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COLLECTION FOLIO

Yann Martel

LHistoire de Pi
Traduit de langlais (Canada)
par Nicole et mile Martel

Denol
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Titre original:
LIFE OF PI

L'dition originale a paru chez Knopf Canada.


Yann Martel, 2001.
ditions Denol, 2003, pour la traduction franaise.

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N en Espagne en 1963, de parents qubcois, Yann Martel


habite aujourdhui Montral. Il a vcu dans de nombreux pays et
a tudi la philosophie aux Universits de Trent et Concordia.
LHistoire de Pi, son deuxime roman, a t vendu dans plus de
quarante-deux pays.

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mes parents et mon frre

NOTE DE LAUTEUR

Ce livre est n quand javais faim. Je vais vous


expliquer. Au printemps 1996, mon deuxime livre,
un roman, est sorti au Canada. Il na pas bien march. Les critiques sont rests perplexes, ou bien ils en
ont dbattu les mrites sous couleur dloges. Puis
les lecteurs lont ignor. Malgr mes efforts pour
faire le clown ou jouer le trapziste, larne mdiatique na pas fait son effet. Le livre ne sest pas
vendu. Les exemplaires taient aligns sur les tables
des librairies comme des enfants attendant pour
jouer au base-ball ou au foot, et le mien tait le maigrichon que personne ne voulait dans son quipe.
Rapidement, discrtement, il a disparu.
Ce fiasco ne ma pas trop affect. Jtais dj
engag dans une autre histoire, un roman qui se passait au Portugal en 1939. Mais javais besoin de bouger. Et javais un peu dargent.
Alors jai pris un vol pour Bombay. Ce geste nest
pas sans logique si on se souvient de trois choses:
dabord, quun sjour en Inde soulage tout tre
vivant de son agitation; ensuite, quun peu dargent
y dure trs longtemps; enfin, quun roman situ au
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Portugal en 1939 na pas forcment beaucoup voir


avec le Portugal en 1939.
Javais dj sjourn en Inde, dans le Nord, pendant cinq mois. Cette premire fois, jtais arriv sur
le sous-continent sans prparation aucune. Ou, plutt, ma prparation tenait en un seul mot. Quand
javais parl de mon projet de voyage un ami qui
connaissait bien le pays, il avait dit en passant: Les
gens parlent un drle danglais en Inde. Ils aiment
les mots comme bamboozle embobiner. Je me
suis rappel ses paroles au moment o lavion commenait descendre vers Delhi, et embobiner a donc
t le ssame qui ma donn accs la folie foisonnante, bruyante et fonctionnelle de lInde. Il mest
arriv dutiliser le mot et, vrai dire, il ma t utile.
Jai dit un employ des chemins de fer: Je ne
pensais pas que le tarif serait si lev. Vous ne seriez
pas en train de membobiner, par hasard? Il sourit
et il entonna: Non monsieur! Il ny a pas dembobinage du tout! Je vous y ai donn le tarif exact.
Pour ce deuxime voyage en Inde, je savais mieux
quoi mattendre et je savais ce que je voulais: jallais minstaller dans une station de montagne et
crire mon roman. Je me voyais dj, assis une
table sur une grande vranda, mes notes tales
devant moi et, tout ct, une tasse de th fumant.
De vertes collines couronnes de brouillard ondoieraient mes pieds et les cris perants des singes me
rempliraient les oreilles. La temprature serait parfaite, je porterais un pull lger pour le matin et le
soir, et quelque chose manches courtes pendant la
journe. Ainsi install, le stylo bien en main, au nom
dune vrit suprieure, jirais changer le Portugal
en ouvrage de fiction. Car la fiction, cest bien a,
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nest-ce pas? Transformer slectivement la ralit.


