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tienne MANTOUX (1913-1945)

conomiste libral

(1937)

La Thorie gnrale de M. Keynes

Un document produit en version numrique par Serge DAgostino, bnvole, professeur de sciences conomiques et sociales Courriel : Sergedago@aol.com Dans le cadre de la collection : "Les classiques des sciences sociales" Site web : http ://www.uqac.ca/Classiques_des_sciences_sociales/ Une collection dveloppe en collaboration avec la Bibliothque Paul-mile-Boulet de l'Universit du Qubec Chicoutimi Site web : http ://bibliotheque.uqac.ca/

tienne Mantoux, La Thorie gnrale de M. Keynes. (1937)

Cette dition lectronique a t ralise par Serge DAgostino, bnvole, professeur de sciences conomiques et sociales en France, Sergedago@aol.com partir du livre de :

tienne Mantoux (1913-1945), La Thorie gnrale de M. Keynes. Un article publi dans la Revue dconomie politique, vol. 51, no 6, novembre-dcembre 1937, pp. 1559-1590. Paris : Librairie Sirey, 1937.
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tienne Mantoux, La Thorie gnrale de M. Keynes. (1937)

tienne Mantoux (1913-1945),


conomiste libral

La Thorie gnrale de M. Keynes

Un article publi dans la Revue dconomie politique, vol. 51, no 6, novembre-dcembre 1937, pp. 1559-1590. Paris : Librairie Sirey, 1937.

tienne Mantoux, La Thorie gnrale de M. Keynes. (1937)

tienne Mantoux (1913-1945), La Thorie gnrale de M. Keynes. 1 Un article publi dans la Revue dconomie politique, vol. 51, no 6, novembre-dcembre 1937, pp. 1559-1590. Paris : Librairie Sirey, 1937.

En publiant l'anne dernire, au prix sensationnel de 5 shillings, la Thorie gnrale de l'emploi, de l'intrt et de la monnaie 2 , J. M. Keynes entendait sans doute exprimer son dsir de voir ses nouvelles ides rpandues le plus largement et le plus rapidement possible. En tout cas, le livre se prsente plutt comme une invitation la discussion gnrale, comme la provocation d'un dbat, que comme une affirmation dfinitive. Et cependant, Keynes nous en avertit lui-mme ds la prface, ce livre est destin ses collgues conomistes, et non au grand public. Les problmes les plus ardus y sont examins, et les spcialistes les plus exigeants y trouveront matire exercer leurs facults d'abstraction, souvent peut-tre de divination, plus encore que dans le Treatise. O sont le style si clair et la lucidit si vigoureuse du Keynes des Consquences conomiques de la paix et de la Rforme montaire ? Les problmes qu'il contribuait alors si puissamment claircir semblent bien dpasss dans ses proccupations actuelles. Il en rsulte un degr d'obscurit sans prcdent dans son oeuvre pas1

Cet article fait suite celui de M. J.-M. Jeanneney, L'uvre scientifique de quelques conomistes trangers, VIII : John Maynard Keynes, Revue d'conomie politique, mars-avril 1936, p. 532 et s. The general theory of employment, interest and money, MacMillan, 1936, p. 403, 405 et s.

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se ; mais non pas, sans doute, dans les annales de la pense conomique : et les reproches qu'on peut lui adresser sur ce point se faisaient entendre une poque o l'on discutait dj des mmes problmes, et o les auteurs mmes attaqus aujourd'hui par Keynes taient dj pris pour cible. Omne ignotum pro magnifico, s'criait Samuel Bailey en 1825, n'est pas sans exemple parmi nous, et la rputation d'un auteur pour la profondeur de ses penses est souvent accrue par un petit mlange d'inintelligible. 3 Pourtant je ne serais pas surpris d'apprendre que ce dernier livre, si grande est la rputation de son auteur, si proccupants sont les problmes qu'il traite, lui ait effectivement rapport un profit qu'il n'escomptait pas. Quoi qu'il en soit, la General theory, sitt publie, a fourni le principal aliment la discussion souvent anime dans les sminaires conomiques des universits anglaises. Et dj plusieurs livres s'en sont plus ou moins directement inspirs 4 . Peu d'hommes, en effet, jouissent auprs de leur gnration d'un prestige intellectuel comparable. En 1919, il apparaissait une Europe puise et encore aveugle par la violence des passions comme le clairvoyant et courageux champion de la justice et du bon sens. Mais ce n'est pas l'usage de la froide raison qui a fait la gloire de Keynes : lhumeur batailleuse du polmiste, le puissant don de l'image dans l'analyse comme dans le sarcasme et le charme littraire qui s'attache tout ce qu'il a crit, s'ils ont peut-tre nui l'indispensable srnit de l'homme de science, n'en ont pas moins contribu cette fascination que subissent la plupart des tudiants et jeunes conomistes britanniques; et qui fait de lui le chef d'une Ecole, d'ailleurs encore indfinissable.

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A critical dissertation on the nature, measures, and causes of value ; chiefly in reference to the writings of Mr Ricardo and his followers, p. XVII. V. notamment R. F. Harrod, The trade cycle, Oxford, 1936 ; J. E. Meade, An introduction to economic analysis and policy, Oxford, 1936 ; A. L. Rowse, Mr Keynes and the labour movement, MacMillan, 1936 ; R. O. Hawtrey, Capital and employment, Longmans Green, 1937 ; Joan Robinson, Essays in the theory of employment, Macmillan. 1937.

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Car, la fascination, Keynes joint encore une autre qualit serpentine : c'est sa facult dconcertante de muer intervalles plus ou moins rapprochs, abandonnant derrire lui ses anciennes conceptions comme autant de vieilles carcasses, d'o le lecteur un peu dsempar doit lui-mme extraire sa propre pense, qu'il y avait pralablement introduite non sans quelque effort 5 . Keynes a, en effet, le mrite assez rare d'avoir souvent vu juste dans des situations difficiles, et, celui plus rare encore de n'hsiter jamais revenir publiquement sur son jugement ds qu'il s'est convaincu d'erreur ou qu'il s'est laiss convaincre. Ainsi, lorsque Alvin Hansen, par exemple, apporta . la premire de ses quations fondamentales une correction importante, Keynes s'y soumit volontiers 6 . Sa polmique avec A. von Hayek n'aboutit pas aussi rapidement, par contre, de si heureux rsultats 7 . Et l'on peut mme regretter que, dans ce nouvel ouvrage, les difficults souleves par l'opposition entre les vues de Keynes et celles de l'cole autrichienne , ou no autrichienne , ne soient traites qu' travers des allusions trop souvent dtournes 8 . Dj le Treatise reprsentait une tape, et c'tait, de toute vidence, une oeuvre de transition. La General theory nous est maintenant prsente comme le
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Keynes se montrait dj plein de sollicitude pour ses lecteurs du Treatise : Ceux qui sont encore assez attachs au vieux point de vue ne peuvent pas reconnatre que leur demande denfiler une nouvelle paire de culottes, et insistent pour n'y voir rien d'autre qu'une version nouvellement brode de celle qu'ils ont porte pendant des annes. (Economica, novembre 1931, p. 890) A. H. Hansen, A fundamental error in Keynes' Treatise on money, American Economic Review, septembre 1932. F. A.. v. Hayek, Reflections on the pure theory of money of Mr Keynes, Economica, aot 1931 et fvrier 1932, et la rponse de Keynes, Economica, novembre 1931. On ne peut gure interprter autrement, par exemple, les dveloppements consacrs l'excs des amortissements et la prudence financire des entreprises en priode de hausse des prix. Ces excs auraient suffi dclencher la crise de 1929 I (p. 100). Il serait intressant de savoir ce que pense Keynes du phnomne de Kapitalaufzehrung . V. sur ce point le rcent rapport de la section conomique de la Socit des Nations, Prosprit et dpression, par G. v. Haberler, p. 113. Keynes lui-mme s'effrayait rcemment du danger d'un emploi erron des profits du boom actuel, Times, 12 janvier 1937. V. aussi General theory, p. 76 et 329,

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rsultat d'une longue lutte pour chapper des modes habituels de pense et d'expression (Prface, p. VIII). Pourquoi thorie gnrale ? Parce que, de l'avis de Keynes, les conclusions de l'Ecole classique ne peuvent s'appliquer qu' un cas spcial, et dpendent d'une hypothse implicite et rarement ralise. Gnrale s'oppose donc ici classique ; nous sommes en prsence d'une rvolution. C'est, du moins, ce que laissaient entendre certains des comptes rendus les plus enthousiastes, allant jusqu' faire de Keynes (pour sa plus grande rpugnance, n'en pas douter), le successeur direct de Karl Marx 9 : Je forme une entreprise qui n'eut jamais d'gale, qu'aucune n'galera jamais. Je veux changer la base de1a socit, dplacer l'axe de la civilisation 10 . Est-ce railler que de rapprocher de l'emphase ironique de Proudhon l'ambitieuse assurance de Keynes ? Ce n'est pas cependant comparer deux projets trs dissemblables : car c'est par la rduction zro du taux de l'intrt que ce dernier se propose de remdier nos maux conomiques. Il est curieux de voir l'conomiste le plus sarcastique de notre re retrouver par cette voie inattendue la pense de l'illustre inventeur du crdit gratuit . De quoi s'agit-il donc ? Dans le Treatise, nous dit Keynes, la thorie montaire qu'il avait labore s'efforait de traiter de la production en gnral ; mais ses quations fondamentales ne donnaient que le tableau d'une situation instantane, et pour une production totale donne. Il restait dterminer les effets des changements dans le volume total de la production. Ici, l'attention se dplace et, en quelque sorte, recule d'un degr : c'est, en effet, sur les variations de l'emploi que, Keynes fait porter son analyse. Les classiques avaient non seulement
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V. notamment le compte rendu de G. D. H. Cole, New Statesman, 15 fvrier 1936 : Ce nouveau livre est l'ouvrage conomique le plus important depuis le Capital, ou s'il faut seulement considrer les classiques comme comparables, depuis les Principes de Ricardo. Sir Josiah Stamp saluait en 1930 le Treatise comme l'oeuvre la plus pntrante et la plus significative crite depuis Ricardo . 10 Le Peuple, 19 fvrier 1849, Dmonstration du socialisme thorique et pratique, ou Rvolution par le crdit.

