au long du repas. Ds qu'il en avait la possibilit, Aiden l'effleurait discrtement : il frlait ses doigts en lui tendant une fourchette, il essuyait une miette oublie au coin de sa bouche. Vivian remarqua que sa mre, chaque fois, dtournait le regard, comme si ces marques d'affection la drangeaient personnellement. Vivian parla un peu d'elle-mme, en prenant soin d'viter certains dtails. La description de l'htel enthousiasma Mme Teague. Il faut absolument que vous me prsentiez votre mre, dclara-t-elle. C'est a... Je suis sre que tu adorerais aller avec ma mre dans un bar plein de motards tatous... J'imagine que vous tes trs fiers du pome d'Aiden paru dans Le Clairon, dit-elle pour changer de sujet de conversation. Ashley partit d'un grand clat de rire. M. Teague planta sa fourchette dans le plat de service. J'aurais prfr le voir photographi avec l'quipe de foot du lyce. La mre d'Aiden ne fit aucun commentaire.

Rouge de honte, Aiden se concentra sur son assiette. Vivian eut soudain envie de quitter la table et de partir avec lui. Le repas termin, Aiden aida sa mre dbarrasser. Devant l'air surpris de Mme Teague, Vivian comprit qu'Aiden s'efforait de paratre son avantage. M. Teague jeta un coup d'il en direction de sa fille, qui avait remis ses couteurs, puis il se tourna vers Vivian. Hum... Qu'est-ce qu'une ravissante fille comme vous peut bien trouver mon fils ? Elle eut envie de rpondre : II embrasse trs bien, mais elle prfra s'abstenir. Il n'est pas mal non plus, vous savez. Il serait encore mieux s'il faisait couper ses fichus cheveux longs. J'aurais cru qu'une fille comme vous se plairait davantage avec un homme plus mr. Il lui fit un clin d'il. Un homme mr comme toi ? Certains hommes sont trs sduisants, c'est vrai, dit-elle d'une voix dlibrment sensuelle. (M. Teague se rengorgea aussitt.) Mais a fait longtemps que je n'en ai pas rencontr. Heureusement, Aiden et sa mre rapparaissaient. Ashley enleva ses couteurs, demandant d'une voix morne si le dessert tait prt.

Je vais montrer ma chambre Vivian, annona Aiden. Ashley se mit glousser. Ce n'est pas trs convenable, dclara sa mre. Maman, arrte, grommela-t-il. Nous ne sommes pas seuls, que je sache. Je ne vois pas ce qu'il y a voir dans cette chambre, dit M. Teague. Mais ne tranez pas, sinon nous viendrons vous chercher. Il eut un petit rire gn. Ds qu'ils furent seuls, Aiden se dtendit. Dans l'escalier, il voulut l'embrasser, et elle se dbattit, s'efforant de ne pas faire trop de bruit. Si seulement les parents d'Aiden avaient pu dguerpir... Je suis dsole d'avoir parl de ton pome, regretta-t-elle. Il haussa les paules. Ce n'est pas grave. Toutes les boiseries de la chambre d'Aiden taient peintes en noir, ainsi que les radiateurs et le plafond. Les murs taient couverts de posters et de crochets auxquels taient suspendus des colliers de perles et autres babioles. Ma mre ne m'a pas laiss peindre les murs en noir, lui expliqua Aiden. Elle a dit qu'ils auraient dj beaucoup de mal repeindre le plafond quand je quitterai la maison, et je n'ai pas insist.

Moi aussi, j'ai peint ma chambre. Elle lui parla de la fresque. Il se mit rire. J'imagine que a ne plat pas trop ta mre. Elle hocha la tte. Un objet attira son attention. Pose sur la commode, une tombe miniature en pte modeler tait surmonte d'un crucifix. Une minuscule main de poupe en sortait, telle une main de cadavre. Tu as un drle d'humour, dit-elle en riant. C'est ma tante Sarah qui m'a donn la noix. Elle est en argent. Ma tante est persuade que je finirai en enfer. Pourquoi ? Oh, cause de mes cheveux longs, de la musique que j'coute, et de ma curiosit malsaine. Elle a mme suggr ma mre de brler tous mes livres. Non ! Je te jure que c'est vrai. Elle s'approcha de l'tagre sur laquelle taient rangs ces dangereux ouvrages. La plupart taient des romans d'horreur, des histoires fantastiques, mais elle aperut La bible complte des sorcires, La tradition druidique, et un livre d' Alistair Crowley. Tu crois tous ces trucs ? lui demandat-elle.

Il parut soulag de constater qu'elle n'tait pas en train de se moquer de lui. Disons que a m'intresse. Il faut garder l'esprit ouvert toutes les possibilits, pas vrai ? toutes les possibilits ? tait-il assez ouvert pour accepter la vrit en ce qui la concernait ? L'aimerait-il encore s'il savait qui elle tait rellement ? Tu sais tirer le Tarot ? s'tonna-t-elle en prenant le jeu de cartes. C'tait un Tarot classique. Je n'ai pas encore appris, mais j'ai un bouquin l-dessus. Il entreprit de chercher le livre en question. Pas la peine, je me posais seulement la question, dit-elle. Ma grand-tante se sert d'un jeu comme celui-ci. (Il tait plus facile de prtendre que Persia Devereux tait sa grand-tante que d'expliquer qui elle tait vraiment.) Elle est trs forte. Gnial ! Et si tu me racontais les autres trucs que ta famille sait faire ? Tu es certain de vouloir le savoir ? Voil un sourire bien malicieux. (Aiden la prit dans ses bras.) Maintenant que tu es prisonnire de ma tanire, puis-je savoir quoi tu penses ? Tanire. Elle apprcia le choix du terme. A ton avis, quoi pourrais-je bien penser ?

a. Il posa sa bouche sur celle de Vivian et sa main vint dlicatement se poser sur son sein gauche. Plaant sa propre main par-dessus la sienne, elle lui fit comprendre qu'il pouvait serrer plus fort. Mais pourquoi fallait-il qu'il soit toujours aussi dsesprment correct ? Le dessert est servi ! cria Ashley du bas de l'escalier. Aiden l'embrassa dans le cou. Il vaut mieux descendre, sinon elle va monter nous chercher. Vivian adorait la voix d'Aiden quand l'motion la rendait rauque. Descends, dit-il en s'loignant d'elle. J'ai encore un ou deux trucs faire. Prendre une douche froide, par exemple. tout de suite... murmura-t-elle, radieuse. Aprs le dessert, Vivian se leva. Excusez-moi, o sont les toilettes ? ditelle. Aiden, accompagne Vivian au sous-sol, a lui vitera de monter l-haut, suggra Mme Teague. Et a m'loignera de la chambre de ton fils. Quand Vivian tait redescendue tout l'heure, Mme Teague l'avait regarde comme si l'empreinte des mains d'Aiden tait inscrite partout sur sa robe. Aiden fit passer Vivian dans l'atelier de son pre. Des armes taient accroches aux murs, et l'tabli tait jonch d'outils et de pices dtaches.

C'est la passion de mon pre, expliqua Aiden. Il collectionne les armes anciennes. Vivian tait fascine. Qu'est-ce que c'est ? demanda-t-elle en lui montrant l'tabli. Il fabrique aussi ses propres balles. Ce doit tre compliqu... Aiden secoua la tte. Non. Il m'a appris le faire. Vivian n'en revenait pas. Je n'aurais jamais pens que tu aimais les armes. Je ne les aime pas. Quand j'tais plus jeune, mon pre m'emmenait chasser avec lui, comme le font tous les pres amricains dignes de ce nom. J'avais horreur de a. La relation entre un pre et son fils ne devrait pas se rsumer tuer des animaux. Vivian resta silencieuse. Elle aurait donn n'importe quoi pour pouvoir chasser encore en compagnie de son pre, et elle se sentit soudain trs loin d'Aiden. Elle enleva la main qu'il avait pose sur sa taille. Je te rejoins dehors, dit-elle. Oh, oui, j'avais oubli. Les toilettes. Lbas. Il lui indiqua une porte prs de l'escalier. En ressortant, Vivian entendit des voix provenant de la cuisine, au rez-de-chausse.

Elle me parat plutt sophistique pour Aiden, tu ne trouves pas ? disait Mme Teague. Je pense qu'elle est mre pour son ge. Vivian perut dans la voix de M. Teague une insinuation qui la fit frmir. Mais s'il plaisantait, Mme Teague n'avait pas envie de rire. Tu ferais mieux de parler Aiden. Une porte se referma. Lui parler de quoi ? Tes parents ne m'aiment pas, affirmat-elle tandis qu'il la raccompagnait chez elle. C'est plutt bon signe, la rassura Aiden. Ils n'aiment aucun de mes amis. Mais il ne s'agissait pas seulement des parents d'Aiden. Vivian prit une profonde inspiration. Au lyce non plus, les gens ne sont pas trs sympas avec moi. Qu'est-ce qui cloche chez moi ? Rien du tout ! Aiden resta silencieux un moment, puis il ajouta soudain : Tu es tellement belle, tellement sre de soi, que tu fais peur aux autres. Peur ? La surprise tait si grande que Vivian clata de rire. Ils craignent que tu ne t'intresses pas au commun des mortels, et ils ne se donnent pas la peine de faire ta connaissance.

La Coccinelle s'immobilisa devant la maison de Vivian. Et toi, tu as peur de moi ? lui demandat-elle. Il se pencha vers elle. Moi ? Je suis terrifi. Pourquoi ne te conduis-tu pas comme les autres ? Pourquoi ne m'as-tu pas rejete, la premire fois que je t'ai parl ? Tout en rflchissant, il l'observa. Eh bien, part le fait que tu es la plus belle fille que j'aie jamais vue, je crois que j'tais curieux. Curieux ? Il baissa les yeux, comme s'il n'osait pas lui avouer un secret. Quand tu as dessin le pentacle dans ma main, j'ai su que nous serions amis. Et que tu serais... (Il se mordit la lvre et renversa la tte en arrire, les yeux ferms.) Non, c'est dbile... Il tait adorable. Elle se pencha vers lui et toucha sa joue du bout de la langue. Dis-moi. J'ai su que nos mes pouvaient s'accorder. (Il avait parl trs vite, sans la regarder.) Et que je pouvais te dvoiler mes penses les plus intimes en sachant que tu me comprendrais. Vivian tait stupfaite. Il tait en train de se montrer dans sa vulnrabilit. Une vague de chaleur l'inonda.

Dcouvre-toi entirement et je peux t'assurer que je m'occuperai de toi. Elle l'embrassa. Tu te moques de moi, dit Aiden, levant enfin les yeux vers elle. Pas du tout. Au contraire, ta confiance m'honore, rpliqua-t-elle d'un ton srieux. Elle n'avait pas envie de le blesser. Il se dtendit et son regard s'claira. On se voit demain ? Bien sr. Son me s'accordait-elle rellement avec celle d'Aiden ? De retour dans sa chambre, Vivian se posa la question, sans lui trouver de rponse.

CHAPITRE IX

Ils passaient leur temps dans les ftes, au cinma, ou chez des copains, et toujours en compagnie de l'Amibe, les amis d'Aiden. Mme quand ils taient seuls, il prenait toujours soin de ne pas aller trop loin, comme s'il avait eu peur de l'effrayer. Un soir, en la raccompagnant chez elle, Aiden lui apprit une mauvaise nouvelle. Je pars en vacances avec mes parents. (Il tait rouge de honte.) Je pensais que je pourrais y chapper. Je suis trop vieux pour aller au bord de la mer avec Papa et Maman, mais ils ont vraiment insist. (Il lui sourit, un peu inquiet.) Tu vas me manquer. Et mon anniversaire ? s'exclama Vivian. Mais Aiden avait l'air si malheureux qu'elle regretta aussitt son ton boudeur. Elle dposa un baiser sur sa joue, et ses lvres s'attardrent. Tant pis, tu me rapporteras des coquillages. Je rentrerai juste temps pour le 4 Juillet, lui promit-il en la prenant dans ses bras. Nous irons voir les feux d'artifice ensemble. Nul se semblait se soucier de son anniversaire. Vivian trouva les cadeaux de Rudy sur la table de la cuisine, avec un mot expliquant qu'il rentrerait tard, et Esm, aprs lui avoir tendu un paquet, resta pendue au tlphone pendant des heures. Merci de prendre la peine de me deman-

der si a me plat, se dit Vivian en dcouvrant une chemise en soie. Elle se souvenait pourtant d'une poque o toute la meute se runissait pour fter son anniversaire. Ce soir-l, on sonna la porte huit heures. Va ouvrir ! lui cria Esm du premier tage. J'attends quelqu'un. Super. Elle me laisse seule un soir comme celui-l. Mais lorsqu'elle ouvrit la porte, les Cinq firent irruption dans la maison. Ils la poussrent dans le salon en la couvrant de baisers et en criant : Bon anniversaire ! Gregory tenait la main un grand sac en kraft rempli de cadeaux. Esm descendit l'escalier en gloussant. Une femme doit toujours tre entoure d'hommes le jour de son anniversaire, dclarat-elle. On sonna de nouveau et, cette fois, Esm alla ouvrir. Elle revint dans le salon, accompagn de Gabriel. Je suis venu pour embrasser Vivian, dit-il. Comme c'est gentil, dit Esm d'un ton sec. Sainte Lune, il est en campagne lectorale, ou quoi ? On embrasse les bbs, maintenant ? ironisa Vivian.

Ce n'est pas tout fait le terme qui te convient, rpliqua-t-il en la dtaillant de bas en haut. Crtin. Esm se prcipita dans la cuisine et en rapporta six Coca et deux sachets de chips, qu'elle posa brutalement sur la table du salon. C'tait sa conception du rle de matresse de maison. Vivian tendit un Coca Rafe, qui ouvrit de grands yeux. Il en but une gorge, puis, ds qu'Esm et Gabriel eurent tourn le dos, il tira une flasque de la poche arrire de son jean et ajouta au Coca une bonne dose de liquide ambr. Gregory vida le contenu du sac sur la table, ct des rafrachissements. Cadeaux, annona-t-il en s'asseyant sur le divan. Vivian remarqua qu'il se laissait pousser la barbe. Il aurait bientt la mme que Rafe. Gregory copiait toujours tout ce que faisait Rafe. Tandis qu'Esm s'merveillait devant la pile de cadeaux, Ulf demanda discrtement Rafe qu'il lui passe la flasque. Cette fois, Gabriel s'en aperut. Il ne fit aucun commentaire, toutefois son visage se durcit. Pour qui tu te prends ? se dit Vivian. Rafe soutint le regard de Gabriel, mais il remit la flasque dans sa poche. Tu n'ouvres pas tes cadeaux, Viv' ? demanda Finn. Vivian prit l'un des paquets. l'intrieur, elle trouva une ravissante culotte en dentelle.

J'ai compris ! s'exclama-t-elle. Vous avez dvalis une boutique de lingerie ! Les Cinq hurlrent de rire, et Willem lui fourra un autre paquet dans les mains. Essaie-les, la pressa Willem, tandis qu'elle alignait sur la table tout un assortiment de dessous affriolants. Ouais, on veut tre sr que a te va ! s'cria Finn. Tu peux toujours rver, mon grand, dit Vivian. Le sourire satisfait de Gabriel l'irrita. Pourquoi s'incrustait-il ? Elle essaya dlibrment de lui faire comprendre qu'il n'tait pas le bienvenu. L'ignorant totalement, elle embrassa les Cinq l'un aprs l'autre, malgr leurs plaisanteries de mauvais got. Puis Gregory mit un disque, et elle dansa avec tous les garons, l'exception de Gabriel. Peu peu, sa grande surprise, elle s'aperut qu'elle tait en train de passer une excellente soire. Esm tait ravie. Gabriel ne dansa qu'une seule fois avec elle, mais elle ne parut mme pas vexe. Un peu plus tard, alors que Vivian tait en train de rincer des verres dans la cuisine, elle sentit quelqu'un derrire elle. Des bras l'emprisonnrent soudain, et elle reconnut la petite araigne tatoue sur l'une des mains. Laisse-moi tranquille, Rafe.

Tu adores a, pourtant. Elle sentait son haleine brlante sur sa nuque. Vivian posa le verre sur le comptoir. Se retournant lentement, elle lui fit face. Arrogant, Rafe lui sourit. Je le savais. Elle lui rendit son sourire. Fermant les yeux, Rafe approcha ses lvres des siennes. Vivian lui balana alors son genou entre les jambes. Ae ! La douleur fut si forte que Rafe se plia en deux. Vivian fit mine de s'tonner. Tu n'aimes pas a, Rafe ? Dans le salon, Esm s'inquita. Que se passe-t-il ? Vivian jeta un coup d'il vers la porte de la cuisine. Plant sur le seuil, Gabriel les regardait. Rien, Maman. On s'amuse, c'est tout. Pas vrai, Rafe ? lana Vivian. Rafe ne rpondit pas. Il venait d'apercevoir Gabriel. Furieux, le visage blme, il quitta la pice. Je vois que tu sais te dfendre, dit Gabriel, d'un ton approbateur. Tu ferais bien de t'en souvenir, rpondit Vivian en sortant de la cuisine sans lui accorder un regard. Elle ne tarda pas regretter cette soire d'anniversaire. Pendant toute la semaine qui suivit, ils ne cessrent de passer la voir ou de lui tlphoner.

Vivian refusait de les accompagner dans leurs sorties nocturnes, mais elle finit par accepter de passer quelques aprs-midi en leur compagnie. Une fois, ils allrent ensemble au centre commercial, et les Cinq se comportrent si grossirement que Vivian, dgote, rentra chez elle. Et ce fut avec un immense soulagement qu'un jour, rpondant au tlphone, elle reconnut la voix d'Aiden. Tu es prte pour les feux d'artifice ? Je n'attends que a ! Le lendemain, quand Aiden arriva, il faisait encore jour. Pendant ses vacances au bord de la mer, il avait bronz, et Vivian eut soudain envie de lui arracher sa chemise. Tu m'as manqu, dit-il en lui tendant un petit paquet joliment envelopp. Vivian tourna et retourna le paquet. tait-ce le coquillage qu'elle lui avait demand ? Ouvre-le, suggra gentiment Aiden. Oui, bien sr. Vivian retira le papier d'emballage, et une bote recouverte de velours apparut. A l'intrieur, elle dcouvrit une toile cinq branches et une chane en argent. Un instant, Vivian resta sans voix ; puis elle clata de rire. Aiden lui avait offert un bijou en argent. Mis en contact avec le sang d'un lycanthrope, l'argent brlait les chairs comme de l'acide, causant des blessures que mme l'tonnante facult

de gurison de sa race ne pouvait cicatriser. C'tait pour cette raison que les balles en argent taient souvent fatales aux loups-garous, qui prfraient porter des bijoux en or. La lgende disait que la desse Lune avait accord aux loups-garous la facult de se mtamorphoser, et l'argent, dont ses rayons avaient la couleur, le pouvoir de tuer les loups-garous qui abusaient de leur don. Le cadeau d'Aiden, comme celui de la desse Lune, tait double tranchant... un vrai cadeau empoisonn. Tu n'aimes pas mon cadeau ? s'tonna Aiden. Je le porterai chacun de nos rendez-vous. Elle ne risquait pas grand-chose puisqu'elle n'tait pas blesse. Au contraire, je l'aime beaucoup, dit-elle d'un ton solennel. Je l'aime plus que je ne saurais te le dire. Moi aussi, je suis double tranchant. Et tu ferais mieux de prendre tes jambes ton cou et de fuir le plus loin possible.

JUILLET
LUNE DE FOUDRE

CHAPITRE X

Prvoyant qu'il serait difficile de garer la voiture prs du grand champ d'o serait tir le feu d'artifice, ils laissrent la Coccinelle devant la maison de Vivian. Les festivits du 4 Juillet, commmorant l'Indpendance amricaine, avaient dbut le matin. Les meilleures places de parking taient prises depuis longtemps. Passons par-derrire, dit Vivian. C'est le chemin le plus court. Ils traversrent la cour et se dirigrent vers la rivire. Les derniers rayons de soleil doraient le paysage. Vivian prit une profonde inspiration, comme pour absorber tout ce qui l'entourait. Les senteurs puissantes de cette journe d't se mlaient l'odeur dlicieusement sale d'Aiden, la remplissant de bonheur. Comme ils arrivaient au bord de la rivire, Vivian eut soudain envie de se mettre courir. Viens ! cria-t-elle Aiden en s'lanant. Aiden avait dj pris un peu de retard quand elle sauta par-dessus un parapet, atterrissant dans une alle ct d'un immeuble. Elle l'attendit. Contrairement elle, il ne russit pas franchir l'obstacle d'un bond. L'alle menait un pont. Vivian se remit courir. ct d'elle, Aiden s'essoufflait, mais il ne se plaignait pas. Une goutte de sueur glissa le

long de son nez, et Vivian la lcha du bout de la langue. Beurk ! D'une main, Aiden s'essuya, puis il lui sourit. Tu ne fais pas assez de sport, lui dit Vivian. Tu devrais courir plus souvent. Aiden ouvrit de grands yeux. D'accord. Suis-moi, je vais t'apprendre. Elle recommena courir, plus lentement. Derrire elle, Aiden gmissait, mais il la suivait. Ds qu'ils atteignirent le terrain de base-ball, elle se mit danser autour de lui, tout en lui donnant des conseils sur sa faon de respirer. Congestionn par l'effort, Aiden tait bout de souffle, mais il apprendrait vite. Un clair traversa les arbres, et elle crut que le feu d'artifice avait commenc, mais ce n'tait que le reflet du soleil couchant sur les vitres de l'cole. Elle jeta un coup d'il derrire elle. l'ouest, le ciel tait d'un rouge sanglant, et elle retint un hurlement de joie. L'excitation lui donnait des ailes, et elle fona droit devant elle. L'herbe fouettait ses chevilles, et elle avait le sentiment qu'en courant assez vite elle serait capable d'atteindre les toiles. Arrive devant le grillage, haut de trois mtres, qui entourait l'cole, elle le franchit d'un seul lan.

Quand Aiden, essouffl, arriva enfin, il eut toutes les peines du monde passer de l'autre ct. Tu as fait un stage d'entranement dans l'arme ? bredouilla-t-il en s'croulant aux pieds de Vivian. Seigneur... J'ignorais que l'lue de mon cur tait la reine des Amazones. L'lue de son cur. Personne ne l'avait jamais appele comme a. L'expression lui fit l'effet d'une coupe de champagne. Elle se laissa tomber ct de lui en riant. Je suis vide, prtendit-elle. Ils roulrent ensemble dans l'herbe. L'Amibe au grand complet tait rassemble au bord du terrain de sport, et l'arrive de Vivian et d'Aiden fut salue par de grands clats de rire. Kelly leur adressa un sourire forc, puis elle se pencha vers ses copines, leur murmurant quelques mots l'oreille. Aprs l'avoir foudroye du regard, Vivian s'installa ct d'Aiden sur une couverture cossaise. Il l'embrassa tendrement. Regarde, Kelly. Aiden est avec moi. Pas avec toi. Quelqu'un tendit un Coca Aiden. Il en but une gorge, fit une drle de tte, et passa la bouteille Vivian. Bois-le, si tu veux. Comme je dois conduire, je prfre m'abstenir. Vivian s'excuta. Un mlange de Coca et de rhum lui enflamma dlicieusement l'estomac, et elle en reprit.

Ce fut ensuite au tour de Peter Quincey, le meilleur ami d'Aiden, de se joindre au groupe, saluant tout le monde au passage. Deux des copines de Kelly vinrent aussitt se coller lui. Peter faisait toujours beaucoup d'effet aux filles. Il faut que j'aille au petit coin, dit soudain Aiden. Je ferais mieux de me dpcher, si je ne veux pas rater le dbut du feu d'artifice. Aprs avoir embrass Vivian, il s'loigna. Qu'est-ce que tu penses de Purge, Vivian ? lui demanda Jem. Une bande de crtins, rpliqua-t-elle. Je dteste ce groupe de rock, ils mriteraient qu'on les pende. L'une des copines de Kelly protesta, indigne, et Quince clata de rire. La discussion s'enflamma. Le rhum rendait Vivian plus indulgente qu' l'accoutume, et elle parlait avec tout le monde. Une luciole voleta soudain autour d'elle, annonant tous que la nuit tait tombe. La foule se tut, et les hommes de l'quipe de scurit entreprirent de vrifier une dernire fois l'installation pyrotechnique. Aiden tait parti depuis un long moment. Soudain, un chur de hurlements s'leva derrire les arbres, prs des toilettes installes l pour l'occasion. Bingo ricana. On dirait qu'ils s'amusent bien !

