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Le conflit social

Michel Wieviorka
lEcole des Hautes Etudes en Sciences Sociales, France

rsum De nombreuses approches en sciences sociales ou bien refusent ou minimisent limportance du


conflit dans la vie collective ou bien y substituent une vision spencrienne de la lutte sociale. Entre ces
deux extrmes, il existe un vaste espace pour envisager le conflit comme une relation, ce qui le distingue
des conduites de guerre et de rupture. La sociologie propose diverses manires de distinguer des modalits
varies de conflit social. La question nest pas seulement thorique, elle est aussi empirique et historique :
ne sommes-nous pas passs, dans un certain nombre de pays au moins, de lre industrielle domine par
un conflit social structurel opposant le mouvement ouvrier aux matres du travail une re nouvelle
domine par dautres types de conflits aux orientations nettement plus culturelles ? Quel que soit le type
danalyse, la notion mme de conflit doit tre nettement distingue de celle de crise mme si concrtement
les deux coexistent dans la ralit sociale.
mots-cls action conflit social crise lutte de classes mouvements sociaux violence

Le conflit social au cur de la vie


collective ?
De nombreuses approches des sciences sociales insis- comme chez Ludwig Gumplowicz (1883) qui parlait
tent sur la totalit que constitue une socit, sur son de la lutte des races .
unit politique que lEtat peut souvent incarner, sur Et en refusant dpouser lun ou lautre de ces deux
son unit culturelle et historique laquelle renvoie types de visions, du moins dans ce quelles prsentent
couramment lide de Nation. Elles sintressent aussi de plus extrme, en choisissant de se tenir distance
la communaut que constitue une socit, au lien aussi bien des approches qui nient ou minimisent le
social, lintgration de ses membres, leur socialisa- conflit que de celles qui valorisent la concurrence et le
tion. Elles peuvent encore dcrire la socit comme un struggle for life , il est possible de reprer une tradi-
ensemble stratifi de couches sociales, image que com- tion sociologique, relativement diversifie, qui
plte lide de mobilit sociale, ascendante ou ascen- sefforce de donner une place importante au concept
dante. Le propre de ces diverses approches est de de conflit. Cest ainsi que Randall Collins, the
minimiser ou dignorer le conflit, cest--dire la rela- strongest contemporary advocate of conflict theory
tion antagonique entre deux ou plusieurs acteurs. (Anderson, 2007 : 662) a pu parler dune conflict
Dans leurs variantes les plus extrmes, et les plus tradition allant de Machiavel et Hobbes Marx et
idologiques, ces approches vont jusqu rduire la vie Weber (Collins, 1975). Machiavel et Hobbes, le
sociale la qute de l harmonie , comme on le suivre, ont ouvert la voie en sintressant aux luttes
constate dans certains textes de la sociologie chinoise pour le pouvoir. Et Marx, toujours selon Randall
contemporaine, dinspiration confucenne. Collins, a propos un ensemble de principes qui
Dautres approches, au contraire, placent la lutte apporteraient les bases dune conflict theory of stra-
au cur de lanalyse de la vie sociale. Les plus radicales tification ce qui est une formulation trs dis-
en proposent alors des reprsentations social-darwin- cutable. Car sil est arriv Karl Marx de dcrire la
istes ou spencriennes. Et sans emprunter ncessaire- socit comme faite dun empilement stratifi de
ment cette voie, certaines analyses nhsitent pas classes sociales (jusqu sept dans Les luttes de classe en
dvelopper lide dethnies ou de races en conflit, France Marx distingue alors laristocratie financire,

Sociopedia.isa
2010 The Author(s)
2010 ISA (Editorial Arrangement of Sociopedia.isa)
Michel Wieviorka, 2010, Le conflit social, Sociopedia.isa, DOI: 10.1177/205684601055

