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Raisons politiques / 3 / 2000

La sociologie politique et morale de Luc Boltanski


Damien de BLIC
Raisons politiques consacre dans ce numro sa rubrique parcours de recherche Luc Boltanski. Nous laisserons donc Luc Boltanski, au cours de lentretien quil nous consacre, drouler lui-mme son parcours de chercheur, et dcrire la faon dont une pratique des sciences sociales sinscrit dans un mtier. En introduction cet entretien, on ne cherchera pas proposer, de faon redondante, un autre rcit de ce parcours, mais on essaiera de montrer comment, sous la diversit des terrains, des mthodes et des objets de recherche, se construit chez Luc Boltanski une sociologie qui propose une thorie originale de laction politique. Luc Boltanski mne ses premires recherches dans le cadre du Centre de Sociologie Europenne, dirig par Raymond Aron puis par Pierre Bourdieu. De ses premiers travaux jusqu la publication des Cadres1, en 1982, le travail sociologique de Boltanski se caractrise la fois par lunit thorique qui sous-tend ses recherches, menes sous lgide de Pierre Bourdieu, et par la diversit des objets et des terrains qui mettent cette sociologie lpreuve. La photographie, la vulgarisation scientifique, la socialisation des corps, font tour tour lobjet dune exploration sociologique. A lappui de ces terrains, aucune exclusive mthodologique ne prvaut, principe qui ne se dmentira pas par la suite : enqutes par questionnaire et entretiens, essai de biographie sociale, approches statistiques vont alterner au gr des terrains investis. Un souci historique se manifeste rapidement, comme en tmoigne sa thse, publie en 1969, consacre lhistoire de la puriculture. De plus, de ces diffrentes
Les rfrences bibliographiques concernant les ouvrages de Luc Boltanski sont regroupes en fin darticle
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recherches merge une proccupation plus gnrale pour la question des taxinomies, des classements, et pour la construction des collectifs. Le premier objet dampleur sur lequel va tre systmatiquement mise lpreuve cette proccupation est, classiquement, la sociologie dun groupe social : les cadres2. En sattaquant une sociologie des cadres, le chercheur est soumis une tension : comment rendre compte de cette catgorie sans la naturaliser ? Comment chapper la tentation de lhypostase tout en prenant la mesure de la prgnance sociale de cette figure : De quelle science souveraine pourrait-on bien sautoriser pour contester la ralit dun principe didentit auquel les agents sociaux accordent leur croyance ? sinterroge Boltanski en introduction son travail. Lenqute soriente alors vers une histoire de la catgorie, comme en tmoigne le sous-titre de louvrage (La formation dun groupe social), et doit remonter jusquaux annes 1930, poque laquelle merge chez certains acteurs le souci de promouvoir un mouvement des classes moyennes destin rompre tant avec un ordre social binaire propre au capitalisme quavec les revendications du monde ouvrier. Lauteur montre ensuite comment, dans laprs-guerre, la catgorie sinscrit durablement dans le monde social en sappuyant la fois sur des dispositifs techniques (reprsentation statistique, systme de caisses de retraite) et sur la mise en place de schmes cognitifs. Il rsulte de cette exploration historique que le travail de construction de la catgorie cadres peut bien tre dfini comme un travail politique dont on peut suivre le droulement historique, en lien avec certaines mobilisations, et qui repose sur laction d'acteurs identifiables (syndicats de classes moyennes, tenants de la modernisation conomique). Cest dores et dj une sociologie de laction politique qui se met en place et Les cadres montrent comment cette action repose largement sur une capacit des acteurs universaliser des proprits locales. La frquentation de ce terrain va amener, dans le mme temps, Luc Boltanski prendre ses distances avec une sociologie critique qui ne lui permet pas de rendre compte des prtentions la justice des acteurs (sous forme de dnonciations des injustices dont ils sestiment victimes) quil rencontre, ni de la capacit quils montrent sabstraire de leur cas particulier pour accder des formes de gnralit (dont la catgorie cadres est un exmple). Pour comprendre ces comptences de gnralisation, simpose la ncessit de constituer systmatiquement une sociologie de la forme
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affaire , forme quon peut dfinir en premire approche comme une dispute au cours de laquelle des protagonistes se livrent un intense travail interprtatif et argumentatif, sopposent dans un conflit dargumentation et o chaque partie cherche mobiliser le plus grand nombre de ressources en sa faveur3 . En se penchant sur des cas d affaires , le sociologue peut, de faon privilgie, examiner des oprations de gnralisation en train de se faire. Or, Luc Boltanski trouve dans les argumentations dployes dans les disputes des similitudes troublantes avec les dmonstrations sociologiques, surtout lorsque ces dernires visent une porte critique. Dabord parce que la reprise, lutilisation gnralise darguments sociologiques par les personnes engages dans des disputes est une constante des affaires contemporaines. Dautre part, parce que le rapport produit par le sociologue, qui revendique pourtant une rupture dans lillusion du sens commun, nest pas si diffrent dautres rapports, ceux produits par les acteurs engags dans les disputes ordinaires : prtention la validit des arguments, appui sur un systme de preuves, slection de faits pertinents, oprations de dvoilement Ce constat tabli, il devient impossible de maintenir une distance radicale entre lactivit dnonciatrice des personnes et lactivit scientifique des sociologues4 et dluder une rflexion sur la position implicite que suppose lexercice dune sociologie critique. Si une sociologie peut revendiquer une vise critique (entendue ici comme la possibilit dun jugement partir dune position dextriorit), cest quelle a voir avec la question de la justice : si on se donne pour fin de dvoiler des formes de domination impliquant des ingalits dans la rpartition des biens matriels et immatriels, cest quon dispose dun modle alternatif de distribution de ces biens. Mais cette sociologie ne dvoile jamais ses propres appuis normatifs et ne dfinit que par dfaut sa conception de la justice. En durcissant lopposition weberienne entre jugement de fait et jugement de valeur, en opposant la ralit dvoile par la science aux justifications et aux motifs explicites des acteurs, envisags comme des rationalisations a posteriori, la sociologie critique nglige les oprations critiques effectues par les acteurs eux-mmes. Cette forme de
Alertes, affaires et catastrophes , Actes du sminaire du programme Risques collectifs et situations de crise, CNRS, fvrier 1996. 4 LAmour et la justice comme comptences. Trois essais de sociologie de laction, p. 37. Les citations suivantes sont extraites du mme texte.
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Louvrage, paru en 1982, sintitule Les Cadres. La formation dun groupe social.