Vivian frissonna. Aiden tait l-bas, tout seul. Elle sentit son sang se figer dans ses veines. Je crois que je vais faire un tour aux toilettes, dit-elle en posant la bouteille de Coca. Se frayant un chemin entre les groupes de gens installs dans l'herbe avec les glacires et les paniers de pique-nique, elle arriva enfin du ct des toilettes. L'odeur tait pouvantable. Les produits dsinfectants ne suffisaient pas neutraliser les effluves d'urine et d'excrment, et Vivian se pina les narines. Aucune trace d'Aiden, ni des Cinq. l'intrieur d'un des compartiments ftides, quelqu'un toussa, mais lorsque la porte s'ouvrit, un inconnu en sortit. Les autres cabines n'taient pas occupes. La puanteur avait peut-tre forc Aiden se diriger vers les arbres pour se soulager. N'importe quelle autre nuit, l'ide aurait paru excellente Vivian, mais considrant que les Cinq taient en chasse dans le coin... Les yeux brillants d'un clat luminescent, elle se glissa silencieusement entre les arbres. Ils n'ont pas intrt lui faire du mal. Sans qu'elle ait eu besoin d'y penser, ses ongles s'allongrent, et elle banda tous les muscles de son corps. Seul un croissant de lune illuminait le ciel, et le sous-bois tait plong dans l'obscurit. Quelque part derrire elle, la foule impatiente attendait

que la nuit s'embrase, mais tout tait trangement silencieux. Mme les criquets semblaient retenir leur stridulation. Une srie d'explosions retentit prs de la rivire des ptards. Au loin, un chien aboya. Dgoulinante de sueur, Vivian avanait sur la pointe des pieds. Sur sa droite, il y eut un bruissement de feuilles. Quelqu'un tait en train de se faufiler entre les buissons en chantonnant gaiement. Elle s'apprtait pousser un soupir de soulagement quand elle reconnut la voix de Rafe. Rafe ! Il s'immobilisa. Il portait quelque chose sur le dos. C'est quoi, a ? lui demanda-t-elle, l'estomac nou. Rafe recula d'un pas. Rien. Le cur battant, elle s'approcha de lui. C'est moi, gronda-t-il. Laissant tomber son fardeau dans les feuilles mortes, il s'accroupit, prt se battre pour dfendre son bien. Sainte Lune, je ne me suis pas trompe. C'est un cadavre. Si c'tait celui d'Aiden, elle se jura de tuer Rafe. Je partage avec toi condition que tu sois gentille avec moi, dit-il, goguenard.

Montre d'abord, le provoqua-t-elle. Je n'ai pas envie de perdre mon temps. Tu mens, Viv', s'esclaffa-t-il, les yeux brillants de malice. Tu veux voir s'il s'agit de ton petit humain, pas vrai ? Le salaud tait en train de jouer avec ses nerfs. Elle voulut avancer, mais il lui bloqua le passage, hilare. Viv' voudrait bien rcuprer son jouet, ricana-t-il. Elle mourait d'envie de lui faire avaler ses dents pointues. Vivian feinta soudain sur la gauche. Avant qu'il n'ait le temps de ragir, elle fona sur lui tte baisse et le renversa. Au mme instant, les premiers feux d'artifice clatrent dans le ciel, et la foule applaudit. Vivian se prcipita dans les fourrs. la lueur d'une fuse orange, elle distingua des yeux bruns, dj vitreux. La gorge dchiquete, un gros chien gisait sur le sol. Rafe se releva en riant. Je t'ai bien eue, pas vrai ? Furieuse, elle se tourna vers lui et lui griffa la joue. De la main, Rafe essuya le sang qui coulait sur son visage. Tu crois que tu n'es pas comme nous, gronda-t-il. Mais tu te trompes. Nous savons qui nous sommes, Vivian, et nous savons ce que nous

voulons. Nous n'essayons pas de fuir la ralit. Si tu penses pouvoir ressembler aux humains, Vivian, c'est que tu es folle. Puis il s'enfona sous les arbres. Je suis vraiment impressionne ! lui criat-elle. Moi aussi, je sais qui je suis. Comment oset-il prtendre le contraire ? J'adore tre un loupgarou. J'adore me transformer, j'adore vivre la nuit. Et quand je chasse, je chasse des animaux sauvages, selon la loi de la Desse. Je ne m'amuse pas tuer n 'importe quoi. Une explosion lui fit lever la tte, et elle vit travers les feuilles une pluie d'toiles filantes. Je suis en train de rater le feu d'artifice. Elle courut retrouver l'Amibe. Aiden l'attendait, et son cur fit un bond en le voyant. O tais-tu passe ? lui demanda-t-il en la prenant dans ses bras. Je pourrais te retourner la question. Maintenant qu'elle le savait sain et sauf, elle pouvait se permettre d'tre en colre pendant quelques minutes seulement. Ensuite, serre contre lui, elle contempla le spectacle ferique qui illuminait le ciel. Mais le danger rdait, tout proche, et elle adressa silencieusement une prire la Lune, pour que tous les spectateurs puissent rentrer chez

eux sans encombre. Les Cinq avaient dj tu un humain, et il n'tait pas impossible qu'ils recommencent. Les explosions redoublrent. La nuit rsonnait du sifflement des fuses. L'air sentait la fume, et les gerbes d'tincelles lui rappelrent soudain une autre nuit, plus d'un an auparavant. Moi aussi, je suis responsable de l'incendie. J'aurais d dire mon pre qu'Axel et les Cinq taient devenus incontrlables. Pressant son visage contre le torse de son ami humain, elle tenta d'touffer son chagrin. Aiden lui embrassa les cheveux, et elle sentit qu'il riait. Il tait plein de vie, plein de rves tout ce que son pre ne serait plus jamais. Je suis dsole, murmura-t-elle. Elle avait parl trop bas pour qu'Aiden puisse l'entendre : ces mots s'adressaient des morts.

CHAPITRE XI

Sur le chemin du retour, Aiden s'arrta prs de la rivire. Ne rentre pas tout de suite, l'implora-t-il. Ils s'installrent dans l'herbe et contemplrent le ciel. minuit, le monde est magique, dit Vivian en tendant les mains vers les toiles. J'aimerais que ce soit vrai, fit Aiden. La plupart du temps, la vie est plutt dure on nat, on va l'cole, on travaille, et puis on meurt. J'aimerais qu'il y ait un peu plus de magie sur cette terre. Tu veux de la magie ? Je pourrais t'en donner, tu sais... Quel genre de magie ? lui demanda-t-elle. Avoir la cl d'un royaume merveilleux, par exemple ? Trois vux qui se ralisent ? Rencontrer une fe ? Aiden se mit rire. Tout la fois. Et si la fe se rvle tre une mchante sorcire ? Peut-tre que je saurais trouver ce qu'elle a de bon. Que penses-tu des vampires ?

Je ne sais pas. Il y en a peut-tre qui sont gentils. Et des loups-garous lubriques ? lana Vivian. Aiden la prit dans ses bras. Tu dis n'importe quoi. Serrs l'un contre l'autre, ils s'allongrent dans l'herbe. L'air autour d'eux sentait dlicieusement bon. Tu es un merveilleux petit animal sauvage, souffla Aiden en posant les lvres sur le grain de beaut qu'elle avait entre les seins. Savourant son pouvoir, Vivian lui caressa doucement les cheveux. Il l'embrassa, et elle lui rendit passionnment son baiser. D'une main tremblante, elle dboutonna la chemise d'Aiden, et commena caresser son torse muscl. Mordillant son cou, elle se retint d'enfoncer ses dents trop profondment. La respiration d'Aiden s'acclra. Des hurlements s'levrent un peu plus loin. Un ptard explosa. Ou peut-tre un coup de feu ? Vivian se raidit. Ae ! Tes ongles... Aiden recula. Elle fit disparatre ses griffes. Excuse-moi, je... Aiden se mit rire. Sauvage.

Le sol vibrait. Elle s'agenouilla, malgr les protestations d'Aiden. Une masse sombre venait de surgir de l'obscurit, fonant droit vers eux. Que se passe-t-il ? demanda Aiden en se redressant. Ce n'est rien. Se jetant sur lui, elle le plaqua dans l'herbe. Ce n 'est pas la meute. Ils ne viendraient jamais courir par ici. Elle fit semblant de s'intresser Aiden. Il fallait l'occuper. S'il voyait la meute, il risquait de paniquer et de s'enfuir, et s'il s'enfuyait, les autres le prendraient en chasse. On aurait dit qu'une tempte approchait. Ils passrent ct d'eux sans les voir. Qu'est-ce que... Aiden se redressa. Vivian passa un bras autour de son cou et l'attira contre elle. Couche-toi, lui dit-elle. Ce sont des chiens. Ils deviennent fous quand ils sont en meute. Une odeur de musc familire emplissait l'air. Astrid tait en tte, suivie de Lucien Dafoe, le pre de Rafe, puant l'alcool. Derrire lui venaient les Cinq, mens par Rafe, et d'autres, tous mles, de l'ge d'Astrid pour la plupart. Ulf l'asthmatique tait le dernier. Puis ils disparurent, leurs crocs dvorant la nuit. Aiden avait la chair de poule.

Il faut partir d'ici avant qu'ils reviennent, dit-elle. Qui pouvait savoir de quoi la meute tait capable ? Il fallait qu'elle renvoie Aiden chez lui. Il voulut s'allonger de nouveau dans l'herbe avec elle, mais le charme tait rompu. Je dois rentrer. (Elle se leva.) Ma mre va s'inquiter. Il tait deux heures du matin, et Rudy venait de rentrer. Esm n'tait pas l. Prvenir Gabriel ? rpta Vivian. Pourquoi lui ? Il n'a pas encore remport l'preuve. Rudy arpentait le salon grands pas. Et que veux-tu que je fasse ? Parle Astrid. Dis-lui d'arrter. Comme si elle tait du genre m'couter ! dit Rudy d'un ton amer. Pourquoi couterait-elle Gabriel ? Parce qu'elle le respecte. Parce qu'il lui plat, voil pourquoi ! dit Vivian. Rudy posa sur elle son regard perant. Elle le respecte parce qu'elle a peur de lui. Le pouvoir est la seule chose qu'Astrid comprend. Elle ne sait pas jusqu'o il ira. Moi non plus, d'ailleurs. Mais pourquoi le prvenir, alors ?

Nous n'avons pas le choix. Il nous faut quelqu'un qui n'ait pas peur de se battre. Un vrai chef, quoi. Vivian s'indigna. Mon pre se servait de sa tte. Es-tu en train de dire que ce n'tait pas un bon chef ? Rudy passa une main calleuse dans ses cheveux. Ton pre tait le meilleur chef que nous aurions pu avoir l'poque, mais les temps ont chang. Dsormais, nous avons besoin d'un chef qui sache se servir de ses mchoires. Je suis fatigue de toute cette violence. Rudy hocha la tte. Peu importe, a ne change rien au problme. Les Cinq ne seraient jamais partis aussi facilement de Virginie si Gabriel ne leur avait pas flanqu une bonne racle. Ouais. Les Cinq voulaient mener une guerre stupide et vaine contre le reste de la ville, et Gabriel les avait dment corrigs dans la cour de l'auberge incendie, les menaant ensuite de les tuer s'ils faisaient mine de quitter le convoi en route pour le Maryland. Couvert de cendres, il s'tait ensuite pavan devant les autres, et elle avait alors dcid de lui vouer une haine froce, bien qu'elle-mme et volontiers ross les Cinq si elle avait pu le faire. Son pre venait peine de mourir que Gabriel prenait le commandement.

Ce n'tait pas un chef. Son pre, lui, tait un vritable chef, digne de ce nom. Et quand vous tes tous arrivs, poursuivit Rudy, Gabriel a t le premier travailler. Avec l'argent gagn, il a aid les autres s'installer. Tu vas donc soutenir sa candidature ? dit Vivian. Exactement. Bon, il est temps d'aller au lit, ma petite. Pour l'instant, nous ne pouvons rien faire de plus. Le lendemain soir, la moto noire et argent de Gabriel tait bien gare devant chez Tooley, exactement comme Rudy l'avait prvu. Rudy alla le chercher l'intrieur, tandis que Vivian attendait dehors, les bras croiss. Deux motards sortirent du bar. L'un d'entre eux, le plus grand, repra tout de suite Vivian, et lui adressa un clin d'il appuy. Elle lui tourna le dos. H, c'est pas trs sympa, dit-il en s'approchant d'elle pas lents, escort de son copain. Mais a peut s'arranger, ma jolie, si tu m'embrasses. Je prfrerais encore embrasser une limace, repliqua-t-elle. Le type serra les poings. Une grosse chevalire orne d'une tte de mort brillait son doigt.

Vivian sentit que ses jambes commenaient se transformer. Je dois contrler la mtamorphose. Elle savait qu'en se transformant compltement, elle tait capable d'affronter les deux motards, mais l'endroit tait mal choisi. Un ou deux coups bien appliqus suffiraient refroidir leurs ardeurs. Je vois que vous connaissez ma sur. Vivian reconnut la voix rauque de Gabriel. Pris de panique, le type s'immobilisa, puis il fit demi-tour. Salut, Gaby ! C'est ta sur ? J'tais justement en train de lui dire qu'elle est vraiment charmante. Amne-toi, Tte de Mort, on va tre en retard, intervint son copain. Les deux motards s'loignrent. Gabriel et Rudy clatrent de rire. Je m'en serais sortie toute seule, vous savez, dclara Vivian, vexe. Je sais, dit Gabriel, sa grande surprise, J'aurais volontiers assist au spectacle, mais il parat que tu as des choses me dire. Ils se dirigrent vers un endroit tranquille. Alors, petite sur, de quoi s'agit-il ? J'ai vu Astrid mener une course, la nuit dernire, annona Vivian. Vraiment ?

Le ton tait neutre, mais elle vit les mchoires de Gabriel se crisper. Et qui courait avec elle ? Elle lui donna les noms de ceux qu'elle avait vus. Il l'couta, la tte baisse. Il y eut un long silence. Gabriel se dcida enfin parler. Je crois que je vais rendre une petite visite Astrid, dit-il d'une voix douce. Il releva la tte, et la lueur d'un lampadaire se reflta dans ses pupilles qui avaient pris la couleur du sang. Qu'est-ce que j'ai fait ?

CHAPITRE XII

Le sac que Vivian venait de dposer au pied de l'escalier se renversa, et un tube de peinture s'en chappa. O est Esm ? Le lundi, elle ne travaillait pas, mais la maison tait trangement silencieuse. En entrant dans le salon, Vivian eut la surprise de trouver sa mre assise par terre, des dizaines de photos parpilles autour d'elle. Esm leva vers elle des yeux pleins de larmes. Je ne me souvenais plus de son visage, dit-elle. Inquite, Vivian s'installa ct d'Esm. Le tapis tait jonch de photos. Toutes reprsentaient son pre. J'ai tellement essay de l'oublier pour ne plus souffrir que je n'arrivais plus me souvenir de ses traits. C'tait comme si j'avais arrach une partie de moi-mme. De grosses larmes coulaient sur ses joues, Vivian tait bouleverse de voir sa mre dans cet tat. Ne sachant pas quoi lui dire, elle la prit dans ses bras. Papa aurait tout arrang, n'est-ce pas ? dit Vivian. S'il tait vivant, nous n'aurions pas tous ces problmes. Esm secoua la tte. Je ne sais pas.

Vivian eut l'impression qu'on lui enfonait un couteau dans le ventre. Bien sr que si. Il aurait su comment parler Astrid. Rien de mauvais ne serait arriv. Mais il n'est plus l ! s'cria Esm. L'htel a brl. Des gens sont morts. S'il avait vcu, je crois qu'il n'aurait pas su comment ragir. C'est faux ! Tu sais bien que non, dit Esm. En tant que loup, il tait aussi fort que n'importe quel mle, mais c'tait quelqu'un de gentil. Il se serait senti tellement coupable d'avoir chou qu'il aurait probablement renonc son titre, sans mme se battre. Esm avait raison, mais Vivian prouva alors une haine immense l'gard de sa mre. Esm ne s'aperut pas de la colre de Vivian. L'air absent, elle dplaait les photos poses sur le tapis, comme pour lire l'avenir dans un jeu de Tarot. Rudy a peut-tre raison. Nous avons besoin d'un autre genre de chef. Quelqu'un qui n'hsite pas se battre pour le bien de tous, s'il le faut. Elle posa un doigt tremblant sur la bouche d'un visage qui n'existait plus, hormis sur un rectangle de papier Kodak. Mais de son temps, murmura-t-elle, le meilleur, c'tait lui. Esm se remit sangloter, et toute la colre de Vivian disparut. Se serrant contre sa mre, elle

enfouit son visage dans ses cheveux, et fondit en larmes son tour. Elles ne pouvaient rien changer au cours des choses. Il n'tait plus l, et le monde tait mconnaissable. Sortons, dit soudain Esm en essuyant ses larmes. Elle attrapa Vivian par les paules et l'embrassa sur le bout du nez. Allons dner au restaurant. Aprs tout, nous l'avons bien mrit. Elle se releva d'un bond. Un peu droute par le changement d'humeur de sa mre, Vivian ne rpondit pas. Allons chez Tooley, dit Esm. Il y aura peut-tre quelqu'un de la bande. Je suis trop jeune pour aller l-bas, lui rappela Vivian. Si tu ne bois pas d'alcool, personne ne te jettera dehors. D'autant que ta prsence amliorera beaucoup le dcor ! (Esm sourit firement sa fille.) Tu me ressembles vraiment, tu sais. Vivian se mit rire. Esm avait retrouv son arrogance habituelle. Son ide n'tait peut-tre pas si mauvaise. D'accord, Maman. Allons-y. March conclu, dit Esm. Mais il faut d'abord que je fasse un brin de toilette. Je ne suis vraiment pas belle voir.

Elle fit quelques pas, puis elle se retourna vers Vivian. Sa lvre infrieure tremblait lgrement. Merci, mon cur. Chez Tooley, quelques tables taient dj occupes. Des motards se tenaient prs du bar, et quatre hommes regardaient un match sur l'cran gant de la tlvision. Vivian crut d'abord qu'aucun membre de la meute n'tait l, jusqu' ce qu'un cri enthousiaste s'lve d'un coin sombre. Fais gaffe, Bucky, dclara Esm, la main sur la hanche. Vivian savait pourtant qu'elle aurait t trs due s'il ne les avait pas salues. Tu ne travailles pas, ce soir, grommela Terry O'Toole, le patron. Qu'est-ce que tu fais ici ? Impossible de rester loin de toi, chri, rpliqua Esm en se glissant sur une chaise. Satisfait, Tooley rougit imperceptiblement. Puis il brandit son torchon en direction de Vivian : Elle, elle est trop jeune pour boire de l'alcool. Vivian haussa les paules et s'assit ct de sa mre, croisant les jambes de faon donner l'impression qu'elles taient interminablement longues. Je sais que tu n'as pas vingt et un ans, crut bon d'ajouter Tooley, comme si quelqu'un avait prtendu le contraire.

Salut, Brenda, dit Esm en souriant la serveuse. On va prendre deux burgers. Avec une bire pour moi. Et un Coca, ajouta Vivian. Brenda lui fit un clin d'oeil. Tu veux que je te l'arrose un peu ? Vivian secoua la tte. Non. La vieille dame qui m'accompagne ne peut pas se permettre de perdre son boulot. La vieille dame ! s'indigna Esm, tandis que la serveuse s'loignait en rigolant. Elles taient en train de finir de dner quand d'autres membres de la meute commencrent dbarquer. La plupart venaient saluer Esm et Vivian. En l'absence d'un nouveau chef, Esm, bien que veuve, conservait son titre de reine. Devant la tlvision, les clients taient maintenant plus nombreux. Vivian reconnut deux d'entre eux, pour les avoir vus courir avec Astrid. Soudain, la porte s'ouvrit, et Lucien Dafoe fit irruption dans le bar. Il tait dans un sale tat. Du sang coulait d'une profonde entaille qu'il avait au front, et son bras gauche pendait, inerte. Sa chemise en lambeaux laissait apparatre une poitrine dchiquete. Esm se leva et Vivian l'imita, le cur bat tant, les griffes prtes jaillir. Un dmon surgit alors en hurlant Astrid et fona sur Lucien. Trouillard ! Minable !

Tooley sortit de derrire son comptoir, une batte de base-ball la main. Qu'est-ce qui se passe ? Bucky s'interposa. Du calme. C'est une histoire de famille. La meute forma un cercle autour d'Astrid et de Lucien. Viens, dit Esm en agrippant le bras de Vivian. Deux clientes se htrent vers la sortie. Qui lui a fait a ? demanda Esm, parlant au nom de tous les autres. ton avis, qui a pu faire un truc pareil ? hurla Astrid. C'est Gabriel, bredouilla Lucien. Gabriel, ce salaud. Des murmures parcoururent l'assistance. La responsable, c'est moi ? L'estomac de Vivian se souleva. Pourquoi Gabriel aurait-il fait a ? demanda Bucky. Parce qu'il veut le pouvoir, rpondit Astrid. Il veut nous mener la trique. C'est un chef comme lui que vous voulez ? Dans n'importe quelles circonstances, Vivian aurait t d'accord avec elle, mais c'tait justement Astrid qui avait mis en danger l'existence de la meute tout entire. Son comportement tait bien pire que celui de Gabriel. Si les humains se rendaient compte que des loups-garous vivaient en libert ct d'eux... Inquite, Vivian regarda

autour d'elle. Ils se trouvaient en ce moment mme dans un lieu public. Esm se fit l'cho de ses penses. Surveille tes paroles, Astrid. Ce que tu penses n'intresse personne, espce de garce ! rpliqua Astrid. Moi, a m'intresse ! lana Bucky. Plus de la moiti des personnes concernes murmurrent leur approbation. Lucien se mit gmir et s'effondra. Une bulle de sang apparut au coin de sa bouche. Tooley intervint. L'un d'entre vous pourrait peut-tre l'emmener l'hpital ? Oui, il a raison, dit Vivian. Il fallait partir d'ici avant que la police n'arrive. Quant Lucien, tante Persia saurait s'occuper de lui. Tandis que Bucky prenait Lucien par les jambes, l'un de ses copains le souleva, et ils le transportrent jusqu' la porte. Gabriel apparut dans l'encadrement. Bucky s'immobilisa. Salut, fit-il d'une voix calme. Gabriel hocha lentement la tte. Il resta un moment parfaitement silencieux. Il n'est pas trs sain de frquenter Astrid, ces temps-ci, dit-il enfin de sa voix rauque. Je le dconseille quiconque. Vivian jeta un coup d'il ceux qu'elle avait vus en compagnie d'Astrid. Ils avaient pli.

Lorsqu'elle regarda de nouveau en direction de la porte, Gabriel avait disparu.

CHAPITRE XIII O vas-tu, jolie comme a ? demanda Esm. J'ai rendez-vous avec Aiden, rpondit Vivian. Le sourire d'Esm disparut aussitt. Chrie, je sais que tu te sens un peu seule, mais je voudrais que tu sois prudente. Je prfrerais que tu sortes avec l'un des Cinq. Les Cinq sont dbiles. Peut-tre, mais avec eux, tu sais au moins quoi t'attendre. Je connais Aiden, et j'ai confiance en lui. Elle pensa ses caresses et ses rves. Mais il ne te connatra jamais, lui. Vivian ouvrit la bouche pour rpondre sa mre, puis elle se ravisa. Esm devina ses penses. Ne crois surtout pas que tu pourras lui dire la vrit, dit-elle. Ce serait la plus grosse erreur de ta vie. Si la meute s'avisait un jour que tu as parl, tu serais bannie jamais. Vivian se dirigea vers la porte. Je n'ai pas envie que tu me fasses la morale. Chrie, je me fais du souci, c'est tout. Je suis morte de trouille chaque fois que je vois ce truc en argent autour de ton cou...

Les doigts de Vivian se refermrent sur le pentacle. Depuis qu'Aiden le lui avait offert, elle l'avait port chacun de leurs rendez-vous. coute, poursuivit Esm, nous allons bientt dmnager. La vie va redevenir normale. (Elle escorta Vivian jusqu' la porte.) Tu es belle, tu auras tous les hommes que tu dsires. Ne perds pas ton temps avec quelqu'un qui est incapable de l 'apprcier ta juste valeur. Qu'est-ce qui te fait croire qu'il n'est pas capable de m'apprcier ? Vivian claqua la porte en sortant. La chaleur moite tait particulirement touffante. Elle voulait tenir Aiden l'cart de sa mre, mais elle regretta de lui avoir dit de ne pas passer la prendre. L'odeur de poussire qui montait du trottoir brlant lui irritait le nez. En passant devant l'picerie, elle croisa Rafe, les bras chargs de bire. Il portait un T-shirt propre, et ses cheveux taient nous au sommet de son crne, ce qui lui donnait l'allure d'un chef paen. Quelle lgance ! s'exclama Vivian. Je me suis trouv une fiance, dit Rafe. Elle ouvrit de grands yeux. Et on peut savoir qui c'est ? Tu verras, rpondit-il en s'loignant. Elle poursuivit son chemin, contente de le savoir occup ailleurs.

Lorsqu'elle arriva chez Aiden, son T-shirt tait tremp de sueur. Pour la millime fois, elle remit ses lunettes de soleil leur place sur son nez. Elle s'engageait dans l'alle quand Aiden sortit en trombe de chez lui. Elle entendit son pre, derrire la porte, qui hurlait. Tu n'y chapperas pas, fiston, fais-moi confiance ! Aiden l'agrippa par le bras et l'entrana vers sa voiture. Gagne par l'excitation, Vivian ouvrit la portire et se jeta sur le sige. Aiden fit le tour et s'installa au volant. La porte d'entre s'ouvrit de nouveau. Le visage violac, le pre d'Aiden cria : Reviens immdiatement, jeune homme ! Aiden dmarra et la vieille Coccinelle bondit en avant. Le poing d'Aiden s'abattit sur le tableau de bord. Vivian sursauta. Elle ne l'avait jamais vu dans cet tat. Serrant les dents, elle s'accrocha son sige. Il prit un virage trs serr, puis il se gara enfin. Quelle aventure ! Gn, Aiden se tourna vers elle. Je suis dsol. Raconte-moi toute l'histoire, suggrat-elle.