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suppos la quantit des produits rpartir comme une donne; mais ils avaient fait reposer leur thorie, parfaitement logique et consistante, des prix et de la rpartition, sur lhypothse tacite d'une position dquilibre o tous les facteurs de la production taient employs. Lexpression de full employment est d'une traduction malaise, et son usage, dans la littrature conomique anglaise contemporaine, est universel. Car la persistance du chmage - qui est pour les conomistes britanniques un sujet dangoisse aussi bien qu'un insupportable dfi leur position thorique - a fait du bienheureux tat de choses que ce terme de full employment implique l'idal et le but de toute politique conomique : Quel est le critrium de l'amlioration de la situation conomique ? crivait l'Economist 11 ; les conomistes classiques auraient rpondu sans hsiter : L'augmentation du revenu rel moyen ! Ce n'est que dans la premire dcade du sicle actuel qu'un volume complet de l'emploi obtint l'galit des droits avec l'accroissement du revenu rel comme critre de l'efficacit conomique. Depuis la guerre, nous avons peut-tre t trop loin dans cette direction. Il existe aujourd'hui chez les hommes politiques et les conomistes une tendance concentrer leur attention sur la diminution du chmage, non seulement aux dpens du revenu rel de ceux dj employs, mais aussi du revenu moyen de la population tout entire. Or, toute la question est l. Il est exact que les conomistes classiques avaient accord trop peu d'attention aux forces qui dterminaient le niveau de l'emploi ; mais, il semble aujourd'hui que l'exagration soit en sens inverse. Si l'accroissement du revenu rel et la consommation de ce revenu sont les fins de toute activit conomique, la dtermination de l'emploi {des capitaux comme des forces humaines) n'est videmment qu'un moyen. Mais il faudrait en conclure, avec Keynes, que la thorie conomique s'est avance trop loin, et qu'avant de pouvoir dire combien de ressources consommables seront produites et rparties, nous devons chercher savoir pourquoi toutes les forces de travail ne peuvent trouver d'occupation permanente dans une socit en
11 13 juin 1936.

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voie de dveloppement. Il nous faut donc revenir en arrire. Quelle humiliation ! Quelle joie pour tous ceux qui accablent d'ironie l'impuissance de la science conomique rsoudre les problmes les plus urgents et le continuel dsaccord de ses plus illustres reprsentants ! La question souleve a fait, depuis les origines de la science, le sujet des disputes les plus acharnes. C'est, en effet, celle qui mit aux prises Ricardo et Say, d'une part, avec, d'autre part, Malthus, Sismondi, et bien d'autres. Le thorme qui tablit qu'acheter des produits ce n'est pas employer du travail que la demande de travail est constitue par les salaires qui prcdent la production, et non par la demande qui peut se manifester pour les marchandises qui sont le rsultat de la production... est, pour le sens commun, un paradoxe... Mme parmi les conomistes de rputation, je ne puis trouver que MM. Ricardo et Say qui l'aient fermement observ. Presque tous les autres s'expriment comme si quiconque achte des marchandises, produit du travail, crait une demande de travail aussi rellement que s'il lachetait directement par le paiement de salaires. Il ne faut pas s'tonner, ajoutait tristement Mill, que lconomie politique fasse des progrs si lents, lorsqu'une pareille question reste encore ouverte ses origines mmes. 12 La science a-t-elle fait quelque progrs depuis ? Le livre de Keynes, qui remet tout en question, pourrait nous en faire douter ; et dans quelle mesure pouvons-nous maintenant parler de science ? Si, aprs toutes sortes de dispositions et de prparatifs, on tombe dans des difficults nouvelles au moment o l'on croit toucher le but... si, pour l'atteindre; on est souvent oblig de revenir sur ses pas, et de prendre une autre route... ou bien s'il est impossible d'accorder entre eux les divers travailleurs sur la faon dont le but commun doit tre poursuivi, on peut tre convaincu que cette tude est loin d'tre entre dans la voie de la science, mais qu'elle est un simple ttonnement. 13 . Si vraiment la pense conomique en est encore ce point qu'il lui faille une reconstruction de fond en comble pour
12 Principles of political economy, liv. I, chap. V, 9. 13 Kant, Critique de la raison pure, prface la 2e dition.

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pouvoir porter sur les phnomnes du monde actuel un jugement capable de nous fournir une base d'action positive, Keynes nous aura rendu un rel service. Mais, si sa nouvelle thorie n'est pas ; aprs tout, aussi rvolutionnaire qu'il nous l'annonce, si surtout ce n'est qu'une justification analytique d'une politique qui lui est chre - et que nous lui connaissons depuis longtemps - tait-il ncessaire de jeter, non seulement le trouble chez 1es conomistes, mais aussi le ridicule sur cette partie de nos connaissances si laborieusement acquise, si pniblement rpandue, et que le public charge si volontiers des erreurs dont il supporte les consquences ? Keynes est ici sans indulgence pour ceux qui l'ont prcd, et en particulier pour son matre, Marshall, auquel, comme il l'a d'ailleurs reconnu dans une magistrale biographie, il doit le meilleur de sa formation thorique. Et lui-mme admet que son livre est en contradiction flagrante avec ce qu'il avait autrefois appris et enseign, ensuite pendant des annes. Quelle est donc la nouveaut essentielle de la thorie gnrale ? Ce qui peut frapper, au premier abord, l'attention du public, c'est videmment la nouvelle identit entre investissement et pargne. Le Treatise reposait tout entier sur la distinction entre l'un et l'autre, grce une dfinition trs particulire du revenu, d'o taient exclus les profits, tout au moins les profits anormaux (General theory, p. 61). Mais Keynes n'a nullement renonc expliquer les fluctuations conomiques par les anomalies du mcanisme de lpargne 14 . Aussi bien
14 M. Rist crivait ce sujet : J. M. Keynes, aprs avoir cherch laborieuse-

ment dans une thorie des investissements et des pargnes une explication suffisante du niveau des prix, vient d'affirmer, dans un article retentissant, l'importance qu'il attache l'accroissement rcent de la production de l'or. (Revue d'conomie politique, septembre-octobre 1936, p. 1521). Keynes n'a jamais ni le rle de l'or dans les mouvements de prix, et l'article auquel se rfre M. Rist (The supply of gold, Economic Journal, septembre 1936, p. 412) ne me semble pas, cet gard, constituer une innovation si grande. Keynes ne fait qu'y discuter des effets probables de l'inflation d'or actuelle. L'abondance montaire due une acclration de la production de l'or ne constituerait, pour le Keynes du Treatise, quun cas particulier de l'excs de l'investissement sur l'pargne. D'aprs la terminologie nouvelle de la Gene-

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ce phnomne l'a-t-il toujours intrigu. On se rappelle la place qu'il lui avait consacre dans le saisissant tableau qu'il traait, en 1919, de l'Europe du XIXe sicle : La classe capitaliste fut autorise considrer tomme sienne la meilleure part du gteau et se voyait, en thorie, libre de la consommer, sous condition tacite qu'elle en consommerait le moins possible en pratique. Il se dveloppa autour de la non consommation du gteau tous ces instincts du puritanisme qui, d'autres ges, s'tait retir du monde et avait nglig les arts de production et d'agrment. Aussi le gteau augmentait; mais on ne voyait pas bien clairement pour quelle fin 15 . Le ton devenait plus ironique avec la Rforme montaire (1923) : pargner et investir devint en mme temps le devoir et le dlice d'une large classe. Morale, politique et religion de l'poque s'assemblaient dans une vaste conspiration pour encourager l'pargne. Dieu et Mammon taient rconcilis. Paix sur terre aux hommes de bonnes ressources. Un riche pouvait, aprs tout, entrer au Royaume du ciel... si seulement il pargnait. 16 . Mais ce persiflage dissimule une curiosit mal satisfaite : Les sept merveilles du monde furent-elles construites par l'pargne ? crivait-il dans le Treatise, cela parait douteux 17 . Il devenait vident que le total du capital ou en voie d'accumulation n'tait pas gal au montant global des pargnes. La fameuse diffrence entre savings et investments pouvait aider claircir le mystre, condition de prciser de quels lments cette diffrence se composait, Dj, en 1931, Keynes reconnaissait que si, dans le revenu, on faisait entrer les profits, l'identit de l'pargne et de l'investissement devenait vidente 18 . Aujourd'hui, cette identit nest donc autre chose que l'effet d'une nouvelle terminologie et n'implique pas un bouleversement si grand quon pourrait l'imaginer.

