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Rpublicanisme et rvolution franaise

Raymonde Monnier
Mais un vent sort des cieux sans bornes,
Grondant comme de grandes eaux,
. . . Et ce vent cest la libert!
V. Hugo
Rvolution et rpublique, les deux concepts peuvent paratre pre-
mire vue contradictoires, puisquils sont associs gnralement pour
lun la notion de violence, et pour lautre celle dquilibre des forces
politiques et daccord des volonts dans la recherche du bien com-
mun. Lhistoire politique de la Rvolution franaise a eu tendance se
focaliser sur le phnomne jacobin, les luttes de partis et la terreur,
qui ont donn lieu dinterminables querelles dinterprtation. Les
travaux dhistoire et de philosophie politique en langue anglaise autour
de lcole de Cambridge ( John Pocock, Quentin Skinner, Philip Pettit)
1
et les dbats quils suscitent montrent quon ne peut ignorer la tradi-
tion du rpublicanisme, jusquici peu prise en compte par les historiens
franais. Sa prsence atteste au dix-huitime sicle, comme thorie
de la libert, notamment chez Montesquieu, Mably et Rousseau, invite
sinterroger sur son inuence dans la Rvolution franaise
2
. Ce qui
mintresse est le problme du transfert et de la rappropriation rvo-
lutionnaire des thories rpublicaines, prsentes dans les rvolutions
atlantiques et la pense dissidente anglaise, et dont lcho en France
Raymonde Monnier est Docteur s Lettres et Sciences humaines, chercheur honoraire lunit
CNRS Analyses de corpus de lEcole Normale Suprieure de Lettres et Sciences Humaines de Lyon,
historienne du dix-huitime sicle et membre du comit excutif et correspondante pour la France
du rseau international History of Political and Social Concepts Group. Un de ses livres sur la
Rvolution franaise traite du contexte de cet article: LEspace public dmocratique. Essai sur lopinion
Paris de la Rvolution au Directoire (Paris, 1994).
1
Philip Pettit, Republicanism: A Theory of Freedom and Government (Oxford, 1997); Quentin
Skinner, La libert avant le libralisme, trad. de langlais par Muriel Zagha (Paris, 2000).
2
John Pocock, The Machiavellian Moment: Florentine Political Thought and the Atlantic Republican
Tradition (Princeton, N.J., 1975).
French Historical Studies, Vol. 26, No. 1 (winter 2003)
Copyright 2003 by the Society for French Historical Studies
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mriterait dtre tudi sur une priode longue, puisque les textes
dauteurs rpublicains comme Camille Desmoulins et Louis Lavicom-
terie sont nouveau publis au dix-neuvime sicle, notamment en
1848
3
. Je men tiendrai la priode qui suit la crise de Varennes pour
voir comment ces thories de la libert sont exposes et reues, com-
ment elles se transforment en sinscrivant dans les faits pour tre par-
tie prenante du processus rvolutionnaire qui aboutit la chute de la
royaut. Cette histoire sintgre dans la gnalogie de la souverainet
dmocratique et des thories sociales. Elle tmoigne aussi de la rso-
nance particulire du rpublicanisme en priode de crise du pouvoir.
A la faveur du dveloppement ds 179091 dun espace public
dmocratique de discussion sur la constitution, le rpublicanisme est
mis en arguments dans un certain nombre de publications, avant dtre
tout coup mis lordre du jour par la fuite du roi, le 21 juin 1791. Il
sactualise dans un contexte rhtorique et politique particulier, celui
de la dynamique de la libert et des droits de lhomme qui se heurte
dj la volont conservatrice de la Constituante
4
. Le rpublicanisme
est mis en chec par la proclamation de la loi martiale au Champ de
Mars le 17 juillet et les poursuites contre les chefs prsums, mais il
conserve une forte valeur dorientation, comme expression des attentes
politiques des citoyens, en appui sur la dclaration des droits et les
thories du droit naturel
5
. La collection Aux origines de la rpublique,
17891792
6
reproduit un certain nombre de textes, mais laisse de ct
plusieurs crits thoriques et non des moindres. Retrouver les tho-
ries exposes dans le moment rpublicain et suivre leur inuence sup-
pose dlargir de faon signicative le corpus de textes dj publis,
notamment du ct de la presse et des pamphlets, pour les mettre en
perspective avec des acteurs ou thoriciens moins connus, de les con-
fronter aux discours et aux textes militants, pour sinterroger sur leur
vocabulaire, la circulation des arguments, loriginalit plus ou moins
3
Pour lcho de certains textes anglais, voir Olivier Lutaud, Emprunts de la Rvolution
franaise la premire Rvolution anglaise, Revue dhistoire moderne et contemporaine 37 (1990): 589
607. Jemploie le terme rpublique au sens classique quil a gard lpoque dEtat, de gouverne-
ment rpublicain (indpendamment de la forme, monarchique, aristocratique ou dmocratique).
4
Sur la rgression de lide rpublicaine la Constituante, voir Jean Bart, Aspects consti-
tutionnels du cheminement de lide rpublicaine, en Rvolution et rpublique: Lexception franaise,
d. Michel Vovelle (Paris, 1994), 12132.
5
Sur lvnement, voir Albert Mathiez, Le Club des Cordeliers pendant la crise de Varennes
et le massacre du Champ de Mars (1910; rpt., Genve, 1975); et Alphonse Aulard, La fuite
Varennes et le mouvement rpublicain, en Histoire politique de la Rvolution franaise (Paris, 1901).
Le chapitre prcdent tudie la formation du parti dmocratique et suit les manifestations du
parti rpublicain. Le terme parti est impropre puisque lopinion nest pas encore structure en
partis politiques, mais Aulard analyse trs prcisment lmergence dopinions dmocratiques et
rpublicaines.
6
Aux origines de la rpublique, 17891792, rpt. EDHIS, 6 vols. (Paris, 1991).
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grande des auteurs et des prises de position, sur le problme thorique
et pratique de la libert
7
. Au plan de lexprience rvolutionnaire, les
recherches rcentes sur lhistoire politique du Directoire posent bien le
problme de la transformation dmocratique luvre et du processus
engag dans lorganisation de la vie publique
8
.
A contre-courant dune histoire nationale qui sest construite sur
lopposition des passions politiques et la valorisation du libralisme
triomphant, lhistoire du rpublicanisme sous la rvolution demande
quon prenne en compte le discours militant, pour voir comment un
concept cl de la culture politique sest concrtement actualis dans
un premier temps, puis transform dans le mouvement rvolutionnaire
quil contribue orienter, avant de seacer derrire les connotations
dvalorisantes, lies une perception ngative du jacobinisme histo-
rique. Les idologies du dix-neuvime sicle nont cess de faire cran
la comprhension des catgories politiques luvre sous la rvolution.
Les usages de concepts de base tels que Etat, gouvernement, socit
civile, rpublique ont t pris dans des processus de variation de sens
dans le temps long en relation avec des concepts voisins et entre eux;
sous la rvolution ils participent dun rseau conceptuel historique-
ment signicatif dune perspective de changement, et o leur sens
majeur se trouve contest
9
. En 1789, le mot rpublique na pas encore
pris le sens quil aura au dix-neuvime sicle et notamment en 1848,
pour dsigner la forme du gouvernement.
En France, une certaine tradition de gauche se considre comme
lhritire de la rvolution; pourtant lide rpublicaine analyse par
Claude Nicolet ou expose par Maurice Agulhon dans ses travaux, qui
nest pas rductible au libralisme, se pense sans relation historique
concrte avec la tradition rpublicaine classique et son hritage, le
rpublicanisme
10
. Exception notable, le livre de Jean-Fabien Spitz, La
Libert politique, qui fait le lien, travers Rousseau, entre le domaine
franais et le rpublicanisme anglophone
11
. Lauteur analyse les con-
ceptions concurrentes de la libert politique depuis lAntiquit pour
conclure, aprs une critique trs serre du paradigme libral, de la
7 Cet article analyse plus systmatiquement, propos de la notion de tyrannie, le corpus
dun des auteurs que jtudie dans la perspective de la publication dun livre, le corpus des textes
imprims de Lavicomterie (1,230 pages), disponibles la Bibliothque Nationale de France en
livre ou microches.
8
Pierre Serna, Antonelle, aristocrate rvolutionnaire (Paris, 1997); idem, Rigomer Bazin et la
Restauration: Penser la rpublique dans la monarchie, Annales historiques de la Rvolution franaise
(2001): 5376; Bernard Gainot, 1799, Un nouveau jacobinisme? (Paris, 2001).
9
Reinhart Koselleck, Le futur pass: Contribution la smantique des temps historiques, trad.
J. Hoock et M.-C. Hoock (Paris, 1990).
10
Claude Nicolet, Lide rpublicaine en France (17891924): Essai dhistoire critique (Paris, 1982).
11
La Libert politique: Essai de gnalogie conceptuelle (Paris, 1995).
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thse de Skinner et de la libert rpublicaine chez Rousseau, que la pro-
blmatique rpublicaine de la libert qui lie la libert la soumission
la loi illustre la voie mdiane, avec la notion de bien commun et
de valeurs partages. La satisfaction des dsirs individuels est garantie
seulement quand la forme politique dfend lapptit de domination.
Elle nest pas celle du bien vivre, par la participation, chacun selon son
rang, la recherche et la mise en uvre de la vie bonne, qui ren-
voie la philosophie et la cit grecques. Les limites du dbat philoso-
phique suscit par Isaiah Berlin en 1958 sur le dilemme de la libert
positive et de la libert ngative renverraient de lanalyse lhistoire.
Revenons donc plus prosaquement lhistoire et lhistoriographie de
la rvolution.
Y a-t-il une exception franaise?
Les interprtations qui ont oppos au vingtime sicle les historiens
pro- et anti-jacobins depuis la controverse Furet-Soboul se sont cons-
truites sur lide du caractre universaliste et radical de la rvolu-
tion pour nalement se rencontrer involontairement sur lide de
lexception franaise
12
. Le rpublicanisme de la priode continue
tre assimil au jacobinisme, ainsi chez Patrice Higonnet, dans son
analyse des eets politiques contrasts du rpublicanisme de part et
dautre de lAtlantique
13
. Lide de lexception nationale est rarme
par Eric Gojosso qui, au terme dune tude trs documente sur le con-
cept de rpublique en France sur trois sicles, aboutit la conclusion
que la rpublique de 1792 serait ngatrice de toute tradition y com-
pris trangre. Mme lindpendance amricaine naurait pas entam
la spcicit de la pense rpublicaine nationale presque toute entire
domine par linuence de Rousseau
14
. On ne peut faire plus radicale-
ment table rase des multiples transferts culturels, politiques, philoso-
phiques et religieux qui ont travers lEurope des Lumires. Lide de
rpublique au dix-neuvime sicle, toute enracine quelle soit dans
lhistoire des rois, serait lhritage quasi exclusif de lhistoire de France
et de la rvolution: pour Franois Furet, elle a reu de son baptme,
ou plutt de son annonciation le 21 septembre 1792, qui marque le
dbut de lre rpublicaine, une valeur quasi religieuse, insparable de
12
Catherine Larrre, Libralisme et rpublicanisme: Y a-t-il une exception franaise?,
Libralisme et rpublicanisme: Cahiers de philosophie de lUniversit de Caen 34 (2000): 12746. Voir
notamment Vovelle, Rvolution et rpublique.
13
Patrice Higonnet, Sister Republics: The Origins of French and American Republicanism (Cam-
bridge, Mass., 1988).
14
Eric Gojosso, Le Concept de rpublique en France (XVIeXVIIIe sicle) (Aix-Marseille, 1998).
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la rupture quelle opre dans la chane du temps
15
. Mon propos nest
pas de minimiser ce que larmation dune identit culturelle marque
peut avoir de positif en termes de respect de la diversit et de reconnais-
sance de la spcicit de lhistoire nationale, mais de replacer lhistoire
de la Rvolution franaise dans lhistoire de la pense politique dmo-
cratique et rpublicaine, autrement dit dans lhritage des thories de
la libert politique.