Mes parents veulent m'envoyer chez un psychiatre. Ah bon ? s'tonna Vivian. Ils pensent que je suis bizarre. Tes parents ne connaissent pas la signification de ce mot, dit-elle en posant la main sur son genou. Merci. Ils te trouvent vraiment bizarre ? lui demanda-t-elle en essuyant une goutte de sueur qui perlait au bout de son nez. Ils pensent que je suis un adepte de Satan. Quoi ? Un sataniste. Tout a parce que je m'interesse au monde occulte. Ils ne comprennent rien. En fait, ils ne supportent pas que je sois diffrent d'eux. On a quand mme le droit d'tre diffrent, non ? Vivian hocha la tte. Mais Aiden se rendaitil vraiment compte des diffrences entre les gens ? Etait-il prt lui accorder le droit d'tre diffrente ? Qu'est-ce qui a dclench la crise ? lui demanda-t-elle. Ma tante leur a envoy un bouquin dbile sur les adolescents qui coutent du heavy metal et qui finissent par se suicider. Et aussi un manuel intitul Comment savoir si votre enfant a vendu son me au diable.

Vivian tait hilare. Mais c'est ridicule ! Je sais. En plus, j'ai horreur du heavy metal. (Aiden lui-mme se mit rire.) Tu me remontes toujours le moral, Vivian. Tu ne me juges jamais. Tu m'acceptes tel que je suis. Elle l'attira contre lui. Oui, murmura-t-elle en l'embrassant. Quand allait-il enfin comprendre qu'elle tait prte tout accepter ? Vous n'entrez pas ? dit soudain une voix familire. Aiden recula brusquement, et Vivian leva les yeux. Kelly tait penche la portire, du ct du conducteur. Euh... Oui, Kelly, bien sr, dans une minute, bafouilla Aiden. O ? dit Vivian, sans dissimuler sa contrarit. L, rpondit Kelly, en indiquant la pizzeria qui se trouvait juste devant eux. Aiden tait trop bien lev pour partir immdiatement, Vivian le savait. Elle foudroya Kelly du regard. Celle-ci lut sans doute dans ses penses, car elle recula de quelques pas. Vous venez ? Nous ferions mieux de la rejoindre, soupira Aiden.

l'intrieur, une partie de l'Amibe tait rassemble autour d'une table, sous un ventilateur qui peinait dplacer l'air moite. Salut, Vivian, dit Jem. Finalement, sa coupe de cheveux asymtrique n'tait pas si moche, il suffisait de s'y habituer. Vivian ! Toujours aussi belle ! s'exclama Peter Quincey, feignant l'tonnement. La fille assise sur ses genoux lui donna une tape sur le bras. Tout en mangeant, ils parlrent de vido, et Aiden et Quince voqurent quelques souvenirs d'enfance. La cuisse d'Aiden tait colle contre celle de Vivian, et elle aurait donn n'importe quoi pour tre seule avec lui. Lorsqu'ils sortirent de la pizzeria, le ciel tait trs orageux. Il leur fallait maintenant choisir un film, et ils commencrent discuter. Vivian penchait en faveur d'un cinma climatis. ce moment-l, une moto s'arrta devant le magasin de pices dtaches. Vivian identifia immdiatement le conducteur. C'tait Gabriel. Fronant lgrement les sourcils, il la fixa, le regard impntrable. Elle lui tourna le dos. Vivian ? dit Aiden. Tu prfres un film d'action ou une histoire d'amour ? Avant qu'elle ait le temps de rpondre, elle lut sur le visage de Kelly une certaine apprhen-

sion, et Jem recula. Des mains se posrent fermement sur ses paules. Gabriel, dit-elle sans se retourner. Salut, bb. Aiden parut la fois irrit et bless. Un ami de ma mre, expliqua Vivian. (Puis elle s'adressa Gabriel :) Enlve tes mains de l. Il se pencha vers elle, accentuant la pression de ses mains. Laisse-le tranquille, murmura-t-il avant de la lcher. Comment ose-t-il me dire a ? Elle le regarda s'loigner en direction du magasin de pices dtaches. Il y eut un moment de silence, puis Bingo risqua un commentaire : Hum. Des nerfs d'acier, assurment. C'tait qui ? voulut savoir l'une des copines de Kelly. Un crtin, dclara Vivian en passant le bras autour d'Aiden. Il ne t'a pas embte, j'espre ? dit Quince, le poing serr. Vivian fut touche. Non, je te rassure. Il m'nerve, c'est tout. De toute faon, Quince ne faisait pas le poids. Aiden serra affectueusement le bras de Quince.

Je vous rappelle qu'on doit aller au cinma.

CHAPITRE XIV

Le lendemain soir, Aiden tlphona Vivian pour lui annoncer une mauvaise nouvelle. Ne le dis personne, la supplia-t-il. Si a se sait, tout le monde va se moquer de moi. Je n'ai plus le droit de sortir. Mais qui veux-tu que j'en parle ? Elle ne se voyait pas rencontrer les amis d'Aiden sans lui. Pendant combien de temps ? Jusqu' ce que j'arrive convaincre ma mre de dire mon pre de laisser tomber. Comment Aiden peut-il supporter ces brimades ? Personne ne se serait risqu l'enfermer, elle, de cette faon. C'est horrible, dit-elle. Qu'est-ce que tu vas faire ? Je suis cens repeindre ma chambre, rpondit-il. Mon pre m'a prpar une pile de pots de peinture. Il prtend que vingt-cinq couches devraient suffire. Et ton boulot ?

Oh, il a tout chronomtr. J'ai le droit d'aller travailler, mais si je suis en retard de cinq minutes, il dclarera la police que je suis un mineur incontrlable. Vivian n'tait pas certaine de comprendre, mais la menace tait terrible. Il peut faire une chose pareille ? Je n'en sais rien, Viv', mais je n'ai vraiment pas envie de le provoquer. J'esprais qu'une fois la retraite, il se calmerait un peu, mais je me trompais. Parfois, je me dis que mon vrai pre a saut sur une mine pendant la guerre du Vietnam, et qu'ils l'ont remplac par un robot. Vivian pouffa. Ce qui fait de toi un cyborg. Hein ? Une crature mi-humaine, mi-robot. Enchant, Aiden se mit rire, mais il fut interrompu par l'arrive de ses parents. Faut que j'y aille. Ils sont l. Il raccrocha.

CHAPITRE XV

Les arbres du parc fdral de Gaskill taient orns de milliers de gouttes d'eau. Au loin, le tonnerre grondait toujours. Par deux, en groupes, ou seuls, tous convergeaient vers la clairire. Perche sur le tronc d'un orme abattu par l'orage, Vivian les regardait arriver. Certains discutaient entre eux, d'autres marchaient en silence. La plupart avaient parcouru pied un long trajet, qui s'ajoutait aux deux heures de route prcdentes. Les voitures, les campingcars et les motos avaient t discrtement gars le long de petites routes de campagne ou de chemins abandonns. Soutenu par deux amis, Lucien Dafoe boitait pniblement, assurant qui voulait l'entendre qu'il tait encore trop faible pour se battre. Dgote, Vivian haussa les paules. Les siens gurissaient gnralement beaucoup plus rapidement. J'espre que quelqu'un va lui administrer une bonne correction, dit Lucien en montrant Gabriel.

Gabriel retira son T-shirt et le laissa tomber par terre. Son corps sculptural tait une machine sortie tout droit d'un film d'action. Son odeur parvint jusqu'aux narines de Vivian, et elle frissonna. Plus loin, prs d'un fourr qui embaumait le chvrefeuille, se tenaient Willem, Finn, Gregory et Ulf. Ce dernier n'coutait pas les plaisanteries de ses camarades. Les paules crispes, les poings serrs, il avait le regard fix sur deux silhouettes mouvantes, au pied d'un grand chne. De loin, Vivian crut d'abord qu'elles taient en train de se dvorer. Puis elle comprit. Rafe et Astrid ! Vivian sut alors pourquoi Ulf tait furieux. Quelle garce ! Tu as vu ? Esm s'assit ct de Vivian, les yeux fixs sur Astrid. Oui. a pourrait tre sa mre. Esm faisait de son mieux pour garder son srieux. Maman, ne me dis pas que tu l'approuves... Esm secoua la tte. Elle ne va s'attirer que des ennuis. (Puis elle sourit.) La plupart d'entre nous se contentent de fantasmer. Maman ! Renata interrompit leur conversation. Son short tait ouvert et laissait apparatre le pelage qui lui recouvrait dj le ventre. Un de ces jours, le sang va couler cause d'Astrid. (Elle s'essuya les lvres d'une main griffue.) Si elle fait du mal mon fils, je la tuerai.

Ne t'inquite pas, Renata, la rassura Esm. Gregory est le plus raisonnable de tous. Ce qui ne veut pas dire grand-chose, ajouta Vivian. Esm lui balana un coup de coude pour la faire taire. Renata se tourna vers Vivian. Tu danseras avec nous, cette fois ? Tu es assez grande, prsent. Non. Vivian n'avait pas l'intention de s'exhiber pour gagner les faveurs du vainqueur. Esm se mit rire. Elle ne veut pas faire de peine sa vieille maman, n'est-ce pas, ma chrie ? Elle m'encouragera. Compte l-dessus. Plutt mourir de honte. Une vague d'excitation envahit la clairire. Les premiers rayons de lune venaient d'apparatre au-dessus des arbres, et Orlando Griffin arriva son tour, accompagn de Rudy. Ils taient chargs d'arbitrer l'preuve, et de veiller au respect de la Loi. La meute se rassembla autour d'eux, Vivian, Esm et Renata se joignirent aux autres. Vivian remarqua des visages inconnus. Rudy lui avait expliqu que les loups solitaires ne manquaient jamais une telle occasion. Elle se demanda si le grand blond, l'allure inquitante, tait assez fort pour combattre Gabriel. Son compagnon, moins imposant, paraissait plus intress par Esm que par la comptition. Il avait un sourire ravageur et Esm minaudait dj. Il s'approcha et se prsenta. Quand Esm lui

demanda s'il allait se battre, Tomas c'tait son nom lui rit au nez. J'aime trop la vie pour me battre avec ces brutes, dit-il. Le titre de chef ne m'intresse pas. Je prfre chasser seul. (Il lui fit un clin d'il.) Quoique je puisse faire des exceptions, ajouta-t-il. Quel culot ! s'exclama Esm en frtillant de joie, tandis qu'il s'loignait. Orlando leva les bras, et tout le monde se tut. Je vais rciter la Loi, annona-t-il. Quand le chef est tu par un loup, c'est ce loup qui le remplace. Quand le chef est tu accidentellement, l'Epreuve dpartage les candidats. Tous les adultes peuvent combattre, mais ds qu'un combattant est bless, il est obligatoirement disqualifi. Si aucun des deux derniers combattants ne se rend, c'est la mort qui les dpartage. Telle est la Loi. Frres, rendez hommage la Lune. Les combattants mles commencrent se dvtir, mais une autre voix s'leva. Les surs peuvent aussi se battre, dclara Astrid en se dirigeant vers Orlando. Vivian tait la fois outre et ravie. Tu fais erreur, rtorqua poliment Orlando. Non, insista Astrid. Reprends la Loi. Il est dit que tous les adultes qui le dsirent ont le droit de se battre. Pourquoi les femelles seraient-elles exclues ? C'est la tradition, gronda Orlando. (Ses yeux semblrent retrouver la flamme de leur jeunesse.) Aucune femelle ne combattra. Ceci n'est pas un jeu, Astrid. La premire blessure peut tre

fatale, surtout quand l'adversaire est deux fois plus fort. Indigne, Astrid se prparait argumenter quand Gabriel intervint. Laisse-la faire. Quoi ? Comme les autres, Vivian n'avait pu dissimuler sa surprise. Orlando tait stupfait, et un rictus triomphal se dessina sur le visage d'Astrid. Elle a raison, expliqua Gabriel. La Loi n'exclut pas les femelles. L'audacieuse Astrid est libre de combattre : elle comprendra pourquoi la tradition a toujours cart les femelles de l'preuve. Astrid tait partage entre la fiert et la colre. Elle n'a aucune chance de gagner. Pourquoi veut-elle participer l'preuve ? dit Vivian en se penchant vers sa mre. Je crois que j'ai devin, chuchota Esm. Elle pense sans doute qu'en envoyant au tapis quelques mles, elle tablira sa domination sur les femelles. Gabriel attendait la dcision d'Orlando. Ce dernier prit enfin la parole. Y a-t-il une objection ? Tous se regardrent, mais personne ne dit rien. Orlando secoua la tte, visiblement du. Qu'il en soit ainsi.

De l'autre ct du cercle form par l'assistance, il y eut quelques remous. Rafe s'avana, le reste de sa troupe derrire lui. Et nous ? Orlando s'assombrit. Es-tu en train de remettre en cause le mot adulte ? demanda-t-il. Exactement. Rafe passa les pouces dans sa ceinture. Seul Ulf paraissait nerveux ; les autres taient pleins d'assurance. Il ne suffit pas d'avoir une rection pour tre adulte, mon garon, dit Gabriel. Certains mles se mirent rire. Orlando leur fit signe de se taire. En l'occurrence, la Loi est trs prcise, Rafael. Il faut du temps pour faire un homme. Deux cent cinquante-deux lunes, voil l'ge requis. C'est dire vingt et un ans, au cas o vous ne sauriez pas compter, ajouta Bucky. Comment puis-je savoir que vous n'tes pas en train d'inventer cette histoire de lunes ? s'cria Rafe. Des protestations s'levrent. Ulf sursauta. La voix de la Loi ne ment jamais, lana quelqu'un. Orlando leva de nouveau les bras. Le visage rid du vieil homme parut soudain aussi ancien que la Lune elle-mme.

Telle est la Loi, dit-il d'une voix puissante. Vous avez le choix entre l'obissance ou la mort. Les mles encerclrent silencieusement les Cinq. Ulf commenait paniquer. Ni Gregory ni Finn ne souriaient plus. De larges paules vinrent soudain se placer devant Vivian, l'empchant de voir ce qui se passait. Viens, Rafe, plaida Gregory. Une autre fois, d'accord ? Il a raison, dit son tour Willem. Nous aurons d'autres occasions. Pendant une minute, personne ne parla. Puis Vivian entendit la voix de Rafe. Allez tous vous faire foutre ! C'tait un cri de dfaite. Tapant dans le dos de Bucky, Gabriel lui dit quelque chose qui le fit rire. Comme s'ils avaient attendu cet instant, tous les hommes s'parpillrent. Bucky raconta la blague son voisin. Passant ct de son pouse, Raul la prit dans ses bras et l'embrassa longuement. Vivian se dtourna, et vit que Rolf et Renata taient eux aussi enlacs. Esm avait baiss la tte, et Vivian comprit qu'elle mourait d'envie d'embrasser un homme. Suis-moi, souffla-t-elle l'oreille de sa mre. Comme elles atteignaient la limite de la clairire, Esm enleva sa chemise et Vivian retira ses

vtements. En une seconde, elles furent nues. Comme tous ceux qui s'taient rassembls l. Au centre de la clairire, les combattants s'alignrent, le dos la foule, faisant face la lune. Au bout de la range, Astrid paraissait ridiculement petite ct des autres. On aurait dit un enfant ttu, singeant les gestes de ses ans. Vus de dos, il tait difficile d'identifier certains des dix-sept mles prsents. Gabriel, lui, tait aisment reconnaissable : il tait plus grand que les autres, et seul l'inconnu blond avait des paules aussi larges que les siennes. Esm s'amusait mettre un nom sur tous ees dos. L, ct de Raul, c'est Jean, dit-elle Renata. Je le reconnatrais les yeux ferms. Puis un profond silence rgna dans la clairire, peine troubl par quelques insectes. Juste au-dessous de la lune, on entendit alors bruisser les grands arbres, et une silhouette ple surgit lentement de l'obscurit. Persia Devereux apparut, vtue d'une longue toge argente. Elle tenait entre ses mains une coupe, et elle psalmodiait doucement une prire mlodieuse. Tante Persia tait encore loin, mais Vivian tait pourtant bouleverse par son chant. La vieille femme tendit la coupe chacun des combattants, l'un aprs l'autre. C'est la Lune que vous buvez, rptaitelle.

Tandis qu'elle progressait le long de la range, les corps se couvraient de fourrure, les membres se dformaient, les oreilles jaillissaient. Les vertbres de Vivian se mirent craquer bienheureuse souffrance et un flot de sang se rua dans ses veines. Tante Persia arriva enfin la hauteur d'Astrid. La femelle tait dj recouverte d'un pelage roux brillant, et sans se servir des doigts qui lui restaient encore, elle se mit laper mme la coupe, tel un antique dieu gyptien. Astrid releva la tte, une goutte de liquide suspendue ses lvres noires. Tante Persia pronona dans une langue ancienne quelques mots aux sonorits gutturales, puis elle renversa la coupe au-dessus de sa tte. Vivian se mit alors hurler une incantation qu'elle connaissait depuis l'enfance, et elle se retrouva quatre pattes. Elle s'tait attendue une bataille gnrale, mais les mles reculrent, comme pour excuter une danse collective, et Gabriel remonta toute la range, jusqu' Astrid. Il abattit toute vole son bras qui s'allongeait. Premier sang ! s'cria-t-il d'une voix qui rsonna trangement dans sa cavit buccale en pleine transformation.

Astrid tournoya sur elle-mme. Sous l'effet du choc, son museau ensanglant reprit sa forme humaine. Tricheur ! hurla-t-elle avant d'achever sa mutation et de bondir la gorge de Gabriel. Il la repoussa d'un simple coup de patte. Rudy et l'tranger accoururent pour l'emporter hors du champ de bataille. Elle leur chappa, mordant Rudy au bras. Un autre mle lui sauta dessus, et elle lui arracha la gorge. Indcis, les autres reculrent, jusqu' ce que Gabriel la plaque sur le sol. Montrant ses longs crocs, il la fora a prsenter son ventre en signe de soumission. Ds qu'il la libra, elle fila d'un bond sous les arbres. Vivian, comme les autres, se mit grogner, Elle savait que si Astrid posait une patte de travers, la meute tout entire ragirait. Astrid le savait aussi. Le museau pos sur les pattes, Vivian se calma peu peu. Un long hurlement dchira la nuit. La tte de Vivian pivota, et elle aperut un vieux loup au pelage grisonnant, qui hurlait la lune, un tas de vtements argents ses pieds. C'tait tante Persia. Tous les loups mles rpondirent en chur. Puis la clairire ne fut plus qu'un enchevtrement de fourrures et de crocs.

CHAPITRE XVI En un clin d'il, quatre mles furent limins. Rejets hors du cyclone, les flancs ensanglants, ils s'enfoncrent en titubant sous les arbres, chacun de leur ct. Rudy et Tomas, qui n'taient que partiellement transforms, arrachrent un tranger aux pattes qui le labouraient, et l'tendirent sous des buissons. Le but tait de blesser les autres tout en restant indemne, une blessure disqualifiant immdiatement le combattant. Les mchoires claquaient, les griffes lacraient les chairs. Vivian remarqua que Raul et Rolf, les deux frres, se tenaient chacun d'un ct de la clairire, vitant ainsi de s'affronter. Bucky, lui, ne mnageait pas ses deux copains, feintant d'abord l'un, puis plantant ses crocs dans la gorge de l'autre. Gabriel attaqua le premier par surprise au moment ou il russissait viter l'attaque de Bucky, et le mordit l'paule. Puis Gabriel s'en prit l'tranger blond, qui battit en retraite aussitt. Bucky avait le dessus sur son adversaire, et il planta ses dents dans l'paisse fourrure. Le sang coula sans doute, car Bucky lcha prise et poussa un bref hurlement de triomphe. Il pivota sur lui-mme, protgeant ses arrires. Il n'tait pas prudent de savourer trop longtemps une vic-

toire. Son adversaire, disqualifi, quitta la clairire ventre terre. Au centre, Gabriel et l'tranger blond se tournaient autour, les crocs en avant, le poil hriss. Rolf s'approcha, prt bondir sur un loup gris momentanment disponible, et bout de souffle. Ce fut une erreur. L'tranger plongea en avant, dchiqueta le museau de Rolf, et fit volte-face. Entre-temps, Raul avait t bless ; Vivian ne savait pas par qui, mais elle vit que Jean attaquait le loup gris, qui avait bnfici jusque-l d'une chance insolente. Gabriel et l'tranger taient toujours en train de tourner en rond, les babines haineusement retrousses. Gabriel attaqua, rata sa cible, et retomba sur ses quatre pattes avant que l'autre n'ait eu le temps de refermer ses mchoires sur lui. Bucky pourchassait deux autres trangers, et Jean vint lui prter main-forte. Ils eurent tt fait de s'en dbarrasser, et la froce symtrie de leur attaque ravit Vivian. Ils n'eurent bientt plus d'adversaires. Bucky jeta un coup d'il en direction de Gabriel et de l'tranger, puis il fit face Jean, inclinant la tte sur le ct. Vivian devina ce qu'il lui communiquait : Il n'y a plus que toi et moi, mon pote, moins qu'on ne s'en prenne eux ?

Jean leva une patte arrire et projeta un bref jet d'urine dans leur direction. Le message tait clair : Laissons tomber. Leur petit mange amusait Vivian, qui souriait de toutes ses dents pointues. Ils bondirent en mme temps et se heurtrent violemment. Bucky retomba lourdement sur Jean. a y est, Jean est disqualifi. Mais Jean planta ses crocs dans la gorge de Bucky, qui tenta en vain de reculer. Ses yeux ne riaient plus du tout. Jean voulut se dgager, mais Bucky trouva son ventre. Il mordit, enfonant ses dents dans l'estomac de Jean, qui hurla. A cause de ce hurlement, ou peut-tre cause du sang qui coulait, Bucky devint fou, et entreprit d'arracher les entrailles de Jean. Choque, Vivian ne comprenait plus. Mais ils taient en train de s'amuser... Ses yeux cherchrent quelqu'un susceptible d'arrter Bucky, mais elle ne reconnaissait personne. Tous les mles bavaient, la langue pendante, encourageant Bucky. Malgr la chaleur, elle frissonna. La queue dresse, Gabriel et l'tranger blond dcrivaient de grands cercles autour de Bucky et de sa victime. L'tranger gmissait, comme pour dire qu'il voulait participer, mais l'odeur du carnage fit palpiter les naseaux de Gabriel, qui se mit gronder. Il avait le droit de tuer, l'tranger aussi,

mais Bucky, lui, n'avait pas ce droit. Tirant Bucky par la peau du cou, il le fora s'carter. L'tranger fona. Refermant ses mchoires sur la gorge de Bucky, il le secoua sauvagement. Vivian vit de la surprise dans les yeux de Bucky. Il va mourir. Mais Gabriel bondit par-derrire sur l'tranger, et celui-ci lcha prise. Bucky trbucha sur le cadavre de Jean, glissant sur le sol imbib de sang. Jean reprit sa forme humaine. Il se crispa, puis tout son corps se relcha de la chair dchiquete, jamais immobile. Les crocs en avant, l'tranger se tourna alors vers Gabriel. Il n'abandonnerait pas la partie. Il y aurait un autre mort avant l'aube. Ils roulrent l'un sur l'autre en grognant puis se sparrent un instant, pour mieux attaquer de nouveau. Les chairs se dchiraient avec un bruit de fruit mr. Vivian se moquait de savoir qui allait vaincre. Elle ne voulait pas regarder la lutte, mais c'tait plus fort qu'elle. Pourquoi fallait-il qu'ils s'enlaidissent ainsi ? Qui taient ces cratures capables de tuer leurs propres amis et d'inviter des trangers participer une mise mort rituelle ? Courir librement dans la nuit ne leur suffisait donc pas ? Au moment o, ravage par la honte, elle se disait qu'ils n'en finiraient jamais, la lutte s'acheva soudain. Refermant la mchoire sur la fourrure de l'tranger, Gabriel bondit et lui renversa la tte en

arrire. Vivian entendit nettement le craquement des vertbres. Les yeux exorbits, l'tranger s'affaissa. Gabriel lcha prise, et il s'effondra, la tte pendante, un filet de sang au coin de la gueule. C'tait aussi facile que de tuer un poulet. Rvulse, Vivian russit enfin fermer les yeux. Autour d'elle, des hurlements retentirent. Elle resta silencieuse, mais elle ne pouvait chapper au concert improvis. Mme les Cinq joignirent leur voix au chur des loups. La meute se serrait, fourrure contre fourrure. Esm se mit soudain crier et Vivian ouvrit les yeux. Tel un chiot courant aprs sa propre queue, Esm tournait en rond. Astrid avait le museau enfonc dans sa crinire. Vivian se dressa sur ses pattes, cherchant de l'aide. Mais les autres s'taient mis en cercle autour des deux femelles. Furieuse, elle sentit son poil se hrisser. Esm tait la compagne de leur ancien chef, elle avait t leur reine, et personne ne faisait mine de la dfendre. Astrid raffermit sa prise et Esm gmit. Vivian se demanda qui avait pris le contrle de son corps, car elle se retrouva soudain sur Astrid, l'crasant de tout son poids. La garce refusait de lcher Esm. Vivian se mit alors secouer Astrid de toutes ses forces, en grondant furieusement. Inconsciente d'elle-mme, elle ne voyait plus que la gueule mordant le cou de sa mre, et

les yeux jaunes d'Astrid. Vivian dcida alors de se servir de ses griffes. Sanguinolente, Astrid persistait s'accrocher Esm. Vivian essaya de les sparer, main l'autre s'acharnait. Les crocs plants dans son museau, Vivian lui balana de grands coups de pattes, en vain. Au-dessous, Esm gmissait. Puis elle commena manquer d'air. Elle est en train de s'asphyxier. Redoublant d'efforts, Vivian entreprit de dtruire l'esprit diabolique qui menaait la vie de sa mre et qu'elle voyait luire dans les yeux jaunes d'Astrid. Il lui fallut s'y prendre plusieurs reprises avant de trouver l'angle parlait ; les premiers coups rebondirent contre l'os de l'orbite, puis son croc s'enfona enfin dans l'il d'Astrid, qui clata comme un grain de raisin. Astrid lcha Esm. Elle roula sur elle-mme, poussant des cris rveiller les morts. Mais Vivian n'en resta pas l. Impossible de faire confiance Astrid : et si la garce faisait semblant d'avoir mal ? Elle fona droit sur la maudite femelle, qui se dbattait nergiquement, toutes griffes dehors. Mais Astrid n'tait ni aussi forte ni aussi rapide que Vivian. C'tait la premire fois que celle-ci ressentait autant de puissance, et la terreur qu'elle lut dans l'oeil unique de la diablesse rousse dcupla encore ses forces. Astrid avait perdu, et Vivian eut soudain envie de la tuer.

