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16 janvier 2012

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Echos de la recherche
Le rang des
courbes
elliptiques
Franois Brunault
Matre de confrences l'cole
normale suprieure de Lyon (page
web)
Cet article est une introduction
lexpos de Bjorn Poonen Rang
moyen des courbes elliptiques
[daprs Manjul Bhargava et Arul
Shankar] au Sminaire
Bourbaki le samedi 21 janvier
2012.
quations
diophantiennes
Ltude des courbes elliptiques
trouve son origine et ses motivations dans des problmes arithmtiques trs anciens. Au 3
e
sicle de
notre re, Diophante, mathmaticien dont la vie nous est peu prs inconnue, crivit les Arithmtiques,
un recueil de problmes ayant trait aux nombres. Cet ouvrage est tout fait fascinant, tant par
lingniosit des solutions proposes par Diophante que par la postrit de certains problmes quil
contient. Les Arithmtiques ont notamment beaucoup inspir le mathmaticien Pierre de Fermat au 17
e
sicle dans ses recherches en thorie des nombres. Dans la marge de son exemplaire, Fermat consignait
les fruits de ses longues et profondes mditations en proposant, parfois, des gnralisations des noncs
de Diophante.
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La page de titre des Arithmtiques de
Diophante, dites avec les observations
de Fermat
Cest ainsi quen marge dun problme [1] des Arithmtiques figure la clbre annotation suivante de
Fermat :
Au contraire, il est impossible de partager soit un cube en deux cubes, soit un bicarr
en deux bicarrs, soit en gnral une puissance quelconque suprieure au carr en
deux puissances de mme degr ; jen ai dcouvert une dmonstration vritablement
merveilleuse que cette marge est trop troite pour contenir.
En termes modernes, lquation [Math Processing Error] avec [Math Processing Error] nadmet
aucune solution en nombres entiers naturels . Cet nonc ne sera dmontr quen 1994 par
les mathmaticiens britanniques Andrew Wiles et Richard Taylor. [2]
Andrew Wiles Cambridge en juin 1993
, , _1
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Remarquons que si est une solution hypothtique de lquation de Fermat ,
alors les nombres rationnels et satisfont la relation . Pour montrer que
lquation de Fermat na pas de solution, il suffit donc de montrer quil nexiste pas de nombres
rationnels strictement positifs et tels que . En hommage Diophante, une telle
quation, dont on cherche les solutions en nombres rationnels [3], est appele quation diophantienne.
Plus gnralement, une quation diophantienne ( deux inconnues) est une quation de la forme
, o est un polynme en et coefficients rationnels, et les inconnues et
sont des nombres rationnels. Lquation de Fermat, pour un exposant donn , correspond au cas
particulier du polynme .
Revenons cette fameuse marge des Arithmtiques. Un peu plus loin, Fermat pose une autre question
intressante :
Un nombre, somme de deux cubes, peut-il tre de mme partag en deux autres
cubes ? Cest l un problme difficile dont la solution a certainement t ignore par
Bachet et Vite, peut-tre par Diophante lui-mme ; je lai rsolu plus loin dans mes
notes sur la deuxime question du Livre IV.
Prenons un exemple, qui nous servira de fil conducteur au cours de ce texte. Le nombre est somme de
deux cubes :
Pouvez-vous trouver une autre dcomposition du nombre comme somme de deux cubes ? Ici cube
signifie cube dun nombre rationnel strictement positif ; il sagit donc de trouver deux nombres
rationnels tels que . L encore, nous avons affaire une quation
diophantienne.
Courbes elliptiques
Il est naturel dessayer de classer les quations diophantiennes par ordre de difficult . En premire
approximation, plus le degr de lquation diophantienne est grand, plus il est difficile den trouver les
solutions.
Le cas dune quation de degr ne pose pas de problme. Prenons par exemple lquation
diophantienne . Gomtriquement, lensemble des points dans le plan
satisfaisant est une droite . Cette droite possde un paramtrage : lorsque parcourt
lensemble des nombres rels, les formules et donnent exactement tous les
points de . Pour que et soient rationnels, il faut et il suffit que soit rationnel. Ainsi, ce
paramtrage, restreint aux valeurs rationnelles de , fournit toutes les solutions rationnelles de
lquation propose.
Le cas dune quation de degr est lui aussi bien compris. Considrons par exemple lquation
diophantienne . Gomtriquement, nous avons affaire au cercle de centre et de
rayon , et il sagit de trouver les points coordonnes rationnelles sur . Il existe encore un
paramtrage de (presque) tous les points de , expliqu dans la figure ci-dessous : on considre un
point mobile sur laxe des ordonnes et est le point dintersection de la droite
avec . Lorsque parcourt laxe des ordonnes, le point parcourt le cercle priv du point .