ccit est particulirement regrettable, car elle empche de comprendre bien des aspects dune socit critique, dans laquelle les oprations de critique et les oprations de justification, rendues ncessaires pour rpondre la critique ou pour la prvenir, interviennent constamment . Pour faire une sociologie raliste de la socit critique, il convient ds lors de suspendre la prtention au monopole de la critique sociale valide qui revendique la sociologie critique. En faisant de l affaire un concept sociologique, le sociologue se donne pour but de reprer les contraintes qui psent sur les acteurs engags dans ces situations, quils soient sociologues ou simples quidams . La mise au jour de ces constantes doit permettre non seulement de rendre comtpe de laffaire locale qui a, par exemple, pour principal protagoniste un cadre victime dun licenciement comme de la grande affaire dont la figure typique est videmment laffaire Dreyfus -, mais surtout de comprendre ce qui va favoriser ou non la russite des mobilisations ou la constitution de causes qui rendent possible le passage de lune lautre. Notons que la suspension de la sociologie critique ne signifie pas limpossibilit dune contribution de la sociologie la critique sociale. Elle consiste simplement rendre leur dignit aux autres formes de critiques, celles qui sont dployes par les personnes dans le cours ordinaire de la vie sociale. Cest dans larticle intitul La dnonciation 5 que Luc Boltanski esquisse une premire formalisation des contraintes auxquelles les acteurs doivent se soumettre pour leurs oprations de gnralisation. La dnonciation vise explorer, l encore, la question de la construction des collectifs, mais en insistant cette fois sur la contribution des causes ce travail social. Rappelons que cette recherche vise dabord comprendre les conditions de recevabilit dune dnonciaiton publique. Le terrain est constitu par un gros corpus de lettres adresses au journal Le Monde, ces lettres ayant en commun de viser des dnonciations dinjustice, destines tre publies par le quotidien. Lanalyse du corpus montre d'abord que toute dnonciation fait intervenir quatre types de protagonistes : le dnonciateur de linjustice, la victime (en faveur de laquelle la dnonciation est accomplie), le perscuteur (auteur de linjustice dnonce) et le juge (auprs de qui la dnonciation est opre). A partir de ce schma, Boltanski peut lier la russite
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La Dnonciation , Actes de la recherche en sciences sociales, 51, 1984. Les citations suivantes sont extraites de cet article.