Autour d'elle, la meute se mit alors hurler de plus en plus fort. Vivian secoua la tte et se prpara bondir. Mais voil qu'elle se retrouva soudain au milieu d'un cercle de femelles. Elle essaya de se faufiler, en vain. Les louves tournaient en rond autour d'elle tante Persia, Jenny, Renata, Magda, Minerva, Odessa, Sybil, Flavia... Elle avait envie de sauter par-dessus pour en finir avec Astrid, mais elle n'arrivait plus se souvenir de la direction prendre. Puis toutes les femelles s'immobilisrent. Rassembls derrire elles, les mles observaient la scne en silence. Tous les yeux taient braqus sur Vivian. Mais qu'est-ce qu'ils me veulent ? Un sentiment de peur remplaa alors sa rage, et Vivian eut soudain envie de s'enfuir. Mais elle tait l'otage de cette nuit trange, tel un insecte dans un bloc d'ambre. J'ai commis une terrible faute. J'ai gch l'Epreuve. Son cur se serra. Quelle allait tre sa punition ? Relevant la tte, elle soutint les regards rivs sur elle. J'ai t la seule dfendre ma mre. Pourtant, le got du sang qu'elle avait dans la bouche tait particulirement amer. Elle ne valait pas mieux qu'eux. C'tait en elle la soif de sang, le besoin de tuer. Et d'ailleurs, qu'tait devenue Esm ? Elle tait probablement morte. Quelle que soit leur justice, je mrite sans doute le pire des chtiments.

Tante Persia s'avana, et malgr l'assurance qu'elle affichait, Vivian blmit. Mais ce qui se passa ensuite la stupfia. Tante Persia se coucha devant elle, les oreilles rabattues, puis elle roula sur le dos et lui prsenta son ventre. Mais que faitelle ? L'une aprs l'autre, toutes les femelles suivirent l'exemple de tante Persia : elles lui prsentrent leur ventre et lui offrirent leur gorge, en signe de soumission. Non, non, non... Vivian jetait autour d'elle des coups d'il affols. C'tait srement un cauchemar. Vous vous trompez, je ne suis pas la bonne personne. Je ne suis pas votre reine ! Il n'y avait mme pas eu de crmonie. Elle avait toujours pens que la danse rserve aux femelles devait dbuter par un rite, et srement pas par une attaque-surprise. Elle n'avait jamais eu l'intention d'y participer. Mais partir de son seizime anniversaire, son peuple considrait qu'une femelle tait adulte. Horrifie, elle se coucha son tour et enfouit son museau entre ses pattes. Quelque chose clochait. part elle et Astrid, aucune des louves prsentes n'avait combattu. Elle les passa mentalement en revue trop vieilles, trop jeunes, dj pourvues d'un compagnon, ou trop fragiles. Rsolue rester en dehors de la comptition, elle n'avait jamais vraiment rflchi la question, mais en l'absence de toute femelle trangre au groupe, elles n'taient gure

que trois pouvoir prtendre au titre de reine des louves. Elle sentit qu'on lui lchait doucement le museau, et une odeur familire lui rappela soudain d'anciens souvenirs. Elle ouvrit les yeux. Esm. Saine et sauve. Se redressant d'un bond, elle oublia momentanment son trouble pour fter sa mre. Mais Esm recula, le cercle des femelles s'ouvrit, et un grand mle s'avana vers elle. Elle reconnut la fourrure sombre et la puissante musculature de Gabriel. Vivian se raidit. Tout le bonheur qu'elle avait ressenti en retrouvant sa mre s'vanouit. Voil qu'elle tait devenue accidentellement la compagne de Gabriel. Retroussant les babines, il la toisa de toute sa hauteur. Il attendait son gage de soumission. Un grondement sourd enfla au fond de la gorge de Vivian. Jamais. Tu ne me forceras pas te prsenter mon ventre. Je n 'ai pas choisi ce qui arrive. Son manque d'enthousiasme parut enchanter Gabriel. Il aimait les dfis ? Eh bien, il lui faudrait d'abord attraper la reine avant de la faire sienne. En quelques bonds, elle fut l'abri des arbres, et se mit courir. L'herbe qu'elle crasait sous ses pattes avait le parfum de la libert. Mais

elle s'aperut trs vite que Gabriel la poursuivait...

CHAPITRE XVII

Entirement nue, Vivian se glissa par la fentre dans sa chambre et tituba jusqu' son lit. Elle avait repris son apparence humaine l'abri des buissons, l'arrire de la maison, avant de grimper le long de la gouttire jusque sur le toit du porche. Le soleil tait peine lev. Pourvu que les voisins ne m'aient pas vue... Il lui semblait qu'elle s'tait enfuie depuis une ternit. Elle avait d courir plus vite que le vent pour chapper Gabriel, ne s'arrtant pour reprendre son souffle qu'aprs l'avoir distanc. Cache derrire des rochers, elle s'tait assure qu'il ne l'avait pas suivie, puis elle avait pris le chemin du retour. Elle n'avait jamais parcouru une aussi longue distance, et le trajet lui avait pris toute la nuit. Ses pieds et ses mains saignaient, et tout son corps tait douloureux. Elle boitilla jusqu' la salle de bains, et prit une douche brlante, comme pour essayer d'effacer les dernires heures. Comment ai-je pu faire a Astrid ? Esm et Rudy n'taient pas encore rentrs, mais ils n'allaient pas tarder. Sans doute avaientils pris le temps d'enterrer les morts. Elle rgla l'air conditionn et ferma cl la porte de sa chambre. Comment avaient-ils pu la laisser se

comporter de la sorte ? Comment pouvaient-ils approuver un tel dchanement de violence ? Elle ramena le drap par-dessus sa tte, mais elle ne russit pas s'endormir. Fallait-il vraiment qu'elle soit la compagne de Gabriel ? Ou avait-elle le droit de dlguer son titre une autre femelle ? Elle pouvait peut-tre se faire remplacer par Astrid. Elle se mit glousser, proche de la crise de nerfs. Pourquoi Gabriel voulait-il absolument la prendre pour pouse ? Il n'avait qu' aller dans une autre communaut et ramener une de leurs femelles. Voil ce qu'elle allait proposer. La meute ne pouvait tout de mme pas forcer ses sentiments... Elle se dtendit et ferma les yeux. Vivian fut bientt plonge dans un profond sommeil. Lorsqu'elle s'veilla, il faisait nuit. La maison tait parfaitement silencieuse. Vivian avait pass la journe entire dormir. Elle se souvenait vaguement d'avoir entendu qu'on frappait sa porte. Esm, sans doute. Je vais me lever dans cinq minutes. Puis elle se rendormit. Elle se rveilla le lendemain matin. On frappait avec insistance la porte de sa chambre. Quoi ? s'cria-t-elle, excde. Tu comptes te lever bientt ? demanda Esm. Non.

Il faut qu'on parle. Pas question. coute-moi, dit Esm. Tout le monde a compris pourquoi tu t'tais enfuie. Ce qui s'est pass t'a bouleverse, c'est normal, tu es jeune. Tu n'as pas l'habitude des hommes, mais tu es suffisamment mre, je le sais. Tu es une femme, prsent. Et tu es ma fille. Elle n 'a rien compris... Je n'ai pas fait exprs de me battre avec Astrid. Je n'ai jamais eu l'intention de participer l'preuve, et je ne veux pas tre la compagne de Gabriel. Va au diable, Maman. Vivian ! Esm sembla sincrement peine. Le tlphone sonna. D'accord, dit Esm, je te laisse rflchir. Et elle s'loigna. De toutes ses forces, Vivian balana un verre contre le mur. Mme sa propre mre tait prte la marier contre son gr ! Vivian resta dans sa chambre toute la journe. Le tlphone ne cessait de sonner. Les gens n 'ont donc rien d'autre faire que de s'occuper de ce qui ne les regarde pas ? Elle monta le son de sa petite tlvision, mais il n'y avait rien d'intressant. Dgote, elle teignit le poste. Vivian jeta un coup d'il la fresque qu'elle n'avait pas eu le temps d'achever, et un frisson la parcourut. Elle se demanda si elle avait suffi-

samment de peinture pour la recouvrir, mais elle se ravisa. Non. C'tait le bon temps. L'harmonie. Je veux pouvoir me souvenir de tout a. Dans le couloir, le parquet grina, et elle comprit qu'Esm tait de retour. On te demande au tlphone, lui annonat-elle. Aiden. Dis-lui que je suis malade. Esm n'insista pas. Elle va lui demander de ne plus m'appeler. Elle m'a prvenue uniquement parce qu'elle esprait que je sortirais de ma chambre. Ds qu'Esm partit travailler, Vivian essaya de tlphoner Orlando Griffin, afin de savoir ce que la Loi prvoyait dans ce genre de situation, Personne ne rpondit. Furieuse, elle raccrocha, Puis Rudy arriva, et elle prfra ne pas rappeler Orlando en sa prsence. Quand il dcida d'aller se coucher de bonne heure et de la laisser seule devant la tlvision, elle fut soulage. En rentrant, Esm la trouva endormie sur le divan. Le lendemain, Rudy se leva tt et partit faire un tour de vlo avant qu'il ne fasse trop chaud, Esm dormait encore, et Vivian tenta de nouveau de joindre Orlando, en vain. Le tlphone sonna, et elle dcrocha. Salut, Vivian. Tu te sens mieux ? C'tait Aiden.

Pendant quelques secondes, elle se sentit dcale. La voix d'Aiden tait si normale, si innocente... Pas vraiment, rpondit-elle. Je suis encore un peu faible. La grippe ? Oui. Pas de chance, dit-il. Surtout en plein t. Oui. Et toi ? Toujours puni ? Oui. Mais je commence voir le bout du tunnel. Mes parents dnent chez des amis, demain soir. Ils rentreront tard, tu piges ? Tu veux venir ? Et ta sur ? demanda Vivian. Ashley tait du genre tout raconter ses parents. Elle dort chez une copine. Alors ? Elle hsita. L'invitation tait tentante. En temps normal, elle aurait accept immdiatement, mais aprs ce qu'elle avait fait Astrid, elle avait peur de se retrouver seule avec Aiden. Elle n'tait plus aussi certaine qu'avant de pouvoir se contrler. Je t'en prie, Viv'. Tu me manques. (La voix d'Aiden tait douce, et si sduisante...) Tes pieds, tes mains, tes genoux... tout ton corps me manque. Et ton esprit, aussi. Vivian clata de rire. Comment pouvait-elle craindre que ce garon charmant et drle provoque en elle une monte de violence ? Il n'avait rien en commun avec Astrid.

Je t'appellerai demain pour te dire comment je me sens, dit-elle. Tlphone-moi le plus tt possible. D'accord, promit-elle. Vivian souriait encore quand elle revint dans le salon, mais son visage changea radicalement d'expression lorsqu'elle vit ce qui l'attendait. Comment es-tu entr ? Gabriel tait install dans un fauteuil. Rudy. Mme dtendu, il conservait sa puissance, et Vivian garda ses distances. Il avait un pansement sur le cou, et ses bras taient couverts de cicatrices encore fraches. Se souvenant des blessures qu'il avait infliges ses adversaires, elle frissonna. Gabriel lui sourit. Ne lui en veux pas. C'est moi le chef, prsent. Et je parie que tu adores a. Qu'est-ce que tu me veux ? lui demandat-elle. Gabriel prit un air tonn. Je pensais que tu le savais. Eh bien, il n'en est pas question. Va-t'en. Intrieurement, Vivian tremblait de colre. Le calme qu'il affichait tait insupportable. Non, je ne partirai pas.

Elle croisa les bras et le regarda droit dans les yeux. Va-t'en, rpta-t-elle. Rien ne presse, dit-il. Il faut que tu apprennes me connatre. Que tu dcouvres qui je suis rellement. a peut prendre un peu de temps, mais qui sait ? Tu finiras peut-tre par m'aimer. a m'tonnerait ! Une lueur d'amusement dans les yeux, Gabriel se leva et vint prs d'elle. Vivian se raidit. Ou alors... (Il la prit soudain dans ses bras.) On peut aussi essayer la manire forte. Il plaqua sa bouche contre la sienne. Elle se dbattit, mais il l'attrapa par les cheveux et la serra plus fort contre lui. Je dteste la violence... Ce que je dsire, c'est de la douceur... Vivian eut soudain envie de pleurer. Elle voulut lui donner un coup de genou, et il la lcha, les yeux rieurs. Tu te crois terrible, c'est a ? dit-elle. Tu n'es pas de cet avis ? Elle fona dans la cuisine. Il la suivit. Tu veux peut-tre que je te fasse la cour dans toutes les pices de la maison ? Fiche le camp d'ici ! Le sourire de Gabriel disparut. Vivian, je vais te faire la cour. Je n'ai pas l'intention d'abandonner la partie. Je t'attendrai

comme je t'ai attendue, l'autre nuit, prs des rochers, et je te suivrai comme je t'ai suivie jusqu'ici, prt te dfendre. Je patienterai parce que tu m'es destine... (Le dsir altrait sa voix.) ... et parce que tu en vaux la peine. Au revoir, Princesse. Gabriel parti, la pice resta imprgne de son odeur. C'est moi qui choisis, se jura-t-elle en se dirigeant vers le tlphone.

CHAPITRE XVIII

Et si j'avais des pouvoirs magiques, Aiden, qu'est-ce que tu dirais ? L'oreille colle au combin, Vivian entendait le souffle rgulier de sa respiration. Son cur elle battait la chamade. Quel genre de pouvoirs ? lui demanda-t-il. Si je pouvais me transformer, par exemple ? Aiden se mit rire. Te transformer en fe, comme dans un conte ? Euh... en loup. Tu ferais une trs belle louve, dit-il. Elle sourit. J'en suis une. Eh bien, mademoiselle la Louve, qu'attendez-vous de moi ? Je veux simplement que tu penses ce que je viens de te dire. Je viens chez toi ce soir, et je te montrerai. Vivian raccrocha. Il tait un peu plus de neuf heures quand Vivian s'engagea dans la rue o vivait la famille d'Aiden. La chaleur tait touffante. Vivian avait la gorge un peu serre. Elle tait sur le point de

transgresser la Loi de sa meute. Mais personne ne le saura. Seulement Aiden et moi. Aiden avait probablement pens qu'elle plaisantait. Pour qu'il la croie, Vivian savait bien qu'il lui faudrait faire la dmonstration de ses talents. Mais elle avait sem en lui l'ide de la transformation, et peut-tre l'accepterait-il dsormais plus facilement. Elle imagina l'expression de son visage quand il la verrait se mtamorphoser sous ses yeux. Aiden aurait peut-tre un peu peur, mais il l'aimait, elle l'avait lu dans ses yeux, et il savait qu'elle ne lui ferait aucun mal, jamais. Ils s'aimaient. Je veux partager ma vie avec quelqu'un que j'aime. Qu'est-ce qui donne aux autres le droit de choisir pour moi ? Et si la meute venait l'apprendre ? Elle et Aiden seraient-ils obligs de s'enfuir ? Quand il dcouvrirait qu'un autre la voulait pour femme, il dciderait certainement de partir avec elle. De toute faon, Aiden ne supportait plus l'autorit de son pre. Ils s'en iraient trs loin. Et ils ne mourraient pas de faim : elle pouvait trs bien chasser pour deux. Elle se mit rire. Son histoire ressemblait ces romans l'eau de rose qu'Esm dvorait l'un aprs l'autre. Aiden avait besoin de ses parents pour payer ses tudes, et elle n'avait pas l'intention de gcher sa vie, mais elle voulait qu'il apprcie la beaut et la puret de ce don qui tait le sien.

Peut-tre mme Aiden serait-il capable un jour de changer son apparence. en croire la lgende, c'tait possible un humain qui survivait aux morsures d'un loup-garou devenait son tour un loup-garou. Oh, Aiden allait adorer a. Il avait tellement envie d'tre spcial. Mais il n'en profiterait pas pour lui imposer sa loi, il n'abuserait pas de son pouvoir pour rpandre le sang. Aiden pourrait enfin devenir son vritable compagnon, et leurs mes seraient alors unies. Elle remonta l'alle qui menait la maison d'Aiden et prit une profonde inspiration tout en adressant mentalement une prire la Lune. La Lune protgeait les amoureux. Elle frappa la porte. C'est ouvert ! Compte jusqu' dix, et entre ! cria Aiden d'une voix trahissant son excitation. Malgr sa curiosit et son impatience, elle compta lentement jusqu' dix puis elle tourna le bouton de la porte. Sans s'attarder au rez-de-chausse, elle monta l'escalier, sachant exactement o le trouver. Arrive devant sa chambre, elle s'immobilisa un instant, puis elle ouvrit la porte. Une centaine de bougies, de toutes les formes, de toutes les tailles, clairaient la chambre d'Aiden. Brillantes comme des toiles, elles faisaient de la pice une sorte de grotte miraculeuse.

O as-tu trouv tout a ? demanda-t-elle, merveille. C'est un secret, rpondit Aiden, couch dans son lit, apparemment nu sous le drap. Involontairement, le dos de Vivian commena se contracter. Quelle jolie faon de m'accueillir ! lui dit-elle. C'est le dcor idal pour la dmonstration que j'ai prvue ce soir. Elle omit d'ajouter qu'elle aurait aim avoir plus de temps pour le prparer au spectacle qui l'attendait. Le sourire d'Aiden s'largit. Tu voulais de la magie ? continua Vivian, sentant que le processus de transformation tait dj entam, comme par une nuit de pleine lune. Tu voulais qu'il t'arrive quelque chose de spcial, mais tu pensais que c'tait impossible ? Ce que je vais te montrer, tu ne l'as encore jamais vu. C'est beau, c'est sauvage, et a dpasse tout ce que tu peux imaginer. Il ferma les yeux et lui tendit ses lvres. Vivian clata de rire. Mais non, idiot. Je vais me mtamorphoser devant toi. Elle se dbarrassa de ses chaussures et de sa robe. Aiden poussa un soupir.

Elle enleva ensuite sa culotte. Une rougeur caractristique apparut sur sa poitrine, et elle se mit transpirer abondamment. Les yeux brillants, le souffle court, il lui tendit les bras. Malgr l'envie qu'avait Vivian de s'abandonner au dsir d'Aiden, son corps avait d'autres projets. Tout l'heure, lui dit-elle. Quand je reprendrai ma forme normale. D'abord, je vais te montrer mon secret. Il voulut parler, mais elle lui fit signe de se taire. Tu te souviens de ton pome ? Eh bien, le voici. Le cur de Vivian s'emballa, et une douleur extatique la plia en deux. a va ? s'inquita Aiden. Le visage cach par ses cheveux, elle lui sourit, dcouvrant des crocs pointus. Tout va bien. Attends, tu vas voir, dit-elle d'une voix rauque. Les paules de Vivian se couvrirent de poils. Puis la transformation s'acclra. Ses bras s'allongrent, ses jambes se raccourcirent, ses articulations se dformrent. Au bout de sa colonne vertbrale, les os de sa queue se couvrirent de chair, puis de fourrure, et elle poussa un cri guttural. Sa mchoire craqua et s'largit, et ses yeux discernrent clairement l'aura de la flamme des bougies. Elle se tourna alors vers Aiden.

Blme, recroquevill, il gmissait faiblement, nu comme un ver. Tout son tre empestait la peur. Vivian eut l'impression que son cur allait s'arrter de battre. Elle voulut inverser le processus, mais son corps ne lui obissait plus. Non ! s'cria-t-elle. Je ne te veux aucun mal ! Mais la main qu'elle tendit vers lui tait une patte de loup. Il se mit hurler. Attends, dit-elle. Je sais, j'ai l'air bizarre comme a, tu vas voir... Seuls des grognements incomprhensibles sortirent de sa bouche, et l'effort la fit baver. Aiden sanglotait. Elle se dtesta aussitt. Comment avait-elle pu croire qu'il en serait autrement ? Au dgot que lui inspirait sa propre personne s'ajouta le mpris qu'elle prouvait devant les larmes d'Aiden, puis la culpabilit. La peur du garon lui brisait le cur, parce qu'elle signifiait qu'il tait incapable de voir la beaut d'une telle mtamorphose. Et elle tait furieuse contre lui, parce que sa raction lui donnait l'impression d'tre sale. Je croyais que tu comprendrais. L'expression du visage d'Aiden tait loquente : tout ce qu'il voyait, c'tait une bte sauvage. Non, pas moi ! Je ne suis pas comme les autres !

Les yeux rivs sur elle, Aiden tendit le bras vers la table de nuit. Regarde-moi, Aiden, je suis belle. Elle remua la queue. Il lui jeta une tasse la tte. Non ! Elle lui faisait horreur. Aiden tait terroris. Elle n'avait plus rien faire dans cette chambre. Il fallait qu'elle parte, et vite. L'issue la plus proche, c'tait la fentre. Elle bondit.

CHAPITRE XIX Vivian se rveilla avec un got de sang dans la bouche. Et une terrible migraine. Elle se trouvait dans sa chambre, c'tait tout ce qu'elle savait. Couche dans son lit, nue, les draps entortills autour des jambes, elle ne se souvenait plus du tout comment elle tait arrive l. Pourquoi avait-elle mal partout ? Qu'avaitelle fait la veille ? Aiden ! L'expression horrifie de son visage lui revint en mmoire, mais que s'tait-il pass ensuite ? Elle avait saut par la fentre un acte vraiment stupide et s'tait mise courir. Il lui semblait galement qu'elle avait vu Rafe quelque part. Ou avait-elle seulement rv de lui ? Il faisait si chaud dans la chambre qu'elle aurait voulu mettre en marche l'air conditionn, mais tous les muscles de son corps lui hurlaient de ne pas bouger. Passant outre, elle tenta de se redresser, et elle eut un haut-le-cur. D'accord, j'ai compris. Avec un peu de chance, elle allait se rendormir et arrter de penser tout a. Mais elle ne se rendormit pas. tendue sur son lit, au bord de la nause, elle vit dfiler dans sa tte la scne de la veille, chez Aiden. Je me suis comporte comme une idiote.

Elle essaya de se remmorer la suite, en vain. Le temps qui s'tait coul aprs qu'elle eut quitt la chambre d'Aiden ne lui avait laiss aucun souvenir, comme si elle avait cess d'exister pendant ces quelques heures. Un morceau de sa vie avait t arrach de sa mmoire. Vivian avait dj entendu parler de ce phnomne : parfois, la transformation se produisait si violemment qu'elle balayait tout ce que la personne avait d'humain, au profit de l'animal. On disait aussi que ces crises taient gnralement provoques par une colre intense ou par une crise de jalousie. Mais ce n'tait qu'une rumeur, que Vivian n'avait jamais vrifie personnellement. L'histoire prcisait galement l'estomac de Vivian se rvulsa qu'il se passait gnralement des choses terribles pendant cette perte de conscience. Rflchis un peu, idiote. Il y avait forcment une part de vrit dans tout a. Elle se sentait sale et compltement dshydrate. Il faut que je prenne une douche. Elle s'imagina en train de flotter dans une baignoire pleine d'eau glace. La vision tait si agrable qu'elle faillit se rendormir. Mais elle mourait de soif. Malgr la migraine qui la taraudait, elle tenta de se redresser. La douleur tait supportable. Si elle russissait se traner jusqu' la salle de bains, elle pourrait enfin se dsaltrer. Cette pers-

pective la fit sourire, et quelque chose de dur se craquela. Portant la main son visage, elle sentit une sorte de crote autour de sa bouche. Elle inspecta le bout de ses doigts : du sang sch. Les battements de son cur s'acclrrent. J'ai d me mordre la lvre. Oui, c'est a. Ou attraper un lapin. Elle essaya de se persuader que ce n'tait pas du sang humain. Ignorant la douleur, elle s'assit, et dcouvrit alors qu'elle tait couverte de longues tranes bruntres. Mme les draps taient tachs. L'odeur tait caractristique : c'tait du sang humain. S'essuyant la bouche avec le drap, elle se mit gmir. Mais qu'est-ce que j'ai fait ? Puis une peur soudaine s'empara d'elle. Non, pas Aiden... Elle se leva pniblement et se dirigea vers la porte de sa chambre. Je ne peux pas aller tlphoner dans cet tat. Il ne faut pas qu'Esm me voie comme a... Saisissant son peignoir, elle fona la salle de bains, arrivant juste temps pour vomir dans le lavabo. La douche ne fut pas le merveilleux bain qu'elle avait espr. Le visage ruisselant de larmes, elle frotta longuement sa peau comme pour faire disparatre le souvenir des traces de sang, et se lava les cheveux deux fois. Je n'ai pas fait de

mal Aiden, c'est impossible. Mais elle n'en tait pas entirement sre. Enveloppe dans une serviette-ponge, elle se dirigea ensuite vers le tlphone install dans le couloir. C'est toi, chrie ? lui cria Esm de sa chambre. Oui, Maman, c'est moi, rpondit-elle d'une voix raille. Tu es malade ? C'est le moins qu'on puisse dire. Oui. Retourne te coucher, dit Esm, terminant sa phrase par un gloussement tout fait saugrenu. Elle n'est pas seule. Pour une fois, Vivian s'en rjouit. Cela signifiait qu'Esm ne viendrait pas lui poser de questions embarrassantes. Vivian dcrocha le combin, puis elle paniqua. Et si c'est son pre qui rpond ? Bonjour, c'est Vivian, je voudrais savoir si Aiden est mort ? Rprimant un rire nerveux, elle composa le numro. Les sonneries se succdrent, et personne ne rpondit. Ils sont chez les flics. Ou l'hpital. Le pre d'Aiden est en train d'identifier le corps. Une voix rsonna enfin dans le combin. All ? C'tait Aiden. Vivian raccrocha immdiatement.

