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Jai t nourri aux lettres ds mon enfance, et pour ce quon me persuadait que, par leur moyen, on pouvait acqurir

une connaissance claire et assure de tout ce qui est utile la vie, javais un extrme dsir de les apprendre. Mais, sitt que jeus achev tout ce cours dtudes, au bout duquel on a coutume dtre reu au rang des doctes, je changeai entirement dopinion. Car je me trouvais embarrass de tant de doutes et derreurs, quil me semblait navoir fait autre profit, en tchant de minstruire, sinon que javais dcouvert de plus en plus mon ignorance. Et nanmoins jtais en lune des plus clbres coles de lEurope, o je pensais quil devait y avoir de savants hommes, sil y en avait en aucun endroit de la terre. Jy avais appris tout ce que les autres y apprenaient ; et mme, ne mtant pas content des sciences quon nous enseignait, javais parcouru tous les livres, traitant de celles quon estime les plus curieuses et les plus rares, qui avaient pu tomber entre mes mains. () Sitt que lge me permit de sortir de la sujtion de mes prcepteurs, je quittai entirement ltude des lettres. Et me rsolvant de ne chercher plus dautre science, que celle qui se pourrait trouver en moi-mme, ou bien dans le grand livre du monde, jemployai le reste de ma jeunesse voyager, voir des cours et des armes, frquenter des gens de diverses humeurs et conditions, recueillir diverses expriences, mprouver moi-mme dans les rencontres que la fortune me proposait, et partout faire telle rflexion sur les choses qui se prsentaient, que jen pusse tirer quelque profit. car il me semblait que je pourrais rencontrer beaucoup plus de vrit, dans les raisonnements que chacun fait touchant les affaires qui lui importent, et dont lvnement le doit punir bientt aprs, sil a mal jug, que dans ceux que fait un homme de lettres dans son cabinet, touchant des spculations qui ne produisent aucun effet, et qui ne lui sont dautre consquence, sinon que peut-tre il en tirera dautant plus de vanit quelles seront plus loignes du sens commun, cause quil aura d employer dautant plus desprit et dartifice tcher de les rendre vraisemblables. Il est vrai que, pendant que je ne faisais que considrer les murs des autres hommes, je ny trouvais gure de quoi massurer, et que jy remarquais quasi autant de diversit que javais fait auparavant entre les opinions des philosophes. En sorte que le plus grand profit que jen retirais tait que, voyant plusieurs choses qui, bien quelles nous semblent fort extravagantes et ridicules, ne laissent pas dtre communment reues et approuves par dautres grands peuples, japprenais ne rien croire trop fermement de ce qui ne mavait t persuad que par lexemple et par la coutume, et ainsi je me dlivrais peu peu de beaucoup derreurs, qui peuvent offusquer notre lumire naturelle, et nous rendre moins capables dentendre raison. Mais aprs que jeus employ quelques annes tudier ainsi dans le livre du monde et tcher dacqurir quelque exprience, je pris un jour rsolution dtudier aussi en moi-mme, et demployer toutes les forces de mon esprit choisir les chemins que je devais suivre. Ce qui me russit beaucoup mieux, ce me semble, que si je ne me fusse jamais loign, ni de mon pays, ni de mes livres. Descartes, Discours de la mthode, 1ere Partie. 1637.

Ainsi, cause que nos sens nous trompent quelquefois, je voulus supposer quil ny avait aucune chose qui ft telle quils nous la font imaginer. Et pour ce quil y a des hommes qui se mprennent en raisonnant, mme touchant les plus simples matires de gomtrie, et y font des paralogismes, jugeant que jtais sujet faillir, autant quaucun autre, je rejetai comme fausses toutes les raisons que javais prises auparavant pour dmonstrations. Et enfin, considrant que toutes les mmes penses, que nous avons tant veills, nous peuvent aussi venir, quand nous dormons, sans quil y en ait aucune, pour lors, qui soit vraie, je me rsolus de feindre que toutes les choses qui mtaient jamais entres en lesprit ntaient non plus vraies que les illusions de mes songes. Mais, aussitt aprs, je pris garde que, pendant que je voulais ainsi penser que tout tait faux, il fallait ncessairement que moi, qui le pensais, fusse quelque chose. Et remarquant que cette vrit : je pense, donc je suis, tait si ferme et si assure, que toutes les plus extravagantes suppositions des sceptiques ntaient pas capables de lbranler, je jugeai que je pouvais la recevoir, sans scrupule, pour le premier principe de la philosophie que je cherchais. Puis, examinant avec attention ce que jtais, et voyant que je pouvais feindre que je navais aucun corps, et quil ny avait aucun monde, ni aucun lieu o je fusse ; mais que je ne pouvais pas feindre, pour cela, que je ntais point ; et quau contraire, de cela mme que je pensais douter de la vrit des autres choses, il suivait trs videmment et trs certainement