( , , ) + =
= = + =1
+ =1
( , ) =0 ( , )
_3
( , ) = 1
9
9 =8+1 = + . 2
3
1
3
9
, >0 + =9
3 3
1
4 3 =1 ( , )
4 3 =1
=1+3 =1+4
2
+ =1
2 2
(0, 0)
1
=(0, )
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Un calcul utilisant le thorme de Thals donne les coordonnes du point en fonction de : on trouve
[Math Processing Error] . De plus, ce point est coordonnes rationnelles si et seulement si est
rationnel. Finalement, les solutions rationnelles de lquation sexpriment par les
formules et , o dcrit lensemble des nombres rationnels. Il manque en fait la
solution , correspondant au point , mais celle-ci peut tre obtenue en prenant un
point situ linfini , ce qui revient faire tendre vers linfini dans les expressions de et .
Cette mthode se gnralise toute quation diophantienne de degr , pourvu que celle-ci admette au
moins une solution rationnelle. Il faut en effet prendre garde que certaines quations de degr nont
pas de solution rationnelle, comme par exemple , ou de manire moins vidente
.
Les choses se compliquent lorsque le degr de lquation est suprieur ou gal . la diffrence des
droites et des cercles, une courbe du plan dfinie par une quation polynomiale de degr ne
possde en gnral plus de paramtrage par des fonctions polynomiales [4]. Par dfinition, une courbe
est rationnelle sil existe une formule faisant intervenir un paramtre , prenant la forme de fractions
rationnelles (cest--dire de quotients de polynmes), et qui donne tous les points de (sauf
ventuellement un nombre fini) lorsque parcourt lensemble des nombres rels. Cette formule est alors
appele paramtrage de la courbe .
Lorsque la courbe associe une quation diophantienne nest pas rationnelle, il devient beaucoup plus
difficile de rsoudre cette quation : il ny a plus de formules et il faut sy prendre autrement ! Les
courbes elliptiques sont les courbes non rationnelles les plus simples possibles : elles sont dfinies par
une quation de degr .
Dfinition : Une courbe elliptique est une courbe dquation , o est un
polynme de degr 3 coefficients rationnels [5], telle que :
ne contient pas de droite [6] ;
nest pas rationnelle ;
possde au moins un point coordonnes rationnelles [7].

Par exemple, la courbe plane dquation , reprsente ci-dessous, est une courbe
elliptique.
+ =1
2 2
=
1
2
1+
2
=
2
1+
2
( , ) =(1, 0)
2
2
=1
2 2
+ =3
2 2
3
_3
3
( , ) =0 ( , )
=
2 3
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La courbe elliptique dquation y
2
= x
3
- x
Remarquez que cette courbe est constitue de deux morceaux ; en termes mathmatiques elle admet deux
composantes connexes. Expliquons rapidement pourquoi cest une courbe elliptique. Dabord, il est
visible quelle ne contient pas de droite. Ensuite, si cette courbe tait rationnelle, elle admettrait un
paramtrage de la forme et , o , et sont des polynmes
coefficients rels. Mais alors, lorsque parcourt lensemble des rels, le point serait
rduit se dplacer sur lune des composantes de la courbe (mme au voisinage dune valeur telle
que , une tude de fonction montre que le point reste dans la mme
composante). Cela contredit la dfinition dun paramtrage et montre que la courbe nest pas rationnelle.
Enfin, la courbe admet un point coordonnes rationnelles : le point par exemple.
Points rationnels
Revenons au problme de Fermat : quelles sont les solutions de lquation en nombres
rationnels strictement positifs ? Voici la reprsentation graphique de la courbe plane dquation
:
( ) =
( )
( )
( ) =
( )
( )
( ) ( ) ( )
( ( ), ( ))
0
( ) =0
0
( ( ), ( ))
(0, 0)
+ =9
3 3
+ =9
3 3
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La courbe C : x
3
+ y
3
= 9
Il sagit encore dune courbe elliptique ! Vous trouverez la dmonstration de ce fait en dpliant le bloc ci
-dessous.
Dmonstration
Il est manifeste que ne contient pas de droite, et que possde un point coordonnes rationnelles,
savoir . Le gros du travail consiste montrer que nest pas rationnelle. Par
labsurde, supposons que la courbe admette un paramtrage de la forme
[Math Processing Error] o , et sont des polynmes coefficients rels (avec non
nul). Nous pouvons supposer que , et nont pas de facteur commun. De la relation
suit lidentit , valable pour tout nombre rel .
En posant , nous obtenons la relation plus symtrique
Nous allons montrer que de tels polynmes , et , supposs sans facteur commun et non
constants, ne peuvent exister. Quitte permuter ces polynmes, nous pouvons supposer
. En drivant lidentit prcdente, il vient
[Math Processing Error]
En multipliant cette galit par , on obtient
[Math Processing Error]
soit, en simplifiant par et en rarrangeant les termes :
[Math Processing Error]
Le polynme divise donc le polynme . Or, les polynmes et nont pas
de facteur commun : si est un polynme irrductible divisant et , alors divise aussi
( , ) =(2, 1)
: + =9
3 3
( ) ( ) ( )
( + ( =9 )
3
)
3
( + ( =9 ( )
3
)
3
)
3
( ) = ( ) 9
3
( + ( + ( =0. )
3
)
3
)
3
deg( ) _deg( ) _deg( )
( )
3
2
( )
2 t t
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ce qui entrane quil divise , contre lhypothse que , et nont pas de
facteur commun. Le polynme doit donc diviser . Mais
Il vient donc cest--dire . Par le mme raisonnement doit
diviser et doit diviser , ce qui entrane que et (et donc ) sont constants, contradiction.