Merci, murmura-t-elle l'intention de la Lune, la desse protectrice. Mais d'o venait ce sang, si ce n'tait pas celui d'Aiden ? Elle trouva un short et un T-shirt propres qu'elle enfila, puis elle ramassa les draps tachs, la serviette et descendit mettre le tout dans la machine laver. Vivian tait en train de se forcer avaler un bol de corn-flakes quand elle entendit mugir une sirne. Elle se prcipita dehors, juste temps pour voir passer une ambulance, suivie de prs par un policier moto. Elle s'lana leur poursuite. Malgr la chaleur touffante et le soleil qui l'aveuglait, elle courut toute vitesse, guide par la sirne de l'ambulance. Lorsqu'elle arriva enfin devant le bar, quelques centaines de mtres plus loin, elle eut l'impression que tous les flics des environs s'taient donn rendez-vous chez Tooley. Deux camions de pompiers taient gars le long du trottoir, et les badauds commenaient se rassembler. bout de souffle, elle faillit trbucher, et s'appuya contre la faade d'une boutique. Elle tituba jusqu'au carrefour, et l'un des camions de pompiers dmarra en ptaradant. Elle sursauta. Le vhicule s'loigna, et elle s'engagea dans une rue transversale. L'essentiel de l'activit semblait concentr dans la cour situe l'arrire.

Comme elle s'approchait du magasin qui se trouvait en face, un policier tendit un ruban de plastique jaune en travers de la porte du bar. C'est moi qui ai fait a ? Tournant le dos la scne, Vivian appuya son front contre la vitrine sale. Elle entendit soudain derrire elle des bruits de bottes et un cliquetis de chanes. Faisant volteface, elle vit les Cinq au grand complet. Les jumeaux et Gregory sautillaient sur place, compltement excits. Salut, Viv'. T'as une sale gueule, lui dit Finn. Elle fit mine de le gifler. Oh, mais c'est qu'elle mordrait ! s'esclaffa Gregory. Willem lui donna un coup de coude. Laisse-la tranquille. Il vaudrait mieux pour toi que Gabriel ne sache pas que tu as un faible pour elle, rpliqua Gregory. Ouais. Sinon, il va te massacrer, renchrit Finn. Willem voulut cracher sur son jumeau, mais Finn se baissa temps. Rafe n'avait encore pas dit un seul mot. Il se contentait de dvisager Vivian, une lueur d'amusement dans les yeux. A ct de lui, Finn se tortillait. Vous savez ce qui s'est pass ? demanda Vivian. Silence. Ulf se dcida enfin lui rpondre.

Ils ont trouv un cadavre dans la cour du bar. (Sa voix manquait d'assurance.) Un type. Vivian se crispa. On n'a pas vu le corps, ajouta Willem, mais il y avait beaucoup de sang. Une vraie mare, prcisa Gregory, ravi. J'ai entendu que les flics parlaient d'une bte froce. Il se mit rire. Au mme moment, l'ambulance dmarra. Lucien Dafoe apparut au coin de la rue. Vivian ne s'tonna pas de le voir arriver : c'tait le meilleur client de Tooley. Il avait l'air enchant par le spectacle. Mme s'il se moquait de ce qui tait arriv, il aurait pourtant d faire semblant d'tre choqu, histoire de sauver les apparences. Vivian se rendit compte que Rafe venait de lui poser une question. Quoi ? Rafe croisa les bras. Je t'ai demand si tu avais vu quelque chose ? Hein ? Hier soir, je t'ai vue, sous le pont. J'ai reconnu ta jolie fourrure. Et tu courais justement vers le bar de Tooley. Le soleil tait brlant, et Vivian avait une terrible migraine. Elle avait l'impression que sa

langue avait doubl de volume, et elle eut beaucoup de mal mettre un son. Ah bon ? dit-elle, s'efforant de prendre un ton indiffrent. Rafe gloussa, mais ses yeux brillaient d'un clat mchant. Tu as quelque chose dire, Viv' ? Qu'estce que tu as fait, hier soir ? Fiche-moi la paix, Rafe. Il ne fallait surtout pas leur montrer qu'elle tait en train de paniquer. Inutile de rester ici. Esm me racontera tous les dtails quand elle rentrera. Elle tourna les talons et s'loigna. Arrte de croire que tu es diffrente de nous, Viv', cria Rafe. On a tous vu ce que tu as fait Astrid. Elle rebroussa chemin. Ce n'est pas moi. Je n'ai pas pu faire une chose pareille. Mais le sang qu'elle avait trouv sous ses ongles lui avait dj signifi le contraire.

CHAPITRE XX Le dimanche matin, quand Vivian se rveilla, les rayons de soleil qui filtraient travers les rideaux de sa chambre lui parurent l'image mme de l'innocence. J'ai rv. Elle prit une profonde inspiration. Aiden l'aimait toujours. Elle n'avait jamais eu le visage couvert de sang. Ds qu'elle entra dans la cuisine, Vivian comprit qu'une fois de plus elle s'tait menti elle-mme. Esm avait de grands cernes sous les yeux, et elle tait encore en chemise de nuit. Tu te sens mieux, chrie ? lui demandat-elle d'une voix absente, le regard vague. Que se passe-t-il ? dit Vivian, redoutant la rponse. Ils ont trouv un cadavre dans la cour du bar, hier matin. Vivian comprit que personne n'avait dit Esm que sa fille s'tait rendue sur les lieux. Et alors ? fit-elle, le cur battant. Esm posa sa tasse sur la table. Le cuisinier qui a trouv le corps m'a dcrit les blessures. moins qu'un animal ne se soit chapp du zoo, il n'y a aucun doute : l'assassin est l'un d'entre nous. Vivian s'effora de prendre un air boulevers.

Qui aurait pu faire une chose pareille ? C'est prcisment ce qu'il faut dcouvrir. S'il y a une srie de crimes comme celui-ci, ce qui s'est pass en Virginie va se reproduire ici. Mais nous sommes dans une ville ! protesta Vivian. Ils croiront qu'il s'agit d'un psychopathe. C'est peut-tre ce que diront la police et la presse, dit Esm. Mais il y aura toujours quelqu'un pour suggrer qu'il s'agit d'un loup-garou. Quelqu'un qui aura envie de jouer au hros... Il n'y aura pas d'autres meurtres. J ' y veillerai. Esm secoua la tte. J'aimerais partager ton optimisme, mais j'en doute. Vivian rprima un sentiment de panique. Que veux-tu dire ? Quand l'un des ntres dpasse les bornes et gote au sang humain, il devient incapable de se matriser. C'est ce qui s'est pass La Nouvelle-Orlans, et c'est pour cette raison que nous sommes partis en Virginie. Et puis a a recommenc, l-bas aussi. Ton pre disait que nous pouvions vivre en paix parmi les humains condition de rester entre nous. Il se trompait. Je me demande si nous pourrons vivre en paix un jour. Les humains prtendent que nous sommes maudits, et ils ont peut-tre raison. Vivian avait la bouche sche.

Mme si la police retrouve l'assassin, elle ne devinera jamais que nous sommes aussi nombreux. Je ne sais pas, Vivian. Nous ne sommes pas invulnrables, tu devrais pourtant le savoir. On sonna la porte. C'est Gabriel, dit Esm en se recoiffant la hte. La voix de Vivian s'trangla dans sa gorge. Qu'est-ce qu'il vient faire ici ? Ne t'inquite pas. Il veut simplement que je lui raconte ce que j'ai appris, hier, chez Tooley. Pourquoi ne pas lui avoir dit par tlphone ? Comment allait-elle pouvoir affronter Gabriel, lui qui semblait toujours lire dans ses penses ? Fais-le entrer pendant que je me prpare, lui ordonna Esm. Quand Vivian ouvrit la porte, elle fut soula ge de constater que Rudy tait en train de se garer dans l'alle. Gabriel se tourna vers lui pour le saluer, et Rudy lui tapa dans le dos, en lui faisant signe d'entrer. Vivian s'apprtait monter dans sa chambre, quand Gabriel la rappela. Toi aussi, tu es concerne par cette affaire. Que voulait-il dire par l ? tait-il au courant de quelque chose ? Esm rapparut, vtue d'une robe trs courte. Ils s'installrent dans le salon, et Esm leur dcrivit l'tat du cadavre, n'omettant aucun dtail.

Vivian tait force d'couter. Je n'ai pas pu commettre ce crime, c'est impossible. Puis elle se souvint des taches de sang sur ses draps. Les gens pensent qu'il a t tu par un chien enrag, dit Esm. Bien qu'elle n'ait pas eu l'intention d'intervenir, Vivian prit soudain la parole. C'est peut-tre ce que croit la police. Gregory lui avait bien dit que les flics parlaient d'un animal sauvage. Les enquteurs vont avoir pas mal de difficults analyser les traces de salive ou de sang trouves sur le cadavre, dclara Rudy. Et la taille des morsures va galement leur poser un problme. C'est mauvais signe ? demanda Vivian. a dpend. Il faudrait savoir si nous avons affaire un cas isol, rpondit Gabriel. (Son regard perant se posa sur Vivian.) La nuit o tu as vu Astrid et les autres courir prs de la rivire, ont-ils tu quelqu'un ? Non. Jusqu' maintenant, aucun crime de ce genre n'a t commis dans les environs, poursuivit Gabriel. Nous avons donc une chance de nous en tirer. Si la police ne parvient pas identifier l'assassin, il est possible que l'affaire soit classe, mais en attendant, je vais interdire les sorties nocturnes. La police va orienter ses recherches vers tout ce qui ressemble un gros animal fourrure.

Esm eut l'air de vouloir protester, mais elle y renona. Et si a se reproduit ? fit Rudy. Gabriel secoua la tte. C'est nous d'empcher un second meurtre. Il faudrait d'abord savoir quelles sont les personnes surveiller, dit Rudy. J'ai ma petite ide l-dessus, rpliqua Gabriel. Astrid ? suggra Esm. Gabriel haussa les paules. Elle a un alibi, mais Rafe ne m'inspire pas vraiment confiance. Esm se mit rire. Dcidment, elle les prend au berceau. Que pensez-vous du pre de Rafe ? suggra Rudy. Lucien passe ses journes chez Tooley. Et quand il a bu, il cherche la bagarre. Vivian se souvint de Lucien Dafoe en train de regarder les flics en souriant. Non, rtorqua Gabriel. S'il y avait eu une bagarre, quelqu'un aurait entendu du bruit. Le type qui a t tu n'a mme pas eu le temps de crier. Vivian essaya d'imaginer la scne. tait-elle capable de tuer froidement un inconnu ? Si nous tions en train de mourir de faim, je pourrais comprendre un tel crime, poursuivit Gabriel, les yeux tincelants de colre. Mais c'est

par plaisir qu'on a tu cet homme. Ds que j'aurai trouv le coupable, je lui ferai payer son geste. Gabriel se leva et se mit arpenter le salon grands pas. Je comprends qu'on puisse prouver le dsir de tuer, dit-il d'un air froce. Mais nous devons nous contrler. Les grands espaces sauvages n'existent plus. Nous ne pouvons plus nous cacher dans les montagnes et dans les forts, et nos anciens royaumes au cur de l'Europe ont disparu depuis des sicles. L'homo sapiens a envahi la plante, les humains sont plus nombreux que nous, et l'homo lupus doit vivre parmi eux. Mme si nous en mourons d'envie, nous ne pouvons plus les tuer sans mettre notre propre race en danger. (Il marqua une pause.) Je pense parfois que ce monde n'est plus le ntre. Il regrette les temps anciens. Vivian le regardait, fascine. Elle se demanda si la colre qu'il prouvait l'gard du tueur n'tait pas due au fait qu'il ne pouvait pas se permettre un tel luxe. Comme Gabriel, elle regrettait l'poque o leurs instincts pouvaient s'exprimer librement. Elle frissonna. Je ne voulais pas te faire peur, dit Gabriel. Son regard s'tait radouci. Qu'est-ce qui te fait croire que j'ai peur ? rpliqua-t-elle.

Je le sens. (Il lui caressa la joue.) Je suis dsol que tu aies perdu ta maison en Virginie. Je t'en trouverai une autre, je te le promets. Tu y seras en scurit. Elle faillit clater de rire.

CHAPITRE XXI

Couche sur le divan, Vivian scha ses larmes. Depuis trois jours, elle coutait de la musique dans le salon, et passait ses nuits enferme dans sa chambre, se bourrer de chocolat. Une seule pense hantait son esprit. Comment peut-il ne pas m'aimer ? Elle serra le pentacle qu'elle portait toujours autour du cou. Personne ne l'avait jamais rejete ainsi. Mme Gabriel la dsirait. Et tout ce qu'elle voulait, c'tait ce garon ple qui ne voulait pas d'elle. Elle avait commis une terrible erreur. Pourquoi avait-elle cru ncessaire de lui dvoiler sa vritable nature ? Et s'il tait arriv un malheur cause d'elle ? Qu'avait-elle fait aprs avoir quitt la maison d'Aiden ? Que se passe-t-il ? dit Esm en rentrant, donne de constater que Vivian n'avait pas boug depuis qu'elle tait partie travailler. Ce garon t'a laisse tomber, c'est a ? Vivian baissa la tte. Elle ne pouvait pas nier, mais elle n'avait pas envie d'en parler. Il tait hors de question de raconter Esm ce qui s'tait rellement pass. Quel culot ! s'cria Esm. (Elle parut pourtant soulage.) Ce garon est idiot. Ah, les hommes ! Peu importe l'espce, ce sont tous des

imbciles. Au fait, personne n'a tlphon ? ajouta-t-elle. Vivian secoua la tte. Oh, chrie, je sais que tu es malheureuse, mais a ne pouvait pas durer, tu le sais. Tu mrites mieux, beaucoup mieux. Avec quelqu'un comme Gabriel, par exemple, tu serais enfin toi-mme. Il faut maintenant que tu redescendes sur terre, ma fille. Vivian n'avait pas assez d'nergie pour discuter. Elle avait sincrement cru pouvoir tre naturelle avec Aiden, mais elle n'avait russi qu' le terroriser. Je vais prparer le dner, dit Esm. Je parie que tu n'as rien mang. Qu'est-ce que tu dirais d'une petite bire ? Et elle disparut dans la cuisine. Il n'tait pas dans les habitudes d'Esm de lui proposer une bire. Sa mre tait en train d'essayer de l'acheter. La bire lui rappela le bar de Tooley. Pendant tout le week-end, le journal tlvis avait voqu le meurtre. Aiden pensait certainement que Vivian tait responsable de la mort de ce type. Et s'il en parlait quelqu'un ? Il fallait absolument qu'elle le convainque qu'elle n'avait rien voir avec cette histoire, mais elle ne cessait de reporter le coup de tlphone. Au milieu du dner, on sonna la porte d'entre. Vivian prit une profonde inspiration, mais

avant qu'elle n'ait le temps de se lever, Esm bondit pour aller ouvrir. Les mains crispes sur ses couverts, Vivian attendit, incapable de manger. Quand Esm revint dans la cuisine, suivie de Tomas, l'inconnu qu'elle avait rencontr pendant l'preuve, elle eut un choc. Je sors, chrie, dit Esm. a ne t'ennuie pas, au moins ? Pas du tout, rpliqua tristement Vivian. Peu aprs le dpart d'Esm, elle alla se coucher. Le sommeil tait devenu son unique refuge. Le lendemain soir, elle n'y tint plus. Elle attendit qu'Esm parte travailler, puis elle se dcida enfin composer le numro d'Aiden, en esprant qu'il n'tait pas dj au magasin de vido. Il dcrocha. Aiden ? Il raccrocha immdiatement. L'estomac nou, elle attendit, dans l'espoir qu'il la rappelle. Mais le tlphone resta muet. Au bout d'un moment, elle le rappela. Il dcrocha de nouveau. Aiden, je t'en prie... Il raccrocha. Les yeux brouills de larmes, elle composa une troisime fois son numro. Un message enregistr lui rpondit. Furieuse, elle reposa le combin. Saisissant un bibelot pos ct de l'appareil,

elle le fracassa contre le mur. De grosses larmes roulaient sur ses joues. Soudain, ses yeux se posrent sur un morceau de papier le numro de Bingo. Vivian s'essuya les yeux. Je vais appeler Bingo. Elle et Aiden sont de bons amis. Je lui raconterai que nous nous sommes disputs et qu 'il refuse de me parler, et je lui demanderai de plaider en ma faveur. Bingo ? Salut, c'est Vivian. Tu as du culot de me tlphoner. La voix de Bingo tait tendue. Quoi ? Tu sais trs bien de quoi je parle, rpliqua Bingo. Vivian protesta. Je ne comprends pas... Aprs ce que tu as fait Aiden. Il lui a tout racont. Comment a-t-il pu faire une chose pareille ? Pourtant, Bingo ne semblait pas particulirement effraye. Nous nous sommes disputs, expliqua Vivian, essayant de s'en tenir au scnario qu'elle avait invent. Mais l'agressivit de Bingo l'avait dstabilise. Une dispute ! Dis plutt que tu lui as encore fait une de tes scnes de jalousie. Il m'a tout racont. Il avait mme peur de regarder une autre fille ! D'ailleurs, j'ai t trs tonne, je te

croyais plus intelligente que a. a prouve que je ne sais pas juger les gens. Une scne de jalousie ? rpta Vivian. Quels mensonges Aiden avait-il invents ? Ne fais pas l'innocente, dit Bingo. Je connais Aiden depuis des annes, et je l'aime beaucoup. En gnral, il se confie toujours moi. Quand je pense que je n'tais pas au courant ! Bon sang, Vivian, il parat que tu lui as mme dit que j'essayais de te le piquer ! Aprs tout ce que j'ai fait pour que nous soyons amies... Bingo semblait sincrement peine, et Vivian comprit qu'il tait inutile de tenter de la dissuader. Je l'aime, Bingo, la coupa-t-elle. Je lui ai fait peur, et c'est pour cette raison qu'il t'a racont tout a. Mais je ne voulais pas lui faire de mal. Si je pouvais tout effacer, je le ferais sans hsiter, crois-moi. Je veux seulement lui dire que je suis dsole, et que je regrette ce qui s'est pass. Je t'en prie, aide-moi. Bingo prit une profonde inspiration. Il a parfaitement compris pourquoi tu as jet une chaise dans la fentre de sa chambre quand il t'a dit qu'il voulait rompre. Tu es jalouse et mchante, tu es folle, et il ne veut plus jamais te revoir. Si tu veux vraiment faire quelque chose pour Aiden, je te conseille d'envoyer ses parents l'argent ncessaire pour rparer cette fentre et de disparatre de sa vie. Et elle raccrocha.

Lentement, Vivian reposa le combin. Voil ce qu 'il raconte ses amis : je suis une folle qu 'il faut viter tout prix. C'est tout ce qu 'il a trouv pour se protger, et protger ses amis par la mme occasion. Vivian se prcipita dans sa chambre et se jeta sur son lit. Elle n'aurait jamais pens qu'Aiden puisse tre aussi cruel. Comme il ne voulait plus d'elle, il faisait en sorte que tout le monde s'carte d'elle. Mais il ne l'avait pas trahie. Parce qu'il l'aimait encore un peu, ou parce qu'il craignait qu'on ne le croie pas ? S'il y avait un autre meurtre, braverait-il l'incrdulit de ses amis ? Il fallait qu'elle sache quelles taient ses intentions. Et il fallait qu'elle le revoie, parce qu'elle mourait d'envie de sentir ses bras autour d'elle. La voiture d'Aiden tait gare au fond du parking du centre commercial, prs des arbres qui sparaient les boutiques du cinma. Elle pouvait donc s'asseoir sous les arbres et surveiller la Coccinelle sans se faire remarquer. S'il le fallait, elle tait prte l'attendre pendant des heures... A dix heures, la plupart des boutiques baissrent leur rideau. Les employs quittrent le centre commercial peu aprs les derniers clients, et le parking se vida. dix heures et demie, de nombreux lampadaires s'teignirent, et l'endroit o tait assise Vivian fut plong dans l'obscurit.

A onze heures, le magasin de location de vido s'teignit son tour, et quinze minutes plus tard, elle entendit des pas qui venaient dans sa direction. Seules ses narines frmirent quand elle perut l'odeur d'Aiden. Il s'approcha de sa voiture, les cls la main. Elle bondit. Glissant un bras autour de la taille d'Aiden, elle plaqua l'autre main sur sa bouche, puis elle le fora reculer sous les arbres. Le maintenant serr contre elle, elle lui chuchota quelques mots l'oreille : Je cours plus vite que toi, souviens-toi. Il tremblait. Elle n'avait pas envie de le menacer, mais elle n'avait pas le choix. Il faut qu'on parle, lui dit-elle. Prometsmoi de ne pas t'enfuir et de ne pas crier. Aiden hocha la tte. Vivian lui lcha gentiment l'oreille, pour qu'il comprenne qu'elle n'avait pas l'intention de l'agresser, et elle le relcha. Il se tourna vers elle et recula de quelques pas. Qu'est-ce que tu veux ? demanda-t-il d'une voix chevrotante, le visage ple. Je veux que tu comprennes quelque chose. Je n'avais pas l'intention de te faire peur, je voulais simplement partager mon secret avec toi, et te donner un peu de cette magie dont tu rvais. Je ne vois pas ce qu'il y a de si terrible ldedans.

Incrdule, Vivian sentit que ses yeux s'emplissaient de larmes. Bon sang, mais qui es-tu, Vivian ? Je suis un loup-garou. Un lycanthrope. Je peux me mtamorphoser en loup, voil tout. Et quand tu as trac ce pentacle dans ma main, tu as fait de moi ta victime. Mais non, idiot, c'tait une plaisanterie. Il fit un pas en arrire. coute, je ne le dirai personne, je te le jure. Laisse-moi partir. Tu n'as mme pas envie de savoir la suite ? s'tonna-t-elle. Je croyais pourtant que tu adorais tout ce qui tait occulte. Tu voulais qu'il t'arrive des choses tranges, tu te souviens ? J'ai sincrement cru que tu serais ravi d'apprendre la vrit. Je ne veux pas en savoir davantage, Vivian. S'il te plat. Restons-en l, d'accord ? Aiden, je croyais que tu m'aimais. Comment peux-tu te dbarrasser de moi de cette faon ? J'ai envie d'tre avec toi, j'ai envie que tu m'aimes. Il eut la dcence de baisser les yeux. Tout est diffrent, prsent, dit-il, un peu honteux. Comment... Chaque fois que je te toucherai, je... je saurai que... Tu sauras quoi ? Que j'ai le don de pouvoir me transformer en une crature merveilleuse ? Que je suis une Fille de la Lune ?

Mais le visage d'Aiden n'exprimait qu'un immense dgot. Vivian, c'est toi qui as tu cet homme, l'autre nuit ? Tu crois que je vais me transformer en loup et que je vais te tuer, c'est a ? Il ne rpondit pas. Elle s'approcha de lui. Aiden, fit-elle d'une voix plus douce, j'ai toujours fait preuve d'amour avec toi, non ? Il se raidit, mais il ne recula pas. Pleine d'espoir, elle posa la main sur son paule, et il releva la tte. Tu m'as dit que tu n'aimais pas les filles soumises... Non ! (Il la repoussa.) Je ne peux pas. Je suis dsol. Et il semblait vraiment sincre. Tu n'as pas confiance en moi. Tu crois peut-tre que je ne peux pas me contrler ? Tu crois que mes crocs vont pousser pendant que je serai dans tes bras ? Je voudrais te faire confiance, Vivian, expliqua-t-il d'une voix attriste, mais chaque fois que je pense toi, je vois ce loup ! Je crois que je ne pourrai plus jamais t'embrasser. Les mots d'Aiden taient autant de pierres jetes contre elle.