ou lchec de la dnonciation (mesure par sa capacit susciter une mobilisation ou, plus simplement, tre juge recevable) la notion de taille, notion essentielle qui constitue un axe autour duquel va se btir toute sa sociologie venir. En effet, la rgle grammaticale qui merge grce au travail de codage des lettres est la suivante : pour que la plainte soit juge valide, il faut que les quatre actants reprs soient de taille quivalente. Si le dnonciateur plaide auprs de lopinion publique, lui-mme et la victime quil dfend ne doivent pas apparatre comme des individus singuliers dfendant leur intrt particulier, mais comme reprsentant dun collectif. La contrainte laquelle est soumis le dnonciateur est donc celle dune d-singularisation de son cas. D-singulariser signifie alors oprer une connexion entre un cas singulier et des ensembles collectifs. Pour grandir la victime, il faut la rattacher un collectif, cest--dire, dans ce cas, connecter son affaire une cause constitue et reconnue . Boltanski montre alors quune sanction intervient, sous la forme dun jugement danormalit, lorsque le travail de dsingularisation nest pas ralis de faon adquate, notamment lorsque lauteur est amen faire seul, en ne comptant que sur ses propre forces, des manuvres qui doivent tre accomplies par des collectifs pour tre reconnues comme acceptables . On voit comment le travail sur la dnonciation se rattache aux enqutes prcdentes, puisque lopration de d-singularisation de la victime consiste inclure dans une catgorie, de faon ce qu lindividu dfendu puisse tre substitu nimporte quel autre membre de la catgorie (immigr, femme, ouvrier). Or, la possibilit de rpartir les individus dans des classes diffrentes exige un travail collectif, puisque cest la rfrence un intrt gnral et ltablissement de principes dquivalence [qui permettent] de rassembler dans une mme catgorie des individus loigns dans lespace gographique et dans lespace social . Comme pour le travail de constitution dune catgorie cadres, il sagit donc toujours doprer le passage entre des proprits locales et des catgories universelles. La dnonciation marque donc une rupture pistmologique : non pas, cette fois, dans la perspective classique dune coupure avec le sens commun, mais en regard des pratiques routinises de la sociologie, qui nintervient quune fois que le partage du singulier et du gnral a t opr par les acteurs. Avec ce premier modle, le sociologue opre, de plus, une connexion entre le problme de la construction du collectif, la question de la grandeur et de lquivalence et celle des exigences de justice.