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ral theory, elle aurait les mmes effets sur le march des capitaux, mais grce au renforcement de la liquidit du systme bancaire. The economic consequences of the peace, p, 17. Monetary reform, p. 25. Treatise, vol, II, p. 150. Economica, op, cit., novembre 1931.

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Le mystre, cependant, ne semble pas expliqu dans la Thorie gnrale avec une clart suffisante, et rside, apparemment, dans la position de ces concepts par rapport au temps. Ici, Keynes fait dsormais entrer en ligne de compte les anticipations, et, tout au long de son livre, c'est en termes de prvisions que les nouvelles units sont dfinies. Nous aurons bientt revenir sur cette importante innovation. Mais, l o elle aurait pu le plus heureusement s'appliquer, Keynes nous laisse encore dans le doute ; l'pargne (p. 63) est gale la diffrence entre revenu et consommation ; et, par dfinition, le revenu correspond la valeur totale de la production, c'est--dire la somme de la consommation et de l'investissement. Il s'ensuit tout naturellement que l'pargne et l'investissement s'ont gaux, sinon identiques. La contradiction apparente entre cette dfinition et celle du Treatise sexplique lorsque lon considre que toute pargne quivaut l'acquisition d'un actif, qu'il s'agisse de monnaie liquide ou de biens rels 19 ; inversement, la cration d'un investissement par le systme bancaire s'accompagne ncessairement, d'autre part, d'une diminution quivalente de 1a part du revenu consacre la consommation. Mais Keynes ne nous dit pas clairement que cette diminution nest pas instantane, et que le mcanisme de l'pargne ne se comprend qu'en envisageant deux priodes successives, ainsi que le fait apparatre la terminologie de D. H. Robertson qu'il considre cependant comme une version alternative de la sienne. Il n'approuve pas davantage l'emploi du terme pargne force (p. 79) ; mais, comme Robertson le
19 M. A. P. Lerner (Revue internationale du travail, octobre 1936, p, 477) fait

observer que l'apparition de la thsaurisation ne dtruit pas l'galit des deux termes d'aprs la dfinition nouvelle. Car, d'aprs lui, si l'individu peut thsauriser, et si l'pargne et les investissements individuels peuvent, bien entendu, diffrer, il ne peut y avoir de thsaurisation nette pour la socit tout entire que si le stock montaire total augmente ; sinon, toute thsaurisation individuelle implique une dthsaurisation d'autre part. Cette affirmation ne peut se comprendre que dans la mesure o M. Lerner ne fait dpendre les changements de la vitesse de circulation que de ceux de la quantit de monnaie dtenue. Il me semble pourtant que tout ralentissement de la vitesse de circulation, tout allongement de l'intervalle entre deux paiements conscutifs, quivaut une thsaurisation, sans qu'il soit ncessaire de considrer l'augmentation globale du stock montaire.

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lui a fait observer 20 , il reconnat nanmoins l'existence d'un dsquilibre entre la quantit globale des capitaux existant un moment donn et la quantit correspondante des pargnes volontaires ; il se peut, comme il le prtend, qu'il soit ncessaire de dfinir pralablement un taux standard d'pargne pour prciser la quantit des investissements provenant d'une autre source. Mais l'existence du dsquilibre ne peut tre mise en doute, et continue, du reste, servir de base la thorie gnrale. Si Keynes avait appliqu avec plus de prcision cette partie de sa dmonstration l'usage qu'il fait ds le dbut des anticipations , la difficult en et t fort amoindrie : sur ce problme particulier, la mise au point faite par Ohlin apporte quelque claircissement ; bien que Keynes dclare (p. 77) que son erreur, dans le Treatise, avait t de ne pas distinguer entre rsultats escompts et rsultats acquis, il n'use pas encore de cette distinction dans sa nouvelle terminologie de l'pargne. Ohlin, par contre, a fait observer 21 que si l'on considre les plans et les prvisions des entrepreneurs, il n'y a pas ncessairement, ex ante, identit entre les sommes d'argent que les uns dcident d'pargner, et les autres d'investir. Mais rtrospectivement, ex post, les rsultats comptabiliss diffrent gnralement des prvisions, car la quantit de capital investie ne peut correspondre qu'au volume existant de l'pargne. Que la diffrence entre prvisions et rsultats soit appele pargne force , suivant la terminologie courante, ou, d'aprs celle toute rcente de R. G. Hawtrey 22 , investissement passif , il reste entendu que les causes du dsquilibre gnral doivent tre cherches dans le march des capitaux. La thorie montaire de l'pargne reste le pivot de la dmonstration, mais l'identit nouvelle ne nous aide gure comprendre les phnomnes compliqus qui apparaissent avec la monnaie. Mais elle semble Keynes plus conforme
20 Some notes on Mr. Keynes General theory of employment. Quaterly Journal of

Economics. vol. 51, 1936, p. 178.


21 Some notes on the Stockholm theory of savings and investments, Economic

Journal, mars !937, p. 64-65.


22 Capital and employrnent, p. 176.

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la ralit, et, par ailleurs, c'est l'emploi de fonctions indites qui nous donnera la solution de l'nigme du chmage. * ** Que s'agit-il, en effet, de dmontrer ? Essentiellement ceci : que, dans une socit o toutes les forces productives ne sont pas employes, I'analyse classique est inapplicable ; et, comme il est prcisment ncessaire de savoir pourquoi le chmage existe, pourquoi il peut y avoir une position d'quilibre sans full employment , il conviendra de rechercher quelles sont les forces qui dterminent cette position dquilibre. la thorie classique de l'quilibre du march du travail et des capitaux par le jeu de l'offre et de la demande, Keynes oppose les nouvelles variables de la thorie gnrale : la propension consommer, l'efficacit marginale du capital, et la prfrence de liquidit. * **

LA PROPENSION CONSOMMER
Il est exact de dire que la plupart des analyses classiques du fonctionnement de la production, et plus particulirement du march des capitaux, reposaient sur lhypothse de l'absence de chmage. La plupart du temps, cette hypothse restait effectivement implicite. Mais, au cours d'analyse plus rcente, sa ncessit s'imposa si bien la rigueur du raisonnement qu'elle s'exprima souvent avec toute la clart dsirable : Nous supposerons, crit M. Rist, une socit o les

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forces de la production sont toutes employes. 23 . En pareil cas, l'analyse classique tait exacte, condition de s'appuyer, dclare Keynes ; sur deux autres hypothses encore (p. 21) : la thorie classique des salaires, et la loi de Say . La thorie traditionnelle des salaires veut que l'utilit du salaire soit gale la dsutilit marginale du travail fait : autrement dit, une diminution de la demande de travail doit normalement amener les salaris, consentir une rduction du niveau de leurs salaires jusqu faire concider leur valeur avec la productivit marginale du travail. Cette dfinition est compatible avec l'existence du chmage caus par le frottement (variations saisonnires, mobilit imparfaite des travailleurs d'une entreprise l'autre ou d'une rgion lautre) et du chmage volontaire ; mais la thorie classique ne peut logiquement admettre la possibilit du chmage involontaire , dfini par Keynes comme suit : Des travailleurs sont en tat de chmage involontaire au cas o, en l'occurrence d'une lgre hausse du prix des biens de consommation (produits achets avec le salaire), par rapport au salaire nominal, l'offre totale de travail pour le salaire montaire courant et la demande totale de travail seraient tous deux plus considrables que le volume existant de l'emploi. (p. 15) L'opposition entre salaire montaire et salaire rel permet d'approfondir les consquences que cette dfinition comporte. Avec la thorie classique , une lgre baisse des salaires rels devait suffire accrotre la demande de travail ; c'tait admettre que les courbes de demande se dplacent avec tous les mouvements de prix. Or, cest, en ralit, du salaire montaire que les travailleurs tiennent compte. Les lecteurs franais de Simiand reconnatront l, sans doute, un argument familier. Mais lexprience de certains vnements rcents nous encourage-t-elle voir dans le salaire montaire le seul facteur des mouvements de l'offre et de la demande ? Sans doute, rpond-on souvent, il est bien connu qu'en p23 Essais sur quelques problmes conomiques et montaires, p.205. V. gale-

ment pour la justification analytique de cette hypothse, F. A. v. Hayek, The paradox of saving, Economica, mai 1931, p. 140.