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Wieviorka Le conflit social

la bourgeoisie financire, la bourgeoisie com- La plupart des penseurs sociaux qui traitent du
merante, la petite bourgeoisie, la paysannerie, le conflit en font une catgorie qui comporte des
proltariat, le lumpenproltariat), il a surtout parl dimensions normatives, ou qui incluent un juge-
de lutte de classes et dun conflit central propre aux ment de valeur. Dun ct, certains, sans en nier
socits capitalistes o sopposent le proltariat lexistence et saveugler sur sa ralit empirique, ou
ouvrier et les matres du travail. historique, y voient un lment ngatif, une patholo-
Lide de stratification sociale fait de la socit gie. Il en est ainsi, notamment, pour Talcott Parsons,
une juxtaposition de couches sociales, elle ne nous et pour bien dautres sociologues sinscrivant ou non
dit rien dune ventuelle relation conflictuelle entre dans sa ligne fonctionnaliste : Parsons, crit Lewis
elles, elle est loigne de lide dantagonisme, de Coser, was led to view conflict as having primarily
conflit, et bien plus proche de celle de mobilit, disruptive, dissociating and dysfunctional conse-
ascendante ou descendante, les individus tant alors quences. Parsons considers conflict primarily a dis-
dfinis en fonction de leur appartenance une ease (Coser, 1956 : 21) ; on peut penser galement
couche et de leur maintien, ou de leur sortie de cette quun des pres fondateurs de la sociologie, Emile
couche, par le haut ou par le bas. Il est nanmoins Durkheim, tait plus sensible aux dimensions
possible de passer de lide de stratification celle de inquitantes du conflit, qu sa capacit contribuer
conflit, en considrant que la premire exprime le au progrs ou lintgration sociale. Et dun autre
second et que sous les strates sociales on trouve des ct, dautres sociologues font du conflit sinon un
acteurs pris dans des relations de domination. Cest lment positif, un facteur de progrs et de
ainsi que la sociologie marxiste (Poulantzas, 1977) dynamisme, du moins une forme normale de la vie
des annes 60 et 70 a parfois dcrit les socits con- sociale, un type dinteraction assurant le change-
crtes en considrant diffrentes couches sociales, ce ment, ou bien encore le fonctionnement de la
qui renvoie une pense de la stratification, tout en socit.
sinterrogeant sur la place de telle ou telle couche, la Cette remarque permet de prciser les bornes qui
petite bourgeoisie par exemple, dans la polarisation dlimitent lespace du concept de conflit. A une
conflictuelle entre classe ouvrire et capital. extrmit, la place du conflit est limite, et juge en
De son ct, toujours selon Randall Collins, Max termes ngatifs, par ceux qui, dEmile Durkheim
Weber aurait soulign lexistence de multiples divi- Talcott Parsons, sintressent la socit dfinie
sions de classe et mis laccent sur le contrle des avant tout comme un ensemble intgr de normes,
moyens matriels de violence. de rles et de valeurs ; et une autre extrmit,
La littrature sociologique des annes 60 et 70 a lorsque la socit est analyse comme la rsultante
frquemment oppos les conceptions du conflit chez ncessairement changeante de la concurrence et de
Marx et chez Weber. Ainsi, Marx met le conflit pro- luttes sans merci aboutissant une slection
prement social, la lutte des classes, au cur de la vie naturelle, il ny a pas davantage de place pour le con-
collective, l o Weber sintresse davantage flit, et bien plutt pour des conduites de prdation,
dautres formes de lutte, religieuses, ethniques par de violence, de guerre civile ou de rupture la pen-
exemple. Marx sintresse la proprit des moyens se de Herbert Spencer, ou le darwinisme social ne
de production et lexploitation du proltariat ouvri- relvent pas dune thorie du conflit social.
er, l o Weber sintresse plutt la bureaucratie et Un auteur particulirement important, ici, est
la rationalisation de la socit. Marx croit conce- Georg Simmel, qui avec ce thme du conflit exera
vable une socit dbarrasse du conflit une fois une profonde influence sur la sociologie amricaine,
assure lmancipation du proltariat ouvrier, Weber quil sagisse de Robert Park et des sociologues dits de
est sceptique, et ne croit pas la disparition du con- Chicago ou, plus tard, de Lewis Coser, qui sen est
flit, etc. inspir pour proposer une thorie fonctionnaliste du
Certaines approches considrent donc quune conflit et en souligner les diverses fonctions, et les
socit est dautant mieux intgre quelle sait valeurs positives : le conflit, pour Lewis Coser, assure
empcher ou minimiser le conflit social, tandis que le maintien dun groupe, sa cohsion, lintrieur
dautres postulent au contraire, comme chez Marx, des frontires qui sont les siennes, il empche que
quil constitue le moteur de la vie sociale pour lui, certains de ses membres ne le quittent, il may con-
lhistoire des socits, en gnral, est celle des luttes tribute to the maintenance, adjustment or adapta-
de classes, et sil sest intress en priorit aux socits tion of social relationships and social structures
industrielles, son mode dapproche vaut aussi pour (Coser, 1956 : 151).
les socits marchandes ou paysannes : lhistoire de Georg Simmel a propos une analyse originale du
toute socit jusqu nos jours na jamais t que conflit, puisque dun ct, il le place au cur de la
lhistoire de la lutte de classes , crit-il dans le vie sociale, et que dun autre ct, il y voit une source
Manifeste du Parti communiste (1848). fondamentale dunit de la socit, et mme il le