que jtais ; au lieu que, si jeusse seulement cess de penser, encore que tout le reste de ce que javais jamais imagin et t vrai, je navais aucune raison de croire que jeusse t : je connus de l que jtais une substance dont toute lessence ou la nature nest que de penser, et qui, pour tre, na besoin daucun lieu, ni ne dpend daucune chose matrielle. En sorte que ce moi, cest-- dire lme par laquelle je suis ce que je suis, est entirement dis- tincte du corps, et mme quelle est plus aise connatre que lui, et quencore quil ne ft point, elle ne laisserait pas dtre tout ce quelle est. Aprs cela, je considrai en gnral ce qui est requis une proposition pour tre vraie et certaine ; car, puisque je venais den trouver une que je savais tre telle, je pensai que je devais aussi savoir en quoi consiste cette certitude. Et ayant remarqu quil ny a rien du tout en ceci : je pense, donc je suis, qui massure que je dis la vrit, sinon que je vois trs clairement que, pour penser, il faut tre : je jugeai que je pouvais prendre pour rgle gnrale, que les choses que nous concevons fort clairement et fort distinctement sont toutes vraies ; mais quil y a seulement quelque difficult bien remarquer quelles sont celles que nous concevons distinctement. En suite de quoi, faisant rflexion sur ce que je doutais, et que, par consquent, mon tre ntait pas tout parfait, car je voyais clairement que ctait une plus grande perfection de con- natre que de douter, je mavisai de chercher do javais appris penser quelque chose de plus parfait que je ntais ; et je connus videmment que ce devait tre de quelque nature qui ft en effet plus parfaite. Pour ce qui est des penses que javais de plusieurs autres choses hors de moi, comme du ciel, de la terre, de la lumire, de la chaleur, et de mille autres, je ntais point tant en peine de savoir do elles venaient, cause que, ne re- marquant rien en elles qui me semblt les rendre suprieures moi, je pouvais croire que, si elles taient vraies, ctaient des dpendances de ma nature, en tant quelle avait quelque perfection ; et si elles ne ltaient pas, que je les tenais du nant, cest--dire quelles taient en moi, pour ce que javais du dfaut. Mais ce ne pouvait tre le mme de lide dun tre plus parfait que le mien : car, de la tenir du nant, ctait chose manifeste- ment impossible ; et pour ce quil ny a pas moins de rpugnance que le plus parfait soit une suite et une dpendance du moins parfait, quil y en a que de rien procde quelque chose,

je ne la pouvais tenir non plus de moi-mme. De faon quil restait quelle et t mise en moi par une nature qui ft vritablement plus parfaite que je ntais, et mme qui et en soi toutes les perfections dont je pouvais avoir quelque ide, cest--dire, pour mexpliquer en un mot, qui ft Dieu. quoi jajoutai que, puisque je connaissais quelques perfections que je navais point, je ntais pas le seul tre qui existt (juserai, sil vous plat, ici librement des mots de lcole), mais quil fallait, de ncessit, quil y en et quelque autre plus parfait, duquel je dpendisse, et duquel jeusse acquis tout ce que javais. Car, si jeusse t seul et indpendant de tout autre, en sorte que jeusse eu, de moi- mme, tout ce peu que je participais de ltre parfait, jeusse pu avoir de moi, par mme raison, tout le surplus que je connais- sais me manquer, et ainsi tre moi-mme infini, ternel, immuable, tout connaissant, tout-puissant, et enfin avoir toutes les perfections que je pouvais remarquer tre en Dieu. Car, suivant les raisonnements que je viens de faire, pour connatre la nature de Dieu, autant que la mienne en tait capable, je navais qu considrer de toutes les choses dont je trouvais en moi quelque ide, si ctait perfection, ou non, de les possder, et jtais assur quaucune de celles qui marquaient quelque imperfection ntait en lui, mais que toutes les autres y taient. Comme je voyais que le doute, linconstance, la tristesse, et choses semblables, ny pouvaient tre, vu que jeusse t moi-mme bien aise den tre exempt. Puis, outre cela, javais des ides de plusieurs choses sensibles et corporelles : car, quoique je supposasse que je rvais, et que tout ce que je voyais ou imaginais tait faux, je ne pouvais nier toutefois que les ides nen fussent vritablement en ma pense ; mais pour ce que javais dj con- nu en moi trs clairement que la nature intelligente est distincte de la corporelle, considrant que toute composition tmoigne de la dpendance, et que la dpendance est manifestement un dfaut, je jugeais de l, que ce ne pouvait tre une perfection en Dieu dtre compos de ces deux natures, et que, par cons- quent, il ne ltait pas ; mais que, sil y avait quelques corps dans le monde, ou bien quelques intelligences, ou autres natures, qui ne fussent point toutes parfaites, leur tre devait dpendre de sa puissance, en telle sorte quelles ne pouvaient subsister sans lui un seul moment. Je