La presser pour en tirer lessence. Pourquoi diable
serais-je all au Portugal?
La dame de lauberge me raconterait des histoires
au sujet de la lutte pour expulser les Anglais. On se
mettrait daccord sur ce que je mangerais au djeuner et au dner du lendemain. Aprs ma journe
dcriture, jirais marcher longuement dans les collines vallonnes des plantations de th.
Malheureusement, le roman a fait du surplace, il a
touss et il est mort. Cest arriv Matheran, prs de
Bombay, une petite station de montagne o il y avait
bien quelques singes mais aucune plantation de th.
Cest une souffrance connue de ceux qui veulent
devenir crivains. Votre sujet est bon, et les phrases
que vous avez crites aussi. Vos personnages dbordent tellement de vie quils ont presque besoin dun
certificat de naissance. Le scnario que vous leur
avez invent est grandiose, il est simple, il est saisissant. Vous avez fait la recherche quil fallait, rassembl les donnes historiques, sociales, climatiques,
culinaires qui donneraient son got dauthenticit
votre histoire. Le dialogue file toute allure, il crpite de tension dramatique. Les descriptions ptillent
de couleurs, de contrastes et de dtails rvlateurs.
Bref, votre histoire ne peut qutre parfaite. Mais au
total, a ne donne rien. Malgr dvidentes et sduisantes promesses, il arrive un moment o la petite
voix qui du fond de votre esprit vous agace depuis le
dbut prononce la bte, lpouvantable vrit: a ne
va pas marcher. Il manque quelque chose, ltincelle
qui donne sa vie une vraie histoire, quelle que soit
lintrigue, quelle que soit la cuisine. Votre histoire
est motivement morte, cest la vrit vraie. Cette
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dcouverte est dvastatrice, croyez-moi. a vous


laisse sur une faim douloureuse.
De Matheran, jai mis la poste les notes de mon
roman rat. Je les ai postes une adresse fictive en
Sibrie, avec une adresse de retour, tout aussi fictive,
en Bolivie. Aprs que le commis eut coll les timbres
sur lenveloppe et leut lance dans le bac, je me suis
assis, morose et dmoralis. Et maintenant, Tolsto? Tu as dautres brillantes ides pour faire ta
vie? me suis-je demand.
Eh bien, javais encore un peu dargent et javais
toujours besoin de bouger. Je me suis lev, je suis
sorti du bureau de poste, je suis parti explorer le sud
de lInde.
Jaurais aim pouvoir dire ceux qui me demandaient ce que je faisais Docteur, puisque les docteurs sont de nos jours ceux qui distribuent magie et
miracle. Mais je suis sr que nous aurions eu un
accident dautobus au tournant suivant et, tous les
yeux tourns vers moi, il aurait fallu que jexplique,
dans le bruit des larmes et des gmissements des victimes, que je voulais dire docteur en droit; puis ils
mauraient demand de les aider poursuivre le
gouvernement en raison de laccident et jaurais d
confesser que javais en fait un baccalaurat en philosophie; et ensuite, quand ils mauraient rclam de
rendre intelligible une tragdie aussi sanglante, il
aurait fallu que javoue avoir peine touch Kierkegaard; et ainsi de suite. Je me rsolus men tenir
lhumble vrit toute meurtrie.
En route, ici et l, on me rpondait: crivain?
Ah oui? Jai une histoire vous raconter. La plupart du temps, ces histoires taient peine plus que
des anecdotes peu de souffle, peu de vie.
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Je suis arriv dans la ville de Pondichry, un tout


petit territoire autonome de lUnion, au sud de
Madras, sur la cte du Tamil Nadu. Quant sa population et sa dimension, cest une partie minuscule
de lInde en comparaison, lle du Prince-douard
est un gant lintrieur du Canada mais lhistoire la mise part. Car Pondichry a t en son
temps la capitale du plus modeste des empires coloniaux, lInde franaise. Les Franais auraient bien
aim concurrencer les Britanniques, oh oui!, mais le
seul empire sur lequel ils ont russi mettre la main
sest limit une poigne de petits ports auxquels ils
se sont accrochs pendant prs de trois cents ans. Ils
ont quitt Pondichry en 1954, laissant derrire eux
de beaux immeubles blancs, de larges rues angle
droit, des noms comme rue de la Marine et rue SaintLouis, et des kpis pour les policiers.
Jtais lIndian Coffee House, dans la rue
Nehru. Cest une grande pice aux murs verts et au
plafond lev. Des ventails tournent au-dessus des
ttes pour dplacer lair chaud et humide. Lendroit
dborde de tables carres identiques, chacune avec
ses quatre chaises. On sassoit l o on peut, avec qui
se trouve dj la table. Le caf est bon et on sert des
French toasts. La conversation sengage aisment et
alors, tout naturellement, un vieux monsieur plein
dentrain, aux yeux vifs, avec de grandes mches de
cheveux blancs, me parlait. Je lui confirmais que le
Canada tait un pays froid, quen effet il y avait des
endroits o on parlait franais, et que, oui, oui jaimais lInde, et ainsi de suite lchange inoffensif
habituel entre des Indiens amicaux et curieux et des
routards trangers. En entendant quelle tait ma profession, il a fait de grands yeux et il a dodelin de la
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tte. Il tait temps que je parte. Javais dj lev la