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valorise en expliquant quil contribue la sociali- bombes atomiques largues sur Nagasaki et
sation des individus, et la rgulation de la vie Hiroshima par laviation amricaine pendant la
collective : une fois que le conflit a clat il est Seconde Guerre mondiale sont aussi des messages
en fait un mouvement de protection contre le dua- qui indiquent bien quune certaine communication,
lisme qui spare, et une voie qui mnera une sorte donc une relation, nest pas exclue. Pour dautres
dunit (Simmel, 1992 : 19). illustrations de ce phnomne, voir Diego Gambetta
Lide de conflit peut tre associe celle de pou- (2009) ou Martin Sanchez Jankowsky (1991) qui
voir et, la limite, celle de coercition. Elle devient dmontre comment les gangs de rues plus ou moins
alors distincte de lide de sociabilit, elle signifie que violents adressent des messages des gangs rivaux,
les tres humains sont sociables, mais sont aussi capa- la police ou aux responsables politiques.
bles de sopposer entre eux, dentrer en lutte. Le con- Pour quil y ait conflit, il faut quil y ait un champ
flit dans cette perspective est ce quil advient lorsque daction, lintrieur duquel peut se nouer le rapport
les intrts dindividus ou de groupes sont antago- entre adversaires, il faut autrement dit, quil y ait tout
niques, et quils sopposent pour le statut ou le pou- la fois unit du champ, et autonomie des acteurs.
voir. Les participants au conflit sont ici sensibles aux Ce champ, cet espace commun fait que les enjeux du
motions, un thme rcemment renouvel par conflit sont reconnus par les acteurs en opposition,
Randall Collins, pour qui la violence tend tre de qui luttent pour contrler les mmes ressources, les
lordre de la communication motionnelle (Collins, mmes valeurs, le mme pouvoir. Georg Simmel
2008), en mme temps que capables de poursuivre illustre bien ce point prcis, en racontant comment
rationnellement leurs objectifs, ils mobilisent des un conflit a oppos les ouvriers et les brasseries berli-
ressources pour tenter de parvenir leurs fins, ils ne noises en 1894, les premiers boycottant les secondes.
deviennent pas pour autant chacun un loup face Cette lutte violente mene des deux cts avec la
dautres loups, comme chez Hobbes dcrivant ltat dernire nergie, mais sans aucune haine person-
de nature homo homini lupus , ils sont dans nelle na pas empch quen plein milieu du con-
des logiques de relation, et non de destruction et de flit, deux des leaders ont mme expos dans la mme
survie. revue leur opinion tous deux prsentant objec-
tivement les faits, et donc tout fait daccord, ne
divergeant que dans les consquences pratiques, cha-
Le conflit comme rapport cun selon son parti (Simmel, 1992 : 55).
Plus systmatiquement, il ne peut y avoir conflit
Car le conflit nest pas laffrontement irrductible que si trois lments sont prsents : un champ ou des
entre des ennemis, ce nest pas un jeu somme nulle enjeux qui sont les mmes pour les acteurs, ce
o ce qui est gagn par lun est perdu lautre. Cest quAlain Touraine (1974) a appel un principe de
un rapport entre des adversaires qui partagent cer- totalit ; un principe dopposition, dans lequel cha-
taines rfrences culturelles, cest, dit Simmel, une cun se dfinit par rapport un adversaire ; et un
synthse dlments, un contre autrui quil faut principe didentit, dans lequel chacun se dfinit lui-
ranger avec un pour autrui sous un seul concept mme. De ce point de vue, parler pour la socit
suprieur (Simmel, 1992 : 20). Le conflit nest pas industrielle de classes sociales et de rapports de
davantage la crise, qui constitue une situation classes, dans une perspective pouvant se rclamer de
laquelle les individus et les groupes ragissent, et non Karl Marx, cest parler en termes de conflit. Il y a
un rapport entre acteurs. bien un principe de totalit, puisque les acteurs en
Le conflit nest pas ncessairement violent, mais il prsence entendent chacun pour leur part piloter la
peut ltre, et les relations entre violence et conflit socit, contrler lusage qui est fait de la produc-
appellent dtre prcises : un conflit peut comporter tion ; un principe dopposition, puisque proltariat
dans certaines phases des aspects violents, mais si la et capital se vivent comme des adversaires (et non
violence dure, sinstalle, ou bien si elle perd toute comme des ennemis quil faudrait supprimer
capacit tre avant tout instrumentale, et donc con- physiquement) ; et un principe didentit, car cha-
trle et limite, alors, elle mine ncessairement le cun, peut-on penser, est susceptible davoir une con-
conflit, lentrane vers dautres logiques, de pure rup- science sociale, pour les uns ouvrire, pour les autres
ture, de terrorisme. De plus, la violence propre un patronale ou entrepreneuriale un point largement
conflit, mme extrme, nempche pas des formes dbattu, en particulier par dimportants penseurs
tacites daccord ou de modration de coexister avec marxistes, tel Georg Lukacs (1960).
elle. Dans un livre classique, par exemple, Thomas La sociologie du conflit, si elle doit envisager les
Schelling signale que des messages qui commu- possibilits descalade, mais aussi celles de la bureau-
niquent un appel la fin du conflit peuvent prendre cratisation ou de la juridification, se prolonge ais-
lallure dune violence brutale et extrme les ment par la philosophie politique du consensus,

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cest--dire de leffort pour rsoudre le conflit. Sans capitalisme, lUnion sovitique apparaissant symtri-
remonter Platon, qui sefforce, dans La Rpublique, quement pour le camp amricain comme un ennemi
de dfinir la faon dont lEtat idal pourrait liminer du progrs quest suppose apporter lconomie capi-
tout conflit, citons plutt Jrgen Habermas qui a taliste.
cherch cerner les conditions dune thique de la Le conflit nest pas davantage facilement
discussion dmocratique (2003). Sur un autre regis- rductible la notion de concurrence, un thme
tre, il sest constitu une activit pratique dnomm longuement discut par Georg Simmel, pour qui la
conflict resolution qui constitue un immense concurrence constitue une forme particulire de con-
champ la fois acadmique et professionnel et se flit/consensus, et, souvent, un conflit indirect, ou
donne pour finalit dliminer les sources du conflit parallle, dans lequel les acteurs ont la mme finalit,
dans toute sorte de domaines : dans la vie familiale, partagent les mmes enjeux, mais sans sopposer
professionnelle, en politique, en go-politique, avec directement ou ncessairement. Mais la concurrence
alors des efforts pour grer des diffrends intercul- nimplique aucune relation sociale et cest pourquoi
turels et faire du peacebuilding . Le propre de la on peut admettre, finalement, quelle opre dans des
plupart de ces divers efforts est de tenter dimpliquer espaces distincts de ceux du conflit social.
un tiers entre les parties en conflit, de faon crer
une mdiation rendant possible la sortie du conflit
par la ngociation, en aidant construire des com- Les diffrents types de conflit social
munauts conscientes delles-mmes, en faisant
preuve de pdagogie, en faisant apparatre lintrt La sociologie, directement ou indirectement, pro-
partag des parties pour une solution win-win , pose plusieurs faons de distinguer divers types ou
etc. (Bercovitch et al., 2009 ; Deutsch et al., 2000 ; modalits de conflit social. Les unes reposent sur une
Sandole et al., 2009). Par ailleurs, la sociologie du hirarchie, allant du conflit le plus lev, dans ses
conflit a beaucoup gagner tenir compte des enjeux, jusqu ses expressions les plus limites. Cest
innombrables travaux de psychologie sociale qui tu- ainsi que dans des perspectives qui doivent beaucoup
dient, notamment, la faon dont les groupes en Karl Marx, la lutte des classes apparat chez de
opposition se renforcent ou saffaiblissent dans nombreux penseurs sociaux comme la forme la plus
le conflit, le jeu entre le in-group et le out- haute du conflit, la plus centrale, la plus dtermi-
group ; les tudes dHenry Tajfel par exemple sont nante. De ce point de vue, bien des luttes concrtes
particulirement intressantes (1981). Mais lvolu- peuvent inclure cette dimension, tout en en compor-
tion dun conflit nest pas ncessairement sa rsolu- tant dautres, elles peuvent par exemple conjuguer
tion plus ou moins harmonieuse, il peut y avoir aussi des revendications de bas niveau de projet, des
des tendances accrues la violence. Et un conflit demandes destines modifier le rapport entre con-
peut fort bien connatre des phases distinctes, les tribution et rtribution en faveur des protagonistes
unes plus proches de la rsolution ngocie, les autres de laction, une pression de type politique, pour que
marques par lescalade. change la lgislation sur un point prcis par exemple,
Ces remarques nous conduisent prciser ce que et laffirmation dune vise historique ou dune
nest pas le conflit social. utopie qui, elles, relvent directement du conflit de
Le conflit nest pas la guerre, qui renvoie, selon la classes. De mme, et toujours de ce point de vue, il
terminologie de Carl Schmitt, un monde fait est possible de lire certaines conduites la lumire de
uniquement damis et dennemis, et o des commu- lhypothse dun conflit de classe, mme si elles nen
nauts sont unifies par une opposition externe incluent que de faibles aspects, et semblent jouer
dautres communauts susceptibles de constituer les avant tout un autre niveau, politique, ou bien
unes pour les autres une menace radicale tout le encore organisationnel par exemple.
contraire dune relation o lon peut dbattre et Ainsi, la sociologie des organisations, quand elle
ngocier. Mais la guerre peut constituer le prolonge- reconnat limportance du conflit, sest ainsi assez
ment ou la perversion dun conflit social, le moyen nettement partage, dans les annes 60 et 70, entre
par exemple, pour une lite dirigeante, ou pour une trois grands modes dapproche. Dune part, un point
classe conomique dominante de transformer des de vue marxiste, ou marxisant, voit dans les conflits
difficults dans leur traitement des problmes so- organisationnels au sein dune entreprise, dune
ciaux et politiques internes en une mobilisation con- institution, dune administration, dun hpital, etc.,
tre un ennemi externe. Tout au long de la Guerre la traduction ou lexpression, un niveau limit, de
froide, les idologues des deux camps ont prsent lopposition majeure entre le mouvement ouvrier et
leur opposition en termes de conflit de classe, les les matres du travail, et sefforce finalement de d-
Etats-Unis tant dcrits dans le camp sovitique celer, derrire les tensions internes lorganisation
comme une puissance imprialiste au service du concerne, une vise historique, lappel un autre

