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Le biographique

Qu'est-ce que le pacte autobiographique ?

Philippe Lejeune

Philippe Lejeune Vingt-cinq ans aprs

C'est l'engagement que prend un auteur de


raconter directement sa vie (ou une partie, ou un
aspect de sa vie) dans un esprit de vrit.
Le pacte autobiographique s'oppose au pacte de
fiction. Quelqu'un qui vous propose un roman (mme
s'il est inspir de sa vie) ne vous demande pas de
croire pour de bon ce qu'il raconte : mais
simplement de jouer y croire.
L'autobiographe, lui, vous promet que ce que
qu'il va vous dire est vrai, ou du moins est ce qu'il
croit vrai. Il se comporte comme un historien ou un
journaliste, avec la diffrence que le sujet sur lequel il
promet de donner une information vraie, c'est luimme.
Si vous, lecteur, vous jugez que l'autobiographe
cache ou altre une partie de la vrit, vous pourrez
penser qu'il ment. En revanche il est impossible de
dire qu'un romancier ment : cela n'a aucun sens,
puisqu'il ne s'est pas engag vous dire la vrit. Vous
pouvez juger ce qu'il raconte vraisemblable ou
invraisemblable, cohrent ou incohrent, bon ou
mauvais, etc., mais cela chappe la distinction du
vrai et du faux.
Consquence : un texte autobiographique peut
tre lgitimement vrifi (mme si c'est dans la
pratique trs difficile !) par une enqute. Un texte
autobiographique engage la responsabilit juridique
de son auteur, qui peut tre poursuivi par exemple
pour diffamation, ou pour atteinte la vie prive
d'autrui. Il est comme un acte de la vie relle, mme si
par ailleurs il peut avoir les charmes d'une oeuvre d'art
parce qu'il est bien crit et bien compos.
Comment se prend cet engagement de dire la
vrit sur soi ? A quoi le lecteur le reconnat-il ?
Parfois au titre : Mmoires, Souvenirs, Histoire
de ma vie... Parfois au sous-titre ("autobiographie",
"rcit", "souvenirs", "journal"), et parfois simplement
l'absence de sous-titre "roman".
Parfois il y a une prface de l'auteur, ou une
dclaration en page 4 de couverture.
Enfin trs souvent le pacte autobiographique
entrane l'identit de nom entre l'auteur dont le nom
est sur la couverture, et le personnage dont l'histoire
est raconte dans le texte.
Autre consquence : on ne lit pas de la mme
manire une autobiographie et un roman. Dans
l'autobiographie, la relation avec l'auteur est
embraye (il vous demande de le croire, il voudrait
obtenir votre estime, peut-tre votre admiration ou
mme votre amour, votre raction sa personne est
sollicite, comme par une personne relle dans la vie
courante), tandis que dans le roman elle est dbraye
(vous ragissez librement au texte, l'histoire, vous
n'tes plus une personne que l'auteur sollicite).
Si vous voulez des exemples de pacte
autobiographique, vous trouverez sur ce site les
prambules de Jean-Jacques Rousseau et de Marie
Bashkirtseff .