Dans un article rcent, Keith Baker apporte une variante nouvelle
au thme de lexception franaise propos du langage du rpublica-
nisme au dix-huitime sicle: le discours de la volont aurait subi dans
la crise rvolutionnaire une transformation pathologique quincarnent
quelques gures emblmatiques de la terreur
16
. Je nai rien contre
lusage des mtaphores, il y aurait dire sur celle du corps politique,
mais cela nous renseigne-t-il sur les ides dmocratiques et rpubli-
caines qui sexpriment en 1791 et voluent dans le processus rvolu-
tionnaire violent de transformation de la socit? La distinction rapide
tablie en dbut darticle propos de la crise de Varennes sauve,
face au rpublicanisme des anciens (des Cordeliers), le rpubli-
canisme des modernes, celui du Rpublicain (Thomas Paine et Con-
dorcet), qui parle le langage des droits, de la raison et de la repr-
sentation . . . le discours individualiste de la socit civile. Chacun
est libre dappliquer lhistoire des ides les mthodes qui lui convien-
nent; lhistoire langagire, lhistoire culturelle et lhistoire des reprsen-
tations continuent inspirer des travaux qui tendent notre connais-
sance de lhistoire. Ayant pratiqu avec des historiens et des linguistes
la mthode danalyse des textes qui sest dveloppe au laboratoire
de Saint-Cloud
17
, japplique lhistoire des notions concepts au dix-
huitime sicle une analyse en contexte au plus prs du vocabulaire,
pour comprendre comment certains vnements dterminent de nou-
velles stratgies discursives, et reprer les signes du changement con-
ceptuel au l de lusage des mots et . . . de labus des mots
18
, pour
15
Franois Furet, Lide de rpublique et lhistoire de France au XIXe sicle, en Le sicle
de lavnement rpublicain, d. F. Furet et M. Ozouf (Paris, 1993), 287312.
16
Keith Michael Baker, Transformations of Classical Republicanism in Eighteenth-
Century France, Journal of Modern History 73 (2001): 3253.
17 Laboratoire qui a t dcentralis Lyon avec lEcole Normale Suprieure de Lettres et
Sciences humaines en 2000.
18
Voir les articles prsents la rencontre organise Saint-Cloud sur ce thme en octo-
bre 1999 dans le cadre du rseau History of Political and Social Concepts Group, Use and Abuse
of Words [Histoire des concepts et abus des mots], d. Raymonde Monnier, paratre dans la
revue Dix-huitime sicle (2002). Dun point de vue comparatif des mthodes, voir Iain Hampsher-
Monk, Karin Tilmans et Frank van Vree, ds., History of Concepts: Comparative Perspectives (Amster-
dam, 1998); Jacques Guilhaumou, De lhistoire des concepts lhistoire linguistique des usages
conceptuels, Genses (mars 2000): 10518.
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en approcher plus srement le sens et tenter de rendre lhistoire
intelligible.
Signe des temps ou signe des progrs de lhistoire longue des con-
cepts, dont Reinhart Koselleck et Quentin Skinner sont deux minents
reprsentants, le concept de rpublicanisme revient dans le langage des
historiens franais au moment o le nom de citoyen devient un adjectif
dans la langue. Alors que se dessinent une gographie et une volu-
tion longue du langage de lhumanisme civique, mises en lumire par
le livre de John Pocock voici bientt trente ans, des cits-tats de la
Renaissance aux rvolutions atlantiques, la forme historique prise par
la rpublique en France la n du dix-huitime sicle demeurerait
lcart de la reconnaissance de lvolution historique de la rpublique
et des origines de lEtat moderne? Encore faut-il sentendre sur les
mots: le rpublicanisme nest pas analogue au jacobinisme. Le rpubli-
canisme est un concept cl du vocabulaire politique qui volue sur des
sicles et subit des transformations en relation avec des situations his-
toriques spciques en Europe et en Amrique: il est confront dans
les circonstances des conditions langagires et des stratgies dis-
cursives qui dterminent lusage des thmes et des notions qui lui sont
associes. Le jacobinisme est une catgorie politique de la Rvolution
franaise, dont lhistoire est lie la structuration de lopinion travers
un rseau national de socits politiques, dont le dveloppement et le
dclin sont mls au processus complexe de transformation rvolution-
naire de la socit. Si ce mouvement dopinion a une tendance ind-
niable lhgmonie, il nest pas uniforme et est travaill par de mul-
tiples composantes qui tmoignent de la ralit vivante des clubs. Sil lui
est arriv de se brouiller dans lidologie, ses acteurs ont eu le courage
de ne pas se laisser entraner dans une fuite en avant qui les dtachait
du rel; son rle historique est davoir contribu plus que tout autre
la diusion de lesprit de libert de 1789 et au dveloppement de la
culture dmocratique
19
.
Les interprtations contradictoires du jacobinisme, reposent
encore en partie sur la distinction des deux liberts par Benjamin
Constant, qui conduit certains historiens analyser de faon nga-
tive linterprtation dmocratique par les rvolutionnaires des cat-
gories politiques novatrices de 1789: un mlange darchasme et de
19
Pour une synthse nationale sur les clubs, et une approche nuance de la dynamique
jacobine, fonde sur une enqute collective, voir Jean Boutier, Philippe Boutry et Serge Bonin,
ds., Les socits politiques, vol. 6 dAtlas de la Rvolution franaise (Paris, 1992); et pour lhistoire poli-
tique et les pratiques culturelles Paris, voir Emile Ducoudray et al., ds., Paris, vol. 10 dibid.
(Paris, 2000). Sur lidologie, voir Patrice Higonnet, Goodness beyond Virtue: Jacobins during the French
Revolution (Cambridge, Mass., 1998).
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tradition hrit de la monarchie ou des anciens qui dbouche sur la
terreur. Largumentation de Constant jouait habilement sur les catgo-
ries rousseauistes de citoyennet et de souverainet, et sur son refus de
la reprsentation pour mettre la dmocratie distance avec la libert
des anciens. Il use de largument contre Rousseau la manire dont
celui-ci avait lui-mme nou les trois termeslibre, esclave, reprsen-
tantdans le Contrat social, pour rfuter lide moderne de reprsen-
tation
20
. La problmatique de Constant ne concerne pas le problme
philosophique de la libert, mais plutt une forme de gouvernement
libre qui lui semble convenir le mieux lorganisation de la socit
moderne. LAntiquit sert de lieu dargumentation pour prsenter le
systme reprsentatif, inconnu des anciens, comme lindispensable
corollaire de la libert des modernes qui, pour jouir pleinement de
lindpendance prive, doivent tre reprsents
21
. Mme si Constant
introduit une dialectique subtile entre libert politique et indpendance
prive, sa mise distance de la libert des anciens rend suspects
darchasme les projets qui ont fait appel la vertu. Cette distinction
formule par Constant en 1819, dans le contexte de la Restauration,
peut-elle sappliquer lpoque de lmergence du concept de rpubli-
canisme en 179091? Bien des vnements se sont passs entre temps
et, comme bien dautres rpublicains de son temps, Constant a d
changer dopinions tout au long de la rvolution; cela ne diminue en
rien lcrivain, mais lui vaut de gurer en bonne place dans un mali-
cieux dictionnaire
22
.
Dautre part, Bronislaw Baczko a montr comment limaginaire de
la terreur se construit sur un discours et un contre-imaginaire intense
dans la priode trouble du moment thermidorien, pour liquider les
squelles culturelles et psychologiques de la tension dramatique de
lan II
23
. La terreur est un phnomne complexe o le discours est
li des reprsentations collectives dont lmergence tient de mul-
tiples facteurs. La violence est un eet des contradictions qui traversent
la socit en rvolution, commencer par les eets du conit religieux
et de lopposition dialectique entre contre-rvolution et rvolution,
20
Pour vous, peuples modernes, vous navez point desclaves, mais vous ltes; vous payez
leur libert de la votre . . . linstant quun Peuple se donne des Reprsentans, il nest plus libre;
il nest plus ( J.-J. Rousseau, Contrat social, 3:15).
21
Franois Hartog, La Rvolution franaise et lantiquit, en La pense politique: Situations
de la dmocratie (Paris, 1993), 3061.
22
Alan B. Spitzer, Malicious Memories: Restoration Politics and a Prosopography of Turn-
coats, French Historical Studies 24 (2001): 3761; Ahmed Slimani, Le rpublicanisme de Benjamin Con-
stant (Aix-Marseille, 1999); et Benjamin Constant, Fragments dun ouvrage abandonn sur la possibilit
dune constitution rpublicaine dans un grand pays, prface dHenri Grange (Paris, 1991).
23
Bronislaw Baczko, Comment sortir de la terreur: Thermidor et la rvolution (Paris, 1989), 193.
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qui gnre la suspicion et lobsession du complot tout au long de la
priode
24
. Ltude ne de Timothy Tackett sur ses manifestations dans
le discours des lites rvolutionnaires montre quel point certains
vnements ont pu tre dstabilisants au niveau de lidentit collective:
cest le cas de la crise de Varennes. La perception de la trahison du roi,
lvidence de la collusion de la cour avec ltranger et les migrs depuis
des mois, a t un facteur dterminant dans la monte de la suspicion
et dans lination du discours de conspiration et de grand complot
qui mnent la guerre
25
.
Je voudrais montrer comment la rsolution de la crise par
lAssemble, en liant la question du roi celle du pouvoir excutif,
sans gard lexpression dun fort mouvement dopinion en faveur
de la rpublique, a entran une rsurgence des thmes rpublicains
et notamment une radicalisation de la rhtorique anti-tyrannique: de
la tyrannie des lois la tyrannie du pouvoir excutif. Celle-ci abou-
tit la mobilisation civique et patriotique contre le pouvoir excutif,
Monsieur Veto, linsurrection du 10 aot et au rgicide
26
. Une fois
dclare, la guerre devient lenjeu majeur pour la vie ou la mort de la
rpublique et le roi le principal obstacle au lien qui unit chaque citoyen
la patrie. Par del lexprience de lhistoire, lexamen des thories
qui sexpriment en 1791 dans la perspective dune rpublique, mon-
trent une certaine convergence des ides librales et rpublicaines sur
le thme des droits de lhomme et de la loi comme expression de la
volont gnrale, qui fait entrevoir comme une alchimie possible de la
raison et des sentiments dans le domaine politique, autour des prin-
cipes du droit, de lquit et de la justice, avant que les exigences de la
guerre ne viennent brouiller les intrts et polariser les camps
27
.
La libert et la loi
Une recherche sur le contexte discursif et thorique de la crise consti-
tutionnelle de 1791, montre que tous les rpublicains parlent le langage
des droits, de la libert individuelle et du gouvernement civil. Ce qui
24
Bernard Cousin, Monique Cubells et Ren Moulinas, La pique et la croix: Histoire religieuse
de la Rvolution franaise (Paris, 1989); Claude Langlois et al., ds., Religion, vol. 9 dAtlas de la Rvolu-
tion franaise (Paris, 1996); Jean-Clment Martin, La Vende et la France (Paris, 1987).
25
Timothy Tackett, Conspiracy Obsession in a Time of Revolution: French Elites and the
Origin of the Terror, 17891792, American Historical Review 105 (2000): 691713.
26
Une mobilisation civique et patriotique quon peut suivre dans le contexte, depuis la fuite
de Louis XVI jusqu linsurrection, dans le livre de Marcel Reinhard, La Chute de la royaut: 10 aot
1792 (Paris, 1969).
27 Nous ne pouvons entrer ici dans le dbat qui a oppos les philosophes, notamment Dide-
rot et Rousseau, propos de la volont gnrale. Voir notamment Roger Masters, The Political
Philosophy of Rousseau (Princeton, N.J., 1968); Jacques Proust, Diderot et l Encyclopdie (Paris, 1962).