main pour attirer lattention du garon et obtenir mon
addition.
Et le vieux monsieur a dit: Je connais une histoire qui va vous faire croire en Dieu.
Jai arrt de bouger la main. Javais un doute.
Avais-je affaire un Tmoin de Jhovah qui frappait
ma porte? Est-ce que votre histoire se droule il
y a deux mille ans dans un coin loign de lEmpire
romain? lui demandai-je.
Non.
Ctait peut-tre une sorte dvangliste musulman. Est-ce quelle a lieu en Arabie au septime
sicle?
Non, non. Elle commence ici, Pondichry, il y
a tout juste quelques annes, et elle se termine, je
suis heureux de vous le dire, dans le pays mme do
vous venez.
Et elle va me faire croire en Dieu?
Oui.
Cest tout un programme.
Pas tant que a.
Le garon est apparu. Jai hsit un instant. Jai
command deux cafs. Nous nous sommes prsents.
Il sappelait Francis Adirubasamy. Sil vous plat,
racontez-moi votre histoire, ai-je dit.
Il faut que vous soyez bien attentif, rpliquat-il.
Je vais ltre, et je sortis crayon et cahier.
Dites-moi, tes-vous all au Jardin botanique?
me demanda-t-il.
Jy suis all hier.
Avez-vous remarqu les rails du petit train?
Oui, je les ai remarqus.
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Il y a encore un train qui circule le dimanche


pour le plaisir des enfants. Mais dans le temps, il circulait deux fois lheure tous les jours. Avez-vous
remarqu le nom des gares?
Il y en a une qui sappelle Roseville. Cest celle
qui est ct de la roseraie.
Cest a. Et lautre?
Je ne men souviens pas.
Ils ont enlev le panneau. Lautre gare sappelait Zootown. Le petit train faisait la navette entre
les deux arrts: Roseville et Zootown. Il y eut un
temps o il y avait un jardin zoologique dans le Jardin botanique de Pondichry.
Et il a continu. Jai pris des notes, les grandes
lignes de lhistoire. Il faut que vous lui parliez, ditil, au sujet du personnage principal. Je lai connu
trs, trs bien. Cest un adulte maintenant. Il faut que
vous lui posiez des questions, toutes les questions que
vous voulez.
Plus tard, Toronto, dans les neuf colonnes de
Patel du bottin tlphonique, je lai trouv, le personnage principal. Mon cur bondissait quand jai compos son numro. La voix qui rpondit avait un accent
canadien teint dun rien dindien, lger mais indubitable, comme un reste dencens dans lair. Ctait il
y a bien longtemps, dit-il. Mais il acceptait une rencontre. Nous nous sommes vus plusieurs fois. Il ma
montr le journal quil avait tenu pendant les vnements. Il ma montr les coupures de presse jaunies
qui prouvaient quil avait t brivement, obscurment clbre. Il ma racont son histoire. Pendant
tout ce temps, je prenais des notes. peu prs un an
plus tard, aprs de nombreuses difficults, jai reu
une bande magntique et un rapport crit du minis17
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tre des Transports du Japon. Cest en coutant cet