Vous aurez remarqu qu la dcomposition connue correspondent les deux points
coordonnes rationnelles et sur la courbe . Un point du plan est
dit rationnel si ses deux coordonnes sont rationnelles. Le problme de Fermat nous conduit donc la
question suivante :
Quels sont les points rationnels de la courbe elliptique ?
Nous allons dabord exposer la mthode employe par Fermat, qui est de nature algbrique, puis donner
son interprtation gomtrique [8].
Lide est de partir dune solution connue de notre quation puis, laide de calculs
astucieux, den obtenir une autre. Notre solution de dpart est , et nous allons chercher
une solution de la forme et avec et rationnels. En reportant et dans
lquation, il vient
En simplifiant et en regroupant les termes, on obtient lquation suivante, qui est de degr en :
Remarquons que satisfait , ce qui est en accord avec le fait que est une
solution. Nous allons maintenant chercher une valeur de pour laquelle lquation admette une
solution rationnelle .
On peut dabord penser abaisser le degr de lquation , en prenant . On obtient alors
lquation , do lon tire . Cela nous donne et , mais ce nest
pas vraiment une nouvelle solution : on a seulement chang et ! [9]
Une meilleure ide est de faire disparatre le terme en de lquation , de manire se ramener
une quation de degr . En effet, en prenant , on obtient lquation
qui, aprs simplification par , scrit . On en dduit que est solution,
do lon tire et . Ainsi est
une autre solution de lquation . Mais ce nest pas encore une solution au problme de
Fermat ! En effet, cela permet seulement dcrire comme diffrence de deux cubes positifs :
.
La mthode ci-dessus sinterprte trs naturellement en termes gomtriques. La droite dquation
paramtrique et nest autre que la tangente la courbe au point
(voir la figure ci-dessous). Cette droite passe par le point , bien sr, mais elle coupe
galement la courbe au point .
=
3 3 3
2

t t
deg( ) _deg( ) +deg( ) 1 <2deg( ) =deg( ).
t t 2
=0
t t
=
t t
t t
9 = + 2
3
1
3
( , ) =(2, 1) ( , ) =(1, 2)
: + =9
3 3
+ =9
3 3
( , ) =(2, 1)
=2+ =1+
8+12 +6 + +1+3 +3 + =9.
2 3 2 2 3 3
3
(+) (123 ) +(6+3 ) +(1+ ) =0.
2 2 3 3
=0 (+) ( , ) =(2, 1)
(+)
=0
(+)
=1
9 +9 =0
2
=1 =1 =2
(+)
1 =4 54 63 =0
2 3
2
5463 =0 = =
54
63
6
7
=2+ =
6
7
20
7
=14 =
6
7
17
7
( , ) =( , )
20
7
17
7
+ =9
3 3
9
0 =( (
20
7
)
3 17
7
)
3
=2+ =14
=(2, 1)
=( , )
20
7
17
7
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Sur cette reprsentation graphique, vous pouvez vrifier quune droite tangente la courbe recoupe
en gnral la courbe en un autre point exactement. Partons donc dun point sur , traons la tangente
de en et notons lautre point dintersection de et . Le miracle, qui fait tout lintrt des
mthodes gomtriques en arithmtique, est que si le point de dpart est rationnel, alors le point
est encore rationnel ! Nous lavons dj vu dans le cas du point , mais cest un phnomne
gnral, dont vous pouvez lire la dmonstration ci-dessous.
Dmonstration
Nous supposerons que nest pas verticale (ce nest pas restrictif car le seul point ayant une tangente
verticale est , qui nest pas rationnel).
En posant avec rationnels, lquation de est de la forme
[Math Processing Error]
o est la pente de . Montrons dabord que est rationnelle. Les points dintersection de et
sont obtenus en remplaant et par leurs expressions en dans lquation . Aprs
simplifications, on trouve
Remarquons que est solution de cette quation, ce qui correspond au fait que passe par .
Dire que est la tangente de en revient dire que est racine double du polynme ci-
dessus, cest--dire que son coefficient en est nul. On en tire et donc
est rationnel.
Le point correspond alors au paramtre donn par lautre racine de lquation ci-dessus.
Aprs simplification par , cette quation scrit , qui est
coefficients rationnels. On en dduit que et donc sont rationnels (il se pourrait que soit
nul, mais dans ce cas et [Math Processing Error] ne sont pas rationnels).