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est au centre des discussions ce nest ni le problme de la forme (mo-
narchie ou rpublique), ni le problme de la reprsentation dont tout
le monde reconnat la ncessit, mais celui de la prservation de la li-
bert dans un Etat libre: celui de la libert des sujets dans leur rapport
la loi. Dans La Rvolution des droits de lhomme, Marcel Gauchet remar-
que que leet Rousseau, qui avait entran chez les Constituants une
grande indirence lgard du pouvoir excutif, dirigeait lattention
sur le problme de la loi, comme expression de la volont gnrale
28
.
Ce qui est mis en avant par les rpublicains dans la critique de la consti-
tution, cest le problme politique du consentement et de la lgitimit
des lois. Dans un article du Journal de la Socit de 1789, Condorcet cri-
vait propos du respect d aux lois dans une nation libre, que dans
les dmocraties reprsentatives, il peut exister une contradiction entre
la loi et le vu de la pluralit, donc quil faut prvoir des moyens dy
remdier lgalement: Une nation est libre quand elle nobit qu des
loix conformes aux principes du droit naturel reconnus par elle, faites
par ses reprsentans suivant une forme consacre par une loi antc-
dente, et que de plus, la constitution lui assure un moyen de rformer
des poques et des conditions xes pour chaque espce de loix,
celles qui paroissent la pluralit des citoyens contraires la justice, ou
dangereuses pour la libert
29
.
La thorie de la libert civile dveloppe par Condorcet sappuie
sur une rexion politique qui sest nourrie des dbats franco-
amricains sur la constitution, et qui volue et se prcise dans les
enjeux politiques de la Rvolution franaise, y compris dans le con-
texte vnementiel
30
. Elle est fonde sur des principes constitutionnels
quil dfend ds 1789 propos du pouvoir constituant, et Sur la nces-
sit de faire ratier la Constitution par les citoyens: Les bornes du pouvoir
de toute convention doivent tre une dclaration des droits, dont elle
ne puisse violer aucun article
31
. Sa thorie des conventions priodiques
repose sur lide que les bornes de la dure des lois constitutionnelles
ne doivent pas stendre au del dune gnration. En 1791, il apporte
au dbat sur la rpublique la dimension thorique spcique dun pen-
28
Marcel Gauchet, La Rvolution des droits de lhomme (Paris, 1989), 126.
29
Condorcet, Art social: Aux amis de la libert, sur les moyens den assurer la dure, en
Journal de la Socit de 1789 (rpt., Paris, 1982), 10, 7 aot 1790, 3. Sur lexpressiondmocratie reprsen-
tative, emprunte aux rpublicains amricains du Federalist, voir Raymonde Monnier, Dmocratie
reprsentative ou rpublique dmocratique: De la querelle des mots (rpublique) la querelle
des anciens et des modernes, Annales historiques de la Rvolution franaise (2001): 121.
30
Voir la prsentation de Franois Hincker, Condorcet homme des Lumires et de la Rvolution,
d. Anne-Marie Chouillet et Pierre Crpel (Fontenay-Saint-Cloud, 1997), 18186. Voir aussi Keith
Michael Baker, Condorcet: From Natural Philosophy to Social Mathematics (Chicago, 1975); et Elisabeth
Badinter et Robert Badinter, Condorcet: Un intellectuel en politique (Paris, 1988).
31
En vol. 9 duvres de Condorcet, d. M. F. Arago et A. OConnor (Paris, 184749), 41330.
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seur qui a foi dans des institutions politiques dmocratiques conformes
aux exigences de la raison. Il dveloppe une conception exigeante de
la loi, parce quil est de ceux qui pensent que labolition du despotisme
et linstitution des reprsentants ne prservent pas de la tyrannie: On
doit entendre par ce mot toute violation du droit des hommes, faite par
la loi au nom de la puissance publique. Elle peut exister mme ind-
pendamment du despotisme. Le despotisme est lusage ou labus dun
pouvoir illgitime, dun pouvoir qui nmane point de la nation ou des
reprsentants de la nation; la tyrannie est la violation dun droit naturel
exerc par un pouvoir lgitime ou illgitime
32
.
Cette ide est partage dans les milieux radicaux, dautant que
lAssemble a adopt depuis 1789 des lois que les citoyens estiment
contraires aux principes dclars et attentatoires la souverainet de
la nation et la libert des individus, notamment le veto royal, la loi
martiale contre les attroupements, le systme lectoral censitaire et le
marc dargent dligibilit. Les lois manant de pouvoirs lgitimes peu-
vent tre injustes, do la ncessit de dvelopper des procdures qui
mettent les citoyens labri de larbitraire des lois. Des hommes libres
doivent pouvoir sexprimer sur la loi, et avoir le moyen de rclamer si
elle blesse leurs droits et leur libert. Les lois faites par nos reprsen-
tants, crit Marat dans LAmi du peuple, ne peuvent tre censes notre
ouvrage, quautant que nous les aurons librement et solennellement
consenties, daprs un examen rchi
33
. Les lois ne peuvent tre des
lois de contrainte, elles doivent tre justes, cest--dire respecter la li-
bert et lgalit des droits, et tre consenties par tous, formellement
ou tacitement.
Le dcret sur la loi martiale adopt deux mois peine aprs la
dclaration des Droits de lhomme et du citoyen, le 21 octobre 1789,
dont le principe commence tre discut par les Constituants la
veille de leur installation dans la capitale aprs les journes doctobre,
montre quel point la garantie de lordre public, et mme simplement
lapprhension des gouvernants, ont eu raison trs tt des principes
libraux de protection des liberts individuelles
34
. Le premier projet
prsent par Mirabeau montre le caractre explicitement dissuasif de
cette loi rpressive, dune svrit exemplaire contre les instigateurs,
les ennemis du bien public qui par leurs coupables suggestions con-
32
Ides sur le despotisme lusage de ceux qui prononcent ce mot sans lentendre (1789), en vol. 9
dibid., 164.
33
Jean-Paul Marat, LAmi du peuple (24 juin 1791), en vol. 5 duvres politiques, 17891793
(Bruxelles, 1993), 3077.
34
Bernard Schnapper, Les systmes rpressifs franais de 1789 1815, en Rvolutions et
justice pnale en Europe: Modles franais et traditions nationales, 17801830 (Paris, 1999), 1735.
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tribuent garer le peuple
35
. La loi, qui fera lobjet de rglements et
sera applique contre les ptitionnaires du Champ de Mars le 17 juillet
1791, ne sera abroge par la Convention quau moment de ladoption
de la Constitution de 1793. Elle signale la tension entre lesprance
dmocratique lgitime induite par les principes constituants de libert
et dgalit des droits et la dose deturbulences que lAssemble des repr-
sentants de la nation tait prte concder aux citoyens pour protger
leurs liberts
36
.
Sur le problme censitaire, un nonc de Camille Desmoulins rend
bien compte de ladaptation de la thorie du gouvernement rpubli-
cain et de lambigut dj souligne par Marcel Gauchet propos de
larticle premier de la Dclaration des droits, les distinctions sociales
ne peuvent tre fondes que sur lutilit commune
37
:
Il ny a quune voix dans la capitale, bientt il ny en aura quune dans
les provinces contre le dcret du marc dargent. Il vient de constituer
en France un gouvernement aristocratique, et cest la plus grande
victoire que les mauvais citoyens aient remport lAssemble natio-
nale. Pour faire sentir toute labsurdit de ce dcret, il sut de dire
que Jean-Jacques Rousseau, Corneille, Mably nauraient pas t li-
gibles. . . . Mais que voulez vous dire avec le mot citoyen actif tant
rpt? Les citoyens actifs, ce sont ceux qui ont pris la Bastille, ce
sont ceux qui dfrichent les champs, tandis que les fainants du
clerg et de la cour malgr limmensit de leurs domaines, ne sont
que des plantes vgtatives, pareils cet arbre de votre vangile qui
ne porte point de fruits et quil faut jeter au feu
38
.
Contre le marc dargent, Desmoulins dfend dans la pure tradition
classique le gouvernement des meilleurs; on retiendra comme une vi-
dence que ladjectif aristocratiquetrop li lide des privilges abo-
lisa perdu toute valeur positive aux yeux des crivains rpublicains
39
.
Ceux-ci emploient volontiers lexpression gouvernement populaire, une
35
Voir le dbat au Moniteur (rimp.), 2:6162. Voir aussi 37, 7680, sances du 10 et du 21
octobre.
36
Sur lloge machiavlien de la division dans un tat libre, voir Quentin Skinner, Machia-
vel (Paris, 1989), 114. Voir aussi uvres compltes de Montesquieu (Paris, 1951), 2:119: Toutes les fois
quon verra tout le monde tranquille dans un Etat qui se donne le nom de rpublique, on peut
tre assur que la libert ny est pas.
37 Dans ses Rexions sur ce qui a t fait et sur ce qui reste faire (1789), Condorcet jugeait indis-
pensable dclaircir certains articles en exposant, par exemple, dans quel sens ces expressions,
lutilit commune, le maintien de lordre public, doivent tre entendues pour que les lois soient
toujours conformes au droit et la justice (en vol. 9 duvres, 449, cit par Gauchet, Rvolution
des droits de lhomme, 12122).
38
Camille Desmoulins, Rvolutions de France et de Brabant 3 (12 dcembre 1789): 1089. Des-
moulins, comme Robert et Carra, est de ceux qui soutiennent les patriotes brabanons dans un
esprit cosmopolitique. Marc Belissa, Fraternit universelle et intrt national (17131795) (Paris, 1998).
39
Le mot grec aristokratia (gouvernement des meilleurs) traduit en 1692 en anglais par aris-
tocracy (an aristocracy is the best formof government) devient, dans la traduction de la Dfense du
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notion assez loigne des auteurs classiques et de la thorie de Rous-
seau. Desmoulins nen reste pas moins dle lnonc du Contrat social
qui rappelle quil y a dans le mrite des hommes des raisons de pr-
frence plus importantes que la richesse (livre 3, chap. 5). Dans son
apostrophe aux noirs de lAssemble, contre le cens lectoral, il emploie
moins le langage de la vertu que celui de lutilit commune, mais le
jeu du vocabulaire sacr/profane (fruits, champs), lapologue de la vita
activa sur lallgorie de larbre de lvangile, donne une vrit profonde
lnonc. Camille a le don de cultiver son jardin
40
.
Avec lexplosion de la presse, la cration des socits fraternelles
qui se multiplient et discutent des aaires gnrales, lopinion publique
commence jouer un rle de premier plan Paris et donner de
la force la rexion critique sur la constitution. Celle-ci prend de
lampleur en mai 1791 quand lAssemble dcrte de limiter le droit
de ptition; en juin, louverture des assembles primaires relance les
demandes de rforme du systme censitaire. Celle de la section du
Thtre-Franais, proteste par une ptition: Ordonner que des ci-
toyens obiront des lois quils nont pas faites ou sanctionnes, cest
condamner lesclavage ceux-l mme qui ont renvers le despo-
tisme
41
. Plusieurs rpublicains staient dj prononcs en faveur du
surage universel, dont Franois Robert en dcembre 1790 dans Le
Rpublicanisme adapt la France. Pour lui, rpublique tait synonyme de
dmocratie: Le rpublicanisme ou la dmocratie est le gouvernement
de tous; pour tre parfait, il faut que tous les citoyens concourent per-
sonnellement et individuellement la confection de la loi. La libert
civile dire de la libert naturelle, elle ne consiste pas dans lexercice
de toutes nos facults; je sais quelle est borne au libre exercice de tout
ce qui nest pas dfendu par la loi, et sur-tout dans la confection de la
loi: on est esclave quand on obit des loix quon na pas faites ou con-
senties. En cartant du peuple tout ce qui peut contribuer linstruire,
vous suivez la maxime redoutable des tyrans, vous le retenez, malgr
lui dans lignorance, et vous devenez coupables dun crime de lse-
humanit
42
.
peuple anglais de Milton par Salaville (1789), le gouvernement rpublicain est le meilleur: John
Milton, Ecrits politiques, prface de Claude Mouchard (Paris, 1993), 179.