Philippe Lejeune 2002

Le pacte autobiographique, je nai donc pas eu linventer, puisquil


existait dj, je nai eu qu le collectionner, le baptiser, et lanalyser.
Le collectionner. Mon livre propose, sur soixante pages, une anthologie
dune vingtaine de pactes, de Rousseau Franois Nourissier. Je donne la
parole aux autobiographes. Ctait tout simple. Pourquoi ne lavait-on pas
fait avant ? Parce quon sen mfiait ! Ce moment o quelquun vous
prpare ses confidences et essaie de vous sduire tait sans doute vu
comme une faiblesse ou une roublardise, sur lequel il fallait passer avec
indulgence, plutt que comme un moment fort et vrai. Moi je leur ai fait
confiance. Javais t bloui par les deux prambules des Confessions de
Rousseau, surtout par le premier, celui quon trouve en tte du manuscrit
de Neuchtel, trs long et explicite : il annonce une triple rvolution,
psychologique (un nouveau modle de la personnalit et un nouveau type
de communication entre les hommes), politique (valeur exemplaire du
vcu de lhomme indpendamment de sa position sociale) et littraire (il
faut inventer pour lautobiographie un nouveau langage). crit en 1764, ce
texte na pas pris une ride. Il ma sembl quil y avait sinstruire en
glanant dans les dclarations liminaires dautobiographie. Oui, leur
rhtorique est un peu rptitive, mais cest comme la rhtorique de
lamour : finalement, dans ces situations-l, on insuffle toujours une force
nouvelle des mots qui ont dj servi... Cette partie de mon livre, ctait
celle dont jtais le plus fier, quoiquil ny et pas un mot de moi. Je
passais mes troupes en revue, ou plutt javais organis une espce de
chur antique dont jtais le coryphe.
Le baptiser. Lexpression pacte autobiographique figure dans
LAutobiographie en France, d. 1971, p. 24. La premire fois que je
lemploie, je mets des guillemets, conscient que cest une formule indite.
Ensuite, plus de guillemets, je considre quelle est entre dans la langue
courante. Le livre avanant, elle prend du galon, elle coiffera la premire
partie de lanthologie. Pourquoi des guillemets ? Quelques lignes plus
haut, jen avais dj employs pour dire que lautobiographie tait un
genre fiduciaire , mtaphore renvoyant au vocabulaire de lconomie et
des finances. A quoi renvoie pacte ? Sans doute une ide juridique de
contrat , mais videmment on pense aussi une alliance mystique ou
surnaturelle un pacte avec le Diable , quon signerait de son sang...
Cest un peu exagr, mais cet excs frappe limagination, et a assur le
succs de la formule. Je ne suis pas un thoricien rvolutionnaire, mais
plutt un publicitaire qui a eu une bonne ide, comme celui qui a invent
La vache qui rit. Revenons au ct juridique : lune des critiques quon a
pu faire lide de pacte, cest quelle suppose la rciprocit, un acte o
deux parties sengagent mutuellement quelque chose. Or dans le pacte
autobiographique, comme dailleurs dans nimporte quel contrat de
lecture , il y a une simple proposition, qui nengage que son auteur : le
lecteur reste libre de lire ou non, et surtout de lire comme il veut. Cela est
vrai. Mais sil lit, il devra prendre en compte cette proposition, mme si
cest pour la ngliger ou la contester. Il est entr dans un champ
magntique, avec des lignes de force qui orienteront sa raction. Quand
vous lisez une autobiographie, vous ntes pas dbray, comme dans le cas
dun contrat de fiction, ou dune lecture simplement documentaire, mais
embray : quelquun demande tre aim, et tre jug, et cest vous de
le faire. Dautre part, en sengageant dire la vrit sur lui-mme, lauteur
vous impose de penser lhypothse dune rciprocit : seriez-vous prt
faire la mme chose ? Et cette simple ide drange. A la diffrence
dautres contrats de lecture, le pacte autobiographique est contagieux. Il
comporte toujours un fantme de rciprocit, virus qui va mettre en alerte
toutes vos dfenses. Relisez la fin du prambule publi des Confessions.
Que chacun dcouvre son tour son cur avec la mme sincrit... . Ce
quon na jamais pardonn Rousseau, ce nest pas la folie de croire quil
est seul, unique et diffrent des autres hommes, cest la sagesse quil a eue
de conseiller chacun de balayer dabord devant sa porte...

Le biographique
Marie Bashkirtseff
Marie Bashkirtseff (1858-1884) a tenu son journal sans interruption de
1873 (elle avait 14 ans) sa mort en 1884 (elle allait avoir 26 ans). En
1877, elle a commenc apprendre la peinture l'Acadmie Julian, et
quand elle est morte elle avait dj une certaine notorit comme peintre
(voir au Muse d'Orsay son tableau "Le Meeting", et au muse des
Beaux-Arts Chret Nice son "Autoportrait la palette"). Vous pouvez
voir des reproductions de ses principales oeuvres sur le site
www.geocities.com/mbashkirtseff. Son journal manuscrit (106 cahiers et
carnets, 19000 pages) est pour l'essentiel conserv aujourd'hui au
dpartement des manuscrits de la Bibliothque nationale.
En mai 1884, atteinte de tuberculose, elle savait qu'elle ne vivrait plus
longtemps. Elle a alors dcid d'crire elle-mme une Prface en vue
d'une dition posthume de son journal.