=(2, 1)
=( , 0) 9
3
=( , )
0 0
,
0 0
+ =9
3 3
3( + ) +3( + ) +(1+ ) =0.
2
0
2
0
0
2
0
2 3 3
=0
=0
+ =0
2
0
2
0
=
2
0
2
0
=
2
3( + ) +(1+ ) =0
0
2
0
3
1+
3
=1
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On peut alors ritrer le procd : tant donn un point rationnel sur la courbe , la tangente au
point recoupe en un point , puis la tangente au point recoupe en un point , et ainsi
de suite, tous les points construits tant rationnels ! La thorie des courbes elliptiques permet de montrer,
dans ce cas particulier, que le procd ne boucle pas (ce qui na rien dvident). On obtient alors le
rsultat suivant, pressenti par Fermat :
Thorme : Soit un entier qui nest ni un cube, ni le double dun cube. Si lquation
possde une solution en nombres rationnels et , alors elle en possde une
infinit. De plus, il y a alors une infinit de solutions satisfaisant en outre .
En formules, si est une solution de lquation , alors la rcurrence suivante
fournit une suite infinie de solutions :
La mthode prcdente, dite de la tangente, sapplique toute courbe elliptique, une fois que lon en
connat un point rationnel. Dautre part, il existe une variation de cette mthode, appele mthode de la
scante. tant donns deux points et distincts sur une courbe elliptique , la droite
(appele scante) recoupe la courbe en un point , qui est en gnral distinct de et . Cela tient
au fait que est dfinie par un polynme de degr , ce qui entrane quune droite coupe en au plus
points. Encore une fois, le point fondamental est que si et sont rationnels alors lest aussi. Par
exemple, pour la courbe , les points et donnent
lieu au point :
La mthode de la scante permet ainsi de construire beaucoup dautres points. Par exemple, elle permet
de prciser le thorme prcdent : sous les mmes hypothses, on peut montrer que les points rationnels
de la courbe sont denses sur cette courbe.
Remarquons aussi que la mthode de la tangente peut tre vue comme un cas limite de la mthode de
la scante, lorsque lon considre des points et infiniment proches.
t t tt
_1
+ =
3 3
, >0
( , )
0 0
+ =
3 3
= = .
+1
( + )
3

3 3
+1
( + )
3

3 3
( )
3
3
: + =9
3 3
=(1, 2) =( , )
20
7
17
7
=( , )
919
438
271
438
+ =
3 3
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Le rang dune courbe elliptique
Il est naturel de se demander si la mthode des tangentes et scantes expose ci-dessus permet de trouver
tous les points rationnels dune courbe elliptique. Pour que la question ait un sens, il faut prciser quels
points rationnels sont donns au dpart. En 1922, le mathmaticien britannique Louis J. Mordell
dmontre le rsultat fondamental suivant.
Thorme de Mordell : Soit une courbe elliptique. Il existe un ensemble fini de points
rationnels de tel que tout point rationnel de sobtienne partir de par un nombre fini
dapplications de la mthode des tangentes et scantes.
Autrement dit, il existe un systme fini de points rationnels de qui permet dobtenir tous les autres
grce la mthode des tangentes et scantes. Ce thorme marque une tape importante dans ltude des
courbes elliptiques : lnonc ne concerne plus une courbe elliptique particulire, ou une famille
particulire de courbes elliptiques, mais bien toutes les courbes elliptiques sans exception.
Pour exprimer de manire plus concise la mthode des tangentes et scantes, il est commode dintroduire
un petit peu de formalisme algbrique. Donnons-nous donc une courbe elliptique et choisissons un
point rationnel sur . Nous considrerons le point comme lorigine sur notre courbe
elliptique, fixe une fois pour toutes. Soient maintenant et deux points rationnels de . La droite
coupe en un troisime point rationnel . On considre alors la droite , qui recoupe
en un point rationnel [10]. On peut rsumer algbriquement cette construction par
. Le point est appel somme de et , et est not [11]. Cette
terminologie est justifie par les proprits suivantes :
Lopration est commutative, cest--dire que pour tous points rationnels
et de .
Le point est lment neutre, cest--dire que pour tout point
rationnel de .
Existence dun inverse : pour tout point rationnel de , il existe un point rationnel de
tel que .
Dmonstration de ces proprits
Commutativit : elle rsulte du fait que la droite nest autre que la droite .
lment neutre : la droite coupe en un troisime point , do lon dduit
cest--dire .
Inverse : soit la tangente de au point et soit le troisime point dintersection de
avec . Si est un point rationnel de , et si lon note le troisime point dintersection
de avec , alors on vrifie que cest--dire .