40
Les journaux de Desmoulins mriteraient une tude trs approfondie. Cest un grand
lecteur de Machiavel et de lcrivain cossais Thomas Gordon, dont il cite les commentaires sur
Tacite (traduits en franais en 1774). Sur son journal de 1793, voir Georges Benrekassa, Camille
Desmoulins crivain rvolutionnaire: Le vieux Cordelier , en La carmagnole des muses, d. Jean-
Claude Bonnet (Paris, 1988), 22342.
41
La Bouche de fer, nos. 68 et 69, 19 juin 1791 (rpt., Paris, 1981).
42
Franois Robert, Le Rpublicanisme adapt la France (1790), en vol. 2 de Aux origines, 8788,
100101.
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Plusieurs conceptions se croisent en 179091, propos de la rpu-
blique. En avril 1791, Condorcet tait venu dfendre le principe des
conventions nationales au Cercle social, o des discussions souvraient
aussi en mai et juin sur le droit de ptition, le dcret du marc dargent
et le principe de la sanction des lois ou veto national
43
. Ctait pour les
radicaux le corollaire de la volont gnrale. Le 29 mai 1791, le prsi-
dent des Amis de la Vrit observait que la question du veto national,
ou sanction annuelle du peuple, toit un des premiers principes fonda-
mentaux de notre institution sociale, et quil y avoit t propos tant
de fois, en dpit des calomniateurs, que les Amis de la Vrit avoient
dclar que par-tout o le peuple ne sanctionnoit pas le code national,
il ny avoit ni peuple ni libert
44
. Le problme de lorganisation cons-
titutionnelle de la censure des lois sera au centre des projets de 1793,
de mme que celui de lacceptation de la constitution par referendum
45
.
Les circonstances de la rvolution ont investi lAssemble dun
double pouvoir, constituant et lgislatif, et crent une situation de fait
o la Dclaration des droits est devenue la seule mesure de la lgitimit
des lois. En juillet 1789, Emmanuel-Joseph Sieys avait pos une double
exigence pour parer au dcit de lgitimit constituante: la ncessit
dune dclaration prliminaire des droits de lhomme et du citoyen, et
une fois la constitution acheve, celle de la convocation dun nouveau
pouvoir constituant pour lui donner un consentement que rclame la
rigueur des principes, pour la rendre dnitive
46
. Il na t suivi que
sur le premier point, situation de fait qui donne aux discussions pu-
bliques, lespace public au sens o lentend Habermas, en labsence de
tout contrle constitutionnel, un rle idal dans la qute dautonomie
rationnelle. La constitution tant strictement reprsentative, il ne
sagit encore que dun pouvoir de censure qui se dploie au sein des
socits patriotiques et dans la presse, par le medium de lopinion et des
ptitions, pour accorder volont gnrale et raison publique.
Au moment de la fuite du roi, qui ouvre une perspective consti-
tutionnelle favorable linstauration dune vritable rpublique (sans
lhrdit et sans le veto), le rpublicanisme passe par les media du
temps. Ses principaux lieux de structuration sont les associations de
citoyens, parmi lesquelles les Cordeliers, la Socit fraternelle des deux
43
Condorcet, Des conventions nationales, en vol. 5 de Aux origines, 2.
44
La Bouche de fer, no. 61, 31 mai 1791.
45
Sur les projets et discussions de 1793, voir Pierre Rosanvallon, La Dmocratie inacheve: His-
toire de la souverainet du peuple en France (Paris, 2000), 5664. Il souligne linventivit politique de
la priode et parle dune souverainet complexe, dune sorte de rousseauisme libral.
46
Emmanuel-Joseph Sieys, Prliminaire de la constitution, en Orateurs de la Rvolution
franaise, d. Franois Furet et Ran Halvi (Paris, 1989), 1005.
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sexes o Robert a une grande inuence, et surtout le Cercle social dont
les assembles publiques, uniques en leur genre, attirent au Palais Royal
plusieurs milliers de personnes. Lesprit des discussions qui sy drou-
lent est de dvelopper un systme de perfectibilit sociale et de fraternit
sous lgide des Amis de la Vrit, qui comptent des philanthropes,
des prtres et des crivains patriotes
47
. Le journaliste Robert qui cre
le comit central des socits patriotiques, le club des Cordeliers avec
son Journal, le Cercle social avec La Bouche de fer de Bonneville, qui
reproduit les dbats des Amis de la Vrit, montrent leur aptitude
fdrer lopinion, dnie par ce dernier comme un quatrime pou-
voir
48
. Ce mouvement dopinion dbouche sur une action concerte,
qui se concrtise dans la rdaction de ptitions lAssemble, en appui
sur les droits de lhomme et le principe de la souverainet nationale,
pour lui demander de consulter le vu de la nation sur la question
constitutionnelle.
Le mouvement a laiss aussi une moisson de textes thoriques,
quil est dautant plus important de prendre en compte que le moment
rpublicain de 1791 est un moment de rupture dans lhistoire de la
sociabilit rvolutionnaire et du club des Jacobins, que la scission des
Feuillants oblige se rorganiser dans une volont douverture. Il met
n aussi lexprience du Cercle social et des Amis de la Vrit, dont
les pratiques gardaient lempreinte de la sociabilit des Lumires, avec
lide que la libre communication des penses dans un espace de rci-
procit et dargumentation rationnelle tait capable dunier lopinion
et dagir sur le pouvoir
49
. La dfaite du rpublicanisme soutenu avec
force au Cercle social rend caduque la reprsentation dune sociabilit
intgre au schma historique de progrs universel de la raison et de
la sphre publique. Le problme politique passe au premier plan avec
lide quil est plus important dagir sur les institutions et de mettre des
bornes lgales au pouvoir que de cultiver lillusion dune opinion pu-
blique capable de gnrer un ordre politique rationnel.
La reconstitution du club des Jacobins se fait avec le concours
47 Gary Kates, The Cercle social, the Girondins, and the French Revolution (Princeton, N.J., 1985).
Sur les objectifs sociaux et philanthropiques du Cercle social, voir Catherine Duprat, Le Temps
des philanthropes (Paris, 1993). Sur les prtres patriotes et labb Fauchet, voir Rita Hermon-Belot,
LAbb Grgoire: La Politique de la vrit (Paris, 2000). En 179091, le Cercle social ne peut tre quali
de girondin; cest un carrefour dides librales et rpublicaines.
48
Robert est un des principaux rdacteurs du Mercure national. Pour lhistoire de ce mouve-
ment, voir note 5, et Raymonde Monnier, Lespace public dmocratique: Essai sur lopinion Paris de la
Rvolution au Directoire (Paris, 1994), chap. 1, et idem, Dmocratie et Rvolution franaise, Mots
59 (1999): 4768.
49
Sur le concept dopinion publique la n de lancien rgime, notamment chez Morellet,
voir Daniel Gordon, Public Opinion and Civility, en Citizen without Sovereignty: Equality and Socia-
bility in French Thought, 16701789 (Princeton, N.J., 1994).
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des journalistes et militants radicaux du mouvement rpublicain qui
dveloppent les relations avec les clubs de province. A lautomne les
dirigeants du Cercle social se retrouvent au comit de correspon-
dance, prsid par Lonard Bourdon, aux cts de Franois Lanthenas,
Jacques Pierre Brissot et des journalistes patriotes, notamment Des-
moulins et Jean-Louis Carra; ils contribuent donner un nouveau vi-
sage la socit des Jacobins qui tient, le 14 octobre 1791, sa premire
sance publique. La dfaite du mouvement rpublicain en juillet 1791
oblige les radicaux se regrouper dans le club des Jacobins, tandis que
la diusion des ides et des procdures dmocratiques se poursuit dans
lespace public, o la monte en puissance de la critique de lexcutif
mne linsurrection du 10 aot 1792, qui ouvre la voie la fondation
dun gouvernement rpublicain sur les principes de la souverainet du
peuple et de lgalit des droits
50
.
Le problme constitutionnel pos par la dsertion du monarque a
suscit des discussions et des textes thoriques qui manent dun milieu
intellectuel militant quon peut qualier de cosmopolite, tourn tant
sur lEurope et notamment lAllemagne que sur le monde atlantique:
Condorcet, Paine, Jean-Jacques Rutlidge, Brissot, Robert, Bonneville,
Lavicomterie, Desmoulins. Il est certain que lexemple des Etats-Unis a
jou un rle non ngligeable comme modle dune rvolution russie,
mais les situations historiques taient si direntes que cela brouille
les points de comparaison entre les deux rpubliques surs de la n
du dix-huitime sicle. Dailleurs travers la Rvolution amricaine, le
rpublicanisme renvoie aux thories qui se sont construites au moment
de la Rvolution anglaise; force est de prendre en compte le mouve-
ment gnral des ides, les transferts europens dans la thorie du
droit naturel moderne et la philosophie politique, qui va en gros de
Locke Rousseau et Kant. Le nombre de traductions douvrages anglais
suggre lintrt des lecteurs franais pour les auteurs rpublicains et
linuence par ailleurs connue des transferts entre Lumires anglaises
et franaises; les changes sur la thorie politique ou le dbat consti-
tutionnel sont encore plus intenses lpoque de la Rvolution amri-
caine et pendant la Rvolution franaise, et sinforment rciproque-
ment divers niveaux. Lexemple des controverses sur le sens de
la Rvolution amricaine qui opposent aussi bien un pamphltaire
comme Paine lillustre abb Raynal, ou John Adams Turgot ou Con-
dorcet sur la constitution, montre que le dbat politique et la lutte
contre les prjugs, cette toile daraigne des opinions reues euro-
pennes, a largement dbord le cercle de lestablishment encyclop-
50
Reinhard, La Chute de la royaut.
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dique
51
. Rene Balibar a montr comment la comptence en langues
des dputs patriotes a t dcisive en maijuin 1789 pour nommer
le nouvel ordre de choses. Le colinguisme (latin, franais, anglais) leur
a permis de faire jouer tous les pouvoirs de lgitimation linguistique
dont ils taient dtenteurs pour crer le nom propre de linstitution en
passant des Etats Gnraux lAssemble Nationale, ou trouver la formule
et le pouvoir dexpression du Serment du Jeu de Paume
52
.
Ds le dbut de la Rvolution sont traduits ou rdits quelques
textes des radicaux anglais du dix-septime sicle parmi les plus signi-
catifs, textes qui avaient dailleurs circul en France ds leur parution,
soit en latin, en anglais ou en franais
53
. Mirabeau publie en 1788 une
adaptation du clbre Areopagitica de Milton (1644), fougueuse dfense
de la libert de lcrit et de la fcondit des luttes dopinion dans la
recherche de la vrit. Son collaborateur Salaville traduit en 1789 sa
Dfense du peuple anglais (1651), o Milton rfutait les arguments des
adversaires du rgicide, en sappuyant sur la Bible, pour les retourner
de lautorit royale la libert du peuple: Si les rois tiennent leur cou-
ronne de Dieu, les peuples tiennent de Dieu leur libert, car toutes
choses proviennent de lui. Sans doute, la porte thorique et pra-
tique du texte rpublicain en 1789 concernait-elle plutt le principe
de la souverainet nationale: nest-il pas vident, par le tmoignage de
Dieu mme, que toutes les nations ont le droit de se choisir la forme
de gouvernement qui leur semble prfrable; de la changer et de la
modier leur gr?
54
Les rpublicains franais rutilisaient les argu-
ments et les images de ces textes militants, dont ils se rappropriaient
la force symbolique pour leur propre cause. Les traductions des rpu-
blicains anglais du dix-septime sicle se poursuivent sous la rvolu-
tion, paralllement celles des pamphlets radicaux contemporains de
Thomas Paine Mary Wollstonecraft ou Helen Maria Williams
55
. Le
51
Denis Lacorne, A propos dun crime de lse-rvolution: La Lettre de labb Raynal
de Thomas Paine, en Thomas Paine ou la rpublique sans frontires (Nancy, 1993), 10512. Le Mer-
cure national, qui regroupe des acadmiciens, dveloppe un cosmopolitisme militant et donne
notamment des extraits dauteurs et de journaux anglais.