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riode de prosprit et de hausse des prix, les ouvriers sont incits par les hauts profits des entreprises rclamer des augmentations de salaires. Mais, depuis quelque temps, ce nest pas seulement en priode de prosprit que de pareils mouvements se produisent ! Eu gard la nature humaine et nos institutions, il faudrait tre fou pour prfrer une politique de salaires flexibles une politique montaire flexible. (p. 267.) Il semble que Keynes reconnaisse la ncessit de diminuer les salaires rels pour rduire le chmage. Et, en ce cas, il est parfaitement classique 24 ou, si lion veut, traditionnel. Mais il est difficile De savoir s'il considre cette politique comme conomiquement ncessaire, ou si, pour la faire supporter plus aisment au public, il fait entrer en jeu des considrations de justice et de politique pratique pour y parvenir indirectement par des manipulations montaires. Toutefois, il lui faudra dsormais compter avec lexprience des secrtaires de syndicat : mme s'ils n'ont pas lu la Thorie gnrale, il semble que les divers bouleversements montaires d'aprs guerre, et certains pisodes plus rcents encore, aient aujourd'hui mis la porte de beaucoup de profanes la distinction entre salaire montaire et salaire rel. Faut-il, en outre, admettre que la rduction des salaires nominaux n'est, en aucun cas, un moyen efficace de lutter contre le chmage ? Ici apparaissent les fameuses prvisions. Le volume de lemploi dpend, en tout tat de cause, des sommes que les entrepreneurs sont dcids investir dans la production. Celles-ci ne dpendent, leur tour, qu'indirectement des prix existants au moment considr ; car ce sont les prvisions des entrepreneurs qui dterminent le volume des sommes investir ; la baisse des salaires, en .ouvrant la perspective d'une baisse ultrieure, ne sera pas le moyen d'augmenter la demande de travail (p. 263). C'est sur les dpenses probables de consommation que les prvisions sont bases. Ces dpenses futures, ou la demande effective , correspondent au point d'intersection entre les fonctions d'offre et de demande globale des entrepreneurs (exprimes en prix
24 J. Viner, Mr. Keynes and the causes of unemployment, Quarterly Journal of

Economics, vol. 51, 1936-1937, p. 158.

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escompts ). Keynes appelle la propension consommer (propensity to consume) le rapport des dpenses de consommation au revenu global de la communaut (la propension marginale, dC/dY, tant [p.115] le rapport des accroissements infinitsimaux de ces deux variables). Or, le volume de lemploi est command par celui des investissements ; quel rle joue alors la propension consommer ? C'est ici qu'apparat la thorie du multiplicateur, o Keynes ne fait que dvelopper certaines considrations, dues R. F. Kahn, sur les effets additionnels d'un investissement en capital 25 . Il est vident que les mouvements de capitaux entrans par le placement d'une certaine somme consacre, mettons, la ralisation d'un programme donn de travaux publics, ne se limiteront pas la somme originelle, et qu'une certaine quantit dinvestissements supplmentaires seront la consquence, aprs un intervalle de temps variable, de ce premier placement. Les sommes investies pntreront avec une plus ou moins grande rapidit dans la structure de la production, entranant d'abord des dpenses entre les entreprises, et finalement, lorsqu'elles arriveront au consommateur, par le paiement de salaires ou d'autres revenus, provoqueront une demande de biens de consommation qui acclrera son tour la demande de biens intermdiaires ; et ainsi de suite. La plupart des analyses de ce phnomne si complexe supposaient, nous lavons vu, que tous les facteurs de la production taient employs. En pareil cas, un placement nouveau ne peut avoir pour effet, dans lensemble de la production, qu'un transfert de facteurs d'une branche une autre, le plus souvent du march des biens de consommation celui des biens de production. Il est difficile de parler alors des effets secondaires nets du premier investissement, car ceux-ci, en s'y ajoutant, ne viennent pas en surcrot de la production globale. Le multiplicateur de R. F. Kahn mesurait le rapport de l'accroissement immdiat de l'emploi, d un investissement donn, l'accroissement total. Keynes dfinit ici
25 The relation of home investment to unemployment, Economic Journal, juin

1931. V. aussi une excellente analyse de cette question complique dans J. M. Clark, The Economics of planning public works, p. 80 et s., et E. R. Walker, Public works as a recovery measure, Economic Record, V. 11 dcembre 1935.

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le multiplicateur des investissements (investment multiplier) comme le rapport de l'accroissement total du revenu, dtermin par un accroissement donn des investissements, cet accroissement originel (Y, revenu, I, investissement, le multiplicateur k = Y/I). On pourrait d'abord faire remarquer qu'il est trs difficile de dterminer quel moment on doit se placer pour valuer le rsultat final Y; l'intervalle entre le premier placement et le moment o la monnaie investie atteint les consommateurs est non seulement trs variable, mais ne peut gure faire l'objet d'une valuation moyenne, sans employer un concept analogue la priode de production de .la thorie autrichienne , pour lequel Keynes ne parat pas avoir une trs grande sympathie (p.76). Sa priode de production (p. 287), dfinie d'aprs le temps qui s'coule avant que l'accroissement de la demande pour un produit donn se traduise par une diminution de l'lasticit de l'emploi, ressemble fort une ptition de principes. Mais les effets du multiplicateur, si approximatifs quils soient, ne peuvent tre mis en doute. Par contre, la fonction qui fait dpendre le multiplicateur de la propension consommer est beaucoup plus discutable ; celle-ci, par dfinition, est gale 1-1/K puisque le revenu se partage en dpenses de consommation et en dpenses d'investissement. Etant donne la dfinition du multiplicateur, la propension consommer devient alors gale 1 1/K ce qui quivaut dire que, lorsque la propension consommer tend vers l'unit, c'est--dire si la communaut emploie la totalit de son revenu des dpenses de consommation, les effets secondaires d'un investissement primaire tendraient vers l'infini. Etrange ! Keynes estimait dj, en 1933, que le multiplicateur, en Grande-Bretagne, tait lgrement suprieur 2 26 . Il est parfaitement raisonnable de se servir d'un terme comme le multiplier pour exprimer un fait que chacun peut constater ; on peut aussi considrer comme une fonction indpendante la proportion des revenus consacre la consommation ; il est enfin fort lgitime de faire, par dfinition, dpendre une certaine
26 The means to prosperity, p. 11. V. aussi un rcent article du Times, 11 mars

1937 (Is it inflation ?), o il considre le multiplicateur voisin de 3 dans les circonstances actuelles.

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fonction, dite multiplicateur , d'une certaine variable, dite propension consommer . Autre chose est de faire de cette relation formelle une relation causale 27 . Toute la dmonstration, semble-t-il, repose nanmoins sur cette fonction. Le volume de l'emploi dpend de la fonction globale de l'offre, de la propension consommer, et du volume des investissements. Lorsque le volume de l'emploi augmente, le revenu 'augmente aussi ; mais, lorsque le revenu augmente, la consommation totale augmente ; mais dans une proportion moindre (p. 27, 96, 116). La propension consommer est infrieure l'unit. Les pargnes saccumulent plus rapidement, trop rapidement, pour permettre aux entrepreneurs de baser leurs prvisions sur un accroissement de la demande effective. Il n'est donc pas tonnant de voir la loi de Say dfinitivement abandonne par Keynes. Dj, dans sa biographie de Malthus 28 , il se montrait frapp des ides exprimes par celui-ci dans sa correspondance avec Ricardo, sur les effets respectifs de la consommation et de l'accumulation. L'opinion de Ricardo apparat assez clairement dans une lettre du 16 septembre 1814 : La demande effective consiste en deux lments, le pouvoir et la volont d'acheter. Mais il me semble que la volont manque bien rarement l o le pouvoir existe, car le dsir d'accumuler crera la demande aussi effectivement que le dsir de consommer : il ne fera que changer les objets sur .lesquels portera la demande. 29 Malthus rpondait : Je dois avouer que je ne vois pas d'autre cause la diminution des profits qui, vous le reconnatrez, suit l'accumulation, que dans la chute des prix du produit par rapport aux d27 V. la pntrante critique de G. v. Haberler, Zeitschrift fr Nationalkonomie,

Bd VII, Hft 3 aot 1936.