On peut galement montrer (mais cest plus difficile) que lopration est associative, cest--dire que
pour tous points rationnels , et de . Lopration
partage donc certaines proprits avec laddition usuelle [12]. En termes mathmatiques, on dit que
lensemble des points rationnels de est un groupe commutatif. Il est tout fait remarquable quun
ensemble a priori dsordonn de solutions dune quation soit en fait muni dune structure aussi
belle que celle dun groupe ! [13]
tant donn un point rationnel , nous pouvons donc considrer les points pour tout entier relatif
[Math Processing Error] . Par exemple , et est lunique point tel que
. En supposant de plus que lorigine est un point dinflexion de (cest--dire
que la tangente de en coupe uniquement en ), les constructions gomtriques prcdentes
( ) ( )
( , ) = +
+ = +
+ = + =
t
+ =
t
( ) ( )
( )
( , ) + =
t
t
( )
t
( , )
t t
+ =
t
( + ) + = +( + ) +
2 = +
( ) =
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admettent des traductions algbriques trs simples : la mthode de la tangente est lopration
et la mthode de la scante est lopration .
Si est une courbe elliptique, notons lensemble des points rationnels de [14]. La
construction prcdente fait de un groupe dlment neutre . On appelle point de torsion de
un point rationnel qui est dordre fini dans le groupe , cest--dire tel quil existe un entier
pour lequel . En supposant que est un point dinflexion, les points de torsion sont
en fait exactement les points tels que litration de la mthode de la tangente partir de conduit
une boucle. La thorie des groupes commutatifs permet alors de reformuler le thorme de Mordell de la
manire plus prcise suivante.
Thorme de Mordell : Soit une courbe elliptique. Alors le groupe est engendr par un
nombre fini dlments. Plus prcisment, il satisfait les proprits suivantes :
i. Lensemble des points de torsion de est fini.
ii. Il existe un entier et des points rationnels de tels que tout point
rationnel de scrive de manire unique o
les sont des entiers relatifs, et est un point de torsion de .
i.
Les points forment ce que lon appelle une base du groupe (modulo la
torsion). Notons quune base nest pas ncessairement unique : par exemple, si est une base
(avec donc ), alors en est encore une. Lentier est, lui, dtermin de manire
unique, cest le rang de la courbe elliptique . De manire informelle, le rang dune courbe elliptique
est le nombre maximal de points rationnels indpendants que lon peut trouver sur cette courbe. Le
rang est un invariant fondamental, dont limportance avait t pressentie par Poincar en 1901 [15].
Le rang peut trs bien tre gal zro : cela signifie simplement que tout point rationnel de est un
point de torsion. Daprs le point (i) du thorme de Mordell ci-dessus, lensemble des points rationnels
de est alors fini. Si au contraire , alors lensemble est infini, puisquil contient par
exemple tous les multiples entiers de , qui sont en nombre infini. Autrement dit, pour une courbe
elliptique, il y a quivalence entre tre de rang zro et avoir un nombre fini de points rationnels .
Revenons notre courbe favorite . Il est commode de prendre comme origine le
point se trouvant linfini, dans la direction de la droite dquation . Loppos dun point
rationnel est alors le point , symtrique de par rapport la
premire bissectrice des axes. On peut dmontrer que le rang de la courbe est gal , et que est
le seul point de torsion de . Plus prcisment, le point est un gnrateur du groupe
: tout point rationnel de scrit de manire unique avec entier relatif. Voici
la liste des premiers multiples de :
Vous remarquerez que le point est coordonnes positives, ce qui fournit une solution la question
de Fermat :
[Math Processing Error]
2 ( , )
(Q)
(Q)
(Q)
_1 =
(Q)
_0 , , ,
1 2
= + ++ +
1 1 2 2
, , ,
1 2 (Q)
( , )
1 2
=2 ( , + )
1 2 1
_1 (Q)
1
: + =9
3 3
=
=( , ) = =( , )
t
1
(Q) =(2, 1)
1
(Q) =
1
1
( )
1
( )
1
1 2 1
2
17
7
20
7
3
919
438

271
438
4
36520
90391
188479
90391
5
169748279
53023559

152542262
53023559
6
415280564497
348671682660
676702467503
348671682660
6
1
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On peut montrer que cette solution est la plus petite , dans le sens o cest celle qui scrit avec le
moins de chiffres.
La dtermination du rang dune courbe elliptique donne est une tche difficile en gnral. lheure
actuelle, on ne dispose pas dalgorithme gnral permettant de dterminer coup sr le rang dune
courbe elliptique quelconque. Une autre question ouverte est de savoir si, parmi toutes les courbes
elliptiques, le rang peut prendre des valeurs arbitrairement grandes. Voici une table donnant, pour les
premiers entiers naturels , la courbe elliptique la plus simple ayant un rang gal , ainsi que ses
gnrateurs :
Rang Courbe elliptique Gnrateurs
-
,
, ,
Le record actuel est d Noam D. Elkies, qui a dcouvert en 2006 une courbe elliptique de rang
.
Pour dterminer les points rationnels dune courbe elliptique, on procde souvent en deux tapes.