Tu es un trouillard, affirma-t-elle. J'ai cru que tu tais diffrent, que tu avais l'esprit ouvert, mais tu es exactement comme tes parents. Ds que quelque chose sort de l'ordinaire, tu pars en courant. Tu as racont n'importe quoi tes amis, et ils me dtestent. Le monstre, c'est toi, pas moi. Tout ce que je voulais, c'est t'aimer. Arrachant la chane qu'elle portait autour du cou, elle lui jeta son cadeau au visage. La victime, c'est moi ! Va-t'en ! s'criat-elle. Surpris, il la regarda. Va-t'en ! rpta-t-elle. Elle avait appris se mfier de ses propres colres. Je suis dsol que notre histoire finisse comme a, dit-il en se dirigeant lentement vers sa voiture. Sincrement. Elle attendit qu'il ait referm sa portire. Tu n'as pas fini d'entendre parler de moi, mon garon...

AOT
LA LUNE DES SATYRES

CHAPITRE XXII

Tel un alligator immobile dans un marcage, Vivian tait allonge sur un tronc d'arbre, dans le petit bois derrire chez elle. La moiteur du soir renforait l'illusion, et l'corce qu'elle sentait contre son dos faisait presque partie de son propre corps. Seuls les grillons troublaient le silence, et elle envia la srnit de leur chant monotone. Un bruissement tout proche lui indiqua soudain que quelqu'un approchait, et elle souleva lgrement ses paupires. Elle perut la senteur sale d'un jeune mle, laquelle se mlaient un parfum de talc et une odeur de chewing-gum la menthe. C'tait Willem. Il s'arrta devant elle, comme s'il hsitait la dranger. Roulant sur elle-mme, elle l'attrapa par les jambes, et il tomba la renverse. Elle lui mordit le mollet, et il poussa un petit cri, puis elle se jeta sur lui et plaqua ses bras contre le sol, prte lui envoyer son genou entre les jambes. Vivie ! protesta-t-il. Lche-moi, Vivie ! Peut-tre parce qu'il l'avait appele par le surnom qu'on lui donnait quand elle tait enfant, ou peut-tre cause de ses grands yeux tonns, la colre de Vivian disparut, et elle le libra. Bon sang, Vivie, j'ai cru que tu allais me

tuer. Qu'est-ce que tu es venu faire ici ? lui demanda-t-elle. Willem s'essuya le nez d'un revers de main. Il avait toujours le mme sourire trs doux. Je suis pass chez Tooley, et ta mre m'a dit qu'au lieu de perdre mon temps dans les bars, je ferais mieux de venir te tenir compagnie. Elle m'a dit que tu n'tais pas sortie depuis des semaines. Il inclina la tte sur le ct et frona les sourcils. Tu veux que je lui flanque une racle ? Comment ose-t-elle ? Qu 'est-ce qui lui donne le droit de s'immiscer dans ma vie prive ? Je te remercie, mais je peux rgler mes comptes toute seule, dit-elle froidement. Willem sourit. Bien sr, que je suis bte... Comment se fait-il que tu ne sois pas avec les autres ? interrogea-t-elle. Willem haussa les paules, puis il donna un grand coup de botte contre le tronc. Oh, Finn se prend pour un grand cad, tout a parce que Rafe n'est pas l pour le calmer. Rafe est insupportable, mais il ne se croit pas oblig de nous forcer faire n'importe quoi, histoire de prouver qu'il est le plus fort. Greg et Finn passent leur temps se disputer, et tu

connais Ulfce petit crtin fait tout ce qu'on lui dit. Et puis Finn ne couche pas avec sa mre. Rafe est toujours avec Astrid ? Ouais. Il vit chez elle. Il parat qu'il l'aide rcuprer . D'aprs lui, elle est gniale. Je ne pige pas. (Willem secoua la tte.) Remarque, il n'a pas tort de rester chez elle. Son pre est plus bizarre que jamais. Ils restrent silencieux un moment. On s'amusait bien, avant, pas vrai ? dit enfin Willem. part moi, personne ne s'intresse jamais ce que je fais. Les vieux, ils ne font que parler. Et ce Gabriel, c'est qui, au juste ? Il va nous obliger faire n'importe quoi, comme Finn, juste pour montrer qu'il est le patron ? Je vais te dire un truc, Vivie : tu es la seule en qui j'ai confiance. Tu es super, et tu ne t'es jamais laiss influencer par personne. Willem se tut. Moi, super ? Tu parles... Tu sais qui a commis ce meurtre, Viv' ? lui demanda soudain Willem. Le cur de Vivian se serra. Personne ne le sait, poursuivit-il. a m'pate, a. L'un de nous tue quelqu'un, et personne ne sait qui est l'assassin. Avant, quand on tuait, on tait tous ensemble. Willem soupira.

Vivian lui donna gentiment un coup de coude dans les ctes. Tire-toi. Va dire Finn d'aller se faire voir. Dfends-toi, crtin. Il lui sourit. Ouais. Commence tout de suite, dit-elle. J'ai besoin d'tre seule. D'accord, d'accord. (Willem se leva.) Et toi aussi, dfends-toi. Pas de problme. Vivian marchait le long de Lincoln Avenue en direction du parc. Comme Willem le lui avait conseill, elle allait arrter de s'apitoyer sur ellemme, et elle allait se dfendre. Ce soir-l, il y avait un concert gratuit dans le parc. L'Amibe y serait sans doute, et Aiden aussi. Il tait temps qu'il se rende compte qu'il avait fait une erreur grossire en repoussant une belle fille comme elle. Un panneau accroch un poteau tlphonique attira son attention : c'tait le troisime qu'elle voyait. Cette fois, elle prit le temps de le lire. C'tait un avertissement de la police : le public tait pri de ne pas s'approcher des gros chiens en libert. Elle se sentit soudain beaucoup mieux. Soudain, elle entendit derrire elle le grondement d'une moto. sa grande surprise, l'engin

ralentit en arrivant sa hauteur, et elle reconnut la Harley Davidson de Gabriel. Il lui sourit et coupa le moteur. Visiblement admiratif, il la regarda de la tte aux pieds. Tu te promnes toute seule ? J'ai du mal le croire. Eh bien, ne le crois pas, rpliqua-t-elle. Pourquoi fallait-il qu'il vienne gcher sa bonne humeur ? Il parat que ton petit copain t'a laisse tomber. Tout le monde est au courant, ce que je vois... J'avoue, poursuivit-il, que j'aimerais beaucoup savoir pourquoi. a n'a rien voir avec toi, je te rassure, dit-elle. Elle se remit marcher. O voulait-il en venir ? Poussant sa moto, Gabriel la suivit. C'est vrai, il suffit de te regarder. Il a d perdre la raison. Comment un gars comme lui peut-il esprer trouver une autre fille comme toi ? Vivian pressa le pas. Gabriel l'imita. Tu t'es srement donn beaucoup de mal pour dcourager ses ardeurs.

Furieuse, Vivian se tourna vers lui. Fiche-moi la paix ! Les yeux de Gabriel taient moqueurs. Tu lui as peut-tre dit quelque chose qui ne lui a pas plu ? Vivian ne savait pas si elle devait hurler, ou le gifler. Il n'tait pas question qu'elle lui dise la vrit. S'il apprenait qu'elle avait trahi les siens en dvoilant sa vritable nature Aiden, il la souponnerait aussitt d'tre capable de commettre d'autres mfaits. Vivian. (Son air moqueur avait disparu.) Si tu dcides un jour de me parler, tu verras que je sais couter. (La voix grave de Gabriel tait rassurante.) Si tu as l'impression que tout s'embrouille, sache galement que je suis trs fort pour dfaire les nuds... Et si tu devais te retrouver dans une situation... (Il rflchit un instant, comme pour choisir soigneusement ses mots.)... dlicate, souviens-toi que mes muscles sont ta disposition. Je ne te poserai aucune question. D'accord ? Vivian n'avait jamais pens que Gabriel puisse faire preuve de gentillesse, et elle eut soudain envie de se jeter dans ses bras pour tout lui raconter. Mais elle se ravisa. Il croyait qu'elle avait un chagrin d'amour, et peut-tre tait-il seulement en train d'essayer de profiter de sa faiblesse. Merci pour ta sollicitude, lui dit-elle, d'un ton qu'elle aurait souhait plus aimable.

Je te dpose au concert ? Elle rflchit quelques secondes. D'accord, fit-elle, comme pour s'excuser. En s'installant derrire lui, elle vit qu'un sac de couchage tait attach sur le porte-bagages. Tu vas quelque part ? Je reviens de Pennsylvanie. L'une de nos meutes est installe l-bas, et je voulais savoir s'ils avaient eu des problmes rcemment avec un ventuel rengat ayant got au sang humain, et qui serait ensuite venu dans le coin. C'est le cas ? Elle ne s'attendait pas qu'il rponde par l'affirmative. Non. Demain, je vais Charleston, et je verrai bien ce qu'ils me diront. (Il dmarra la moto.) S'ils n'avaient pas nettoy fond l'endroit o on a retrouv le cadavre, j'aurais peuttre pu reprer une odeur, lui cria-t-il. Vivian remercia mentalement Tooley. Et si Gabriel avait trouv derrire le bar l'odeur de quelqu'un d'autre ? La vie de Vivian aurait t tout aussi pitoyable, mais nettement moins complique. Mais en supposant qu'il ait trouv la sienne... Vivian regarda les puissantes paules de Gabriel et frissonna. Gabriel acclra, et Vivian passa les bras autour de sa taille. Elle ne savait pas comment se comporter avec lui. Une pense lui traversa l'esprit : si elle devenait sa femme, la protgerait-il ?

Et s'il apprenait qu'elle tait responsable du meurtre, est-ce qu'il la tuerait ? Je suis en train de devenir folle. Une fois devant le parc, Gabriel monta sur le trottoir, et elle s'agrippa lui. Puis ils s'engagrent dans une alle goudronne, malgr les protestations d'un jardinier, et il l'emmena jusque dans le public. La foule s'carta devant la moto : certains se mirent applaudir, d'autres feignirent de ne pas les voir. Mais Vivian ne s'intressait qu' une seule personne. Elle fouilla le public du regard. Prs de la scne, elle repra Quincey et Bingo, qui s'taient retourns, comme tout le monde, pour voir d'o provenait le bruit. Quincey agita le bras dans sa direction, mais un coup de coude de Bingo le rappela l'ordre. Soudain, elle aperut Aiden, bouche be. Il avait les yeux rivs sur elle. Elle dtourna aussitt le regard et descendit de la moto. Et maintenant, qu'est-ce que je fais ? Sans rflchir, elle se hissa sur la pointe des pieds et pressa sa bouche contre celle de Gabriel. Non, pas a, je suis folle ! Ce baiser avait pour but de rendre Aiden jaloux, mais elle sentit soudain les bras de Gabriel qui l'attiraient contre lui. Il l'embrassa longuement, tandis qu'elle s'accrochait lui pour ne pas tomber. Puis il la lcha, et elle recula en titubant. N'essaie pas de te servir de moi, grondat-il.

carlate, le souffle court, elle le regarda s'loigner. Qu'il aille au diable ! Dcidment, cet homme ne se laissait manipuler par personne. Je le savais, se dit-elle en se frayant un passage dans la foule. Mais alors, pourquoi me suisje jete son cou ? Le fait de voir Aiden avait d lui ramollir le cerveau. Elle n'eut aucun mal persuader un jeune homme de se pousser un peu, et elle s'assit quelques mtres de l'Amibe. Aiden lui jetait des coups d'il nerveux. Parfait. Il sait que je suis ici. Aiden se leva, et le cur de Vivian fit un bond. Il allait venir la rejoindre. Mais Kelly apparut soudain. Elle courut se jeter dans les bras d'Aiden, qui se mit rire, tandis qu'elle l'embrassait dans le cou. Vivian crut qu'elle allait s'trangler de fureur.

CHAPITRE XXIII Vivian attendit qu'il fasse nuit pour partir. Les yeux pleins de larmes, elle assista deux concerts, mais elle n'coutait mme pas la musique. chacun des clats de rire provenant de l'Amibe, elle se raidissait, en proie une rage grandissante. a va ? lui demanda son voisin, visiblement prt la rconforter. Oui, rpondit-elle d'une voix peine audible. La nuit tomba enfin, et les projecteurs s'allumrent, aveuglant tous ceux qui se trouvaient proximit. Lorsque le public se leva pour applaudir la fin du concert, Vivian s'clipsa discrtement. Se faufilant parmi les spectateurs, elle se dirigea vers le fond du parc. Arrive au bord de la rivire, elle entreprit de rentrer chez elle pied. De retour dans son territoire, elle se laissa tomber dans l'herbe, dvaste par le chagrin, et se mit sangloter. Je suis belle ! hurla-t-elle. Pourquoi ne voit-il pas que je suis belle ? Elle n'entendit pas que quelqu'un approchait. Tu ne pourrais pas faire un peu moins de bruit? Elle se figea. Rafe se pencha vers elle.

a ne va pas ? Fous le camp ! Tu devrais lui rgler son compte, Viv'. C'est tout ce qu'il mrite. Tu en es capable, pas vrai ? Bondissant sur Rafe, elle voulut lui griffer le visage, mais il esquiva l'attaque en riant. Garde plutt a pour ton ami. Puis il disparut. Vivian eut honte d'avoir perdu le contrle d'elle-mme devant Rafe, et elle se fora se calmer. Au bout d'un moment, ses sanglots s'apaisrent, et elle s'accroupit, les bras passs autour des genoux. Peu peu, elle se laissa glisser sur le sol, telle une poupe de chiffon. L'herbe se mit bruisser, et Vivian reconnut l'odeur de Rafe. Elle sentit qu'il se tenait ct d'elle, mais elle l'ignora. Du bout du pied, il la poussa doucement, puis il glissa quelque chose dans le creux de son bras. Ouvrant les yeux, elle fit mine de vouloir le mordre. a ne rsout rien, lui dit-il. (Elle fut frappe par la piti inhabituelle qui brillait dans ses yeux.) Mais tu ne sentiras plus rien pendant un moment. Puis il repartit. Il lui avait donn une bouteille. Sans prendre la peine de lire l'tiquette, elle dvissa le bouchon et porta le goulot sa bouche. Elle recracha aussitt la premire gorge. La seconde lui brla les

entrailles, et la troisime commena produire un certain engourdissement. Elle se demanda si le contenu de la bouteille allait noyer son chagrin, ou la tuer dfinitivement. Si on me trouve morte demain matin, ce sera bien fait pour Aiden. Il saura que c'est de sa faute. Elle avala une autre gorge d'alcool. D'ailleurs, tout est de sa faute. Puis encore une autre. Tout allait bien avant l'autre soir. Et une autre. Je n'avais jamais perdu conscience, je ne m'tais jamais rveille couverte de sang. Tout est de sa faute. J'ai peut-tre commis un meurtre, et... c'est... de... sa... faute. Plus elle buvait, plus elle trouvait des raisons de le har. Et voil qu'il sort avec cette garce, prsent. Elle fulminait. Depuis le dbut, Kelly attendait cette occasion. Quand elle a appris que nous tions spars, combien de temps lui a-t-il fallu pour se pointer chez Aiden ? Pas longtemps, j'en suis certaine. Si cette garce l'avait laiss tranquille, il serait revenu vers moi. L'alcool ne lui brlait plus l'estomac, au contraire : elle avait chaud, elle se sentait mieux. Ce qui la brlait, c'tait de penser Kelly et Aiden. J'aimerais lui enfoncer mes dents dans la gorge. Mais le souvenir du ruban en plastique jaune de la police lui revenant brutalement

l'esprit, elle secoua violemment la tte, et fut aussitt prise d'une lgre nause. Non, il ne faut pas. Soudain, elle eut une ide qui la fit sourire. Mais je pourrais lui flanquer une bonne trouille. Et o pourrais-je accomplir une tche aussi dlectable ? s'cria-t-elle. Elle sentait confusment qu'elle avait un peu de mal parler, et elle se mit rire. O, o... (Son hilarit redoubla.) Je connais ton adresse, Kelly. Vivian russit se lever et fit quelques pas en titubant. Se souvenant tout coup de la bouteille, elle faillit tomber en se penchant pour la ramasser. Il lui fallut une vingtaine de minutes pour se rendre chez Kelly, marchant d'un pas de plus en plus assur dans les rues dsertes. Arrive devant la maison, elle vrifia que personne ne l'avait vue, puis elle se faufila travers la haie qui bordait le jardin. Une voiture tait gare dans l'alle, et toutes les fentres taient teintes, mais une lampe brillait au-dessus de la porte d'entre. Les douze coups de minuit avaient sonn depuis longtemps : taitil possible que Kelly ne soit pas encore rentre ? Vivian ouvrit la bouteille et but une autre gorge d'alcool, puis elle sauta par-dessus une barrire blanche, atterrissant tant bien que mal dans la cour situe l'arrire de la maison.

Elle colla son nez contre trois vitres avant de trouver ce qu'elle cherchait une petite chambre, dont les murs taient tapisss de posters de groupes de rock. Le lit tait vide. Imaginant que Kelly devait tre chez Aiden, Vivian se mit grogner. Je vais attendre que tu rentres, ma fille. Elle tenta d'ouvrir la fentre de l'extrieur et, son grand tonnement, le battant cda. Vivian s'introduisit silencieusement dans la pice obscure, tira les rideaux, puis elle s'assura que la porte tait ferme. Elle alluma ensuite la lampe de chevet. Clignant des yeux, il lui fallut quelques secondes pour s'habituer la lumire. La chambre tait celle d'une petite fille qui avait mal tourn. Sous les posters, les murs taient tapisss de papier peint rose, orn de petites fleurs. Sous la coiffeuse, il y avait un tapis rose tach d'encre, et une mre aimante avait repass les draps roses du lit, que sa fille avait cru bon de recouvrir d'un dredon noir. Un vieux tigre en peluche tait pos sur l'oreiller. Mais qu 'est-ce que je fais ici ? Soudain, elle eut envie de rentrer chez elle. Attendre Kelly tait une ide la fois stupide et inutile. Il faut que je sorte de cette chambre. Tiens, prends a, Kelly. Vivian posa la bouteille sur la coiffeuse, au milieu des produits de maquillage et des cassettes. La bouteille faillit se renverser, et elle la rattrapa de justesse. ce mo-

ment-l, elle aperut une chane en argent. Au bout de la chane, une petite croix cinq branches. Elle prit le pentacle, et ses ongles se transformrent instantanment en griffes. Il te l'a donn ? Elle manqua s'trangler de fureur. taitce le bijou qu'elle avait jet au visage d'Aiden ? Il l'avait offert Kelly ? En larmes, Vivian tordit le pendentif. Elle teignit la lampe. Je hais le rose, murmura-t-elle en dchirant l'un des rideaux avec ses griffes. Puis elle s'attaqua l'autre, et le rduisit en lambeaux. Elle s'approcha ensuite de l'armoire. Les vtements de Kelly taient suspendus des cintres au milieu, les tenues noires que Kelly prfrait, et de chaque ct, celles que sa mre lui avait probablement achetes, et qu'elle ne portait sans doute que pour les repas de famille. Vivian dchira tous les vtements noirs qu'elle put trouver. Elle se tourna vers le lit. Un premier coup de griffe fit voler les plumes de l'dredon, et elle s'acharna jusqu' ce que le lit ne soit plus qu'un tas de chiffons noirs et roses. Satisfaite, elle s'installa au milieu de ce nid improvis et son museau s'allongea. Salut, Petit Chaperon rouge. A moiti mtamorphose, mi-fille mi-louve, elle imagina la tte de Kelly quand elle la trouverait dans son lit. Vivian aurait le temps de filer

avant que les parents de Kelly ne soient alerts par les hurlements de leur fille c'tait du moins ce que lui conseillait l'alcool. Mais au fur et mesure que les minutes s'coulaient, le plaisir diminuait, et elle reprit sa forme humaine. Et si Kelly ne rentrait pas ? Vivian saisit la bouteille et se remit boire, la gorge compltement anesthsie. Sa vision tait floue et son cur battait la chamade. Elle tendit l'oreille, mais elle n'entendit que les bruits habituels d'une maison endormie. D'un pas hsitant, elle commena arpenter la pice. De temps en temps, elle prenait une cassette et en sortait la bande magntique, qu'elle droulait dans toute la chambre. Les chiffres du rveil lectrique dfilaient. Trois heures du matin. Elle ne rentrera pas, gronda Vivian. Cette garce ne va pas rentrer. Elle escalada le rebord de la fentre, s'corchant les tibias au passage, et atterrit dans l'herbe. Se redressant pniblement, elle russit passer par-dessus la barrire. Elle savait o trouver Kelly. Je vais t'arracher des bras d'Aiden, se jura Vivian, le cur dbordant de haine.

CHAPITRE XXIV Quand Vivian se rveilla, elle ne se souvenait pas d'tre alle se coucher. Elle fouilla dans sa mmoire, en vain. Elle ouvrit prudemment les yeux. Une migraine atroce lui martelait le crne, et elle avait la bouche pteuse. Tout son corps tait endolori. Ce matin lui en rappelait un autre, qui n'tait pas si loign. Les battements de son cur s'acclrrent. Vivian s'assit, les draps entortills autour d'elle. Elle tait nue. Cherchant des yeux les vtements qu'elle avait ports la veille, elle s'aperut que le dossier de sa chaise tait vide. O taient passs ses vtements ? Elle rprima une soudaine panique. La brise matinale qui entrait par la fentre ouverte tait frache. La moustiquaire tait dchire sur toute sa largeur le trou tait assez large pour permettre quelqu'un de passer. Et le sol de la chambre tait macul de terre. Vivian examina ses bras et ses jambes. Elle tait couverte de boue verdtre, comme si elle s'tait trane au bord de la rivire. Elle inspecta ses ongles. Ils taient propres. Elle poussa un soupir de soulagement. Pas la moindre trace de sang.

Elle se dtendit. La nuit dernire, elle avait trop bu. Peu importait qu'elle se soit dshabille et qu'elle ait couru quatre pattes. Son instinct lui avait probablement dict de rester dans les bois. Bien sr, elle avait eu tort d'aller chez Kelly, mais elle avait quitt la maison avant d'tre dcouverte. Je ne pense pas que je sois alle chez Aiden. videmment, elle ne se souvenait pas non plus comment elle s'tait couverte de boue. Elle tendit les jambes hors du lit, entranant les draps avec elle. Et ce fut ce moment-l qu'une main tomba sur le sol en produisant un bruit sourd. Vivian se figea. La pice se brouilla. La seule chose qu'elle voyait clairement, c'tait cette main pose sur la descente de lit, la paume tourne vers le plafond. La chair blafarde tait lgrement ride, comme si elle avait sjourn dans l'eau. Sur la paume, on distinguait nettement des marques de dents. Au niveau du poignet, la peau dchiquete laissait apparatre une sorte de crote sombre, d'o dpassait un os blanc. L'os avait t cras de faon que l'on pt en aspirer la moelle. Le doigt du milieu portait encore un anneau. Du bout du pied, rprimant une envie de vomir, elle retourna la main, et recula, horrifie. L'anneau tait en fait une chevalire orne d'une tte de mort. Elle appartenait au motard qui lui avait parl l'autre soir, devant le bar de Tooley.

Vivian respirait vite, comme un animal pris au pige. Il faut que je m'en dbarrasse. Dsespre, elle regarda autour d'elle. Sur le mur, les loups de la fresque semblaient se moquer d'elle. Elle ouvrit le placard. Sur l'tagre, elle aperut une bote chaussures. Parfait. Elle retira le couvercle, puis elle saisit la main cireuse par le pouce et la jeta dans la bote. touffant un rire hystrique, elle replaa le couvercle. Esm tait encore couche, Rudy dj sorti. Vivian prit une douche et s'habilla en un temps record, puis elle vida le contenu de la bote chaussure dans un sac en plastique. Loin derrire la maison, dans la partie la plus dense du bois, elle entreprit de frotter la main d'ail et de poivre, comme s'il s'agissait d'un gigot de mouton. Elle esprait que l'odeur loignerait les chiens. Ensuite, Vivian creusa un trou. Il faut que je creuse plus profondment, ne cessait-elle de se rpter. Il n'est pas question que quelqu'un dcouvre cette main. Car si cela se produisait, Gabriel la tuerait. Elle se dcida enfin jeter la main au fond du trou, puis elle la recouvrit de terre, la peur au ventre, prte bondir dans les buissons si quelqu'un approchait. Et quand elle eut fini, elle adressa une prire la Lune.

Lorsqu'elle revint dans la cuisine, Esm tait en train de boire une tasse de caf, tout en coutant le bulletin d'information la radio. Tomas tait avec elle. Quoi de neuf ? demanda Vivian, qui connaissait dj la rponse. Esm se leva et prit une tasse dans le placard. On a trouv un autre cadavre. Ils ont dit la radio que le corps avait t mutil, mais ils n'ont pas donn de prcisions. La police n'bruite jamais ce genre d'informations, expliqua Tomas. Comme l'assassin est le seul connatre ces dtails, a leur permet d'liminer les cingls qui font de faux aveux. O a-t-on trouv le cadavre ? demanda Vivian. Du ct de l'universit, dit Esm en lui apportant une tasse de caf. Kelly habitait quelques rues de l. Je sais, chrie, la rconforta Esm, se trompant sur les raisons de la pleur de Vivian. Nous pensons tous la mme chose. A cet instant, la radio diffusa un autre bulletin d'information : Un nouveau dveloppement en ce qui concerne les deux meurtres : on vient de nous informer que la police a reu un coup de tlphone anonyme, prtendant que ces meurtres seraient l'uvre de loups-garous. L'inspecteur Sirilla a refus de faire le moindre commentaire.