28 Essays in biography, 1933, p. 95 et s. 29 Letters of Ricardo to Malthus, d.. Bonar, 1887, p. 64.

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penses de la production, ou, en d'autres termes, dans la diminution de la demande effective. En 1821, la discussion reprenait, mais Malthus et Ricardo restrent finalement sur leurs positions respectives : Vous admettrez vous-mme, crivait Malthus, le 16 juillet 1821, qu'un accroissement temporaire de l'pargne un moment o les profits sont assez levs pour l'encourager, peut entraner une division des revenus susceptible de faire disparatre tout motif d'accroissement de la production. Si un tel tat de choses ne s'appelle pas stagnation, je ne sais comment l'appeler. D'autant plus que cette stagnation doit invitablement laisser sans emploi la gnration nouvelle... L'opinion de M. Say, crivait~il encore dans son trait 30 , qui dclare qu'un produit consomm est un dbouch ferm, m'apparat directement oppose la thorie juste, et universellement contredite par les faits. Qu'arriverait~il, peut-on savoir, la demande, si toute consommation, pain et eau excepts, tait suspendue pendant les six prochains mois ? Quelle accumulation de produits ! Quels dbouchs ! Quel march prodigieux ne serait pas ouvert par un tel vnement ! Ce que deviendraient les marchandises ? Eh ! Monsieur, crivait J.-B. Say Malthus 31 , il s'en vendrait pour une valeur tout aussi grande. Car, enfin, ce qu'on ajouterait par l la somme des capitaux achterait de la bire, des habits, des chemises, des souliers, des meubles la classe des producteurs, que les sommes pargnes mettraient l'ouvrage. Raisonnement correct si l'on admet, encore une fois, que toutes les forces productives sont employes ; le mcanisme de l'pargne n'a pas d'autre signification, en effet, que d'affecter, en pareil cas, des ressources consommables la formation de biens intermdiaires, l'augmentation du capital, pour se traduire en un accroissement de revenus rels futurs, mais ncessairement aux dpens du revenu immdiat. La clbre thorie du fonds des salaires, qui, correctement interprte, contient une vrit fondamentale, et trop souvent ignore, n'exprime pas autre chose : le revenu rel dont dispose la communau30 Principles of political economy, p. 363, cit in General theory, p. 362. 31 Lettres Malthus, Oeuvres diverses, d. Guillaumin, p. 470.

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t, c'est--dire la masse de ses biens de consommation, est limite par la quantit existante du capital, et n'est susceptible d'accroissement que dans des limites trs troites ; le fonds de revenu rel ne peut donc tre augment qu' la longue, par une augmentation du capital, et exige, par consquent, un accroissement pralable de l'pargne. Or, parmi les nombreux critiques de cette thorie, certains semblent avoir eu, avec Malthus, l'intuition du rle ultime de la demande et du paradoxe inhrent au mcanisme de la formation du capital, qui faisait le point faible de la rponse de Say : des investissements nouveaux ne se dvelopperont, en effet, que si l'tat de la demande pour les biens produire permet de compter sur leur vente ; si la demande diminue et que les prix baissent par suite de l'pargne, la dflation dans les industries de consommation risque de se rpercuter dans les stages suprieurs. En dfinitive, le fonds de revenus rels dpend donc de la demande des consommateurs. Hermann, qui s'opposait aux classiques en affirmant que toute demande de marchandises est une demande de travail, laissait entendre que l'lasticit du fonds n'tait limite que par cette demande. Nous retrouvons chez Keynes une ide analogue, car toute sa thorie repose sur l'hypothse d'une trs grande lasticit dans la production des biens de consommation. Car l'analyse classique ne s'applique qu' la situation spciale o toutes les ressources productives sont employes, au cas de full employment , et, tant qu'il existe des ressources inutilises, prtes tre affectes la production, il devient inutile de diminuer la consommation prsente pour accrotre le capital, ou, si l'on prfre, pour dvelopper les investissements. Il est certain, en effet, que la thorie de l'pargne demande tre rvise sur ce point. Mais la conception de full employment , telle qu'elle est ici prsente, ne suffit certes pas claircir le problme. Cette position n'est atteinte, pour Keynes, que lorsqu'il ne subsiste plus de chmage involontaire, dfini comme on l'a vu plus haut, ou encore lorsque l'emploi global cesse de s'accrotre malgr l'accroissement de la demande effective pour son produit (p. 26), autrement dit, lorsque l'emploi global devient inlastique. A cette dfinition s'ajoute une nouvelle thorie des prix, sous forme d'une

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mise au point de la thorie quantitative de la monnaie (p. 304), car, tant que la production globale s'accrot, sous l'impulsion de la demande effective, grce l'entre en jeu de ressources inutilises, une augmentation de la circulation montaire ne fera pas ncessairement monter les prix. Tant que persiste le chmage, l'emploi changera dans la mme proportion que la quantit de monnaie ; et, en tat de pleine activit full employment , les prix changeront dans la mme proportion que la quantit de monnaie. (p. 296.) Mais pourquoi s'attacher au seul critrium du chmage ? Si, par full employment , on veut dire emploi complet, pleine activit de toutes les ressources, hommes et capitaux compris, la dfinition de ce terme offre des difficults extrmes. On peut admettre qu'aussi longtemps que le systme productif ne fonctionnera pas sa productivit maximum, aussi longtemps que toutes les ressources employes ne fournissent pas le rendement technique dont elles sont capables, la position vritable de full employment n'est pas atteinte ; en pareil cas, la logique voudrait que la Thorie gnrale s'appliqut toutes les fois que le point des rendements dcroissants ne l'est pas lui-mme. Quelle diffrence, du point de vue de la production globale, entre un chmeur involontaire et un travailleur qualifi dont les aptitudes sont mal utilises, une machine mal entretenue, un investissement erron ? Est-on justifi, en aucun de ces trois derniers cas, parler de full employment , mme si, d'aprs la dfinition de Keynes, il ne subsiste plus de chmage involontaire ? Or, ce que Keynes se propose, c'est essentiellement la suppression du chmage : comme nous l'avons vu, ce but est devenu aujourd'hui l'alpha et l'omga de la science et de la politique conomique en Grande-Bretagne : Notre objet est de dcouvrir ce qui dtermine, tout moment, le revenu national d'un systme conomique donn, et ce qui revient presque au mme - le volume de son emploi. (p. 247.) Mais c'est prcisment l que la difficult commence : cela revient-il presque au mme ? Une politique de lutte contre le chmage peut toujours russir, au moins pour quelque temps, si l'on veut, cote que

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cote, mettre du monde l'ouvrage, sans considration de la productivit des travaux mis en train. Peut-on se flatter d'avoir ainsi fait d'une pierre deux coups, et d'avoir rduit le chmage en augmentant le revenu national ? Loin d'tre aveugle l'absurdit de la politique des travaux publics improductifs, Keynes y trouve une arme de plus l'appui de sa propre thorie : Si la Trsorerie remplissait de billets de banque quelques vieilles bouteilles, les enfouissait une bonne profondeur dans des puits de mine abandonns, remplis ensuite de dtritus urbains, et laissait ensuite l'entreprise prive, d'aprs les meilleurs principes du laissez faire, le soin de dterrer l'argent (en demandant, bien entendu, pour ce faire, des concessions sur les terrains exploiter), il pourrait n'y avoir plus de chmage, et, avec l'aide des rpercussions, le revenu rel de la communaut, et aussi son capital rel, deviendraient probablement sensiblement plus larges qu'ils ne sont aujourd'hui. Il serait, bien entendu, plus raisonnable de construire des maisons ou d'autres biens analogues. Mais, si des obstacles politiques et pratiques s'y opposent, la politique prcdente serait mieux que rien. (p. 129.) Entre cette reductio ad absurdum de la politique des grands travaux et l'industrie minire de l'or, Keynes voit une analogie complte ; grce aux vertus du multiplicateur, un investissement, mme improductif, doit finalement se traduire par un accroissement de la demande effective, partant de l'emploi, partant du revenu national. Ainsi la politique des travaux publics devient, dans la Thorie gnrale, l'application pratique des ides de Malthus, qui, dans ses Principes, proposait des dpenses improductives pour remdier aux dsastres de la crise de 1815-1820. Combien plus riche et plus sage serait aujourd'hui le monde, si Malthus, au lieu de Ricardo, avait t la branche ane de la pense conomique du XIXe sicle ! 32 . Mais l'ascendance intellectuelle de Ricardo, cet esprit capable mais faux , disait Jevons, fut absolue 33 . Ricardo crivait en note des Prin32 Essays in biography, p. 144 33 Ricardo conquit l'Angleterre aussi compltement que l'Inquisition conquit

l'Espagne. (p. 32) Mais Keynes est au moins inexact lorsqu'il affirme ensuite que le terme d'effective demand ne peut tre trouv une seule fois chez Marshall (V. Principles, 8e d., p. 511 et 699). Keynes nous fait, d'ailleurs, un ta-

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cipes de Malthus : Si, des deux choses ncessaires la demande, la volont et le pouvoir d'achat, la volont fait dfaut, et qu'en consquence nous souffrons d'une dpression gnrale du commerce, nous ne pouvons faire mieux que de suivre l'avis de M. Malthus, et obliger le gouvernement suppler l'insuffisance du public. Nous devrions donc adresser une ptition au roi pour qu'il renvoie ses ministres conomes, et les remplace par d'autres, capables de pourvoir plus efficacement aux meilleurs intrts du pays, en encourageant le luxe et les dpenses publiques. 34 . Ricardo croyait alors faire preuve d'une grande ironie.