52
Rene Balibar, LInstitution du franais: Essai sur le colinguisme des Carolingiens la Rpublique
(Paris, 1985), 10817. Lauteur construit le concept de colinguisme partir de lacte diplomatique
des Serments de Strasbourg qui a donn naissance la langue franaise.
53
Lutaud, Emprunts de la Rvolution franaise, et idem, Des rvolutions dAngleterre
la Rvolution franaise: Lexemple de la libert de la presse ou comment Milton ouvrit les Etats
gnraux, en La lgende de la Rvolution (Clermont-Ferrand, 1988), 11525. Dautres classiques
du rpublicanisme ont pu inspirer les rvolutionnaires, comme les essais de John Trenchard et
Thomas Gordon, Catos Letters (17201723).
54
Milton, Ecrits politiques, 183, 179. Les rpublicains anglais tiraient de la Bible leurs argu-
ments en faveur de la rpublique: gouvernement plus parfait et plus appropri la nature de
lhomme que le gouvernement monarchique; car Dieu la institu pour son peuple (179).
55
Alain Morvan, La spectatrice engage: Mary Wollstonecraft dans la Rvolution fran-
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cordelier Mandar publie en 1790 une traduction du livre de Nedham,
The Excellency of a Free State (1656), enrichie de notes et dextraits de
textes philosophiques ou militants franais du dix-huitime sicle
56
.
Les Discours sur le gouvernement (1698) de Sidney
57
sont publis en lan II
et lanne suivante la traduction du livre dHarrington, The Common-
wealth of Oceana. Tous ces textes sont caractristiques dune littrature
militante qui ne spare pas lintention thique de la responsabilit de
laction.
Dans son discours au Cercle social, Condorcet armait la voca-
tion essentiellement paciste de la rpublique conforme aux droits de
lhomme. Lexamen des rpubliques anciennes, dit-il, montre toujours
un peuple souverain et des peuples sujets: la domination, lempire
dun peuple sur un autre est la plus odieuse des tyrannies, cette forme
du corps politique est la plus dangereuse pour le peuple qui obit
comme pour le peuple qui commande. Mais est-ce l ce que deman-
dent les vrais amis de la libert, ceux qui veulent que la raison et le
droit soit les seuls matres des hommes? . . . Non, sans doute, et cest
parce que nous ne pouvons tre un peuple roi, que nous resterons un
peuple libre
58
. La libert rpublicaine est dnie comme non domi-
nation entre les individus et entre les peuples, car on ne peut jouir
pleinement de la libert que dans un Etat libre, une ide qui tait dj
dfendue par les thoriciens des Etats libres lpoque de la Rvolution
anglaise
59
.
Les textes rpublicains franais qui sont publis ou republis en
179091 concernent le problme gnral de lassociation et de la li-
bert politique, et en cela sinscrivent dans la tradition rpublicaine
classique, une tradition revisite par la philosophie des Lumires
travers les catgories morales et sociales retravailles tout au long
aise, Revue de littrature compare 63 (1989): 52545; Steven Blakemore, Crisis in Representation:
Thomas Paine, Mary Wollstonecraft, Helen Maria Williams, and the Rewriting of the French Revolution (Lon-
don, 1997).
56
Marchamont Nedham, De la souverainet du peuple et de lexcellence dun tat libre, trad. de
langlais et enrichi de notes par Thophile Mandar, 2 tomes en 1 vol. (Paris, 1790). Le volume des
notes et des extraits signale un traducteur moins proccup de faire connatre un auteur que de
mettre en avant sa propre doctrine de la souverainet pour combattre la raison dtat, qui nest fon-
de selon lui que sur des principes corrompus invoqus par les rois. Il donne entre autres le chap.
du Contrat social sur le gouvernement (chap. 3) et le chap. 18 du Prince de Machiavel, alors dune
brlante actualit: Si les princes doivent tenir leur parole (16680).
57 DAlgernon Sidney, voir aussi Les Maximes de la cour discutes et rfutes, trad., intro. et notes
de L. Carrive et P. Carrive (Paris, 1998).
58
Condorcet, De la rpublique, ou, Un roi est-il ncessaire la conservation de la libert?, en vol. 5 de
Aux origines. On trouve la mme esprance chez Lavicomterie, pour qui la dfense de la rpublique
repose sur les citoyens: ralisons, sil est possible, ce trait de confraternit, de paix universelle
du bon abb de Saint-Pierre. Lavicomterie, Du Peuple et des rois, 4e d. (Paris, 1848), 119.
59
Skinner, La libert avant le libralisme, 47. Les rvolutionnaires franais emploient gn-
ralement lexpression peuple libre.
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du sicle, celles des besoins, des intrts, de la raison et des senti-
ments: non pas une thorie mais un faisceau de thories politiques et
sociales, dans un espace de discussion critique encore trs ouvert. Dans
la mesure o certaines sappuient sur le paradigme des formes clas-
siques de distribution du pouvoir (monarchie, aristocratie, dmocra-
tie), qui pose lquivalence entre Etat et socit civile, les rpublicains
ne rejettent pas linstitution monarchique par principe (mme Lavi-
comterie saccommoderait dun roi lu); cependant leur thorie radi-
cale de la libert informe les arguments contre la royaut, notamment
contre lhrdit et le veto, comme source de corruption et de tyran-
nie
60
. Le mouvement est dautant plus complexe quil y a convergence
entre les deux catgories anciennes grecque et romaine de dmocratie
et de rpublique: dans le discours rvolutionnaire, les deux mots sont
devenus synonymes.
Le rpublicanisme
La premire interrogation prsente dans les textes porte sur lambi-
gut du mot rpublique, qui nest pas seulement la distinction banale
entre la res-publica classique et un systme oppos la monarchie; cons-
cients de la dicult, les auteurs tentent de produire des dnitions
pour traduire ce quils entendent par l, sans puiser toutes les poten-
tialits du terme, ni saccorder sur lide du rpublicanisme. Dautre part,
le contexte de lt 1791, sur fond dhostilit au roi et de contestation
dmocratique, cre une situation o la notion de rpublique devient
hautement subversive: le mot est devenu tabou lAssemble et aux
Jacobins. Les rpublicains donnent dans la presse plusieurs dnitions
qui tmoignent de leur conscience linguistique pour tenter danalyser
lide quils attachent au mot rpublique
61
. Le vocabulaire utilis par cha-
cun deux renvoie des thories dj labores: celle de Brissot dans Le
Patriote franais est celle du gouvernement reprsentatif: Jentends, par
rpublique, un gouvernement o tous les pouvoirs sont, 1. dlgus
ou reprsentatifs; 2. lectifs dans et par le peuple, ou ses reprsen-
tants; 3. temporaires ou amovibles (Ma profession de foi sur la monarchie
et le rpublicanisme, 5 juillet 1791).
Mais la plupart renvoient la thorie de lEtat libre ou du common-
wealth (Paine, Rutlidge, Bonneville): ainsi Desmoulins dans les Rvolu-
60
Lavicomterie sappuie sur le principe arm par Rousseau dans les Considrations sur le
gouvernement de Pologne que quelques prcautions quon puisse entasser, hrdit dans le trone
et libert dans la nation seront jamais des choses incompatibles, en uvres compltes (Paris,
1964), 3:992. Pour un exemple de la rhtorique de la corruption, voir Stefan Lemny, Jean-Louis
Carra (17421793): Parcours dun rvolutionnaire (Paris, 2000).
61
Monnier, Dmocratie reprsentative.
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tions de France et de Brabant: par rpublique jentends un tat libre, avec
un roi ou un stathouder ou un gouverneur gnral, ou un empereur,
le nom ny fait rien
62
. De gouvernement gouverneur, le sens est un
entre-deux subtil entre la gouvernance de lEtat et celle de la cit, o le
genre masculin/fminin garde la trace dun partage symbolique tout en
nuances entre public et priv, entre le gouvernement de lEtat et celui de
la maison. La dnition de Robespierre dans son discours aux Jacobins
le 13 juillet renvoie lengagement du patriote: Le mot rpublique
ne signie aucune forme particulire de gouvernement, il appartient
tout gouvernement dhommes libres qui ont une patrie
63
.
Paine prcise lanne suivante sa conception de la rpublique dans
les Droits de lhomme, o il donne le sens des principales notions de sa
thorie politique:
Ce quon appelle rpublique nest pas une forme particulire de
gouvernement, cest seulement le caractre du but ou de lobjet
pour lequel le gouvernement doit tre tabli, et auquel il doit tre
employ.
Ris viviit., les aaires publiques, ou le bien public, ou, selon
la traduction littrale, la chose publique . . . .
Tout gouvernement qui nagit pas selon le principe dune rpu-
blique, ou, pour parler en dautres termes, qui ne fait pas de la chose
publique son seul et unique objet, nest pas un bon gouvernement. Un
gouvernement rpublicain nest rien autre chose quun gouverne-
ment tabli et dirig pour lintrt public, individuellement et col-
lectivement
64
.
Lexemple amricain claire le moment de la fondation par la
constitution exemplaire de lEtat fdralun tat conforme au but de
son institution, le bien gnral dans lintrt du tout et de chacune des
parties travers le processus dmocratique des conventions et des dis-
cussions soumises la rgle de la majorit des Etats. La force du texte
de Paine est dnoncer clairement le sens de la rvolution accomplie
en France de manire irrversible dans le moment de la Dclaration des
droits de 1789: les principes du droit exprims dans les trois premiers
articles et linauguration dun nouvel ordre de choses dans le pram-
bule, qui dvoile littralement les droits. Une fois le voile dchir, il nest
62
No. 78, 23 mai 1791. Ds 1789, Desmoulins faisait dans La France libre (chap. 6) une profes-
sion de foi rpublicaine: Il est pourtant chez les peuples les plus asservis, des mes rpublicaines.
Il reste encore des hommes en qui lamour de la libert triomphe de toutes les institutions poli-
tiques . . . malgr les prjugs de lducation, les mensonges des orateurs et des potes, les loges
ternels de la monarchie dans la bouche des prtres, des publicistes, et dans tous nos livres, ils ne
mont jamais appris qu les dtester . . . . Je me dclare donc hautement pour la dmocratie.
63
uvres de Maximilien Robespierre (Paris, 1952), 7:552.
64
Thomas Paine, Les Droits de lhomme, trad. F. Souls, d. Claude Mouchard (Paris, 1987),
2067.
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plus possible de le raccommoder: quoiquon puisse tenir lhomme
dans lignorance, on ne saurait le faire redevenir ignorant
65
.
Quil soit question de smantique ou dimage, la Grce antique
dvoile lessence de la pense politique; elle apparat comme un
modle travers limage mythique du Lgislateur
66
ou les assembles
dmocratiques de base. Paine fait lloge de la dmocratie dAthnes:
La simple dmocratie ntait autre chose que la maison commune
des anciens; elle signie la forme ainsi que le principe public du gou-
vernement . . . . Les Amricains ont form leur gouvernement sur la
reprsentation base sur la dmocratie . . . . LAmrique est en grand
ce qutait Athnes en miniature: lune tait la merveille de lancien
monde; lautre devient ladmiration et le modle du monde prsent
67
.
Dans les essais de LEsprit des religions, dont la premire dition parat
en juillet 1791, Bonneville dveloppe son systme danalyse du langage,
pour rechercher dans ltymologie et lanalogie la rponse aux questions
quil se pose sur la traduction des ides dans un langage universel: des
spculations linguistiques qui lamnent trouver dans lassemble des
Grecs, lecclesia, la rponse sa thorie du gouvernement national fond
sur la relation symbolique entre le pouvoir reprsentatif et lorganisation
de base des assembles souveraines dun peuple libre
68
. Une fois le rve va-
noui, cest vers une autre terre dlection de la sagesse, que les Franais
runiront un groupe de savants dans une expdition politico-militaire
imprgne de lesprit des Lumires, pour dchirer dans la langue des
signes le mystre de lancienne Egypte
69
. Les images de la pense orien-
tent aussi les actions des hommes.