enregistrement que jai pens que M. Adirubasamy
avait raison; ctait, en effet, une histoire vous faire
croire en Dieu.
Il ma paru normal que lhistoire de M. Patel soit
raconte principalement la premire personne
avec sa voix, avec ses yeux. Mais toute imprcision et
toute erreur sont de mon fait.
Je dois remercier quelques personnes. Bien sr, je
suis dabord redevable envers M. Patel. Ma reconnaissance son endroit na pas plus de limites que
locan Pacifique et jespre que ma manire de
raconter son histoire ne le dcevra pas. Puisquil ma
donn le point de dpart dans cette affaire, je dois
aussi dire merci M. Adirubasamy. De plus, pour
mavoir aid la complter, je dois ma gratitude
trois fonctionnaires au professionnalisme exemplaire: M. Kazuhiko Oda, nagure de lambassade
du Japon Ottawa; M. Hiroshi Watanabe, de lOika
Shipping Company; et tout spcialement M. Tomohiro Okamoto, maintenant retrait du ministre des
Transports du Japon. Quant ltincelle de vie, je la
dois M. Moacyr Scliar. Finalement, je voudrais
manifester ma sincre reconnaissance la grande
institution quest le Conseil des Arts du Canada, sans
une bourse duquel je naurais pu rassembler les
pices de cette histoire qui na rien voir avec le Portugal en 1939. Si nous, citoyens, naidons pas nos
artistes, nous sacrifions alors notre imagination sur
lautel de la ralit brute et nous finissons par ne plus
croire en rien et par ne plus avoir que des rves sans
valeur.

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PREMIRE PARTIE

Toronto et Pondichry

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CHAPITRE PREMIER

Mes souffrances mont laiss triste et morose.


Les tudes et la pratique constante, consciente de la
religion mont lentement ramen la vie. Jai maintenu
ce que certains considreraient comme mes tranges
pratiques religieuses. Aprs une anne dcole secondaire, je suis all lUniversit de Toronto, o jai
entrepris un baccalaurat double spcialisation: les
tudes religieuses et la zoologie. Mon mmoire de quatrime anne en tudes religieuses portait sur certains
aspects de la thorie cosmogonique dIsaac Luria, le
grand kabbaliste du seizime sicle, originaire de
Safed. Mon mmoire en zoologie tait une analyse
fonctionnelle de la glande thyrode du paresseux trois
orteils. Jai choisi le paresseux parce que son comportement calme, silencieux et introspectif aidait
apaiser mon esprit dvast.
Il y a des paresseux deux orteils et des paresseux
trois orteils, quon reconnat par les pattes antrieures
de lanimal, car tous les paresseux ont trois orteils aux
pattes postrieures. Un t, jai eu la grande chance
dtudier le paresseux trois orteils in situ, dans la
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jungle quatoriale brsilienne. Cest une crature


extrmement fascinante. Sa seule habitude est lindolence. En moyenne, elle dort ou se repose vingt heures
par jour. Notre quipe tudiait les habitudes de sommeil de cinq paresseux sauvages trois orteils: on
plaait sur leur tte, tt en soire, quand ils venaient
de sendormir, une assiette de plastique rouge vif
pleine deau. On la retrouvait encore bien en place
tard dans la matine du lendemain, leau grouillante
dinsectes. Le paresseux est son plus actif au coucher du soleil, si on emploie le mot actif dans son
sens le plus dcontract qui soit. Il se dplace sur la
branche dun arbre sa manire typique, soit la tte en
bas, une vitesse horaire approximative de quatre
cents mtres. Sur le sol, il se trane dun arbre lautre
au rythme de deux cent cinquante mtres lheure
quand il est motiv, ce qui est quatre cent quarante
fois plus lent quun gupard motiv. Quand rien ne le
stimule, il met une heure pour parcourir de quatre
cinq mtres.
Le paresseux trois orteils nest pas trs bien renseign sur le monde extrieur. Sur une chelle de
deux dix, o deux reprsente une inhabituelle lourdeur ractionnelle des sens et dix une extrme acuit,
Beebe (1926) accorda aux sens du got, du toucher,
de la vue et de loue du paresseux la note de deux, et
de trois son sens de lodorat. Si vous rencontrez un
de ces paresseux endormi dans la nature, deux ou
trois petits coups devraient suffire lveiller; il jettera alors un regard endormi dans toutes les directions sauf celle o vous vous trouvez. La raison pour
laquelle il se donne la peine de regarder est incertaine, car le paresseux voit tout travers un brouillard
flou. Quant son oue, le paresseux nest pas tant
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L'Histoire de Pi
Yann Martel

Cette dition lectronique du livre


L'Histoire de Pi de Yann Martel
a t ralise le 13 dcembre 2012
par les ditions Gallimard.
Elle repose sur ldition papier du mme ouvrage
(ISBN : 9782070319428 - Numro ddition : 250614).
Code Sodis : N54778 - ISBN : 9782072485039
Numro ddition : 249754.

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