LE TAUX DE LINTERET
une extrmit du: systme, Keynes trouve donc que l'insuffisance de la demande effective est l'origine des dsquilibres que la loi de Say ne pouvait expliquer. Mais l'entrepreneur, pour pouvoir produire, doit non seulement compter sur le produit futur de ses ventes ; il doit encore trouver emprunter des taux raisonnables. La Thorie gnrale nous fournit de l'intrt une explication nouvelle, et nous conduit une politique moins nouvelle peut-tre, pour qui connat dj Keynes, mais qui diffre assez sensiblement de celle du Treatise.
bleau assez trange de ce qu'il appelle l'Ecole a classique , englobant sous ce vocable, outre les prdcesseurs de Ricardo (au sens o l'entendait Marx), se successeurs, y compris (par exemple) J. S. Mill, Marshall, Edgeworth, et le professeur Pigou (p. 3). Il nous dclare par ailleurs que ses critiques classiques hsiteront pour savoir si ce que j'avance est compltement faux, ou si je ne dis rien de nouveau . On peut hsiter, par exemple, pour savoir si la conception nouvelle de l' user cost (p. 53, et appendice au chapitre VI, p. 65) diffre beaucoup de celle de Marshall (op. cit., p. 360 et 421). Par ailleurs, il est certainement faux d'affirmer que l'ide d'une diffrence entre savings et investment n'apparat que dans certaines thories d'aprs guerre (Economic Journal, juin 1937, p. 249). La distinction est dj fort claire chez Bagehot (Lombard Street, chap. VI). 34 V. David Ricardo, Notes on Malthus, dit par Hollander et Gregory, 1928, p. 162. L'introduction contient un excellent rsum du dbat.

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La thorie de l'intrt est certainement, de tous les lments de la science conomique, celui qui, depuis ses origines, a subi le plus de vicissitudes. Elle est peut-tre le meilleur exemple de la nature de cette science, de sa porte, et des difficults principales qu'elle rencontre ; car elle les runit peu prs toutes ; celles, notamment, de distinguer entre lgitimit et ncessit, entre thique et thorie explicative ; celle de voir, derrire les phnomnes montaires, les consquences relles ; celles, enfin, associes au facteur temps . Ici encore, Keynes nous propose de substituer la thorie classique sa thorie gnrale ; mais, de l'une l'autre, la thorie de l'intrt compte une longue histoire ; si l'on fait remonter la thorie classique Hume, on peut y trouver dj les deux ides principales qui dominrent les proccupations des auteurs suivants : l'influence, d'une part, sur le taux de l'intrt, de la quantit de monnaie ; d'autre part, ses relations avec le taux des profits commerciaux. Hume dmontra clairement que la monnaie pouvait s'accumuler dans un pays sans exercer d'influence sur le taux de l'intrt, et que celui-ci dpendait de trois circonstances : la demande des emprunteurs, l'offre de richesses des prteurs, et les profits tirs du commerce ; aussi Hume distinguait-il dj l'intrt, prix demand et pay pour un prt d'argent, et le profit commercial, qui permettait l'emprunteur de payer ce prix, et soulignait que le lien qui les unissait tait une relation de mutuelle dpendance (they mutually forward each other) 35 . Mais, dans la suite, les deux termes furent souvent confondus. Par contre, la forme classique de la thorique quantitative de la monnaie reposait sur l'limination complte du rle du taux de l'intrt dans le mcanisme montaire de la formation des prix. Ce n'est qu'avec Wicksell 36 qu'apparat la premire tentative d'unification 37 .
35 Essays, d. Routledge., p. 221. 36 Geldzins und Gterpreise, Jena, 1898. Traduit rcemment en anglais par R. F.

Kahn, lnterest and prices, MacMillan, 1936.


37 V. Rist, Thories relatives l'or, au taux de l'escompte et aux Prix, Revue

d'conomie politique, septembre-octobre 1935.

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L'apport de Wicksell, en ralit, tait double : d'une part, il sparait du taux montaire de l'intrt le taux naturel hypothtique qu'on aurait obtenu par lquilibre de l'offre et de la demande des capitaux dans une conomie en nature, et il supposait que, seule, la prsence de la monnaie faisait que, dans la ralit, le taux effectif du march pouvait ne pas correspondre ce taux idal. D'autre part, il admettait que, grce au mcanisme du crdit, le taux de l'intrt exerait une influence sur les prix, qu'une lvation du taux montaire au-dessus du niveau naturel entranait une baisse des prix ; un abaissement audessous de ce niveau, une hausse. Mais, en outre, Wicksell en concluait que, si le taux naturel concidait avec le taux montaire, la stabilit des prix devait sen suivre. Davidson fit alors remarquer que, dans une conomie progressive, o l'accumulation des richesses se poursuit normalement, le taux d'quilibre entre l'offre et la demande des capitaux tait ncessairement suprieur celui qui correspondait un niveau des prix stables, et qu'en pareil cas, cette stabilit ne pouvait tre obtenue que par un gonflement de la circulation montaire 38 . Mais Keynes, qui reconnaissait dans le Treatise tout ce que ses ides devaient Wicksell, avait adopt le concept d'un taux naturel, celui qui mettait en quilibre les investissements et les pargnes. De cette thorie, il tirait une politique bancaire destine, par les manipulations du taux de l'escompte, viter les fluctuations trop violentes des prix. ct de la thorie du taux naturel de Wicksell et des nowickselliens, celle du taux rel , dj exprime chez Marshall et dveloppe ultrieurement par I. Fisher, permettait d'expliquer comment les mouvements des prix, ou plutt la prvision de ces mouvements ragissait sur le taux de l'intrt, et pourquoi les hausses du taux de l'intrt long terme concidaient avec les priodes de hausse des prix, et inversement. Entre ces deux thories, il n'y avait place pour aucune contradiction ni pour aucun paradoxe ; mais ni l'un ni l'autre ne faisaient de l'intrt un phnomne exclusivement montaire. C'est, semble-t-il, de cette exclusivit que Keynes frappe la thorie gn38 V. Hayek, Monetary Theory and the trade cycle, p. 113-114.

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rale de l'intrt ; qu'il s'agisse des circonstances qui dterminent sa formation ou de ses effets sur le systme productif, c'est, en effet, la monnaie que revient dsormais le rle principal et non plus aux facteurs rels.

Keynes distingue deux taux : d'une part, lefficacit marginale du capital (dans l'article prcit de Lerner, Revue internationale du travail, p. 481, le traducteur franais, adopte le terme commode de rendement-limite), qui correspond assez troitement au taux de rendement par rapport au cot de Fisher 39 , exprime le taux qui galiserait la valeur prsente des annuits produites par un capital donn et son prix d'offre, ou, si l'on prfre, son cot de remplacement (p. 135). Le taux de rondement est, par consquent, la limite du prix que les entrepreneurs consentiront payer, d'aprs prvisions, pour obtenir le capital ncessaire l'entreprise. C'est le prix de demande du capital, le prix propos par les emprunteurs. Prix qu'il ne faut pas confondre avec le taux de l'intrt, qui est celui que demandent les prteurs en change d'une somme d'argent liquide. Le premier taux n'exprime pas un rapport de productivit relle, mais seulement l'effet des prvisions, et diminuera lorsqu'augmentera le volume total du capital investi, d'une part parce que le cot de remplacement, dans ce cas, augmente lui-mme, et qu'en mme temps le rendement escompt diminue. Le barme de l'efficacit marginale du capital nous donne donc la courbe de demande, ou le barme de la demande des investissements (p. 126). Ainsi, le volume des investissements s'ajustera au point o l'efficacit marginale du capital correspondra exactement au niveau du taux d'intrt courant.

39 Thorie de l'intrt, d. franaise, p. 155, General theory, p. 140

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LA PRFRENCE DE LIQUIDIT.
Mais, ce point d'quilibre ne nous apprend rien, car le taux de l'intrt est lui-mme une donne dans le systme et ne dpend pas, suivant la formule classique, de l'offre et de la demande des pargnes, ni des facteurs psychologiques dsigns successivement du nom d abstinence , waiting , time-preference , impatience , mais d'une nouvelle fonction, la prfrence de liquidit (liquiditypreference), qui permet d'expliquer le rle de la monnaie dans le systme conomique (p. 168) ; la proprit fondamentale de la monnaie est d'tre un instrument de paiement liquide, aussi, prter son argent comporte la fois un inconvnient immdiat et un risque. Pour compenser cette perte de liquidit, les prteurs demandent donc un intrt, variable avec l'intensit de cette prfrence pour les biens liquides. La courbe de l'offre des capitaux (qui, en fait, a la forme d'une courbe ordinaire de la demande) exprime donc la relation M = L(r), et que le taux d'intrt diminue lorsque s'accrot la quantit de monnaie. La propension thsauriser constitue ainsi une explication suffisante du taux de l'intrt, qui dpend de l'offre et de la demande de monnaie , ou encore sert quilibrer loffre et la demande de thsaurisation 40 . Le taux de l'intrt devient ainsi un phnomne purement montaire et, en tout cas, purement conventionnel (p. 203). Car le fonctionnement de notre systme conomique dpend de dcisions individuelles bases sur des prvisions, et l'assurance contre les risques imprvisibles de l'avenir, immdiat ou plus lointain, trouve sa plus simple expression dans l'accumulation d'une rserve de monnaie liquide. La monnaie tient lieu, aussi longtemps que sa vitesse de circulation nest pas infinie, de moyen et d'attente, de lien entre prsent et avenir. Dj Knight 41 a fait observer que l'intrt ne pouvait gure se concevoir que dans une socit o l'avenir ne pouvait faire l'objet de
40 Economic Journal, juin 1937, p. 241 et 250. 41 Risk, uncertainty and profit, p. 168, 321.