A quoi bon mentir et poser ? Oui, il est vident que j'ai le dsir,
sinon l'espoir, de rester sur cette terre, par quelque moyen que ce
soit. Si je ne meurs pas jeune, j'espre rester comme une grande
artiste ; mais si je meurs jeune, je veux laisser publier mon
journal qui ne peut pas tre autre chose qu'intressant. - Mais
puisque je parle de publicit, cette ide qu'on me lira a peut-tre
gt, c'est--dire ananti, le seul mrite d'un tel livre ? Eh bien !
non. - D'abord j'ai crit trs longtemps sans songer tre lue, et
ensuite c'est justement parce que j'espre tre lue que je suis
absolument sincre. Si ce livre n'est pas l'exacte, l'absolue, la
stricte vrit, il n'a pas raison d'tre. Non seulement je dis tout le
temps ce que je pense, mais je n'ai jamais song un seul instant
dissimuler ce qui pourrait me paratre ridicule ou dsavantageux
pour moi. - Du reste, je me crois trop admirable pour me
censurer. - Vous pouvez donc tre certains, charitables lecteurs,
que je m'tale dans ces pages tout entire. Moi comme intrt,
c'est peut-tre mince pour vous, mais ne pensez pas que c'est moi,
pensez que c'est un tre humain qui vous raconte toutes ses
impressions depuis l'enfance. C'est trs intressant comme
document humain. Demandez M. Zola et mme M. de
Goncourt, et mme Maupassant ! Mon journal commence
douze ans et ne signifie quelque chose qu' quinze ou seize ans.
Donc il y a une lacune remplir et je vais faire une espce de
prface qui permettra de comprendre ce monument littraire et
humain.
L, supposez que je suis illustre. Nous commenons :
Je suis ne le 11 novembre 1860. C'est pouvantable rien que
de l'crire. Mais je me console en pensant que je n'aurai
certainement plus d'ge lorsque vous me lirez.
Mon pre tait le fils du gnral Paul Grgorievitch
Bashkirtseff, d'une noblesse de province, brave, tenace, dur et
mme froce [...]
....................................................................................................
[...] Quand je serai morte, on lira ma vie que je trouve, moi, trs
remarquable. (Il n'aurait plus manqu qu'il en ft autrement !).
Mais je hais les prfaces (elles m'ont empche de lire une
quantit de livres excellents) et les avertissements des diteurs.
Aussi, j'ai voulu faire ma prface moi-mme. On aurait pu s'en
passer, si je publiais tout ; mais je me borne me prendre douze
ans, ce qui prcde est trop long. Je vous donne, du reste, des
aperus suffisants dans le courant de ce journal. Je reviens en
arrire souvent propos de n'importe quoi.
Si j'allais mourir comme cela, subitement, prise d'une
maladie !... Je ne saurai peut-tre pas si je suis en danger ; on me
le cachera et, aprs ma mort, on fouillera dans mes tiroirs ; on
trouvera mon journal, ma famille le dtruira aprs l'avoir lu et il
ne restera bientt plus rien de moi, rien... rien... rien !... C'est ce

Pactes autobiographiques
qui m'a toujours pouvante. Vivre, avoir tant d'ambition, souffrir,
pleurer, combattre et, au bout, l'oubli !... l'oubli... comme si je
n'avais jamais exist. Si je ne vis pas assez pour tre illustre, ce
journal intressera les naturalistes ; c'est toujours curieux, la vie
d'une femme, jour par jour, sans pose, comme si personne au
monde ne devait jamais la lire et en mme temps avec l'intention
d'tre lue ; car je suis bien sre qu'on me trouvera sympathique...
et je dis tout, tout, tout. Sans cela, quoi bon ? Du reste, cela se
verra bien que je dis tout...
Paris, 1er mai 1884

Franois Nourissier - Un petit bourgeois (1963)


Avant de m'aventurer crire certaines des pages de ce
rcit, je me suis imagin entrant brusquement dans une
pice o, runis, mes amis, mes ennemis, ma famille et les
personnes que j'aime - trange mnagerie - viendraient
prcisment de les lire, ces pages, et dans le silence
lveraient les yeux sur moi et me regarderaient. Je dois dire
que le rsultat de cette petite exprience promettait d'tre
catastrophique. Les annes aidant, nos rapports avec les
tres prennent une opacit, une solidit tout fait
satisfaisantes et qui peuvent faire illusion. Les vrits que
nous sommes amens formuler clatent l-dedans et
provoquent du dgt: des fissures, des passages de lumire.
Je puis l'avouer: j'ai systmatiquement cherch fissurer
ce bloc massif, mou, sans contours ni saveur. J'ai voulu
aiguillonner le boeuf. Le regard qui finit par exister,
rassurant, archi-connu. comme une ficelle tendue entre nos
yeux et les yeux de qui nous aimons (et la ficelle pourrait
servir "tendre" le linge sale, pourquoi pas?), ce regard a
besoin de chavirer un peu. Je sais telle personne dont les
yeux, plus jamais, n'auront pour me voir, aprs ce livre, la
mme couleur. Vous me direz que vous vous fichez
perdument de cette intressante affaire de couleur et que la
cration tout entire pourrait bien me faire de l'il, ou l'il
noir, ou l'il narquois, voire de vulgaires clins d'il, sans
que vous souhaitiez tre ml ces manges de famille.
C'est votre droit. Je ne fais pas le trottoir devant la
librairie.
Mais je crois que le destin gnral des textes drive
directement de leur destin particulier. La force de
persuasion et de dissuasion exerce par un livre dpend d'un
but troit, prcis, que l'auteur s'est fix dans la discrtion de
sa conscience. Destin rtablir dans leur vrit mes
rapports avec des tres proches, il me semble que ce livre
pourrait branler d'autres conforts, dire haute voix
dautres secrets, et finalement clairer le comportement
dun certain type dhomme devant un certain paysage
social. Cest parce que les corps, les mmoires, les rves et
les ruses se ressemblent, que leffort du roman, dispers
entre le gnral et le particulier, me semble moins fcond
que lexploration autobiographique. Celle-ci, farouchement
attele au particulier, et au seul particulier que lhonntet
risque de nous faire jamais connatre, devient ainsi tout
fait utilisable pour le commun des lecteurs.