voulus chercher, aprs cela, dautres vrits, et mtant propos lobjet des gomtres, que je concevais comme un corps continu, ou un espace indfiniment tendu en longueur, largeur et hauteur ou profondeur, divisible en diverses parties, qui pouvaient avoir diverses figures et grandeurs, et tre mues ou transposes en toutes sortes, car les gomtres supposent tout cela du leur objet, je parcourus quelques-unes de leurs plus simples dmonstrations. Et ayant pris garde que cette grande certitude, que tout le monde leur attribue, nest fonde que sur ce quon les conoit videmment, suivant la rgle que jai tantt dite, je pris garde aussi quil ny avait rien du tout en elles qui massurt de lexistence de leur objet. Car, par exemple, je voyais bien que, supposant un triangle, il fallait que ses trois angles fussent gaux deux droits ; mais je ne voyais rien pour cela qui massurt quil y et au monde aucun triangle. Au lieu que, revenant examiner lide que javais dun tre parfait, je trouvais que lexistence y tait comprise, en mme faon quil est compris en celles dun triangle que ses trois angles sont gaux deux droits, ou en celle dune sphre que toutes ses par- ties sont galement distantes de son centre, ou mme encore plus videmment ; et que, par consquent, il est pour le moins aussi certain, que Dieu, qui est cet tre parfait, est ou existe, quaucune dmonstration de gomtrie le saurait tre. Mais ce qui fait quil y en a plusieurs qui se persuadent quil y a de la difficult le connatre, et mme aussi connatre ce que cest que leur me, cest quils nlvent jamais leur esprit au-del des choses sensibles, et quils sont tellement accoutu- ms ne rien considrer quen limaginant, qui est une faon de penser particulire pour les choses matrielles, que tout ce

qui nest pas imaginable leur semble ntre pas intelligible. Ce qui est assez manifeste de ce que mme les philosophes tiennent pour maxime, dans les coles, quil ny a rien dans lentendement qui nait premirement t dans le sens, o tou- tefois il est certain que les ides de Dieu et de lme nont jamais t. Et il me semble que ceux qui veulent user de leur imagina- tion, pour les comprendre, font tout de mme que si, pour our les sons, ou sentir les odeurs, ils se voulaient servir de leurs yeux : sinon quil y a encore cette diffrence, que le sens de la vue ne nous assure pas moins de la vrit de ses objets, que font ceux de lodorat ou de loue ; au lieu que ni notre imagination ni nos sens ne nous sauraient jamais assurer daucune chose, si notre entendement ny intervient. Enfin, sil y a encore des hommes qui ne soient pas assez persuads de lexistence de Dieu et de leur me, par les raisons que jai apportes, je veux bien -quils sachent que toutes les autres choses, dont ils se pensent peut-tre plus assurs, comme davoir un corps, et quil y a des astres et une terre, et choses semblables, sont moins certaines. Car encore quon ait une as- surance morale de ces choses, qui est telle, quil semble qu moins que dtre extravagant, on nen peut douter, toutefois aussi, moins que dtre draisonnable, lorsquil est question dune certitude mtaphysique, on ne peut nier que ce ne soit assez de sujet, pour nen tre pas entirement assur, que davoir pris garde quon peut, en mme faon, simaginer, tant endormi, quon a un autre corps, et quon voit dautres astres, et une autre terre, sans quil en soit rien. Car do sait-on que les penses qui viennent en songe sont plutt fausses que les autres, vu que souvent elles ne sont pas moins vives et ex- presses ? Et que les meilleurs esprits y tudient tant quil leur plaira, je ne crois pas quils puissent donner aucune raison qui soit suffisante pour ter ce doute, sils ne prsupposent lexistence de Dieu. Car, premirement, cela mme que jai tan- tt pris pour une rgle, savoir que les choses que nous concevons trs clairement et trs distinctement sont toutes vraies, nest assur qu cause que Dieu est ou existe, et quil est un tre parfait, et que tout ce qui est en nous vient de lui. Do il suit que nos ides ou notions, tant des choses relles, et qui viennent de Dieu, en tout ce en quoi elles sont claires et distinctes, ne peuvent en cela tre que vraies. En sorte que, si nous en avons assez souvent qui contiennent de la fausset, ce ne peut tre que de celles qui ont quelque chose de confus et obscur, cause quen cela elles participent du nant, cest--dire, quelles ne sont en nous ainsi confuses, qu cause que nous ne sommes pas tout parfaits. Et il est vident quil ny a pas moins de rpugnance que la fausset ou limperfection procde de Dieu, en tant que telle, quil y en a que la vrit ou la perfection procde du nant. Mais si nous ne savions point que tout ce qui est en nous de rel et de vrai vient dun tre parfait et infini, pour claires et distinctes que fussent nos ides, nous naurions au- cune raison qui nous assurt quelles eussent la perfection dtre vraies.