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prvisions absolues. Keynes, en introduisant dans sa thorie de l'intrt le rle des prvisions, relie assez heureusement la thorie pure ou relle la thorie de la monnaie : L'cole classique a eu une thorie de l'intrt, dans le volume I, qui traitait de la thorie de la valeur, trs diffrente de celle du volume II, qui traitait de la thorie de la monnaie. (p. 183.) L'intrt n'est nullement sa place dans les Principes de Marshall il appartient une autre branche de la thorie. (p. 189.) Mais, ce faisant, il abandonne dfinitivement le courant d'ides no-wicksellien. Dans la thorie gnrale, il n 'y a aucune place pour un taux naturel ; encore qu'il admette (p. 242) que, par taux neutre , on peut dfinir celui qui rgne dans un tat de full employment . La fonction de la prfrence de liquidit suffit-elle expliquer le phnomne de l'intrt ? Keynes semble l'admettre. Le barme de la prfrence de liquidit nous montre le taux de l'intrt diminuant mesure qu'augmente la quantit de monnaie. Nous voil bien loin, en effet, de Hume et de la thorie classique. Mais, ajoute Keynes, de tous les lments de notre, conomie, le plus stable a t jusqu' prsent, et semble devoir tre, lavenir, le taux de l'intrt minimum acceptable par la gnralit des capitalistes. (p. 309.) [Ici intervient une erreur dimpression qui rend incomprhensible les deux lignes suivantes que je reproduis malgr tout ; Serge dAgostino] Quoi qu'il en soit, c'est le taux de l'intrt drables du taux de l'intrt depuis le dbut du XIXe sicle, et particulirement depuis quarante ans. Peut-tre Keynes ne veut-il parler que de la limite infrieure, celle dfinie par Cassel dans sa Nature and necessity of interest, et qui trouve encore son expression dans la fameuse formule victorienne : John Bull peut supporter bien des choses, sauf 2 pour cent. (P. 309.) Quoi qu'il en soit, c'est le taux de l'intrt ainsi dtermin qui met une limite la facult d'emprunt des entrepreneurs. Car lefficacit marginale du capital peut tre infrieure au taux de

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l'intrt : en pareil cas, les investissements sont insuffisants, et le chmage apparat. En outre, il n'existe aucun mcanisme capable d'amener l'quilibre, et c'est ici que Keynes trouve la thorie classique particulirement en dfaut. Car il n'existe par un taux dtermin par l'offre et la demande d'pargne, ou plutt ce mcanisme ne nous permet pas de savoir quel niveau le taux se fixera, et dans quelle mesure il scartera de lefficacit marginale du capital ; en effet, les quantits offertes sur le march dpendent beaucoup moins des mouvements du taux de l'intrt que de ceux du revenu. Les sommes investies, par contre (la demande de capital), dpendent troitement du taux de l'intrt : les variations de ce taux affectent donc directement les investissements, partant l'emploi, partant les revenus. Lorsque le taux d'intrt monte, les sommes investies diminuent aussitt, et donc, en mme temps, les revenus se rtrcissent (p. 181). Les sommes pargnes sur ces revenus diminuent, ou, en tout cas, n'augmentent pas ncessairement l'attrait d'un taux plus lev. Nous ne pouvons connatre le nouveau point d'quilibre et les positions des courbes d'offre et de demande que si nous savons, d'aprs le nouveau revenu comment ont vari la prfrence de liquidit, et donc le taux de l'intrt. En tout tat de cause, celui-ci ne peut tre qu'une donne : L'analyse classique est en dfaut pour n'avoir pas russi isoler correctement les variables indpendantes du systme. Epargnes et investissements sont dtermins, dans le systme, et non dterminantes. Elles sont l'effet conjugu des dterminants du systme, savoir la propension consommer, le barme de l'efficacit marginale du capital, et le taux de l'intrt. (p. 183,) And, sure, a reverent cye must see A Purpose in Liquidity, chantaient les poissons de Rupert Brooke. La nature de cette fonction reste encore vague. Mais, la prfrence de liquidit nous aide cependant claircir certains des problmes les plus compliqus du m-

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canisme montaire. On sait assez que toute la structure bancaire repose, en fin de compte, sur la ncessit d'tre liquide . Mais, comme dans une socit o la production prend un temps considrable il ne peut jamais exister de liquidit vritable, au sens o l'on doit entendre, par liquidation d'un actif, le paiement final, l'tape dfinitive qui le conduit entre les mains du consommateur, la maturit complte de cet actif rel, il est vident qu'un systme productif ne peut jamais tre entirement et simultanment liquide. Mais, dans la plupart des cas, il arrive donc qu'on appelle liquidit la possibilit de transfrer un actif, d'changer une crance ralisable une chance donne contre une autre dont la date de liquidation est plus rapproche 42 . L'existence d'institutions telles que les bourses de valeurs n'a d'autre objet que de rendre liquides pour l'individu des investissements qui ne sauraient l'tre pour la communaut tout entire. De toutes les maximes de la finance orthodoxe, il n'en est certainement aucune qui soit plus antisociale que le ftiche de la liquidit, cette doctrine qui fait une vertu aux institutions de placement de concentrer leurs ressources sur des valeurs liquides . (p. 155) La liquidit par transfert ne peut avoir d'effet sur celle du systme tout entier, et, par dfinition, plus les sommes investies sont grandes, moins le systme est liquide. Lorsque les membres de la communaut, sous l'effet d'une panique, cherchent se rendre liquides , il devient rapidement vident qu'ils se heurtent une impossibilit. Les plus sinistres aspects des grands bouleversements spculatifs peuvent tous s'expliquer par ce phnomne. Aussi, le mcanisme de la vie conomique, en tout cas celui des placements, n'est gure autre chose qu'un jeu o le succs de chacun dpend d'une part de son habilet deviner les prvisions du voisin, de l'autre se dcharger sur lui des pertes au moment favorable. Les dcisions sont ainsi prises au troisime, quatrime, cinquime degr, et ainsi de suite, car, lorsque nous avons russi deviner ce que pense
42 B. G, Moulton, Journal of political Economy, vol. XXVI, 1918.

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l'autre, il faut encore s'appliquer deviner ce que 1'opinion gnrale croit devoir tre l'opinion gnrale (p.106). On pense au fameux conte d'Edgar Poe, et du petit garon qui gagnait ses billes pair ou impair en devinant la raction intrieure de ses adversaires. Lorsque le dveloppement en capital d'un pays devient le sous-produit de l'activit d'un casino, l'ouvrage risque de ntre pas trs bien fait. Le succs atteint par Wall Street, envisag comme une institution dont le but tait de canaliser les nouveaux investissements dans les directions les plus favorables, daprs le rendement obtenir, ne peut tre mis l'actif des triomphes les plus clatants du capitalisme de laissez faire. (p. 159.) Keynes, cependant, n'en est pas encore la suppression complte du capitalisme. Et, quoique certains socialistes anglais aient accueilli ce nouveau livre avec enthousiasme 43 , et cherchent persuader Keynes qu'il ne lui reste plus qu' entrer dans leurs rangs, la politique qu'il envisage demeure encore, comme il le .dit lui-mme, raisonnablement conservatrice . Mais, si peu socialiste qu'elle soit, ses consquences modifieraient cependant assez profondment l'ordre social existant. * ** En ce sens, la philosophie gnrale que nous apporte Keynes ne diffre pas trs sensiblement de celle que nous lui avons toujours connue. Les difficults conomiques o le monde se dbat l'irritent parce qu'un peu de rflexion, pense-t-il, suffirait les rsoudre. Aprs leffort qu'il a d faire, de son propre aveu, et imposer ensuite ses lecteurs pour redcouvrir le secret du mcanisme de notre systme conomique, on pourrait croire que le problme nest pas d'une facilit si grande : Le problme conomique n'est pas si difficile, crivait~il un jour en commentant la conversation de Wells avec Staline, laissezmoi faire, et je saurai bien men occuper. Boutade qui est peine une exagration de sa pense. Un bouleversement de fond en comble
43 L. Rowse, op. cit.