On commence par chercher quelques points rationnels, la main ou plus systmatiquement
laide dun ordinateur. Il faut pour cela bien sr se fixer une borne pour la taille des points
rationnels cherchs, o la taille est mesure, disons, par le nombre de chiffres des
numrateurs et dnominateurs des coordonnes. Une fois connus un certain nombre de points
rationnels, il existe une mthode simple permettant de dterminer si ces points sont indpendants
et, sils ne le sont pas, de dterminer toutes les relations de dpendance additive entre ces points
(cest--dire quelles combinaisons de ces points sont nulles dans le groupe). Cette premire tape
permet, au moins lorsque la courbe elliptique nest pas trop complique, de se faire une ide de
son rang. Elle donne tout au moins une borne infrieure pour le rang de la courbe.
Le plus difficile consiste alors dmontrer que le rang est celui auquel on sattend. On utilise
pour cela une technique assez sophistique appele descente. Cest Fermat qui a invent la
mthode de descente infinie pour montrer que certaines quations diophantiennes nont pas de
solution. Lide est de partir dune solution hypothtique du problme et den dduire une
solution plus petite . On obtient alors de fait une suite infinie de solutions de plus en plus
petites, ce qui mne une contradiction. Dans le cas des courbes elliptiques, la bonne notion de
taille (ou hauteur) est celle donne dans le paragraphe prcdent. En gnralisant la descente
de Fermat, on arrive non seulement dmontrer que certaines courbes elliptiques nont quun
nombre fini de points rationnels (cest--dire sont de rang nul), mais aussi dmontrer que
certaines courbes elliptiques sont de rang , ou , ou , etc. La difficult est quen gnral, la
mthode de descente donne seulement une borne suprieure pour le rang, borne qui nest pas
toujours optimale...
Les travaux de Bhargava et Shankar
Puisque le rang dune courbe elliptique est un invariant mystrieux et en gnral difficile calculer, il
est naturel dessayer de dcrire son comportement en moyenne, cest--dire lorsque lon prend une
courbe elliptique au hasard . Voici par exemple une question naturelle :
tant donne une courbe elliptique prise au hasard, quelle est la probabilit quelle possde un
nombre infini de points rationnels ?
En dautres termes, avec quelle frquence le rang dune courbe elliptique est-il au moins gal ?
Puisque lensemble des courbes elliptiques est infini, il est ncessaire, pour donner un sens prcis cette
0 + =
2 3 2
1 + =
2 3
=(0, 0)
1
2 + = 2
2 3 2
=(0, 0)
1
=(1, 1)
2
3 + = 7 +6
2 3
=(0, 2)
1
=(1, 3)
2
=(2, 3)
3
_28
1 2 3
1
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question, dordonner les courbes elliptiques par taille . Sans rentrer dans les dtails, la taille ou
hauteur dune courbe elliptique est donne par la taille des coefficients de lquation qui la dfinit [16].
La probabilit quune courbe elliptique soit de rang se dfinit alors comme la limite (si elle existe)
de la quantit
lorsque tend vers linfini. Le quotient ci-dessus a bien un sens puisquil ny a quun nombre fini de
courbes elliptiques de hauteur . De mme, le rang moyen des courbes elliptiques est la limite (si
elle existe), lorsque tend vers linfini, de la moyenne des rangs des courbes elliptiques de hauteur
.
Depuis des travaux de Dorian Goldfeld en 1979 prciss par Nicholas M. Katz, Peter Sarnak puis Mark
Watkins, il est conjectur que le rang moyen des courbes elliptiques vaut : plus prcisment, on
sattend ce quen moyenne, 50% des courbes elliptiques soient de rang zro et 50% des courbes
elliptiques soient de rang un (par suite, la proportion des courbes elliptiques de rang devrait tre
ngligeable). Jusqu prsent, les seuls rsultats connus sur le rang moyen des courbes elliptiques
utilisaient lhypothse de Riemann gnralise et la conjecture de Birch et Swinnerton-Dyer, des
conjectures hors datteinte aujourdhui. En supposant ces conjectures, Armand Brumer a montr en 1992
que le rang moyen est . Ce rsultat a ensuite t amlior par Roger Heath-Brown en 2004, qui
obtient la borne suprieure , puis par Matthew P. Young en 2006, qui obtient la borne suprieure
.
En 2010, Manjul Bhargava et Arul Shankar tablissent le rsultat spectaculaire suivant.
Thorme (Bhargava et Shankar, 2010) : Lorsque les courbes elliptiques sont ordonnes par
hauteur, leur rang moyen est au plus gal .
la diffrence des rsultats prcdents, ce thorme est inconditionnel, cest--dire quil ne repose sur
aucune conjecture. Par la suite, Bhargava et Shankar ont amlior la constante en montrant que le
rang moyen des courbes elliptiques est infrieur ou gal . On se rapproche donc progressivement de
la valeur attendue pour le rang moyen... De plus, en combinant leurs rsultats avec des travaux rcents
de Tim et Vladimir Dokchitser ainsi que de Christopher Skinner et ric Urban, ils obtiennent la
consquence spectaculaire quune proportion strictement positive de courbes elliptiques sont de rang
zro et satisfont la conjecture de Birch et Swinnerton-Dyer [17].