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type de socit. Dautre part, dans une perspective sence de champ commun, de possibilit de ngocia-
qui doit plus Max Weber, des sociologues comme tion ou de dbat. Une appartenance culturelle,
Ralph Dahrendorf (1959), tout en conservant le religieuse, ethnique, raciale (nous laissons ici de ct
vocabulaire des classes sociales, se sont attachs le dbat sur la pertinence sociologique du vocabu-
surtout analyser la faon dont lautorit, dans une laire de lethnie et de la race, qui sont des catgories
organisation, structure les relations entre dirigeants toujours susceptibles douvrir la voie au racisme)
et dirigs. Les conflits sociaux, dans cette perspective, nest gure ngociable, elle ne se discute pas, les indi-
mettent en jeu la rpartition de lautorit, ils aboutis- vidus sont dedans, ou dehors. Sil peut y avoir une
sent la modifier, ou au contraire la maintenir. grande diversit de modalits de contact, voire de
Enfin, une vaste littrature aborde les conflits organ- coexistence entre identits, lhypothse de la relation
isationnels en sinstallant leur niveau, et sans antagonique contrle cde vite la place aux ralits
chercher considrer des dimensions qui les de la guerre, des conduites de violence ou de rupture,
dpasseraient. Le conflit, dans cette troisime pers- sil sagit pour elles de leur rapport avec lextrieur, et
pective, ne met pas en cause les orientations plus celles de la recherche de la cohsion et de la puret
gnrales de la vie collective, celles qui font quau- en leur sein. En ce sens, le conflit est loign de lap-
del de lappartenance une organisation, au-del de pel la distance la plus grande possible du groupe
leurs intrts, les individus et les groupes peuvent avec les autres groupes, et de la recherche de son
tre dfinis par leur lutte pour le contrle pour la homognit. Il ne peut tre confondu avec la xno-
matrise de laccumulation, pour la direction de la phobie et le racisme, mme si, dans lexprience con-
production, pour la dfinition des modles culturels crte des acteurs en conflit, de telles tendances
et cognitifs, et peuvent se reconnatre dans des con- peuvent tre observes. Cest pourquoi lide de con-
tre-projets. flit ethnique, ou racial, est si fortement contestable,
Il ny a aucune raison de trancher a priori entre mme si elle anime de nombreuses recherches, dont
ces familles dapproche, qui ne sexcluent pas nces- certaines ont abouti des ouvrages classiques ou
sairement : dans la pratique, le conflit organisation- de rfrence (Horowitz, 1985 ; Van den Berghe,
nel en lui-mme ne dbouche pas ncessairement sur 1965). Car cette famille de conflits constitue en
la structuration de rapports sociaux plus larges ou fait des non-rapports sociaux, des non-relations, elle
plus importants ce qui nexclut videmment pas repose ou dbouche sur des pratiques de rejet, dex-
quil puisse tre majeur, susciter de fortes tensions clusion, de sgrgation ou de discrimination do la
internes, et quil puisse, ventuellement, sinscrire socit concerne sort non pas par des ngociations
dans des projets ou des utopies allant jusqu mettre ou des dbats entre races ou ethnies , mais bien
en cause le type gnral de socit. davantage par un dpassement que le Prsident
Une deuxime faon de distinguer entre divers amricain Barack Obama a appel post racial . Le
types de conflits consiste sintresser non plus tant conflit , ici, dans les dmocraties tout du moins,
leur niveau ou leur importance relative, mais au nest pas racial , il nest pas entre races ou
registre principal de significations de chacun deux. ethnies , il oppose plutt ceux qui entendent
Dans une perspective qui doit beaucoup Max mettre fin au racisme et aux discriminations, et ceux
Weber, il sagira ici, avant tout, de refuser lide dun qui les tolrent, les acceptent ou en tirent profit.
primat et presque dun monopole de la lutte des Un troisime mode dapproche consiste consi-
classes, et donc dune conception proprement sociale drer que dans une socit, les principaux conflits
du conflit, enracin alors dans les rapports de travail ont pour horizon le pouvoir dEtat, laccs au sys-
et dans la production, pour mettre en avant lexis- tme politique, au pouvoir. La politique constitue un
tence de conflits religieux, culturels, ethniques, voire espace privilgi de conflits, surtout lorsquelle est
raciaux. reprsentative, et que les acteurs sont lexpression de
Ce qui pose un important problme thorique : si forces sociales, culturelles, religieuses, ethniques ou
le concept de conflit implique lexistence dun autres. Elle est dabord le lieu o il faut combiner les
champ commun, dun espace o les protagonistes deux modes danalyse sociologique qui viennent
sont susceptibles de dialoguer, de ngocier, sil dtre voqus. Car dun ct, la reprsentation poli-
implique une relation antagonique, est-il possible dy tique sorganise en fonction du poids relatif des
recourir sil sagit de tensions entre ensembles cul- demandes et des attentes sociales, ce qui renvoie au
turels, religieux, ethniques, voire racialiss ? Car premier de ces deux modes dapproche, et la hirar-
lorsque les identits qui dfinissent de tels ensembles chie des conflits qui existent dans la socit con-
cessent dtre sociales, stricto sensu, cest--dire cerne : par exemple, dans les socits industrielles,
quelles ne sont pas lies au travail, au revenu, lac- le conflit opposant le mouvement ouvrier aux
cs la consommation, au logement, lducation, matres du travail se retrouve dans la structuration
etc., alors, elles impliquent vite la non-relation, lab- des partis politiques, la gauche incarnant plutt le