Lorganisation des pouvoirs et des procdures dmocratiques nest
quun aspect des thories qui sont dveloppes par les rpublicains,
que les auteurs mettent en avant le principe lectif (Brissot) ou
luniversalit du surage masculin (Robert), la thorie des conventions
nationales (Condorcet), les assembles de citoyens (Bonneville), le sys-
tme fdral (Paine) ou fdratif (Lavicomterie). Libert politique et
libert civile ont valeur de rciprocit; lautonomie morale de lindividu
est fonction des droits et devoirs du citoyen, et en cas de danger de
lengagement du patriote: la rvolution et la libert se dfendent au
besoin les armes la main, do limportance accorde la question
65
Ibid., 14748.
66
Hartog, La Rvolution franaise et lantiquit; Pierre Vidal-Naquet, La dmocratie
grecque vue dailleurs (Paris, 1990).
67 Paine, Les Droits de lhomme, 2059.
68
N. Bonneville, De lEsprit des religions (Paris, 1791), 2:22932.
69
Patrice Bret, d., LExpdition dEgypte, une entreprise des Lumires, 17981801 (Paris, 1999).
Sur le langage des signes, voir Sophia Rosenfeld, A Revolution in Language: The Problem of Signs in
the Late Eighteenth Century (Stanford, Calif., 2001).
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des armesde lorganisation de la garde nationale celle des troupes
de ligne
70
. Le thme de larmement des citoyens est au centre des com-
bats des patriotes comme de la rexion critique des journalistes sur
les travaux de lassemble constituante. Le journaliste Carra qui est trs
reprsentatif de ce courant se taille en un temps record une inuence
considrable auprs des media qui donnent le plus de force lopinion,
la presse et les socits patriotiques; il se fait une solide rputation dans
le pays, o ses Annales patriotiques et littraires rencontrent une audience
remarquable dans les clubs
71
.
Du point de vue politique, le rpublicanisme procde dune exi-
gence qui touche la philosophie morale et au problme de la libert
des sujets de droit. Comment concilier volont libre et obissance
la loi? Le concept, en mme temps quil est publiquement contest
dans la crise deVarennes, acquiert une charge smantique nouvelle, qui
lui donne une fonction rhtorique cratrice et une place stratgique
dans le discours public radical, avec une forte valeur dorientation
et dattente en appui sur la dclaration de 1789. La thorie rpubli-
caine est mise en arguments travers des antithses classiques pour
dfendre les droits et lautonomie de la volont: libert/esclavage ou
libert/tyrannie
72
.
Cest Robert qui a ractualis le terme de rpublicanisme en 1790
avec sa clbre brochure Le Rpublicanisme adapt la France, qui est
nouveau publie au moment de la fuite du roi
73
. Sur le concept,
lhistoire de la langue suggre que lvnement rvolutionnaire a agi
la fois comme rvlateur et comme cran. En 1835, le sens juridique
moderne du mot rpublique nest pas encore enregistr dans le Diction-
naire de lAcadmie. En 1798, le substantif et ladjectif rpublicain sont
toujours pris dans lacception classique de rpublique: Etat gouvern
par plusieurs. Rpublicanisme apparat en 1835: Aectation dopinions
rpublicaines. Le sens du mot est situ du ct de lopinion, alors que
le concept avait dj une longue histoire, et est attest en France dans
son sens classique depuis le milieu du dix-huitime sicle. Il est signal
70 Jean-Paul Bertaud, La rvolution arme: Les soldats-citoyens et la Rvolution franaise (Paris,
1979); Dale Lothrop Cliord, The National Guard and the Parisian Community, 17891790,
French Historical Studies 4 (1990): 84978.
71 Michael L. Kennedy, Loracle des Jacobins des dpartements: Jean-Louis Carra et ses Annales
patriotiques, Actes du colloque girondins et montagnards, d. Albert Soboul (Paris, 1980), 247
68; Lemny, Jean-Louis Carra. Carra dveloppe en 1789 une rhtorique patriotique inspire qui
sassocie en 1792 de faon assez dramatique au terme cl decorruption, attribut menaant lexcutif
royal et les ministres courtisans: discours dangereux qui jette le discrdit, une fois la guerre
dclare, sur lautorit qui doit la conduire.
72 Monnier, Dmocratie reprsentative.
73 En vol. 2 de Aux origines. Une nouvelle version du texte parat n juindbut juillet 1791:
Avantages de la fuite de Louis XVI et ncessit dun nouveau gouvernement (Paris, 1791).
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dans lHistoire de la langue franaise, comme nologisme driv de rpu-
blicain, qui renvoie ltymologie latine: res publica, la chose publique
74
.
En 1750, le marquis dArgenson notait dans son journal: Le rpu-
blicanisme gagne chaque jour les esprits philosophiques. On prend
en horreur le monarchisme par dmonstration. En eet des esclaves
seuls, des eunuques, aident de leur fausse sagesse le monarchisme.
Mais quelle sagesse chez les rpubliques qui gouvernent conomique-
ment au dedans, et nintimident jamais leurs voisins, qui les considrent
cependant! Heureuses les monarchies gouvernes comme des rpub-
liques!
75
Lobservation est importante venant dun haut personnage
de lEtat, qui en 1744 accusait la cour dtre devenue le snat de
la nation
76
et partisan par ailleurs des liberts provinciales. Celui
que les gens du monde dsignaient avec piquant comme le secrtaire
dEtat de la Rpublique de Platon, tait dj connu pour ses Consi-
drations sur le gouvernement ancien et prsent de la France, trait qui avait
circul en manuscrit avant dtre publi en 1764, et que Rousseau cite
plusieurs reprises dans le Contrat social
77
. La date nest pas moins impor-
tante1750poque dune crise aigu du pouvoir sacr du roi, et de
la relation du roi son peuple. Robert Darnton a montr dans une
tude rcente comment autour de 1750 lopinion en ville stait retour-
ne contre lincestueux tyran
78
. La rhtorique permet de reconnatre
dans les dbats antrieurs les lointaines origines de la crise rvolu-
tionnaire, et le langage du rpublicanisme dans la critique du pouvoir.
Cest en 1755 que parat le second Discours de Rousseau et que labb
Coyer publie ses Dissertations toutes rpublicaines sur le vieux mot de
patrie et sur la nature du peuple, dont sinspire le chevalier Louis de Jau-
court pour ses deux articles de lEncyclopdie
79
. Rousseau loccasion
dune nouvelle question de lAcadmie de Dijon, prenait ses distances
avec les historiens de la socit civile, pour orir la communaut des
hommes une uvre-source ( Jean Starobinski): partir de sa rexion
sur la nature de lhomme et de la socit, la gure du fondement des
74 Ferdinand Brunot, Le XVIIIe sicle, vol. 6 dHistoire de la langue franaise des origines 1900
(Paris, 1932), 1:1321.
75 Mmoires et journal indit du marquis dArgenson (Paris, 1857), 3:313 (30 janvier 1750). Le
marquis dArgenson a t secrtaire dEtat aux Aaires trangres de 1744 1747.
76 Cit par Herv Drvillon, La monarchie entre renaissance et rvolution, d. Jol Cornette
(Paris, 2000), 300.
77 Compos en 1739, il est publi Amsterdam en 1764: pour lui la France est un spulcre
blanchi, o lclat extrieur dissimule mal la pourriture intrieure. Cit par Ernst Cassirer, La
Philosophie des Lumires, trad. Pierre Quillet (Paris, 1966), 266.
78 Robert Darnton, An Early Information Society: News and the Media in Eighteenth-
Century Paris, American Historical Review 105 (2000): 135.
79 Labb Coyer, Dissertations pour tre lues, la premire sur le vieux mot de patrie, la seconde sur la
nature du peuple (La Haye, 1755).
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institutions lgitimes, la gense philosophique du Contrat social
80
. Mais
dans les annes 1750, on ne doutait gure de la stabilit de lordre social
tabli.
Du pouvoir contagieux et dvalorisant des modes de communi-
cation des nouvelles et des opinions en 1750, en priode de censure
administrative des thmes et des crits prohibs, on jugera aisment du
pouvoir corrosif et dstabilisant que pouvaient prendre les nouveaux
moyens de production et de diusion des opinions dans la libration
explosive des dbuts de la rvolution
81
. Les comptes rendus de presse
disent assez leet immdiat de la fuite du roi sur les citoyens, qui ea-
cent spontanment les emblmes royaux; les multiples brochures, les
journaux ou les caricatures ne rent quajouter la dsaection pro-
fonde pour la royaut qui saisit les Parisiens. Si comme le dit Robert
Darnton, Louis XV avait perdu sa royal touch avec son peuple en
1750, que dire de Louis XVI, qui avait trahi son serment devant la
nation? Le Paris radical de 1791 nest pas le Paris populaire de 1793,
mais le risque tait rel de voir le discours rpublicain trouver un cho
favorable dans les milieux populaires, dj mis en mouvement au prin-
temps par la question religieuse. Ce qui change cest quonest en rvolu-
tion et quil sagit de rien moins que de mettre les droits de lhomme
lordre du jour avec le gouvernement rpublicain; les mots circulent
dans un espace public o lvnement suscite un ot dcrits, de paroles
et dimages, o chaque support diuse travers ses propres codes les
ides force et la structure smantique des nouvelles valeurs de la libert
et dune exprience vcue o chaque citoyen est partie prenante.
Tyrannicide et rgicide:
La rhtorique anti-tyrannique
Que la crise de Varennes ait t un facteur dterminant, non seule-
ment dans la chute de la royaut mais encore dans le processus rvo-
lutionnaire dans son ensemble, cest ce dont tmoigne la radicalisa-
tion de la rhtorique anti-tyrannique dans le discours rpublicain. Les
textes publis par Lavicomterie de 1790 1792 en fournissent un bon
80
Jean Starobinski, introduction au Discours sur lorigine et les fondements de lingalit, en vol. 3
de Rousseau, uvres.
81
Sur lextension spectaculaire des clubs dans lespace national, voir Boutier, Boutry et
Bonin, Les socits politiques, vol. 6 dAtlas de la Rvolution franaise (Paris, 1992). Sur celle de la
presse, de limprimerie et des socits fraternelles Paris, voir Ducoudray et al., Paris, vol. 11
dAtlas de la Rvolution franaise (Paris, 2000), 58, 80. Les travaux sur la presse sont trs nombreux.
Pour deux livres trs suggestifs du point de vue de lanalyse discursive et symbolique, voir Claude
Labrosse et Pierre Rtat, Naissance du journal rvolutionnaire, 1789 (Lyon, 1989); et Hans-Jrgen
Lsebrink et Rolf Reichardt, Die Bastille: Zur Symbolgeschichte von Herrschaft und Freiheit (Francfort-
sur-le-Main, 1989).
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exemple. Ce futur conventionnel montagnard, juriste de formation,
est lauteur de plusieurs pamphlets: Du Peuple et des rois, paru en sep-
tembre 1790
82
, Les Droits du peuple sur lassemble nationale, publi en
juin 1791
83
, et Rpublique sans impt, qui sort lanne suivante
84
. Deux
autres textes participent plus banalement de la dnonciation gnrale
de loppression religieuse et politique
85
. Dautres sy taient employs
avant lui; en 1789, Desmoulins avait largement puis dans louvrage de
Mirabeau sur les lettres de cachet et trac dans La France libre une gale-
rie des rois de France assez mprisable pour faire prendre la royaut et
le despotisme en horreur
86
. Les trois pamphlets rpublicains de Lavi-
comterie, dont le dernier sort trois mois avant linsurrection du 10 aot,
donnent la cl de lvolution de sa rhtorique, qui puise aux sources
du rpublicanisme et des droits de lhomme et ne peut tre spare du
contexte rvolutionnaire.