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de notre socit lui a toujours paru parfaitement inutile. Mais il croit aujourd'hui ncessaire de supprimer l'extrme ingalit des fortunes qui caractrise le systme capitaliste actuel ; ingalit qui se justifiait, dans lesprit des conomistes du sicle pass, par le rle que jouaient les gros revenus dans l'accumulation des capitaux. Mais, il appartient avant tout de maintenir la propension consommer. L'accumulation des richesses, loin de dpendre de l'abstinence des classes riches, en est, au contraire, trs probablement retard. (p. 373) Une des bases conomiques de l'ingalit des fortunes disparat donc ses yeux. Mais, cela suffit-il pour faire de Keynes un socialiste ? Pas plus qu'auparavant l'appropriation par l'tat des moyens de production ne lui parat ncessaire. Il est beaucoup plus important de centraliser entre .les mains de celui-ci le contrle et la direction des investissements. Rcemment encore, Keynes demandait qu'il ft constitu un Office public des investissements, pour prparer les programmes prts entrer en vigueur au premier symptme de crise 44 . Le boom anglais lui donne, en effet, quelque sujet d'inquitude. Mais la dernire chose faire, si l'on veut l'viter, serait d'lever le taux de l'intrt. La politique de l'intrt reste, en effet, la pice centrale du systme. Quoiqu'il dclare (p.164) qu'une politique purement montaire destine agir sur le taux de l'intrt ne lui paraisse plus aujourd'hui suffisante, cette politique est encore la condition ncessaire d'un tat d' emploi complet . On ne voit pas trs bien comment Keynes veut diminuer la prfrence de liquidit, car il ne s'agit pas d'injecter un peu de monnaie, en priode de crise, pour amorcer le dmarrage , suivant la formule bien connue de la reflation, et la thorie gnrale n'est pas, fondamentalement une explication du cycle (le chapitre 22, Notes on the trade cycle, ne contient que des remarques incidentes, et attribue ce phnomne aux variations de l'efficacit marginale du capital, aux vagues successives d'optimisme et de pessimisme). Keynes envisage nanmoins un avenir o l'Etat aura pouss l'quipement en
44 Times,14 janvier 1937, How to avoid a slump.

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capital un point de saturation tel que l'efficacit marginale soit rduite zro. Ce rsultat pourrait tre obtenu en l'espace d'une gnration (p. 220). Peut-on croire que les richesses actuelles du monde justifient un tel optimisme et que le fameux tat stationnaire de Mill, dont la seule pense plongeait Paul. Leroy-Beaulieu dans le ravissement, soit si proche ? Keynes pense pourtant que, malgr la disparition, l'euthanasie du rentier (p. 370), le taux de l'intrt ne tombera pas absolument zro et que l'entreprise pourra parfaitement subsister, en ne payant pour l'usage du capital, que celui de sa dprciation par usure et dprissement, plus une marge ncessaire couvrir le risque et l'exercice de lhabilet et du jugement (p. 221). En d'autres termes, le profit proprement dit subsisterait, mais l' intrt pur serait nul. En attendant ce bienheureux tat de choses 45 , la politique montaire doit sefforcer, en diminuant la prfrence de liquidit, de maintenir le taux de l'intrt au-dessous de l'efficacit marginale du capital. Cette politique ne risque-t-elle pas d'tre gnratrice d'inflation pure et simple et de nous faire assister une fois de plus aux excs qui ont caractris toutes les grandes crises, et qui ont t pratiqus avec tant de brio au cours de la dernire ? Pour Keynes, il ne saurait videmment y avoir d'inflation aussi longtemps que le volume de l'emploi n'est pas complet. C'est lorsqu'une acclration de la demande n'est plus capable d'augmenter matriellement le volume de l'emploi, et se traduit simplement en hausse des prix, qu'on peut vraiment parler d'inflation. 46 . L'Angleterre, avec ses 1 570 000 chmeurs, lui parat donc aujourd'hui prs d'atteindre cette limite, car les prix (et notamment le cot de la vie) y prennent, depuis un an, une acclration inquitante (quoiqu'il y ait encore beaucoup faire dans les distressed areas avant de craindre l'inflation vritable). On peut alors se de45

J. E. Meade (op. cit., p. 277) adopte pour l'agrment de l'exposition le terme de state of bliss pour dsigner le moment o le stock de capital a atteint le point o son produit marginal est zro. Dans ces conditions, le revenu rel de la communaut est au maximum, et la satisfaction relle des besoins conomiques est la plus grande possible. 46 Times, 11 mars 1937.

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mander ce que signifie vraiment full employment ! Si Keynes est persuad que la hausse des prix est un signe suffisant pour en tablir le critrium, beaucoup de chmeurs involontaires ne seront peut-tre pas de son avis. En tout cas, c'est risquer de placer bien haut le fameux minimum irrductible . Keynes n'est donc pas aveugle aux dangers d'une crise prochaine. Mais la thorie gnrale ne nous donne aucune recette contre l'acclration du boom spculatif. La persistance Londres de taux qui n'avaient jamais t atteints, mme aux points les plus bas des annes de la fin du sicle dernier, est certainement l'effet de la croyance dsormais enracine, en la vertu permanente de l'argent bon march. Si vous demandez aujourd'hui un financier de la Cit ce qui arrivera lorsque le taux de la Banque d'Angleterre remontera, il vous rpondra sans rire (ou presque) qu'il ne voit pas pourquoi il remonterait jamais. Il sera curieux de voir quelle raction cette hausse invitable produira; dans un avenir plus ou moins rapproch, sur le march de Londres. Entranera-t-elle une secousse d'autant plus forte que le public se sera mieux convaincu que le niveau de 2 p. 100 ne pouvait tre abandonn que dans des circonstances trs graves, et s'il est, de plus, persuad que la hausse du taux de l'escompte ne fera que prcipiter la crise ? Ou le sang-froid britannique, joint l'esprit du troisime ou du cinquime degr, russiront-ils viter une panique que la persistance de cette idologie rend plus dangereuse encore qu'autrefois ? De cette idologie, Keynes n'est pas, bien entendu, le seul responsable. De tout temps, on a vant les bienfaits de la baisse du taux de l'intrt. Mais c'est depuis quelques annes seulement que l'opinion britannique, qui garde encore de la dflation qui suivit le retour l'talon-or en 1920, de ces annes lugubres o les industries s'immobilisaient, les exportations languissaient, le chmage persistait l'poque de la prosprit mondiale, un souvenir d'humiliation et d'angoisse, voit dsormais dans l'talon-or et la politique montaire dite orthodoxe la source de tous ces maux. Depuis quelque temps nos banquiers ont beaucoup appris, et on peut esprer qu'en Grande-Bretagne

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la technique du taux de l'escompte ne sera jamais plus utilise pour protger la balance des comptes dans des conditions susceptibles de crer du chmage l'intrieur du pays. (p. 339.) Il est certain que ces vnements sont pour quelque chose dans la formation des ides actuelles, ne serait-ce que celles mmes de Keynes ; Mais Keynes, qui s'intresse tant lhistoire des ides, ne peut-il aujourd'hui se flatter de n'avoir pas russi prdire seulement, mais aussi persuader ? Le 7 mars 1931 paraissait un article qui a mis fin, pour plusieurs gnrations peut-tre, une priode qu'Adam Smith avait ouverte en 1776. Keynes s'tait toujours demand s'il tait vraiment un libral. Mais il comptait dans ltat-major de ce parti maintenant sans troupes, parmi les adversaires les plus vigoureux des remdes protectionnistes. S'il y a quelque chose que la protection ne peut pas faire, c'est de remdier au chmage. 47 . En 1931, son prestige tait suffisant pour faire pencher la balance. Et, pour beaucoup de libraux, attachs au librechange comme au dernier symbole de leurs convictions, sa conversion dut tre une vritable tragdie. Mais Keynes tait alors, comme toujours, de la meilleure foi du monde. Aujourd'hui, il en est arriv la justification sotrique des prjugs de l'homme de la rue, dont le jugement intuitif, comme il aime le rpter, est plus correct que celui de l'conomiste classique. Gavroche et M. Homais arrivant d'emble et avec si peu de peine au dernier mot de la philosophie, crivait Renan, c'est bien dur penser ! Sans doute, aprs cette manifestation de sincrit, Keynes ne rsiste pas aux tentations de son gnie mystificateur. Lorsque, par exemple, il redcouvre le mrite injustement oubli des mercantilistes, ou qu'il rend un hommage tardif Silvio Gesell, inventeur de la monnaie fondante, J. A. Hobson, et au major Douglas, ou qu'il cite inlassablement Mandeville et la Fable des abeilles l'appui des vertus de la prodigalit, il compte bien jouir de leffet du scandale, au moins chez ses collgues les plus orthodoxes et les moins avertis. Et, en ce sens, il appartient toujours, dans le domaine conomique, la tradition antipuritaine et antivictorienne, si bien re47 Nation and Athenaeum, 4 novembre 1923, cit par Keynes lui-mme, General

theory, p. 334.

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prsente dans le domaine littraire par Wells et G. B. Shaw. Mais derrire ce persiflage ne sent-on pas quelque dsarroi, aprs un long et douloureux effort de conscience la recherche de la vrit perdue ?

tienne MANTOUX.