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premier, la droite les seconds mme si les tudes de trente annes conscutives la fin de la Seconde
sociologie lectorale, ou bien encore lanalyse de Guerre mondiale, lorsque la reconstruction et le
Seymour Martin Lipset sur lautoritarisme de la dveloppement ont donn voir une puissante classe
classe ouvrire (1959) ont souvent mis en cause lide ouvrire, avec des syndicats et des partis politiques
trop simpliste dune correspondance directe, du con- jouant un rle considrable. Lors de la mme
flit social la reprsentation politique. Et dun autre priode, la sociologie amricaine accordait une
ct, la reprsentation politique ne fait pas le tri, et moins grande place au conflit social, entre autres
elle tient compte de toutes les ralits qui peuvent raisons du fait quil navait pas la mme acuit quen
exister, sociales stricto sensu, mais aussi culturelles, Europe, du moins par rapport dautres enjeux,
religieuses ou ethniques. commencer par la question des droits civiques. De
La sociologie dite de la mobilisation des faon gnrale, si, aux Etats-Unis, une tradition illus-
ressources (Oberschall, 1996 ; Tilly, 1978), qui a tre notamment par Robert Park, comme le rappelle
pris son essor aux Etats-Unis partir des annes Lewis Coser dans lintroduction de The Functions of
1960, dans un contexte politique gnral o il sagis- Social Conflict, a tent de faire du conflit social un
sait, prcisment, de redcouvrir le conflit dans lhis- thme central, port en particulier par des projets de
toire et la socit amricaine privilgie ce niveau rforme, la domination intellectuelle du fonctionna-
politique, et donc lide que les acteurs quelle tudie lisme parsonien, jusquau milieu des annes 60, a
ont pour principal objectif, travers leurs mobilisa- signifi la faiblesse des approches valorisant le conflit,
tions, daccder ce niveau, de sy maintenir et dy jusquau moment o de nouvelles luttes lui ont
accrotre leur influence relative. Cest pourquoi elle redonn une place non ngligeable, en mme temps
sintresse en priorit aux calculs ou la stratgie des quelles venaient signifier, comme la crit Alvin
acteurs en conflit, leur capacit de mobiliser de lar- Gouldner, la crise de la sociologie occidentale cest-
gent, des rseaux, des solidarits en vue de parvenir -dire parsonienne (1970). Mais ces luttes, aprs le
leurs fins. mouvement pour les droits civiques des annes 50 et
La politique, enfin, constitue en elle-mme un du dbut des annes 60, ntaient pas spcifiquement
espace conflictuel, au sein duquel des acteurs luttent ouvrires, elles taient plus politiques, contre la
non seulement parce quils reprsentent des forces ou guerre au Vietnam, ou visant mettre fin la sgr-
des intrts sociaux, culturels, religieux ou autres, gation raciale, et contre-culturelles ou bien encore
mais en fonction de logiques propres daction, avec, tudiantes, que sociales au sens classique de lad-
peut-on penser, une certaine autonomie par rapport jectif. Toujours est-il que lessor de la conflict socio-
dautres champs ou niveaux de la vie collective. logy aux Etats-Unis avec notamment Reinhard
Mais notons que ce point a toujours t largement Bendix (1966), est corrlative du dbut du dclin du
dbattu dans les sciences sociales et politiques, lide fonctionnalisme parsonien, les conflits nont jamais
dune autonomie, mme relative, du politique tant t centraux pour Parsons et ses pigones (Joas et
rejete par ceux qui font de lEtat, et du jeu des Knbl, 2009 : 176). De mme, au Royaume-Uni, la
acteurs politiques et des partis lexpression directe de thorie sociologique du conflit telle quelle est
demandes et dattentes conomiques. Par exemple, dveloppe par des auteurs connus comme John Rex
lEtat constituerait dans cette perspective, et selon la ou David Lockwood, est lourde dune forte critique
formule clbre de Friedrich Engels, le Conseil dad- de Parsons (Joas et Knbl, 2009).
ministration de la bourgeoisie, et non une entit Encore relativement peu dveloppe en Afrique
capable de poursuivre ses propres intrts. et en Asie, la sociologie sest peu exprime sur les
conflits sociaux de ces continents dans les annes
daprs-guerre. De faon plus gnrale, les sciences
La place du conflit de classes sociales, anthropologie en tte, tout en tant con-
scientes de lexistence de conflits dont les plus
La place du conflit social dans la sociologie est dcisifs taient anticolonialistes ou anti-imprialistes,
minemment variable dans le temps et dans lespace, avec une charge parfois daction rvolutionnaire, et
et elle varie dabord en fonction des ralits mmes. tout en percevant bien les divisions ethniques et
Dans certains contextes, le conflit proprement social, raciales qui pouvaient sexprimer, nont alors que peu
celui qui, dans les socits industrielles, senracine parl de conflit social pour les parties non occiden-
dans le travail et les rapports de production et qui se tales du monde, comme si une division du travail
prolonge propos de la redistribution ou de la con- fortement ethnocentrique faisait de la sociologie,
sommation ou dans lespace urbain, occupe une finalement, la science sociale des pays dvelopps et
place importante et suscite de nombreuses recherches abandonnait le terrain, pour le reste du monde,
et dimportants dbats sociologiques. Il en a t ainsi, dautres disciplines. Les conduites de lutte sem-
en particulier, dans plusieurs pays dEurope lors des blaient domines ailleurs par la rupture et la