Manjul Bhargava et Arul Shankar
Pour terminer, tentons dexpliquer, dans les grandes lignes, la stratgie de la preuve de Bhargava et
Shankar.
_1
Nombre de courbes elliptiques de hauteur _ et de rang _1
Nombre de courbes elliptiques de hauteur _
_
_
1
2
_2
_2, 3
2
25/14
1, 5
1, 5
7
6
1
2
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La premire tape de la dmonstration du thorme de Mordell consiste tablir la possibilit dune
division euclidienne par dans le groupe des points rationnels dune courbe elliptique .
En termes plus prcis, on montre quil existe un ensemble fini de points rationnels de ayant la
proprit suivante : pour tout point rationnel , il existe et tels que
. Autrement dit, on peut diviser par dans le groupe des points rationnels, la
condition dautoriser un nombre fini de restes possibles. Vu la structure du groupe des points rationnels,
on a ncessairement lingalit , o est le rang de . Pour obtenir une majoration de
, il suffit donc de majorer le nombre dlments de lensemble . Pour ce faire, on remplace par un
ensemble a priori un peu plus gros, mais plus facilement calculable : le -groupe de Selmer .
Trs grossirement, un lment de est une modification de lopration multiplication par
sur . Par exemple, pour chaque point , lopration dfinit un lment de
. Les lments ainsi obtenus sont deux deux distincts, ce qui permet de voir comme une
partie (en fait un sous-groupe) de .
En gnral, un lment de peut se dcrire par une courbe dfinie par une quation de la forme
munie dune application qui ressemble (en un sens que nous ne prciserons pas) la
multiplication par sur . chaque lment de on peut alors associer la forme quartique
binaire [18]
Les invariants et dune telle forme quartique sont dfinis par
Ces expressions compliques sont des gnralisations du discriminant , dfini pour les
formes quadratiques binaires .
Si est donne par lquation , avec et entiers choisis minimaux, alors
les formes quartiques binaires associes peuvent tre choisies de telle sorte que leurs
invariants valent et .
Comptage de formes binaires
Deux formes binaires et coefficients entiers sont dites quivalentes si on peut passer de lune
lautre par des changements de variables coefficients entiers, cest--dire sil existe
tels que et (on a alors automatiquement
). Deux formes quadratiques binaires quivalentes ont mme
discriminant, mais la rciproque est fausse. Par exemple les formes et
ont mme discriminant , mais elles ne sont pas quivalentes puisque
tandis que . Cependant, on sait depuis Gau qu discriminant fix, il ny
a quun nombre fini de formes quadratiques binaires coefficients entiers quivalence prs. Ce
nombre, appel nombre de classes, revt une grande importance en arithmtique.
On sait galement, et cest un cas particulier dun thorme gnral dArmand Borel et Harish-Chandra
datant de 1962, quil ny a quun nombre fini de formes quartiques binaires coefficients entiers
dinvariants fixs. Ce nombre, not , est un analogue du nombre de classes
de Gau.
Pour rsumer, on peut associer chaque lment du -groupe de Selmer une forme quartique
binaire coefficients entiers, dinvariants . Une proprit-cl de cette
construction est qu deux lments distincts de vont correspondre deux formes quartiques
2 (Q)
(Q) (Q)
=2 + 2
_card( ) 2
2 ( )
2
( )
2
2
2 +
( )
2
( )
2
( )
2
: = + + + + ( , , , , Z)
2 4 3 2
:
2 ( )
2
( , ) = + + + + .
4 3 2 2 3 4
=12 3 + =72 +9 27 27 2 .
2 2 2 3
4
2
+ +
2 2
= + +
2 3
( )
2
=48 =1728
t
, , , Z
=1 ( , ) = ( + , + )
t
( , ) = ( , )
t
( , ) =2 +3
2 2
( , ) = +6
t 2 2
24
1 = (1, 0)
t
1 y ( ) Z
2
( , ) =(0, 0) ( , )
2
( )
2
( , ) =(48 , 1728 )
( )
2
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binaires inquivalentes. Par suite, le nombre dlmnts de est infrieur ou gal au nombre de
classes , et on en dduit lingalit , o dsigne toujours le rang. Il sagit
alors dobtenir une majoration en moyenne de , lorsque et varient. Cest le formidable
rsultat auquel parviennent Bhargava et Shankar : ils montrent que le nombre de classes admet
une valeur moyenne finie. Ce thorme sinscrit dans la ligne des travaux de Gau, Mertens, Siegel
(pour les formes quadratiques binaires) et Davenport (pour les formes cubiques binaires).