En 1790, comme les autres rpublicains, Lavicomterie dfend une
libert dautonomie: par le contrat civil, qui soumet chaque membre
lexpression de la volont gnrale, lindividu nobit qu lui-mme. La
vie politique est faite de turbulences: Cest dans la dmocratie quon
voit surtout de ces chocs, de ces assauts, de ces combats dloquence
et dopinions, qui prouvent que lhomme jouit de ses droits. Lordre
repose sur la morale publique et un code de lois qui parle le langage de
la raison ou de la morale, qui nest que la raison mise en pratique:
faites que le code auguste des lois qui gouvernent lempire, ore tous
les citoyens leur intrt, le bien de tous; que le malheureux y voie sur-
tout quon a pens lui
87
. Les bonnes lois reposent sur la vertu des
lgislateurs et la volont libre des individus, ce droit dexamen quon
ne peut ravir tout tre qui pense
88
. Le problme de lobligation est
rsolu par lobissance raisonne aux lois: cest une raison anglaise qui
repose sur laction et la facult de juger des individus, la raison calcula-
trice du raisonneur violent de larticle droit naturel de lEncyclopdie
(Diderot). Comme il faut bien supposer lhomme goste et mchant,
la contrainte de la loi peut conduire lindividu ses devoirs par le calcul
des consquences de ses actes. Ce motif de la contrainte ne peut tre
quun motif politique rciproque, qui lie la n de la loi, le bien public,
82
Lavicomterie, Du Peuple et des rois. La France libre de Desmoulins est publie dans la mme
collection.
83
Louis Lavicomterie, Les Droits du peuple sur lassemble nationale (Paris, 1791).
84
Louis Lavicomterie, Rpublique sans impt (Paris, 1792).
85
Crimes des rois de France depuis Clovis jusqu Louis XVI (1791) et Crimes des papes (1792).
86
Camille Desmoulins, Des rois, chap. 5 de La France libre, en uvres de Camille Desmoulins
(Paris, 1838). Il reconnat sa dette envers louvrage de Mirabeau, compos Vincennes en 1778,
Des lettres de cachet et des prisons dEtat (1782), 2 vols.
87 Lavicomterie, Du Peuple et des rois, 51, 114.
88
Lavicomterie, Les Droits du peuple, 11.
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la prise en compte du mobile de laction individuelle: le lgislateur ver-
tueux sait conduire les hommes leurs devoirs, la vertu par leurs pro-
pres intrts, il sait que les vrais intrts, les vrais besoins de lhomme
sont lis dune chane indissoluble avec ses devoirs
89
. Lavicomterie est
un exemple dune rappropriation matrialiste de la thorie rpubli-
caine classique. Son rpublicanisme est celui des Lumires, qui lie la
ralisation de la libert au perfectionnement gnral de la raison, et
o lducation joue un rle minent. Il y revient plusieurs reprises
et ce jusquen 1794, dans un discours la Convention sur la morale
calcule
90
. Mais ce nest pas celle de Rousseau, pour qui lducation
morale positive de lindividu, celle dEmile, est distincte du domaine
politique
91
.
Chez Lavicomterie, lunion du corps politique repose sur la raison
qui vit au fond des curs et sur la morale publique qui fait agir toutes
les forces du gouvernement; il demeure ainsi une tension au niveau du
lien social qui lie lindividu lEtat, entre morale publique (nationale)
et raison universelle
92
. Do une certaine gne situer la garantie du
pacte social autrement que dans le temps, celui de la rforme ou de la
rvolution. Demeure dans le texte la dicile articulation du droit de
rsistance individuelle linstance capable de juger de la tyrannie, de
lexercice du pouvoir au del de son domaine lgitime
93
:
Je sais que, dans une masse si norme de peuple, il nest pas ais
davoir, dobtenir la majorit, luniversalit des opinions; mais la rai-
son revtue de toutes ses forces, la morale ternelle, sont les seuls
juges irrfragables entre les contradicteurs. Si une dcision est vain-
cue par elles, on doit la rformer; ou si les tyrans sobstinent vouloir
lui donner force de loi, il nat de cette oppression individuelle une
rsistance publique, qui, quoique devant sappeler gnrale, par-
vient quelquefois tre opprime, parce que ses forces, quoique for-
mant la majorit, sont souvent spares, isoles, nont point un cen-
tre commun, et ne parviennent quavec le temps former un corps
qui renverse ncessairement luvre barbare des oppresseurs
94
.
La rpublique se situe dans lcart avec lhorizon du bien commun
qui est suppos animer la constitution et la loi, un principe politique
dont la fonction est de combler en permanence cet cart dans lespace
89
Ibid., 11, 101. Ces propositions sont construites ngativement contre la tyrannie des lois
que la raison condamne.
90
Archives parlementaires, t. 98 (Paris, 1994), 42024, sance du 17 vendmiaire an III
(8 octobre 1794).
91
Masters, Political Philosophy of Rousseau; Luc Vicenti, Jean-Jacques Rousseau: Lindividu et la
rpublique (Paris, 2001).
92
Lavicomterie, Les Droits du peuple, 29; idem, Du Peuple et des rois, 2022.
93
Selon la dnition de Locke, Deuxime trait du gouvernement civil, chap. 18.
94
Lavicomterie, Les Droits du peuple, 8182.
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national, et qui passe par la relation rciproque des citoyens lEtat
dans un processus didentication du sujet pensant qui voit son plus
grand bien dans le bien de la socit.
De 1790 1792, Lavicomterie construit ses arguments contre la
tyrannie, dans un mouvement qui va dune critique de la constitution
lappel un nouveau pacte fdratif: seule lobissance raisonne
aux lois est digne dun peuple libre. En 17901791 dans ses deux pre-
miers pamphlets, il ntait encore question que damnager la cons-
titution dans un sens dmocratique, pour combler lcart entre les
droits dclars et la constitution: celle-ci est le seul point de ralliement
des citoyens, mais elle nest toute entire que dans la dclaration des
droits de lhomme
95
. Cest un motif commun aux rpublicains radi-
caux: il sagit aussi de tracer la ligne qui spare le pouvoir constituant
du pouvoir lgislatif. Le mot mal entendu de constitution sert la tyran-
nie, car la nation ne peut tre prive du droit souverain dexaminer sa
constitution.
Dans Du Peuple et des rois, Lavicomterie slevait en publiciste contre
les prrogatives royales contraires la libert: lhrdit, linviolabilit,
le veto, les troupes soldes. Les arguments de droit contre la monar-
chie hrditaire sont construits par dduction en faveur de la rpu-
blique: aucun peuple nayant pu abandonner librement ltat naturel
et primordial de rpublique, tout autre gouvernement na pu stablir
que par la force, et par loubli du sentiment profond et si naturel, de
lindpendance de toute volont individuelle. Le veto est contraire la
souverainet de la nation: Le corps lgislatif est tout, puisquil repr-
sente la nation. Cest elle seule quil appartient dapprouver ou de
rejeter les dcrets
96
. Lavicomterie dfend les principes dune dmo-
cratie reprsente et prne un rgime fdratif, une division du pouvoir
excutif, dont toutes les forces, dont toutes les branches se runiront
un centre commun, qui doit tre le lgislatif impermanent: Plus
les pouvoirs excutifs seront diviss, et lassemble qui rdige les lois
proposes ou adoptes par la nation, unique, permanente et amovible
dans ses membres, plus le gouvernement se rapprochera de la dmoc-
ratie, et plus il sera parfait. Dans une dmocratie relle ou repr-
sente, tous ont une inuence sur le gouvernement, mais seule la loi
est la dclaration de la volont gnrale, lopinion publique ne doit
avoir dautre rigueur que la publicit. Dans la rpublique, le ressort
capable de former laccord gnral est rapport chaque individu et
95
Ibid., avertissement.
96
Lavicomterie, Du Peuple et des rois, 6263. Mme critique du veto chez Robert: la sanc-
tion tant une portion de la lgislation qui nappartient quau souverain, ne peut tre donne
lexcutif sans blesser le principe de la sparation des pouvoirs (Avantages, 43).
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doit faire agir toutes les forces du gouvernement; pour Lavicomterie,
cest la morale publique: les chaires de morale calcule doivent remplacer
les trteaux de thologie
97
.
Le texte de juin 1791, beaucoup plus violent contre les dcrets qui
blessent la libert et la morale, accorde une lgitimit la rsistance pu-
blique ne de loppression individuelle. Il sen prend violemment la loi
martiale, ce simulacre ensanglant, qui on a prostitu le nom de loi:
Vous redoutez des citoyens dsarms et paisibles, qui sassemblent
dans un jardin, quand toute la France est en armes, quand toute la force
est dans vos mains!
98
Le texte de mai 1792 est un trait de morale
politique o la rpublique fdrative est propose comme lantithse du
gouvernement monarchique. Franais, peuples des quatre-vingt trois
dpartemens, brisez le fantme de constitution qui a dcrt lanarchie
ou la servitude; il faut anantir au plus tt tout pouvoir unique
suprme excutif
99
. La capitale ne peut rsister seule la gangrne
dvorante du pouvoir excutif, lor de la liste civile qui corrompt
tout. Que ne sont tous les dpartemens, toutes les villes, tous les
hameaux, si ce nest par le fait, un pacte fdratif, quon fait aboutir
un tre fantastique, qui fait rouler toute la machine politique et
qui on paie plus de 40 millions pour sopposer son jeu simple, facile,
sil tait le rsultat des combinaisons morales, et quil brisera toujours
par sa nature oppressive, tyrannique, destructive de tout ordre tabli
sur lgalit, sur la libert. La rpublique ne sera quun tout divis
par des tablissements, des besoins, des intrts locaux, mais runis
par lintrt gnral, par le mme esprit indestructible, lamour perdu
de la libert
100
. Lavicomterie oppose ici une union fdrative positive
aux dangers que fait courir au corps politique la nature tyrannique du
pouvoir excutif royal, appelant les citoyens sunir pour la dfense de
leurs droits: seule est juste la loi avoue par la raison
101
. Les lgislateurs
eux-mmes ne sont pas pargns, indignes mandataires qui ont trahi
les droits de la nation. Le pouvoir accord au roi quivaut un systme
complet de tyrannie.
Au dix-huitime sicle, lcart de sens du despote au tyran (de la
maison la cit), sest estomp dans la mesure o bien que les deux
termes ne soient pas synonymes, le premier peut tre employ mta-
phoriquement: le tyran est un despote parce quil traite les citoyens
97 Lavicomterie, Du Peuple et des rois, 2026, 3238, 95119.
98
Lavicomterie, Les Droits du peuple, 99, 104. Allusion aux runions du Cercle social dans le
Cirque du jardin du Palais Royal.
99
Lavicomterie, Rpublique sans impt, 23, 103.
100
Ibid., 306, 374.
101
Ibid., chap. 15, de la ratication nationale. Lavicomterie invite les assembles primaires
demander lanantissement de ces trois monstres, la royaut, lhrdit, linviolabilit.