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Wieviorka Le conflit social

radicalit, il y avait peu de place pour la construction dans la pense gauchiste, ensuite dans le terrorisme
de conflits sociaux au sens que nous avons prcis dextrme gauche, si important en Italie, et obser-
plus haut, et par consquent gure despace pour une vable dans plusieurs socits occidentales
sociologie du conflit. Dans lensemble, il en tait de (Wieviorka, 1988). En mme temps, la question
mme en Amrique latine, o les idologies rvolu- sociale a revtu un tour nouveau, et au thme clas-
tionnaires et la violence des gurillas ont davantage sique des rapports de production, qui permettait de
inspir la recherche sociologique que la qute de la penser le conflit partir de lexploitation ouvrire
dmocratie et de la mise en place des conditions dans le travail, ont succd de nouvelles interroga-
favorables au conflit social un enjeu nanmoins tions ne laissant gure despace au conflit : les socio-
bien peru par des chercheurs qui, tels le brsilien logues se sont intresss la dualisation du march
Fernando Henrique Cardoso, participeront ensuite de lemploi, et, au-del, de la socit, aux con-
la sortie dmocratique des dictatures. squences dramatiques de la prcarisation des
Tout au long des annes 70, 80, 90, les socits salaris, lexclusion sociale, laccroissement des
o il avait t possible et lgitime de parler de conflit ingalits et des injustices, sans gure relier ces
de classes et de mouvement ouvrier sont sorties de thmes lide de conflit social. Le conflit de classe a
lre industrielle classique. Au cours de cette priode, laiss la place de nouvelles formulations des prob-
les formes de lorganisation du travail ont consi- lmes dits sociaux, sur la marginalit, la violence
drablement volu, les usines taylorises, o les urbaine, lunderclass (une notion fort dbattue), le
ouvriers taient soumis des modalits scien- chmage, etc., en mme temps que les partis poli-
tifiques de management et dorganisation de la pro- tiques les plus lis lide de lutte des classes,
duction ont laiss la place dautres types de travail, communistes, mais aussi social-dmocrates disparais-
la McDonaldization dont parle George Ritzer saient ou connaissaient de grandes difficults, et que
(1993), la flexibilit, au management dit les syndicats perdaient de leur poids et de leur capa-
participatif , lexternalisation dactivits jusque- cit mobilisatrice.
l assures en interne. Le capitalisme a alors pro-
fondment volu, comme le montre par exemple
Richard Sennett (2006). Les ouvriers, contrairement Les nouveaux conflits sociaux
une ide superficielle, nont pas disparu, mais ils
ont perdu leur capacit dexistence et daction collec- Pourtant, contrairement ce quannonaient les ten-
tives, ainsi que leur centralit et leur visibilit en tant ants de lide dun individualisme gnralis liqui-
que tels. Ds lors, on a assist au dclin historique du dant toute forme significative de conflit, partir de
conflit central qui les opposait au capital, et qui la fin des annes 60, des luttes nouvelles, ou renou-
informait tout la vie collective, la politique, le fonc- veles, ont bauch un nouveau paysage de la con-
tionnement du tissu associatif, le dbat intellectuel. flictualit sociale. Mouvements rgionalistes,
Le no-libralisme a comme balay la scne, la demandant vivre et travailler au pays , mouve-
purgeant des conflits classiques de classe. Ds la fin ments tudiants mettant en cause le fonctionnement
des annes soixante, certains sociologues ont parl de et les orientations de lUniversit, et donc de la pro-
socit postindustrielle (Bell, 1973 ; Touraine, duction et de la diffusion du savoir, mouvements de
1969). Ces deux sociologues ont utilis lexpression femmes, contestation cologiste, anti-nuclaire, etc. :
de socit postindustrielle mais en lui donnant ces acteurs ont t analyss ds les annes 70 par la
chacun un sens diffrent : celui de lextension de la sociologie dite de la mobilisation des ressources
socit industrielle pour Daniel Bell ; celui du comme des mouvements sociaux tentant de saf-
changement du type de socit pour Alain Touraine. firmer dans le champ politique (Della Porta et Diani,
Un peu plus tard, dautres ont utilis lexpression de 1999), l o Alain Touraine et son cole y voyaient la
postmodernit (Franois Lyotard par exemple, figure contestataire de conflits sociaux marquant
1979) et parl de fin des Grands rcits, tandis que lentre dans une nouvelle re, postindustrielle
dautres, ou les mmes, dcrivaient lentre dans le (1978).
rgne de lindividualisme gnralis, et donc dans des Ces nouveaux conflits ont des dimensions cul-
univers dpourvus de conflits sociaux. turelles bien plus nettes que ceux qui animaient les
Dans ce contexte, le grand conflit de lre indus- socits industrielles. Leurs protagonistes inventent
trielle tendait sinon disparatre, du moins perdre des faons de vivre ensemble, ou plaident pour des
de sa centralit, au point que lexpression de lutte valeurs et des changements culturels, ils veulent aussi
des classes semble aujourdhui dsute mme si cer- militer autrement, et par exemple nacceptent plus le
tains sociologues du travail en maintiennent limpor- principe de satisfaction diffre qui, lre indus-
tance (Arrighi et al., 2005). Certains ont voulu trielle, faisait des militants ouvriers des acteurs agis-
continuer la faire vivre artificiellement, dabord sant dans la perspective de lendemains qui