Devant la gravit de ces crimes, la police compte sur des tmoignages srieux, qui lui permettraient de procder d'ventuelles arrestations. Esm teignit la radio. Merde. Mais qui pourrait tre au courant de notre existence ? s'cria Tomas, rouge d'motion. Vivian connaissait la rponse. Comment Aiden a-t-il pu faire une chose pareille ? Aprs tous les baisers qu'ils avaient changs, comment pouvait-il croire qu'elle tait capable de tuer quelqu'un ? Elle se souvint soudain des vtements de Kelly qu'elle avait mis en pices. Il a maintenant une bonne raison de penser que je suis violente. La police ne tiendra pas compte d'un coup de fil anonyme, affirma Tomas, comme s'il essayait de se convaincre lui-mme. Craignant de se trahir, Vivian se leva. Je vais aux toilettes, grommela-t-elle en passant dans le salon. Aiden ne s'tait probablement pas dout qu'on parlerait de son coup de fil la radio. Il doit tre mort de peur. Il se doute certainement que je sais que c'est lui. Mais au lieu de la rjouir, cette ide la dprima. Je ne lui ferai jamais aucun mal. Je l'aime. Au moment o Vivian passait devant la fentre du salon, elle vit deux policiers devant la maison.

CHAPITRE XXV Va chercher Gabriel, ordonna Esm en se tournant vers Vivian. Non, j'y vais ! s'cria Tomas en fonant vers la porte qui donnait l'arrire de la maison. Merci pour ton aide ! lana Esm, furieuse. Va leur ouvrir, Vivian. C'est toi qui les as vus arriver. Vivian s'excuta. Nous voudrions parler Vivian Gandillon, lui dit l'un des deux policiers. C'tait une femme. Le cur de Vivian fit un bond. C'est moi. Nous voudrions vous poser quelques questions. Vivian eut soudain envie de claquer la porte, mais elle se ressaisit. Entrez, je vous en prie. Esm s'avana. Que se passe-t-il ? Ils veulent me poser quelques questions, Maman, rpondit Vivian, avec une petite voix d'enfant quel sujet ? Nous pourrions peut-tre nous asseoir... suggra le second policier. Esm les prcda dans le salon.

Les deux policiers s'installrent de chaque ct de la chemine, et Vivian s'assit sur le divan, ct d'Esm. Connaissez-vous une jeune fille du nom de Kelly Desmond ? lui demanda la femme. Vivian resta bouche be. Tu la connais, chrie ? rpta Esm. Euh... Oui... rpondit-elle, s'efforant de prendre un air innocent. Savez-vous qu'une effraction a t commise chez elle, la nuit dernire ? poursuivit la femme. Comment pourrais-je le savoir ? dit Vivian, retrouvant un peu de son assurance. C'tait compltement dingue : deux flics taient en train de l'interroger au sujet d'une btise qu'elle avait faite, mais elle se sentait tellement soulage qu'elle avait envie de rire. C'est une de vos amies ? s'enquit le policier. Pas du tout. Nous pensons que la personne qui s'est introduite dans la maison voulait se venger de Mlle Desmond, fit l'homme. J'ai donn la mauvaise rponse. Qu'est-ce qui vous fait dire a ? Seule sa chambre a t saccage, expliqua la femme. Saccage ? Comment a ? Nous ne sommes pas en mesure de vous rpondre.

Vivian se souvint de ce qu'avait dit Tomas : la police ne rvlait pas les dtails que le coupable tait le seul connatre. Il fallait qu'elle soit extrmement prudente. Pourquoi interrogez-vous ma fille au sujet de cette effraction ? s'tonna Esm. Apparemment, vous pourriez avoir une raison d'en vouloir Mlle Desmond, fit le policier en s'adressant Vivian. D'aprs sa dposition, vous pourriez tre jalouse d'elle parce qu'elle sort avec votre ex-petit ami. Je ne suis pas encore tire d'affaire. Et elle pense que je suis entre chez elle pour saccager sa chambre, simplement cause de a ? s'indigna-t-elle. C'est ce qu'elle pense, oui, rpondit le policier. Beaucoup d'autres filles ont des raisons d'en vouloir Kelly. Elle n'a pas une trs bonne rputation. Renseignez-vous, vous verrez. Nous devons pourtant vous demander de nous prciser o vous tiez cette nuit, entre minuit et six heures du matin, insista la femme. Elle tait avec moi. Surprise, Vivian se tourna vers la porte du salon. Les mains dans les poches, Gabriel la regardait. Esm voulut intervenir, mais Gabriel l'arrta. Je suis dsol, Esm. Nous avions l'intention de t'en parler un moment plus opportun.

Vivian et moi, nous avons pass la nuit dans mon appartement. Esm saisit la perche au vol. Gabriel ! Je vous faisais totalement confiance... Vivian n'avait pas le choix. Comme vous le voyez, ce que fait mon ex-petit ami m'est compltement indiffrent. Quelqu'un peut-il confirmer votre version des faits ? demanda le policier, visiblement sceptique. Bucky Dideron, suggra Gabriel. C'est mon voisin. Il nous a vus partir ce matin, de bonne heure, et il nous a mme fait remarquer qu'il n'avait pas ferm l'il de la nuit. Vivian rougit. Il n'tait pas trs difficile d'imaginer pourquoi ils l'auraient empch de dormir. Apparemment, les flics l'avaient compris galement, et ils ne posrent plus aucune question. Aprs avoir relev l'adresse et le nom de Bucky, ils s'en allrent, en dclarant qu'ils reviendraient s'ils avaient besoin d'un complment d'information. Tu peux m'expliquer ce qui se passe ? dit Esm ds que les policiers furent partis. J'avais un peu bu, et j'ai fait une erreur, d'accord ? rpondit Vivian en se dirigeant vers la cuisine, o elle se servit une tasse de caf. Esm la suivit. Tu appelles a une erreur ?

Vivian lui tourna le dos, mais Esm vint se planter devant elle. Si j'ai bien compris, tu es vraiment alle chez cette fille, c'est a ? Vivian ne rpondit pas. Tu es folle ? hurla Esm. Tu crois que nous n'avons pas assez de problmes ? Laisse-moi lui parler, intervint Gabriel. Vivian ne s'tait mme pas rendu compte qu'il tait entr dans la cuisine. Je te remercie, mais c'est moi de lui parler. Cette histoire concerne ma famille, rpliqua Esm. Quand la police s'en mle, c'est toute la meute qui est concerne, dit Gabriel. Va tlphoner Bucky. Sans ciller, il toisa Esm. Fais comme tu veux, rtorqua schement Esm, avant de se prcipiter hors de la cuisine. Tu es arriv au bon moment, remarqua Vivian. En fait, je venais voir Rudy. Tomas a failli me faire tomber. (Une lueur d'humour clairait prsent son regard.) J'ignorais que tu avais besoin d'un alibi, mais je suis ravi de t'avoir rendu service. Tu n'avais peut-tre pas besoin d'inventer une histoire aussi dgotante. Elle s'assit en feignant de l'ignorer.

Je ne trouve pas a dgotant, protestat-il. (Il n'essayait plus de dissimuler son sourire, prsent.) Les flics avaient raison, pas vrai ? Tu tais jalouse de cette fille. Vivian but une gorge de caf et fit la grimace. Elle avait oubli de le sucrer. Certains humains sont trs sduisants, ditil en s'asseyant ct d'elle. Vivian s'tait attendue une svre rprimande. Malgr sa surprise, elle n'articula pas un mot. Le besoin de dominer est inhrent notre nature, poursuivit Gabriel, et les humains se laissent facilement dominer. C'est sduisant, ce pouvoir que nous avons sur eux. Et comme ils sont fragiles, on a parfois envie de les protger. Il se mit rire. Vivian aurait aim pouvoir l'imiter, mais le visage blme d'Aiden tait grav dans sa mmoire. Seulement, ils sont dangereux, dit Gabriel. Ils sont terroriss par ce qu'ils ne comprennent pas, et bien plus nombreux que nous. Comme ils sont moins forts que nous, ils ne se battent pas : ils organisent des battues, ils utilisent le feu et les armes blanches, et ils nous tirent dessus avec des balles en argent. Vivian, tu ne peux forcer ce garon t'aimer. Tu dois le laisser tranquille. Il ne faut pas confondre le dsir de dominer et de protger avec l'amour. Si tu continues, tu vas finir par blesser cette fille, et la police a dj tabli une

connexion entre elle et toi. Ou pire encore, tu rvleras ce garon ta vraie nature et tu seras alors oblige de le tuer, sinon, je le jure sur la Lune, ce sera lui qui te tuera. Mais Aiden est doux et gentil, et il n 'essaiera jamais de me tuer. Il tente de grer la situation en me fuyant. Je croyais qu'il m'aimait, Et puis il est sorti avec cette fille. Gabriel lui sourit tendrement. Oublie-le, Vivian. S'il n'a pas compris ta valeur, c'est un imbcile. Il lui caressa la joue, et elle n'essaya pas d'viter sa main. Elle avait dsesprment besoin d'entendre ces mots. Vivian entendit alors la voix excite de Rudy. Gabriel retira sa main, et elle se sentit abandonne. Rudy et Esm entrrent dans la cuisine. Vous avez entendu la nouvelle ? dit Rudy. Ils ont trouv un autre cadavre. Oui. Le visage de Gabriel reprit son expression svre. Si vous tes d'accord, je vais organiser une assemble gnrale ce soir, ici. Il faut que nous discutions. Rudy approuva. Je retourne me coucher, annona Vivian. Je ne me sens pas trs bien.

Quand on ne supporte pas l'alcool, on vite de boire, dit Esm. Gabriel fut plus gentil. Tu te sentiras mieux aprs avoir dormi. A ce soir. Vivian acquiesa. Il valait mieux pour elle qu'elle sache ce que la meute dciderait de faire. Pendant l'assemble gnrale, Gabriel organisa les quipes, chacune compose de deux membres de la meute, et dcida des itinraires que suivraient les patrouilles. De cette faon, nous pourrons prendre le tueur en flagrant dlit, dit-il, ou l'empcher d'agir, s'il sait que nous patrouillons dans les environs. Astrid dclara qu'elle n'tait toujours pas remise de ses blessures. Je dois viter de me surmener, expliquat-elle Gabriel, touchant le bandeau noir qu'elle portait sur l'il, et qui lui donnait l'allure d'un pirate de dessin anim. Il la chargea donc d'aider Jenny Garnier s'occuper des enfants. Astrid fit la moue, mais elle ne protesta pas. Les petits monstres vont tre terrifis, murmura Esm. Gabriel continua dtailler son plan. Quant moi, je coordonnerai les communications. (Puis il s'adressa Gregory et Finn.) Vous ferez office de coursiers pendant le premier

tour de garde, et je veux que vous soyez constamment ma disposition. Vous deux, vous prendrez le deuxime quart, poursuivit-il en s'adressant Rafe et Ulf. Et quand vous ne serez pas en train de vous reposer chez moi, je vous conseille fortement d'attendre les ordres chez tante Persia : si quelqu'un devait tre tu pendant votre absence, je veillerai personnellement ce que vous le regrettiez. la grande surprise de Vivian, ils ne discutrent pas. Willem, tu restes avec Vivian, dit Gabriel. Je pense que je peux compter sur toi pour prendre soin d'elle. Willem se rengorgea. Je n'ai pas besoin qu'on prenne soin de moi, protesta Vivian. Gabriel se fendit d'un sourire son intention. C'est moi d'en juger. Elle le foudroya du regard. Je ne peux pas faire quipe avec ma femme ? demanda Rolf Wagner. Rolf n'est pas encore prt accepter que Gabriel soit le chef de la meute. Je tiens ce qu'il n'y ait pas de liens particuliers entre les coquipiers, pour viter que l'un couvre l'autre, et vice versa. Un tel systme n'est pas parfait, mais s'il se passe quelque chose, les gens auront un alibi solide.

Autant de confiance nous honore... ironisa Lucien Dafoe. Quelques grognements dans l'assistance prouvrent que certains taient d'accord avec lui. Tante Persia rclama le silence. Vivian vit qu'Astrid se penchait vers Rafe. Je pense qu'il est temps de passer un autre sujet, suggra Orlando Griffin. Oui, dit Gabriel en levant la main. Il est maintenant plus important que jamais de quitter cette ville. Nous n'avons que trop attendu. J'ignore ce que l'auteur du coup de tlphone anonyme sait exactement il s'est peut-tre livr de simples spculations mais si la police ne fait rien, et si cette personne connat vraiment notre identit, il est possible qu'elle dcide d'agir seule. L'agent de Rudy nous a fourni une liste d'endroits la campagne qui conviennent nos besoins. J'ai l'intention d'aller les visiter, et de prendre rapidement une dcision. Si nous ne trouvons pas l'assassin avant notre dpart, la mme situation risque de se reproduire ailleurs, dclara Bucky d'une voix plus raille qu' l'accoutume. Vivian ne l'avait pas vu depuis l'preuve. Sa gorge portait encore les traces des crocs de l'inconnu blond qui l'avait sauvagement attaqu. Se souvenant de la faon dont le sang l'avait rendu fou, elle frmit. Si elle avait t certaine de ne pas

tre elle-mme responsable des meurtres, elle aurait volontiers pari que l'assassin, c'tait Bucky. Dans ce cas, nous saurons au moins que le tueur est l'un d'entre nous, dit Magda, les lvres pinces. Renata, sa belle-sur, l'approuva. Raul passa un bras protecteur autour de Renata. Comment cet informateur a-t-il pu dcouvrir notre vritable nature ? Qui nous a trahis ? Qui passe le plus clair de son temps avec des humains ? lana Astrid, le regard fix sur Vivian. Esm bondit, mais Tomas la tira par le bras et elle se rassit. Nous avons tous affaire des humains dans notre vie de tous les jours, dit Gabriel. Si nous restions part, ce serait suspect. N'importe lequel d'entre nous a pu parler. Mme toi, Astrid. Astrid lui jeta un regard menaant. Mal l'aise, les gens se dvisagrent. La runion s'acheva, et les premires patrouilles partirent s'acquitter de leur mission. Esm, qui faisait quipe avec une ancienne employe de l'htel, tait de garde, ainsi que Tomas et Bucky. Vivian et Willem ne commenant qu' une heure du matin, Willem dclara qu'il reviendrait plus tard. Vivian sortit pour dire au revoir.

On ne te voit pas souvent, en ce moment, Vivian. Viens dner la maison, un de ces soirs. Et si tu venais courir avec nous ? Tu fais dsormais concurrence la beaut de ta mre, ma petite. Tu te nourris correctement, chrie ? Tu es si ple... Malgr l'envie qui la tenaillait de demander pardon tous ceux qui s'en allaient, elle se fora paratre dtendue. Et si ces gens mouraient cause d'elle ? Les derniers partirent enfin hormis Astrid et Rafe, enlacs contre un mur de l'autre ct de la rue. Dgote, Vivian se dtourna et vit une silhouette qui venait dans sa direction. C'tait Peter Quincey.

CHAPITRE XXVI

Lorsqu'il aperut Vivian, Peter Quincey s'arrta net. Tu voulais me voir, Quince ? lui demandat-elle d'un ton badin. Contrairement son habitude, il ne souriait pas. Oui. Enfin, non, dit-il. Je voulais simplement glisser ceci sous la porte. Il brandit une enveloppe. Aiden ? s'cria-t-elle, soudain pleine d'espoir. Oui. Dieu sait pourquoi... Le ton sarcastique de Quince la peina. Il lui lana la lettre et elle l'attrapa au vol. Dchirant l'enveloppe, elle lut avidement le message d'Aiden. Il l'invitait venir le rejoindre cette nuit mme, au bord de la rivire, prs des rochers. Sois l-bas deux heures prcises. La dernire ligne, toutefois, doucha son enthousiasme : En souvenir de ce que nous avons partag, j'espre que tu viendras. Ce que nous avons partag. Il peut se la garder, sa lettre ! dit-elle en la jetant au visage de Quince. Tendant le bras, il rcupra l'enveloppe, et elle fut ravie de voir qu'il tait mal l'aise.

Tu sais, au dbut, je t'aimais bien, dit-il, tu caches vraiment bien ton jeu. Fourrant la lettre dans sa poche, il s'loigna. Vivian rprima un petit rire. Il tait trop bte pour se rendre compte de la justesse de ses paroles. De l'autre ct de la rue, Astrid et Rafe se moquaient d'elle. Vivian fila dans sa chambre. Aiden s'tait peut-tre exprim maladroitement. Il voulait peuttre se rconcilier avec elle. Mais non. Aiden voulait seulement la voir pour lui rpter que tout tait fini, et pour lui demander de laisser Kelly tranquille. Mais si c'tait le cas, pourquoi avait-il charg Quince de lui apporter ce message ? Et pourquoi lui fixait-il un rendez-vous deux heures du matin, dans un endroit dsert ? Si elle n'allait pas au rendez-vous, comment ragirait-il ? Et s'il dcouvrait le secret de la meute, combien de temps lui faudrait-il pour convaincre ses proches de l'existence d'une colonie de loups-garous ? Le point faible, c'est moi. Je reprsente un danger pour les miens. Il faut que je disparaisse. Elle pouvait fuir, mais pour aller o ? L'ide de se retrouver seule lui glaait le cur. Une chose tait certaine : elle ne supporterait pas d'tre juge par son peuple. Il tait donc hors de question qu'elle se livre la meute. Il n'y avait qu'une seule issue possible.

La mort. Mais comment faire ? Des balles en argent. Hlas, ce n'tait pas le genre d'objet qu'on trouvait couramment dans la maison d'un loup-garou. S'approchant de la fentre, elle respira le parfum de la nuit. Ma dernire nuit. Il fallait qu'elle trouve un moyen rapide, et radical. La pendaison tait une possibilit, condition de se briser les vertbres ; sinon, on s'tranglait. Or, la strangulation tait douloureuse, mais pas forcment fatale. Idem pour le saut du haut d'un immeuble. Elle trouva enfin la solution idale. Dans le garage, il y avait un bidon d'essence, rserv la tondeuse gazon. Elle trouverait des allumettes dans la cuisine. Elle songea son pre prisonnier de l'htel en flammes. Le feu une tradition familiale. C'tait parfait. Elle descendit dans la cuisine. Comme il fallait que tout le monde sache qu'elle tait morte, et pourquoi, une lettre d'adieu s'imposait. Elle ne voulait pas qu'Esm conserve de faux espoirs. Plus vite elle accepterait la mort de sa fille, mieux ce serait. Son nouvel amant semblait dcid rester avec elle, et il l'aiderait surmonter son chagrin. L'assassin, c'est moi. Je ne me souviens de rien, mais a ne peut tre que moi. Je ne

sais pas pourquoi j'ai perdu la raison, mais ce n'tait pas de ta faute. J'ai dcid de me supprimer, afin d'assurer la scurit de mon peuple. Pardonne-moi. Je t'aime. Vivian n'avait pas l'habitude de dire Je t'aime sa mre, mais c'tait la dernire fois qu'elle en avait l'occasion. Elle plaa sa lettre d'adieu sous la tasse prfre d'Esm. Prenant le bidon d'essence et les allumettes, elle sortit par l'arrire de la maison, et se dirigea vers la rivire, marchant d'un pas mcanique, comme si un tranger avait pris possession de son corps. Elle longea la rivire jusqu' un btiment en ruine. A l'intrieur, le sol imprgn d'urine tait jonch de dtritus. Elle se dit qu' l'avenir les gens viteraient de venir dans le coin. Peut-tre croiraient-ils mme que le lieu tait hant... Finissons-en. Poussant les ordures du pied, elle en fit un tas au milieu de la pice, et plaa les allumettes sur une pile de briques, pour les garder au sec. Mais quand elle essaya de dvisser le bouchon du bidon, elle s'aperut qu'elle n'avait plus de force. C'est ridicule. D'une main tremblante, elle s'acharna. Une odeur cre s'chappa enfin du bidon. Vivian s'aspergea d'essence, et le liquide froid la glaa. Puis elle se mit ternuer, cause des vapeurs qu'elle avait inhales. Elle songea

alors s'enfuir, mais elle se fora rester. Levant le bidon au-dessus de sa tte, elle versa ce qui restait d'essence sur ses cheveux et dans son dos, et vida les dernires gouttes sur le tas de dtritus. a ne va pas durer longtemps. Vivian tendit la main vers les allumettes. Elle pensa alors aux funrailles des anciens Vikings, aux drakkars en flammes voguant sur la mer, et un peu de courage lui revint. Ne m'en veuillez pas, murmura-t-elle. Vous vous en sortirez beaucoup mieux sans moi. Le bout soufr de l'allumette s'effrita contre le grattoir, et l'allumette refusa de s'enflammer. Pourquoi faut-il que je fasse tout de travers ? s'cria-t-elle. Elle jeta l'allumette usage, voulut en prendre une autre, mais ses doigts taient engourdis. Vivian ! Elle tourna la tte. Deux silhouettes apparurent devant elle. a pue, l-dedans ! dit Willem en se bouchant le nez. Vivian ! rpta Ulf. Ce n'est pas toi ! Des larmes ruisselaient sur ses joues. Elle le regarda sans comprendre, et Willem en profita pour lui arracher les allumettes. Gregory entra son tour. Il arrive ? lui demanda Willem. Ouais, fit Gregory.

Et Gabriel se prcipita vers elle. Oh, Vivian... dit tendrement Gabriel, cartant les cheveux qui lui collaient aux joues. Tu as vraiment besoin de prendre un bain.

CHAPITRE XXVII

Les jambes de Vivian se drobrent, mais Gabriel la prit dans ses bras et la souleva. Ne t'en fais pas, c'est fini, lui chuchotat-il l'oreille tandis qu'il l'emportait vers la rivire. Elle se serra contre lui, et lorsqu'il voulut la dposer dans l'eau, elle hsita un instant. Puis, se dbarrassant de ses vtements, elle se laissa glisser dans la rivire limpide. Que voulait dire Ulf, quand il a dit que ce n'tait pas moi ? demanda-t-elle en sortant de l'eau. Gregory retira son T-shirt et le lui tendit. Raconte-leur, ordonna Willem, la main pose sur l'paule d'Ulf. Baissant les yeux, Ulf se mordilla la lvre. Eh bien, voil : hier soir, Astrid est rentre la maison avec un Gigot, dit-il d'une voix calme. Elle tait avec Rafe. Ils croyaient que j'tais sorti, mais j'tais revenu chercher mon sac, et j'avais commenc lire une bande dessine. J'ai donc entendu ma mre et Rafe qui rentraient, et ils faisaient tellement de bruit que j'ai cru qu'ils avaient bu. Je les ai ignors, jusqu'au moment o quelqu'un s'est mis crier. J'ai ouvert la porte de ma chambre, et je les ai vus tuer un type.

Gabriel poussa un juron, et Ulf recula. Ne t'en fais pas, petit frre, je ne vais pas te mordre, le rassura Gabriel. J'ai failli me suicider pour rien... Ils ne m'ont pas vu, poursuivit Ulf, tout en surveillant Gabriel du coin de l'il. Pendant qu'ils taient en train d'enrouler le cadavre dans le tapis, je suis pass par la fentre de ma chambre et j'ai couru chez Willem. Au dbut, il ne voulait pas me dire ce qui se passait, dit Willem. Mais vous connaissez Ulf, il tait vident que quelque chose n'allait pas. Je n'avais pas envie de dnoncer ma mre... gmit Ulf. Willem passa le bras autour de ses paules. Alors, j'ai dcid de te l'amener, Vivian. Je pensais que tu saurais lui parler. Et c'est comme a que j'ai trouv ta lettre... Il m'a appel immdiatement, le coupa Gabriel. J'ai charg Finn de me remplacer, j'ai pris Greg avec moi, et nous sommes venus aussi vite que possible. Willem tait dj parti ta recherche, et j'ai suivi sa piste. Gabriel tait-il en train de penser qu'elle avait eu peur ? Si j'ai voulu mourir, c'tait pour sauver la meute, dit Vivian. Pour la protger du danger que je reprsentais. Gabriel frona les sourcils.

Mais pourquoi croyais-tu tre l'assassin ? lui demanda-t-il en croisant les bras. Rafe lui avait dit qu'il l'avait vue en train de courir vers le bar de Tooley, cette nuit-l, et c'tait encore Rafe qui lui avait donn la bouteille d'alcool Rafe, qui la mprisait, et qui vivait prsent avec Astrid, qui la hassait aussi. Ulf, dit Vivian, Rafe et Astrid ont-ils parl de me tendre un pige ? Ulf dglutit. Non. Ils ont fouill les poches du type, c'est tout. Ma mre a trouv une lettre, et elle s'est mise rire en la lisant. Vivian eut un horrible pressentiment. Que disait cette lettre ? Ulf plit. Je ne sais pas. Mais aprs l'avoir lue, Rafe a dit qu'il serait l-bas deux heures. Quince ! s'cria Vivian, horrifie. Gabriel la prit par le bras. C'tait ton petit copain ? Celui que tu voulais rendre jaloux ? Non, c'tait son meilleur ami. Ses yeux s'emplirent de larmes. Il m'a apport un message de la part d'Aiden, et Rafe et Astrid nous ont vus parler ensemble. Ils l'auront probablement suivi. Soudain, elle paniqua. Quelle heure est-il ? Gregory jeta un coup d'il sa montre. Deux heures moins le quart.