La modle propos par Luc Boltanski dans La dnonciation est enrichi et complt par les travaux suivants, dabord en direction dune pluralisation des formes de gnralit, puis par lesquisse dune thorie gnrale des rgimes daction. De la Justification, ouvrage cocrit avec Laurent Thveniot, se donne comme objet les situations dans lesquelles les personnes exercent la critique et/ou sont la recherche dun accord lgitime, la notion de lgitimit renvoyant ici la validit potentiellement universelle du principe de justice mis en uvre, qui va permettre une juste rpartition des biens matriels ou immatriels en fonction de la taille des personnes impliques dans laccord. La dnonciation montrait des acteurs prtendant une grandeur, laccs la grandeur tant rendu possible par un travail de dsingularisation. De la Justification reprend cette notion de grandeur, en montrant quil existe en fait dans le monde social diffrentes faons dtre grand. Dire que laxe singulier/gnral nest pas unique signifie que les principes dquivalence qui permettent lordonnancement des personnes sont multiples. Ces principes dordonnancement vont prendre dans le modle dvelopp dans De la Justification le nom de cits. Ces cits ne sont pas en quantit infinie puisque, pour tre lgitime, un ordre doit obir une srie de contraintes, et notamment rpondre une exigence de commune humanit . Si une cit permet dordonner les personnes autour dun bien commun, elle doit supposer aussi que les tats de grandeur ne sont pas attachs une fois pour toutes aux personnes, la grandeur actuelle dune personne devant tre mesure par une preuve6. Loriginalit de la dmarche repose sur lusage, pour la modlisation des diffrentes cits, douvrages classiques de la philosophie politique dont les auteurs (Rousseau, Smith, Saint-Simon, Bossuet, Saint Augustin, Hobbes) ont chacun nonc, un moment donn et de faon systmatique, un principe pouvant servir de fondation un ordre juste, et peuvent tre considrs ce titre comme des grammairiens du lien politique (le terme de grammaire renvoyant ici lensemble des rgles suivre pour
Avec Laurent Thvenot, Luc Boltanski dgage six principes dquivalence permettant de mesurer la grandeur des personnes : les auteurs distinguent ainsi une cit inspire o la grandeur est dfinie par laccs un tat de grce, une cit domestique o la grandeur tient une position dans une chane hirarchique de dpendances personnelles, une cit de lopinion o la grandeur dpend de lestime des autres, une cit civique o la grandeur tient au renoncement ltat de particulier, une cit marchande fonde sur une rpartition des biens selon le principe du march, une cit industrielle, o la grandeur est mesure par lefficacit.
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que cet accord soit durable). Luc Boltanski et Laurent Thvenot attribuent ainsi Saint-Simon le premier expos systmatique des conditions de viabilit dun ordre social juste, fond sur des formes dorganisation inspires dun modle industriel. Avec ces uvres, les chercheurs disposent dun rpertoire assez complet des formes de bien commun auxquelles il est couramment fait rfrence aujourdhui dans notre socit . Mais, si ces cits modlisent des principes dquivalence, elles ne suffisent pas rendre compte de la faon dont les acteurs saccordent effectivement. Dans la mesure o les disputes prennent place dans des situations concrtes, elles vont donner lieu, comme on la signal, des preuves de ralit, o la prtention des personnes doit pouvoir tre rapporte des mondes dobjets, des dispositifs et des sytmes de preuves. La mission impartie au sociologue dans ce modle consiste donc reprer les contraintes argumentatives qui psent sur les personnes engages dans des disputes et clarifier la faon dont les arguments peuvent tre rapports des principes de justice, en dautres termes remonter la chane des argumentaires jusqu des noncs de gnralit leve . En prenant au srieux la capacit des acteurs produire des arguments gnraux et lgitimes, et en essaynt de rendre compte des contraintes que les personnes doivent prendre en compte, dans une situation donne, pour rendre leur critique ou leur justification acceptables par dautres, cette sociologie vise donc bien porter la cause de la critique . Il faut prciser, par ailleurs, que le modle construit dans De la Justification ne vise pas rendre compte de toutes les situations quon peut rencontrer dans le monde social, mais seulement de celles o les acteurs cherchent produire ensemble des accords lgitimes. Comme on vient de le voir, les personnes engages dans ce type de situations sont soumises un certain nombre de contraintes, et doivent tre daccord pour rgler la dispute en mettant en uvre des principes dquivalence. Or, le sociologue peut observer dautres situations dans lesquelles les acteurs suspendent ce recours lquivalence. Louvrage de Boltanski intitul Lamour et la justice comme comptence propose ainsi un modle des rgimes daction qui vont caractriser des tats diffrents du rapport entre les personnes, dune part, entre les personnes et les choses, dautre part. Le modle des rgimes daction serait incomplet sil ne tenait pas compte des situations o les disputes ne vont pas tre rgles par la mise en uvre de principes dquivalence. Chez Boltanski, la justice ne peut pas tre rduite un simple rapport de force : quand les forces ne sont pas contraintes par des preuves lgitimes, leur