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Wieviorka Le conflit social

chantent . Ils demandent bien plus quauparavant admettre que lespace du conflit rtrcit quand slar-
tre tenus pour des individus dots dune subjec- git celui de la crise. Mais dans la pratique, conflit et
tivit personnelle, ils veulent choisir de sengager crise souvent aussi se mlent, les conduites des
comme ils lentendent, et de pouvoir se dgager acteurs relevant alors de lun et de lautre. En priode
quand ils le dsirent. La conflictualit collective nin- de crise, la relation conflictuelle entre acteurs se
terdit pas, ici, lindividualisme. dcompose, les tendances la rupture, voire la vio-
A partir des annes 90, ces conflits ont pris un lence, se dveloppent, mais aussi ventuellement le
tour nouveau du fait de leur insertion dans la globa- dcouragement, le retrait, la fermeture sur soi. Ainsi,
lisation. Leurs acteurs sont sortis du cadre tradition- lorsque le mouvement Solidarnosc sest constitu
nel de lEtat-nation, ils ont cess, en tout cas, de lui dans la Pologne encore communiste, en 1980, il a
accorder un monopole, ils sont eux-mmes devenus dabord construit un conflit dans lequel se mlaient
globaux , menant des contestations lchelle des dimensions proprement sociales (ouvrires),
plantaire. Affaiblis partir des attentats du 11 sep- nationales et dmocratiques. Mais au bout de
tembre 2001, la contestation altermondialiste quelques mois, la crise conomique (manque de
nen a pas moins inaugur lre des conflits globaux, denres alimentaires) et politique (transformation du
qui articulent des dimensions mondiales dautres, rgime en junte militaire) sest empare du mouve-
nationales, voire locales. Ils ont bauch la construc- ment, et la dcompos, des tendances populistes et
tion dun champ conflictuel, dun espace de luttes nationalistes sont apparues en son sein, la radicalisa-
avec ses enjeux (les acteurs entendent contribuer tion a caractrise aussi bien lacteur contestataire
crer un autre monde ) ; leur faiblesse tient que le pouvoir, qui a mis fin laventure lgale de
aux difficults quils ont dfinir leur adversaire Solidarnosc par un coup militaire, le 13 dcembre
les multinationales ? Les capitalistes ? Les Etats-Unis 1981. Le conflit avait t assez largement supplant
puissance imprialiste ? Les grandes organisations par la crise.
internationales comme le FMI ou la Banque Les relations entre crise et conflit varient dune
mondiale ? exprience une autre, et, pour une mme exp-
Enfin, certains de ces nouveaux conflits so- rience, dun moment un autre. Ainsi, les conflits
ciaux sont ports par des acteurs collectifs qui sociaux qui construisaient un rapport dense entre
demandent reconnaissance du pass historique dont syndicats et patronat dans lEurope la sortie de la
leurs anctres ont souffert, et des injustices dont ils Premire Guerre mondiale ont t dstructurs avec
estiment ptir aujourdhui encore du fait notamment la crise conomique de 1929, puis, dans certains
du racisme et des discriminations. Ils demandent par pays, par la monte du fascisme. Par contre, aux
exemple que soient reconnus un gnocide, des mas- Etats-Unis, la mme poque, la Grande Dpression
sacres de masse, la traite ngrire, lesclavage, lradi- a suscit en rponse une politique, le New Deal, qui
cation de leur culture, et dnoncent, parfois dun comportait un large encouragement aux syndicats,
seul et mme mouvement, la faon dont ils sont mal- qui ont alors connu un vritable ge dor.
traits dans la socit o ils vivent. Ces acteurs qui La crise financire qui sest rvle au grand jour,
souvent opposent leur mmoire lhistoire officielle dans le monde entier, en 2008, a entran des con-
mettent en avant des revendications historiques et squences conomiques et sociales considrables, et a
culturelles ; leur difficult, l aussi, est de construire mis en lumire les carences, mais aussi les espoirs de
des espaces de rapport conflictuel, ils se prsentent deux types daction : dune part, les syndicats,
davantage comme placs en position de concurrence acteurs conflictuels au cur de la socit industrielle,
ce que montre fort bien un ouvrage de Jean-Michel sont apparus affaiblis, peu capables de peser institu-
Chaumont au titre explicite : La Concurrence des vic- tionnellement, dautre part, les sensibilits colo-
times (1996). Ds lors, de nouveaux dbats surgissent gistes, lappel au dveloppement durable et la
dans les sciences sociales, comme dans la philosophie croissance verte par exemple ont jou un rle,
politique : quelles relations entretiennent le social et timide, certes, dans les schmas de sortie de crise, ce
le culturel, la lutte contre les ingalits et linjustice qui rendait justice aux acteurs contestataires qui, ds
sociale, et celle pour la reconnaissance ? Ces ques- les annes 70, ont mis en avant ces ides sur un mode
tions sont lobjet dun dbat extrmement intres- conflictuel.
sant entre Frazer et Honneth (2003). Lexpression la plus impressionnante de la con-
jonction dun conflit et dune crise est certainement
la rvolution. Celle-ci en effet nest ni une modalit
Conflit et crise extrme de conflit, ni une pure crise. La rvolution
russe de 1917, par exemple, tait porte par des
Conflit et crise sont deux catgories analytiquement acteurs se rclamant du proltariat, mais la pousse
distinctes et de faon encore trs gnrale, on peut ouvrire, pourtant limite, na exerce des effets aussi