Ils vont s'en prendre Aiden. (Vivian se tourna vers Gabriel.) Je t'en prie, tu dois les en empcher. Retrouve-les. O a ? lui demanda Gabriel. Derrire chez moi, prs de la rivire. ct des rochers. Greg, retourne chez moi et prviens Finn, dit Gabriel. Rassemble le plus de gens possible. Willem ? Toi et Ulf, vous foncez chez Tooley, et vous ramenez tous ceux que vous trouverez lbas. Ce soir, nous avons besoin de tous les crocs disponibles. Les garons s'excutrent. Vivian, dbrouille-toi pour que ce gamin dgage avant l'arrive d'Astrid. Non, s'cria Vivian, je ne peux pas y aller. Intrigu, Gabriel la dvisagea. Mais pourquoi ? Je le terrorise, fit-elle, les yeux baisss. Il ne voudra pas m'couter. Tu lui as tout dit. Le ton de Gabriel exprimait la rsignation, comme s'il l'avait dj devin depuis longtemps. Elle hocha la tte. Mais je n'ai pas parl des autres, se htat-elle de prciser. Sainte Lune, ne venait-elle pas de signer l'arrt de mort d'Aiden ? Gabriel respira profondment.

Ce n'est pas bon, mais ce n'est pas le pire de nos problmes. Nous ne pouvons pas prendre le risque d'avoir un nouveau cadavre sur notre territoire, surtout si d'autres personnes savent que vous aviez rendez-vous. S'il le faut, chasse-le. La gorge de Vivian se serra. Et s'il a l'intention de me tuer ? Si tu n'y vas pas, c'est peut-tre lui qui va mourir. Tu souhaites qu'il meure, Vivian ? Tu voulais qu'il soit ton compagnon, souviens-toi. Et nous n'avons pas pour habitude d'abandonner nos compagnons. Il m'a abandonne ! Mais Gabriel avait raison. Elle se devait de lui venir en aide. Sa vie tait en danger cause d'elle. Allons-y, dit-elle. Nous avons dj perdu trop de temps. Cte cte, ils coururent le long de la rivire. Vivian aurait prfr se mtamorphoser, mais si Aiden la voyait sous sa forme animale, il serait terrifi. Quand les rochers furent en vue, ils se sparrent, et Gabriel fona vers la maison de Vivian. Elle distingua alors deux silhouettes courant ventre terre, et malgr la faible lueur de la lune, elle vit clairement que la fourrure de l'une d'elles tait rousse. Tout son corps se contracta, mais elle fora ses membres garder leur forme humaine, malgr

ses molcules qui lui criaient que la meilleure faon de protger Aiden, c'tait encore de se mtamorphoser. L'effort fourni lui causait d'horribles crampes, et elle paniqua, une sueur aigre couvrant aussitt son front. D'un bond, elle sauta par-dessus les rochers. Cach derrire, Aiden l'attendait. Comme elle courait vers lui, Aiden se redressa vivement, le visage clair par un rayon de lune. Vivian posa la main sur son bras. Il faut partir d'ici, vite. Il se libra d'un geste brusque. Partons, le supplia-t-elle. Je t'expliquerai plus tard. Une crispation dans son dos et une subite nause lui firent perdre l'quilibre un bref instant ; peut-tre lui faudrait-il le chasser, aprs tout. Ne me touche pas ! s'cria-t-il. Tenant son arme deux mains, comme les flics des sries tlvises, il la pointa sur elle. L'expression de son visage indiquait clairement qu'il avait l'intention de tirer. Oh, Aiden... La voix de Vivian n'tait plus qu'un murmure. Je suis venu te dlivrer de tes tourments, annona Aiden.

CHAPITRE XXVIII

Cette arme est charge avec une balle en argent, dit Aiden, dont les bras tremblaient lgrement. Je l'ai fabrique moi-mme, avec le matriel de mon pre. Et avec l'argenterie de ta mre ? Son ton sarcastique sonna faux. Elle se souvenait du crucifix en argent qu'elle avait vu dans sa chambre, et de la collection d'armes de son pre. Sa question parut le surprendre. Avec la chane et la croix que tu m'as rendues. Les joues de Vivian s'empourprrent : ce qu'elle avait trouv dans la chambre de Kelly ne lui avait donc jamais appartenu. Mais c'tait pire encore. Il avait conserv le cadeau qu'il lui avait offert dans le but de la tuer. Elle frissonna. Une seule balle ? s'enquit-elle. a ne te regarde pas. La peur ternissait ses grands yeux sombres. Eh bien, il vaudrait mieux pour toi que tu en aies plusieurs, parce que les vritables tueurs seront l d'une seconde l'autre. Pauvre Aiden ! Lui qui dteste les armes... S'il te plat, arrte de mentir, dit-il d'une voix triste, s'accordant parfaitement avec l'hu-

meur de Vivian. Il n'y a qu'un tueur, ici, et c'est toi. Le ricanement d'Astrid dchira la nuit. Tu en es sr ? Elle fit le tour des rochers, et l'horreur agrandit dmesurment les yeux d'Aiden. demimtamorphose, elle avait les oreilles d'un loup, et deux seins de femme pointaient travers sa fourrure rousse. Comme elle avait retir son bandeau, une large cicatrice rougetre remplaait son il absent. Aiden pointa son arme vers cette nouvelle cible. Je peux me joindre la fte ? La voix de Rafe s'leva derrire Vivian, et elle pivota sur elle-mme. La longue chevelure de Rafe lui arrivait au milieu du dos, ses ongles taient de vritables ergots, et ses yeux luisaient d'un clat rougetre. Paniqu, Aiden se tourna vers Rafe, tenant son arme bout de bras. Vivian recula jusqu' ce qu'elle soit ct d'Aiden. Alors ? Tu me crois, maintenant ? Son oui ne fut gure plus qu'un gmissement, mais malgr la terreur qu'il prouvait, Aiden tenait tte ses adversaires, pointant alternativement le canon de son arme sur Astrid et sur Rafe. On joue au cow-boy, ce que je vois ? s'esclaffa Astrid. Tu sais pourtant que nous ne craignons pas les balles !

Soit elle n'avait pas entendu Aiden expliquer qu'il avait une balle en argent, soit elle ne l'avait pas cru. Pars, Vivian. a t'vitera de le voir souffrir, suggra Astrid. Toi, va-t'en, gronda Vivian. Je ne te laisserai pas lui faire du mal. Astrid eut un sourire mauvais. Vraiment ? Parce que tu crois que c'est toi qui dcides ? Enfin, Viv', dit Rafe, rflchis un peu. Ce minable tait sur le point de te tuer. Oh, mais je vois que tu tiens lui, ricana Astrid. Je vais avoir d'autant plus de plaisir le liquider. Je ne vous conseille pas d'essayer, dit Aiden, d'un ton pas trs convaincu. Si tu ne te sens pas capable de tirer assez vite pour les abattre tous les deux, ne tire pas, lui souffla Vivian. Il sait qui nous sommes, prsent, Vivian, lana Rafe, narquois. Il doit mourir. Les crocs de Vivian menaaient de jaillir chaque instant, et elle avait beaucoup de mal se matriser. Ne pouvait-elle pas se contrler ? N'tait-elle donc qu'un animal ? Elle n'osait pas changer de forme : Aiden tait capable de se mettre tirer. Sainte Lune, mais o est Gabriel ? Il fallait qu'elle gagne du temps.

Pourquoi m'avez-vous tendu un pige ? demanda-t-elle. Bravo, Vivian, tu as tout compris, rpondit Astrid. Donne-lui un coup de main, Rafe. Ah, j'oubliais : c'est dj fait, pas vrai ? Elle partit d'un rire strident. C'tait une plaisanterie, Viv', expliqua Rafe. On en avait marre de te voir te comporter comme une idiote avec ce Gigot. D'ailleurs, on avait l'intention de t'avouer que c'tait nous qui avions mis cette main dans ta chambre. Le regard rprobateur qu'Astrid lana Rafe n'chappa pas Vivian. Et toi, Astrid, pourquoi m'as-tu fait a ? Parce que je te dteste ! s'cria Astrid. Et je crois que tu vas y passer aussi. Nous n'aurons qu' dire que nous t'avons surprise en train de massacrer ce garon, et que nous avons t obligs de te supprimer. Tout le monde croira que c'est toi qui as commis les meurtres. Et comment expliquerez-vous les prochains crimes ? demanda Vivian. Rafe, tu ne crois quand mme pas qu'elle va s'arrter l ? Elle est folle, tu ne t'en rends pas compte ? Mais non, je dis qu'on a fait a pour plaisanter, protesta Rafe, soudain un peu inquiet. Elle se sert de toi, Rafe, dit Vivian. Il ne souriait plus.

Tu es vraiment insatiable, gronda Astrid. Tu m'as pris Gabriel, mais tu veux aussi garder Rafe. Celui-ci la regarda, tonn. Elle ne t'a pas enlev Gabriel. Sans elle, j'aurais pu l'avoir. Mais il ne voulait pas de toi, rpliqua Rafe, la fois vex et furieux. Il se dsintressait compltement de Vivian et d'Aiden. Je suis avec toi, prsent. Gabriel ne devrait plus avoir aucune importance pour toi ! s'cria-t-il. Il fallait que Vivian s'en remette au bon sens d'Aiden, s'ils ne voulaient pas mourir tous les deux. Tire sur lui, je me charge d'elle. Arrachant son T-shirt, elle se mit courir. La mtamorphose s'opra en une fraction de seconde. Une dtonation retentit, et Vivian bondit. Ses crocs s'enfoncrent profondment dans la gorge d'Astrid. Elles roulrent ensemble sur le sol. Le museau dans la fourrure d'Astrid, Vivian avait du mal respirer, mais elle ne lchait pas prise. Malgr les coups de griffes de la diablesse rousse, Vivian russit la plaquer par terre. Un flot de sang se rpandit dans sa gueule.

Soudain, elle sentit qu'on l'arrachait violemment sa proie, et elle reprit partiellement son apparence humaine. C'est moi d'appliquer la Loi, gronda Gabriel en l'aidant se relever. Mais tu t'es bien dbrouille, lui murmura-t-il l'oreille. O tais-tu pass ? demanda Vivian d'une voix rauque. Je me suis occup du tapis que j'ai trouv en arrivant chez toi, devant la porte. Encore un coup d'Astrid. Celle-ci, moiti transforme, tait fermement maintenue par Rudy et Tomas. La fourrure tache de sang, Rafe gisait sur le sol, probablement mort. Sainte Lune, Aiden a donc eu le courage de tirer. Vivian se tourna vers lui. Terrifi, Aiden regardait la meute se rassembler autour de lui. Gabriel s'approcha d'Astrid. Tu as prononc toi-mme ta propre condamnation. Tu as commis ces meurtres pour le simple plaisir de tuer, en mettant dlibrment en danger le reste de la meute, et en tourmentant l'une des ntres. (Le ton de Gabriel se fit plus grave.) Tu seras toujours un danger pour nous tous. Puisque nous n'avons ni prisons ni geliers, ceci sera ma sentence. D'un geste prompt, il passa les mains autour du cou d'Astrid et lui brisa les vertbres. Elle

se dbattit quelques secondes, puis son corps s'affaissa. Tandis que Gabriel se dtournait, Vivian lut dans ses yeux une immense tristesse, et elle mesura soudain le poids de ses responsabilits de chef de meute. Mais il se ressaisit aussitt. Telle est la Loi ! s'cria-t-il. Et tous de reprendre en chur : Telle est la Loi ! Willem et Finn, eux, s'occupaient de rconforter Ulf, en larmes. Aiden ! Vivian l'avait compltement oubli. Il se tenait l'cart, visiblement choqu. Tout va bien, lui dit-elle gentiment. Tu peux t'en aller, prsent. Gabriel s'approcha son tour et lui tendit la main. Se croyant menac, Aiden pointa son arme sur lui. Non ! hurla Vivian. Elle se jeta sur Gabriel au moment o le coup partit. L'impact de la balle la projeta en arrire, et sa vision se brouilla. Esm poussa un cri. Que personne ne bouge ! Je le tiens ! ordonna Gabriel. Vivian sentit des mains sur elle, mais elle ne voyait plus rien. Elle percevait vaguement l'odeur du parfum d'Esm, et celui de tante Persia. La vieille femme demanda qu'on aille d'urgence chercher son sac.

Regarde ce que tu as fait, dit Gabriel, et Vivian reconnut le visage d'Aiden, pench sur elle. Gabriel le tenait par le bras. Aiden tait en larmes. Tu as tir sur la seule personne qui s'intresse toi ! s'cria Gabriel en sortant ses crocs. Je suis dsol, crois-moi, murmura Aiden. Je ne voulais pas tirer sur Vivian. C'est vrai, je suis venu ici dans l'intention de la tuer, mais quand je l'ai vue, j'ai su que j'en serais incapable. Vivian, je ne veux pas que tu meures ! Personne n'a l'intention de mourir, mon garon, coupa schement tante Persia. Vivian rassembla le peu de forces qui lui restait. Laissez-le partir, implora-t-elle. Un lan de tendresse submergea Gabriel. Comme tu voudras. (Il toisa Aiden de toute sa hauteur.) Nous sommes encore plus nombreux que tu ne l'imagines. Si tu parles quiconque de ce qui s'est pass, je saurai te retrouver, et tu le paieras de ta vie. Terroris, Aiden fit signe qu'il avait compris. Son monde venait de basculer. Dsormais, il ne s'estimerait plus jamais en scurit. Tout cela tait la faute de Vivian, qui se sentait monstrueusement coupable. Laissez-le passer, ordonna Gabriel. Aiden fit quelques pas, puis il se tourna vers

Gabriel. Je t'en prie, dit-il d'une voix apeure, donne-moi de ses nouvelles. Si elle meurt, tu ne manqueras pas d'en tre inform, compte sur moi, rpliqua Gabriel. Aiden s'enfuit. Vivian, ma chrie, dit tante Persia, tu me faciliterais la tche si tu choisissais une forme ou l'autre. Vivian se concentra sur cette indicible sensation intrieure qu'elle ne pouvait nommer, et formula mentalement l'apparence dsire. Loup. Elle fut aussitt prise de nause. La simple vocation de sa forme animale la dgotait. Elle tenta alors de redevenir humaine, mais rien ne se produisit. Je n'arrive plus me mtamorphoser.

SEPTEMBRE
LA LUNE DES MOISSONS

CHAPITRE XXIX Tenant maladroitement un pinceau dans sa patte, Vivian tait en train de recouvrir la fresque de peinture blanche. Ces loups ne signifient plus rien pour moi, prsent. Elle n'tait pas sortie de chez elle depuis plus de quinze jours, elle parlait peine sa famille, et chacune des visites de Gabriel, elle se rfugiait dans sa chambre. Tante Persia tait venue la voir deux fois, pour lui apporter des dcoctions de plantes de sa fabrication, mais rien ne marchait. Toi seule peux dcider de te sauver, lui avait dclar la vieille gurisseuse. Vivian avait beau essayer de se mtamorphoser, il lui semblait qu'elle tait comme une serrure rouille, dont la cl tait dfinitivement bloque. La lune avait cr et dcru, mais l'tat de Vivian ne s'tait pas amlior. Tout est de ma faute, se dit-elle en passant un bras poilu sur son front mouill de sueur. J'ai essay d'tre ce que je n'tais pas, et je ne peux mme plus redevenir moi-mme. Je suis un monstre. Et cause d'elle, un innocent tait mort. Les journaux ne parlaient dj plus de Peter Quincey, mais les effectifs de la police avaient t tripls, la population s'tait organise en comits de quartier, et on interdisait aux jeunes de sortir

aprs onze heures du soir. Aussi la meute fut-elle soulage d'apprendre que Gabriel avait donn son accord pour l'acquisition d'un htel dans les montagnes du Vermont, juste ct d'une rserve naturelle. Ils pourraient enfin reprendre une vie normale, dans un cadre splendide qui leur permettrait de courir librement en pleine nature. L'acte de vente serait sign dans quelques jours. L'avenir s'annonait radieux. L'avenir. Je n'irai pas dans le Vermont. Pendant combien de temps la meute allait-elle la supporter ? Comment pouvait-elle prtendre mener une vie normale si elle n'tait plus capable d'accompagner les autres dans leurs longues courses en fort ? Sa place tait dsormais dans un cirque, vraiment. Elle entendit du bruit l'extrieur, et l'une de ses grandes oreilles se tourna vers la fentre. Qu'ils aillent au diable ! Refusant de la laisser seule, Willem et les autres avaient dj pass de nombreuses nuits devant sa fentre. Vivian se pencha l'extrieur. Comme elle s'y attendait, Willem, Gregory et Ulf taient perchs sur le toit. Sautant de l'une des branches du grand chne, Finn les rejoignit. Les quatre garons taient nus, et moiti mtamorphoss. C'est la mode, en ce moment. Tous les gens branchs sont comme a , lui avait dit Willem lorsqu'elle avait protest. On est venu te chanter une petite chanson.

Et ils se mirent beugler une vieille rengaine. L'autre soir, Esm les avait mme menacs de pointer sur eux le tuyau d'arrosage, mais le spectacle tait si drle qu'elle avait fini par clater de rire. Depuis que Tomas avait emmnag, Esm tait resplendissante. Vivian avait vainement tent de gcher son bonheur en lui rappelant qu'il s'tait enfui ds qu'il avait vu les policiers, mais Esm s'tait contente de sourire. C'est un amant, pas un guerrier. Au lieu de prendre du bon temps, ma mre ferait mieux de s'inquiter pour moi. Vivian avait dj oubli les nombreuses fois o elle avait rabrou sa mre, qui tentait vainement de lui remonter le moral. Gregory annona le titre de la chanson suivante, et Vivian soupira, mais son manque d'enthousiasme n'avait aucun effet sur les garons. Mme Ulf participait ces srnades. D'aprs Gregory, Gabriel l'avait pris en affection. Ouais, il l'appelle mme petit frre, s'tait esclaff Finn, tandis qu'Ulf se rjouissait discrtement. Bref, tout le monde tait heureux, sauf elle. Viens, Vivie, s'cria Willem, allons courir le long de la rivire ! Pas question, rpliqua-t-elle d'un ton sec. D'ailleurs, je te rappelle qu'il est interdit de sortir aprs le couvre-feu.

Willem soupira, et les garons disparurent. Au rez-de-chausse, une porte claqua, et Vivian reconnut le pas de sa mre dans l'escalier. Esm frappa la porte de sa chambre. Vivian, ma chrie ? Tu n'as pas l'intention de sortir, aujourd'hui ? Vivian ne rpondit pas. Vivian ! Arrte de te conduire comme une idiote. Tout a n'est pas si grave, ressaisis-toi ! Facile dire... Chrie, nous serons bientt dans le Vermont, et tu verras, le grand air te fera du bien. Tu veux dire que je ne serai plus ce secret honteux qu'on tient enferm dans une chambre ? Oh, fais comme bon te semble... Et Esm s'loigna. Un coup frapp la fentre la fit sursauter. Ils ne peuvent donc pas me laisser tranquille ? Furieuse, elle se retourna. Gabriel tait debout sur le toit. Elle voulut l'empcher d'entrer, mais il n'eut aucune difficult la repousser. Il la dvisagea d'un air sombre. Un jour, dit-il d'une voix grave, j'ai tu la fille que j'aimais.

CHAPITRE XXX Vivian recula, les yeux rivs sur le visage de Gabriel. Arrachant ce qui restait de la moustiquaire, il entra dans la chambre. Je n'en ai jamais parl personne, mais je suis venu ici pour te raconter cette histoire. Le cur de Vivian battait la chamade. Aprs avoir jet un coup d'il autour de lui, Gabriel s'installa sur le lit de Vivian. Quand j'tais plus jeune, dit-il, j'ai rencontr une danseuse, dans un bar. Elle tait trop intelligente, trop sensible pour ce genre de boulot, mais elle n'avait pas eu de chance. J'adorais la voir danser. Elle tait trs belle, mais il y avait en elle quelque chose de fragile, parce qu'elle tait humaine, bien sr. Le simple fait de la regarder me donnait l'impression d'tre fort et puissant. Et a m'excitait terriblement. Vivian trouvait l'histoire plutt ennuyeuse. J'tais obsd par cette fille, et j'aurais fait n'importe quoi pour elle. Nous sommes devenus amants, et je crois qu'elle tait heureuse, mais j'avais l'impression qu'il me manquait quelque chose.

Vivian se souvint de la faon dont les baisers d'Aiden ne parvenaient pas la satisfaire compltement. Je n'ai pas envie d'en savoir davantage, le coupa-t-elle. Gabriel se mit rire. Il va pourtant falloir que tu m'coutes jusqu' la fin. Elle soupira. J'ai alors dcouvert que si je me transformais, mon plaisir tait dcupl. Mais il devenait de plus en plus difficile de ne pas me mtamorphoser totalement. Le regard de Gabriel se perdit dans le lointain. Une nuit, je suis all trop loin. Nous tions en train de nous embrasser quand elle s'est mise hurler de terreur. C'tait insupportable. J'aurais d comprendre pourquoi elle avait peur, mais je ne raisonnais plus. Et j'ai soudain eu honte de moi. J'ai voulu la rassurer, lui crier que je l'aimais, mais je n'tais mme plus capable de parler. Elle tait terrorise, elle m'a trait de monstre, et pour la faire taire, je l'ai frappe. Gabriel ferma les yeux. L'un d'entre nous n'aurait rien senti. Il parut lutter contre les larmes, et sans rflchir, elle se leva et s'approcha de lui.

Il avait l'air si jeune. Il n'a que vingt-quatre ans... Je ne voulais pas la tuer, dit Gabriel, et sa voix se brisa. Vivian se souvint du dsespoir d'Aiden, et de la peur qu'elle avait lue sur son visage. Elle s'assit sur le lit ct de Gabriel. Je sais, je sais... Et elle le prit dans ses bras. Ce soir-l, si elle n'avait pas saut par la fentre, elle aurait pu tuer Aiden. La tte pose sur l'paule de Vivian, Gabriel se remit parler. J'ai quitt la ville, et j'ai err pendant des mois. L'ide de reprendre mon apparence humaine m'emplissait de honte. Vivian se mit lui caresser les cheveux, et ils restrent un long moment silencieux. Puis il soupira. Merci. Tu aurais pu m'avertir, dit-elle. Tu crois que tu m'aurais cout ? Non. Gabriel voulut l'embrasser, mais elle se recula d'un bond. Comment pouvait-il avoir envie d'embrasser le monstre qu'elle tait devenue ? Il lut dans ses penses. Vivian, je te trouve belle, quelle que soit ton apparence.

Elle rougit. Comment expliquer que nous soyons attirs par les humains ? lui demanda-t-elle. Ils ressemblent ce que nous sommes parfois, et quand on se sent seul... Mais ils ne sont pas comme nous ! le coupa Vivian. Ils sont incapables de se mtamorphoser, mais je crois qu'ils cachent au fond d'eux-mmes une sorte de bte sauvage. Certains le savent, d'autres non, mais s'ils ne parviennent pas laisser s'exprimer d'une faon ou d'une autre l'animal qui est en eux, ils peuvent devenir dangereux. Mme s'ils ne se transforment pas en loup, ils deviennent alors le monstre qui hante leurs propres cauchemars. Les humains ne nous aiment pas, dit Vivian. On prtend que la balle en argent doit tre tire par une personne ayant de l'affection pour le loup-garou, si on veut le tuer. J'imagine qu'Aiden ne m'aimait pas, puisque je ne suis pas morte. Gabriel prit sa main, et cette fois, elle ne tenta pas de la retirer. Idiote. Il n'aimait pas Rafe, et il l'a tu. Mais nous avons eu le temps de retirer la balle avant que le mtal puisse t'empoisonner. Alors pourquoi suis-je condamne rester dans cet tat ?

Il la prit dans ses bras. Tu ne comprends donc pas ? Comprendre quoi ? C'est toi de choisir, lui dit Gabriel. Si tu le veux vraiment, tu peux te mtamorphoser nouveau. Il te suffit de te dtendre. Laisse-toi aller. Non, je ne peux pas, dit-elle, panique. Mais si. Et je sais comment t'aider. Les lvres de Gabriel se posrent sur les siennes. L'intensit de son baiser la surprit. C'tait le baiser qu'elle avait attendu si longtemps, et qu'Aiden n'avait jamais su lui donner. Vivian, murmura-t-il d'une voix chaude. Quand nous aimons quelqu'un, nous l'aimons quelle que soit son apparence, ft-elle humaine ou animale. Vivian se mit trembler. Fermant les yeux, elle se concentra sur son apparence humaine et elle se transforma aussitt. Ce n'tait qu'une question de temps... Gabriel lui sourit tendrement. Non. Je pense au contraire que tu viens de me prouver que tu m'aimes. Mais pourquoi m'avoir choisie ? Parce que tu as du cur, chuchota-t-il. Et parce que tu as la dmarche d'une reine. Enlevant sa chemise, Gabriel l'invita le suivre.

Viens, les toiles nous attendent. Si elle partait avec lui, sa vie serait jamais bouleverse. Et comme son pre, il lui faudrait accomplir son devoir la tte de la meute. Comme mon pre... a y est, je paye enfin ma dette. Une vie nouvelle se rua dans les veines de Vivian, et elle enjamba son tour le rebord de la fentre.