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comme des esclaves. En faisant du despotisme un oprateur thorique
comme mode de gouvernement viter, Montesquieu a contribu
lvolution de lusage de la notion pour dsigner un systme (un ordre
o labus de pouvoir est institutionnalis), ce qui deviendrait plus tard
lancien rgime
102
. La tyrannie en revanche renvoie au dtenteur du
pouvoir, au tyran dont labus de pouvoir ou le pouvoir illgitime appelle
la rsistance et le tyrannicide. En juin 1791, Lavicomterie terminait son
pamphlet par cette maxime: On ne peut ordonner la soumission
une loi; il faut quon en voie la bont, la ncessit, pour y tre soumis;
autrement, ce nest point la loi qui commande, cest son fantme que
font mouvoir des tyrans
103
. Lemploi de termes comme simulacre, fan-
tme, appliqus la constitution, aux lois, aux lgislateurs renvoie la
critique philosophique des Lumires contre les fausses acceptions des
notions politiques majeures. Dans larticle fantme de lEncyclopdie,
Diderot liait lexplication du mot par les causes physiques la notion
gnrale des ides fausses: On a appliqu le mot de fantme toutes les
ides fausses qui nous impriment de la frayeur, du respect, etc . . . , qui
nous tourmentent, et qui font le malheur de notre vie: cest la mauvaise
ducation qui produit ces fantmes, cest lexprience et la philosophie
qui les dissipent
104
. On voit comment la catgorie grecque de tyrannie,
qui tait pour Platon le pire des rgimes politiques, fonctionne comme
notion thorique ecace dans la crise qui mne la chute du trne,
contre les fausses acceptions des concepts politiques de base et pour
lgitimer la rsistance au nom de la souverainet de la nation et de la
libert morale des individus.
En dcembre 1790, en proposant dans les Rvolutions de Paris
linstitution dune lgion de tyrannicides, linstar des anciennes rpu-
bliques de Grce et dItalie, Sylvain Marchal avait pris soin de dis-
tinguer le rgicide, le simple assassinat dun roi, du tyrannicide qui
convoque lenthousiasme du patriotisme et de lhumanit. Il sagissait
denrler, de jeunes patriotes enthousiastes de la libert, choisis pour
dfendre la patrie contre les ennemis dclars de la rvolution, con-
tre les tyrans couronns qui manifesteraient le dessein dattenter la
libert nationale
105
. En dpit de linquitude que pouvait faire natre
102
Sur la construction du concept chez Montesquieu et lusage des deux concepts au dix-
huitime sicle, voir Bertrand Binoche, Introduction De lesprit des Lois de Montesquieu (Paris,
1998), chap. 6.
103
Lavicomterie, Les Droits du peuple, 179.
104
Cit par Marie Leca-Tsiomis, Ecrire l Encyclopdie, Diderot: De lusage des dictionnaires la
grammaire philosophique (Oxford, 1999), 33233.
105
Sylvain Marchal, Rvolutions de Paris, no. 74, 411 dcembre 1790; no. 77, 25 dcembre
17901 janvier 1791. Sur lhistoire du concept, voir Mario Turchetti, Tyrannie et tyrannicide de
lAntiquit nos jours (Paris, 2001).
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dans lentourage royal lvocation des tyrannicides, en 1790 il ntait
question que dun patriotisme dfensif.
Le procs et la mort de Louis XVI, comme ceux de Charles Ier,
ouvrent une autre dimension symbolique: lanalyse classique dErnst
Kantorowicz sur Les Deux corps du roi a dmontr comment le rgicide
public porte non seulement atteinte au corps naturel, mais aussi de
faon irrvocable au roi comme reprsentation du corps politique,
linstitution monarchique comme symbole imprissable et divin en
laquelle sincarne la communaut nationale
106
. Dans la controverse qui
lopposait Ferenc Fehr propos du rapport entre rgicide et ter-
reur, Michael Walzer a donn une interprtation philosophique du
procs du roi en insistant sur sa porte universelle: conu comme un
acte de justice visant dtruire linviolabilit du roi et nier sa prten-
tion rgner, le rgicide public tait ncessaire pour porter atteinte de
faon irrmdiable la prgnance symbolique de la royaut
107
. Or ce
quexpriment avec force les discours les plus radicaux, ceux de Saint-
Just et de Robespierre, cest que le rgicide est en mme temps un acte
rvolutionnaire et un transfert de sacralit: ils lient de manire indis-
soluble la mort du tyran la fondation de la rpublique et celle-ci au
mouvement rvolutionnaire, et par del linsurrection, au tyrannicide.
Le vritable jugement dun roi, dit Robespierre dans son discours du
28 dcembre, cest le mouvement spontan et universel dun peuple
fatigu de la tyrannie
108
. Ce nest pas l simple argument contre lappel
au peuple, puisquil avait donn son opinion ds la mi-novembre dans
le numro 5 des Lettres ses commettants: le vu national est prononc.
Louis XVI est jug. Il doit tre puni, ou la rpublique franaise est une
chimre. Tout dlai seroit un pige, ou mme une prvarication. Je con-
clus que la Convention nationale doit dclarer Louis, tratre la patrie,
criminel envers lhumanit, et le faire punir comme tel
109
.
Dans son discours du 3 dcembre, Robespierre invoquait les prin-
cipes du droit naturel pour dnier au roi le droit mme dtre jug:
Lorsquune nation a t force de recourir au droit de linsurrection,
elle rentre dans ltat de nature lgard du tyran. Comment celui-
ci pourroit-il invoquer le pacte social? Il la ananti. . . . leet de
la tyrannie et de linsurrection, cest de rompre entirement par
106
Ernst Kantorowicz, Les Deux corps du roi: Essai sur la thologie politique au moyen ge, trad.
J.-P. Genet et N. Genet (Paris, 1989).
107 Michael Walzer, Rgicide et rvolution: Le procs de Louis XVI, trad. J. Debouzy (Paris, 1989).
108
Robespierre, uvres, 9:184, second discours sur le jugement de Louis Capet.
109
Ibid., 5:64. Opinion quil reprend dans son discours du 3 dcembre: je demande que la
convention le dclare, ds ce moment, tratre la nation franaise, criminel envers lhumanit; je demande
quon donne un grand exemple au monde, dans le lieu mme o sont morts, le 10 aot, les gn-
reux martyrs de la libert (ibid., 9:130).
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rapport au tyran; cest de les constituer rciproquement en tat de
guerre; les tribunaux, les procdures judiciaires sont faites pour les
membres de la cit. . . . le procs du tyran, cest linsurrection; son
jugement, cest la chute de sa puissance; sa peine, celle quexige la
libert du peuple
110
.
Ceux qui attacheront quelque importance au juste chtiment dun roi
ne fonderont jamais une rpublique, dit Saint-Just le 13 novembre. Il
rappelle que le pacte est un contrat entre les citoyens, et non point
avec le gouvernement et fait rfrence au droit des gens et ltat de
guerre pour dire que le roi doit tre trait en ennemi:
De peuple roi, je ne connais plus de rapport naturel . . . linvio-
labilit de Louis nest point tendue au-del de son crime et de
linsurrection; ou si on le jugeait inviolable aprs, si mme on le met-
tait en question, il en rsulterait quil naurait pu tre dchu. . . .
Jajoute quil nest pas ncessaire que le jugement du ci-devant roi
soit soumis la sanction du peuple; car le peuple peut bien imposer
des lois par sa volont, parce que ces lois importent son bonheur;
mais le peuple mme ne peut eacer le crime de la tyrannie: le droit
des hommes contre la tyrannie est personnel, et il nest pas donn
la souverainet dobliger un seul citoyen lui pardonner. . . . Mais
htez-vous de juger le roi; car il nest pas de citoyen qui nait sur lui
le droit quavait Brutus sur Csar. . . . Le meurtrier, comme le consul
de Rome, jugerait quil a sauv la patrie
111
.
Le lien tabli entre rgicide et tyrannicide renvoie la libert de
droit naturel et au droit de rsistance la tyrannie, en mme temps
quil prend acte du fait de rsistance et de lvnement qui le conrme,
linsurrection
112
. Celle-ci est laboutissement du processus rvolution-
naire et de la radicalisation de la rhtorique des droits et du discours
rpublicain de rsistance la tyrannie.
Pris comme principal obstacle la libert, le terme cl de tyrannie qui
se propage dans le discours rvolutionnaire aprs la fuite Varennes
signale une tape dcisive de la reprise dans le discours politique rvo-
lutionnaire des thmes du langage rpublicain. Les pamphlets de Lavi-
comterie sont un exemple des eets de la crise du pouvoir excutif
sur les stratgies discursives qui mnent la chute du trne. Contraire-
ment ce quarment certains auteurs la rpublique nest pas procla-
110
Ibid., 9:123, discours du 3 dcembre 1792. Pour Robert, le peuple en insurrection est
la loi vivante. Cest la loi en personne qui, le 10 aot, a dit Louis: Tu es un tratre, un ennemi
pris les armes la main (Moniteur [rimp.], 14:472).
111
Saint-Just, Le Procs de Louis XVI, prsent par Albert Soboul (Paris, 1973), 7376.
112
Sur la possibilit de la rsistance chez Hume, voir Claude Gautier, Du droit au fait de
rsistance: Histoire de la socit civile, en Hume et le concept de socit civile (Paris, 2001), 13358.
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RPUBLICANISME ET RVOLUTION FRANAISE 117
me en 1792 comme ce sera le cas en 1848. Le 21 septembre 1792, la
Convention dcrte labolition de la royaut, ce qui tait alors beau-
coup plus signicatif. La rpublique nest encore quune ide et une
attente: elle enveloppe la sance inaugurale de la Convention, char-
ge non pas de donner au peuple une constitution mais de la lui pro-
poser, cest ce qui est lhorizon sur la base dun nouveau pacte social,
et ce qui se nomme dans les actes ociels du nom propre de Rpu-
blique franaise
113
. Au del du d lanc lEurope des rois par les rvo-
lutions dAmrique et de France, on sent dans lenchanement incer-
tain des noncs que les dputs runis pour la premire fois prennent
conscience de limmensit de la tche accomplir pour combler lcart
entre les attentes suscites par llection de la Convention et la cons-
titution de la rpublique qui reste fonder sur la base des droits de
lhomme et de la souverainet du peuple.
La France en guerre avec lEurope ne pouvait vaincre ses enne-
mis quen maintenant au plus haut la dynamique civique et patrio-
tique pour sauver la rpublique
114
. Limpratif de la fondation passerait
par le rgicide public, et le transfert de sacralit du corps du roi au
corps de la rpublique, une exigence symbolique de dsincarnation/
rincarnation, que rsume la formule de Robespierre au procs: Louis
doit mourir parce quil faut que la patrie vive
115
. La Rvolution
franaise sest inscrite ds 1789 dans le cours dune histoire irrversible
pour changer la place de lhomme dans la socit. Si les acquis majeurs
de la rvolution nont pu tre remis en question, cest que la rpublique
sest mobilise pour rpondre la situation durgence de 1793 qui exi-
geait de tous les citoyens une vertu patriotique qui puise au principe
actif de lenthousiasme.
Le mot de convention mrite quon sy arrte avant que la forme
historique de la res-publica ne prenne en France les allures dramatiques
que chacun garde en mmoire, pour eacer derrire le nom propre
de lassemble le sens du mot utilis lors des conventions runies pour
la constitution des Etats-Unis dAmrique. Le mme sens reparat
son heure pour dsigner lassemble runie pour organiser la future
constitution des Etats-Unis dEurope. Signe de ce qui se fait en poli-
113
Hlne Dupuy, Lpiphanie rpublicaine dans les actes de la sance inaugurale de la
Convention, en Vovelle, Rvolution et rpublique, 15971. Le 22 septembre lassemble dcrte que
la datation se fera dsormais partir de lan I de la Rpublique, que les sceaux porteront le nom
et la gure de la Rpublique franaise, une femme appuye dune main sur un faisceau, tenant
de lautre main une lance surmonte du bonnet de la libert.
114
Sur ltat de guerre, la source de la pense de Machiavel, voir Le Prince, trad. et com-
ment par Jean-Louis Fournel et Jean-Claude Zancarini (Paris, 2000).
115
Robespierre, uvres, 9:130.
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118 FRENCH HISTORICAL STUDIES
tique, au gr du temps et des lieux, au niveau des mots et des ides des
hommes: Il se fait comme a, entre les rves et la conscience veille,
des changes mal dnis: une sorte dosmose (Aragon). Le pote me
permet de clore cette rexion sur lespoir que le rpublicanisme par-
viendra en France rconcilier les anciens et les modernes propos de
la Rvolution franaise.
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