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Wieviorka Le conflit social

considrables que du fait de la crise des institutions des illustrations historiques et contemporaines
et de lEtat ce quavait bien peru Lnine, pour qui prcises et documentes, et situe les orientations de
ce nest pas lacteur qui est rvolutionnaire, mais la Charles Tilly, qui conjuguent marxisme et
situation. utilitarisme, dautres courants de pense.
Lespace de la sociologie du conflit social nest Touraine A (1974) Production de la socit. Paris : Seuil.
donc pas seulement limit par la minimisation, le Alain Touraine oppose le conflit, cest--dire la
relation conflictuelle, la crise, qui suscite des
rejet, la ngation ou la disqualification de ce que le conduits ractives. Il distingue trois niveaux
conflit signifie, ou par lhritage du darwinisme principaux de conflictualit, celui de lhistoricit, o
social. Il est galement susceptible dtre encombr des acteurs sociaux sont en lutte pour le contrle des
par des dimensions qui le pntrent, par la crise qui orientations gnrales de la vie collective, celui quil
le dstructure ou laffaiblit. Et symtriquement, on appelle institutionnel, o il sagit pour les acteurs en
peut penser que les meilleures rponses une crise prsence de peser au niveau des dcisions politiques,
sont celles qui rouvrent la voie au conflit, et donc et celui quil qualifie dorganisationnel, o les acteurs
la formation et au renforcement dacteurs placs dans en prsence sefforcent damliorer en leur faveur le
des rapports antagoniques. rapport entre leur contribution et leur rtribution
dans un systme organis.
Wieviorka M (2005) La Violence. Paris : Hachette
Littratures. [Violence : A New Approach (2009) tra-
Bibliographie complmentaire duction par David Macey. Los Angeles et London :
commente Sage.]
Pour Michel Wieviorka, lespace de la violence se
Collins R (1975) Conflict Sociology : Toward an rduit lorsque celui du conflit augmente et vice versa.
Explanatory Science. New York, San Francisco et La violence est pour lui rupture, impossibilit de
London : Academic Press. ngocier, de dbattre, dagir dans le cadre dune
Randall Collins considre que la sociologie peut relation ; elle est dune certaine faon loppos du
devenir une successful science condition, conflit, qui est de lordre de la relation. Ce qui
notamment, de suivre le chemin dune conflict ninterdit pas que dans la pratique, la violence puisse
perspective . Il dfend lide dune conflict trouver sa place dans le conflit.
theory qui sloigne du fonctionnalisme parsonien
et qui donne une importance centrale la pense de
Max Weber, sans ngliger lapport de Karl Marx, et
en tenant compte de nombreux auteurs, aussi divers
que Machiavel ou Pareto. Bibliographie
Coser LA (1956) The Functions of Social Conflict.
London : The Free Press of Glencoe. Anderson SK (2007) Conflict theory. En : Blackwell
Lewis Coser propose dans ce livre, qui se rclame Encyclopedia of Sociology, Oxford : Blackwell, 662
abondamment de la pense de Georg Simmel, Arrighi G, Silver B, et Brewer BD (2005) Industrial con-
une version que lon est tent de qualifier de vergence and the persistence of the NorthSouth
fonctionnaliste de gauche . Le conflit est pour lui divide : A rejoinder to Firebaugh. En : Studies in
fonctionnel, et utile dans la vie collective. Il serait Comparative International Development 40(1).
source de solidarit lintrieur des groupes en Bell D (1973) The Coming of Post-Industrial Society. New
conflit, il renforce les liens sociaux, et contribue York : Basic Books.
lintgration de la socit dans son ensemble. Bendix R (1966) Max Weber : An Intellectual Portrait.
Simmel G (1903) The sociology of conflict. American London : Methuen.
Journal of Sociology 9 (1903) : 490525. Bercovitch J, Kremenyuk V, et Zartman IW (2009) The
Pour Simmel, le conflit prsente un certain sens, il Sage Book of Conflict Revolution. London : Sage.
peut constituer une source importante de Chaumont J-M (1996) La Concurrence des victimes.
socialisation des individus, il permet la socit de Paris : La Dcouverte.
trouver son unit partir des oppositions qui la Collins R (1975) Conflict Sociology : Toward an
constituent, il est la forme qui autorise la rsolution Explanatory Science. New York, San Francisco et
de tensions. London : Academic Press.
Tilly C (1978) From Mobilization to Revolution. Reading, Collins R (2008) Violence : A Micro-Sociological Theory.
MA : Addison-Wesley. Princeton, NJ et Oxford : Princeton University Press.
Pour Charles Tilly, laction collective sert Coser LA (1956) The Functions of Social Conflict.
promouvoir les intrts communs des acteurs qui sy London : The Free Press of Glencoe.
engagent, et il en est ainsi, en particulier, sil sagit du Dahrendorf R (1959) Class and Class Conflict in
conflit politique, cest--dire de la lutte pour le Industrial Society. Stanford, CA : Stanford University
pouvoir politique entre acteurs qui mobilisent des Press.
ressources pour y accder, y tendre leur influence et Della Porta D, Diani M (1999) Social Movements : An
amoindrir celle des autres acteurs. Ce livre repose sur Introduction. Malden, MA : Wiley-Blackwell.

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Wieviorka Le conflit social

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Michel Wieviorka est professeur lEcole des hautes tudes en sciences sociales (Paris) et
administrateur de la Fondation Maison des Sciences de lHomme. Ses travaux ont port sur les
mouvements sociaux (notamment avec Alain Touraine), sur la violence et le terrorisme, sur le
racisme et lantismitisme, ainsi que sur les diffrences culturelles, la dmocratie et le
multiculturalisme. Il est prsident de lAssociation Internationale de Sociologie (20062010),
et fondateur de Sociopedia. [email : wiev@msh-paris.fr]

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