dchanement empche de distinguer entre les personnes et les choses, et il nest pas possible de parler daccord, ni de lgitimit. Ce pur rapport de force caractrise bien par contre un rgime de violence7. Cest en prenant en compte ces diffrents rgimes daction, et la possibilit quont les personnes de basculer de lun lautre, que Luc Boltanski entend se donner mes moyens dune description raliste du monde social. Une contribution du modle la sociologie est ainsi contenue dans lide de ne pas tout accorder la force, mais de prendre au srieux les comptences critiques des personnes et leur capacit saccorder aussi selon des principes de justice. Cest encore la critique qui est au cur du derniier ouvrage, crit en collaboration avec Eve Chiapello. Le Nouvel esprit du capitalisme a pour objet les changements normatifs qui accompagnent les transformations rcentes du capitalisme. Quelle meilleure dmonstration de la force de la critique que de montrer sa capacict contraindre jusquau capital ? Le capitalisme doit en effet tenir compte, depuis le XIXme sicle, dune critique qui lui est adresse sous la double forme dune critique artiste et dune critique sociale 8. Mais, sil existe une force de la critique, celle du capitalisme est de savoir prendre appui sur la critique, lintgrer jusqu en faire une ressource pour un engagement accru, et trouver ainsi des nouvelles voies de profit. En ce sens, ce quil est convenu dappeler depuis plus de vingt ans la crise ne doit pas tre compris comme une crise du capital, dont tout montre quil se porte bien, mais comme une crise de la critique, dsarme face lintgration par le capitalisme de ses propres arguments, notamment dans la priode suivant 1968. Pour mettre en vidence cette inscription de la critique dans l esprit nouveau du capitalisme, les deux auteurs sappuient sur une tude minutieuse de textes de management parus depuis les annes 1960. En explorant chronologiquement cette littrature, on peut mesurer la disparition progressive
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de toute rfrence la cit domestique comme principe dordre dans lentreprise, pendant que monte en puissance la figure du manager, dont la grandeur est lesure par sa capacit sintgrer dans des rseaux, sinvestir dans un projet et sen dtacher lorsque celui-ci a t men bien. Lenqute sinscrit donc bien dans la continuit dune sociologie de la critique. Mais il est intressant de noter que le livre assume en mme termps une vise critique, comme en tmoigne le dernier chapitre qui cherche dfinir les conditions dune critique renouvele du capitalisme, tenant compte du nouvel esprit , et donc plus efficace. On stait propos en introduction ce texte de montrer comment le travail de Luc Boltanski renouvelait la question de lanalyse sociologique du politique9. Au terme de cette rapide prsentation et avec laide de lentretien qui suit, comment comprendre ce terme de politique chez Boltanski ? On comprend bien comment la sociologie de Boltanski peut saffirmer comme une sociologie morale, dans la mesure o la prtention la justice des acteurs nest pas rduite un jeu dintrts et o la morale nest pas assimilable au simple effet de contraintes structurales. Or, ce terme de morale nest jamais dissoci, dans la rflexion de Boltanski, de celui de politique10. On a essay de montrer que ce dernier concept ne renvoyait, ici, ni au pur et simple exercice du pouvoir, ni une sphre autonome de laction politique, conue comme dissocie du social. Loriginalit de lapproche de Boltanski consiste en fait dfinir le politique comme lopration qui permet le passage des parties au tout. Cette comprhension du politique suppose donc lacception dun modle ontologique deux niveaux, qui oppose le plan des cas individuels celui des catgories universelles. Les acteurs que dcrit Boltanski sont ainsi dots dune comptence mtaphysique, en ce sens quils ont tous potentiellement accs au plan des catgories. L affaire constitue bien ainsi la forme politique par excellence, dans la mesure o elle reprsente un moment central pour la
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Luc Boltanski souligne galement lexistence dun rgime de justesse qui repose, comme le rgime de justice, sur une quivalence entre les personnes et les choses, mais o personne ne vient critiquer lordre des personnes et la rpartition des biens. Mais on peut aussi reprer des situations marques par un tat de paix entre les personnes, sans quaucune rfrence ne soit faite un principe dquivalence. Ce rgime dagap fait lobjet dune description dtaille dans LAmour et la justice comme comptences o lauteur insiste notamment sur la mise lcart des choses dans ce rgime, o lattention est concentre sur les personnes. 8 Pour une dfinition de ces termes, voir lentretien qui suit.

Dans la mesure o ce texte ne vise prsenter quun aspect de la sociologie de Luc Boltanski, celle qui dtaille lopration politique conue comme d-singularisation, il ne sagit pas de rendre compte de tous les ouvrages publis. Il convient nanmoins de citer ici La souffrance distance (Mtaili, 1993), qui concerne trs directement la question du politique. Lobjet de ce livre est en effet de montrer la faon dont la piti intervient dans la constitution du lien politique. 10 Volont manifeste quand Luc Boltanski fonde avec Laurent Thvenot, en 1984, un nouveau laboratoire de sociologie, quils nomment Groupe de Sociologie Politique et Morale.

construction des catgories, travers la constitution des causes, et parce quelle est loccasion dune mise en uvre des formes de gnralit dj tablies. Cest un travail politique du mme type qui est dcrit depuis Les Cadres jusquau Nouvel esprit du capitalisme, que les acteurs luttent pour imposer une nouvelle taxinomie sociale ou quils essaient dimposer une nouvelle cit qui puisse servir de point dappui pour le jugement et laction. Classification, catgorisation, d-singularisation, gnralisation : en sattachant ces oprations, cest bien une sociologie de bout en bout politique que construit Luc Boltanski.

Ouvrages de Luc Boltanski : Prime ducation et morale de classe, Paris, Editions de lEcole des Hautes Etudes en Sciences Sociales, 1969. Les cadres. La formation dun groupe social, Paris, Minuit, 1982. Les conomies de la grandeur (avec Laurent Thvenot), Paris, Cahiers du centre dtude de lemploi, 31, Presses Universitaires de France, 1987. (premire version de De la Justification). LAmour et la justice comme comptence, Trois essais de sociologie de laction, Paris, Mtaili, 1990. De la Justification, Les conomies de la grandeur, (avec Laurent Thvenot), Paris, Gallimard, 1991. La souffrance distance, Paris, Mtaili, 1993. Le Nouvel esprit du capitalisme, (avec Eve Chiapello), Paris, Gallimard, 1999.