Contrairement ce que les trop brves considrations ci-dessus pourraient laisser croire, les travaux de
Bhargava et Shankar ne se limitent pas aux courbes elliptiques. La dtermination de la moyenne du
nombre de classes a dautres consquences importantes, notamment en thorie algbrique des
nombres, par exemple dans ltude des corps cubiques [19]. Enfin, les techniques de Bhargava et
Shankar sont susceptibles dtre utilises dans de nouvelles situations, o lon remplacerait lensemble
des formes binaires par des espaces arithmtiques plus gnraux. Il est raisonnable desprer que leurs
mthodes trouveront de nombreuses applications intressantes.
Pour en savoir plus
Pour une premire approche des courbes elliptiques, nous renvoyons au livre de Marc Hindry,
Arithmtique (Calvage et Mounet, 2008). Le chapitre 5 de cet ouvrage est une introduction aux courbes
elliptiques et propose notamment une dmonstration du thorme de Mordell. On trouvera ici et ici une
prsentation plus dtaille de ce livre.
On pourra galement consulter les ouvrages suivants :
Pierre Colmez, lments danalyse et dalgbre (et de thorie des nombres), ditions de lcole
polytechnique, 2011. (Le rsultat de Bhargava et Shankar apparat dans lannexe F.)
Yves Hellegouarch, Invitation aux mathmatiques de Fermat-Wiles, Dunod, 2009.
Joseph H. Silverman, John Tate, Rational points on elliptic curves, Undergraduate Texts in
Mathematics, Springer, 1992.
Bjorn Poonen a galement crit un article (en anglais) qui donne un bon aperu de la thorie moderne
des courbes elliptiques. Le texte du sminaire Bourbaki de Bjorn Poonen est disponible sur sa page web.
Bjorn Poonen
Manjul Bhargava et Arul Shankar ont annonc leurs rsultats en juin 2010 sur le serveur de
prpublications arXiv.org : voici la premire prpublication, suivie de la deuxime qui amliore la
borne pour le rang moyen des courbes elliptiques (attention, ces articles sont bien sr plutt destins aux
spcialistes avertis !).
P.S. :
( )
2
( , ) _ ( , ) 2
( , )
( , )
( , )
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La rdaction dImages des maths, ainsi que lauteur, remercient pour leur relecture attentive, les
relecteurs suivants : Serge Cantat, Xavier Caruso et Franois Gramain. Lauteur remercie galement
Luc Brunault, Carole Gaboriau, tienne Ghys et Julien Melleray.
Notes
[ 1] Voici le problme de Diophante (dont vous pouvez essayer de trouver une solution !) : dcomposer
le nombre 16 en somme de deux carrs. Ici carr signifie carr dun nombre de la forme avec et
entiers .
[ 2] On pourra se rfrer larticle Reprsentations galoisiennes et thorme de Fermat-Wiles par
Bas Edixhoven sur ce site pour plus de dtails... Signalons simplement que les courbes elliptiques sont
au centre de cette preuve !
[ 3] Rappelons quun nombre rationnel est un nombre de la forme , avec et entiers relatifs et
.
[ 4] Il y a cependant des exceptions : par exemple, la courbe dquation admet le paramtrage
, o parcourt lensemble des nombres rels.
[ 5] On pourrait, plus gnralement, considrer des coefficients dans un corps quelconque (par
exemple ou , mais aussi avec premier...), et demander que la courbe
possde un point coordonnes dans . On obtiendrait ainsi une courbe elliptique dfinie sur .
Dans cet article, nous ne considrerons que des courbes elliptiques dfinies sur le corps des nombres
rationnels.
[ 6] Dire que ne contient pas de droite quivaut dire que le polynme est irrductible, cest--
dire ne scrit pas avec polynmes non constants coefficients rels. Cette
hypothse dirrductibilit est l pour viter le cas dgnr o la courbe serait runion dune
droite et dune conique, ou bien runion de trois droites.
[ 7] Ce point peut ventuellement tre linfini, ce qui signifie quil existe une branche infinie de
satisfaisant la proprit suivante : lorsquun point part linfini sur cette branche, le quotient
tend vers une limite rationnelle ou infinie. On peut alors parler de direction asymptotique rationnelle.
Par exemple, la courbe possde une direction asymptotique rationnelle : en effet, le
quotient tend vers lorsque le point tend vers linfini sur . loppos, la courbe
ne possde pas de direction asymptotique rationnelle, puisque tend vers
lorsque le point tend vers linfini sur .
[ 8] En fait, des calculs semblables apparaissent dj dans les Arithmtiques de Diophante, ainsi que
dans lAlgbre nouvelle de Franois Vite. Cependant, rien ne permet daffirmer que Diophante, Vite
ou Fermat connaissaient linterprtation gomtrique de ces calculs.
[ 9] Gomtriquement, cela correspond au fait que si une droite de pente rencontre la courbe
en un point , alors recoupe au point , symtrique de par rapport la premire bissectrice
des axes.
[ 10] Les points considrs dans ce raisonnement peuvent ventuellement tre confondus. Par
convention, si , alors la droite dsigne la tangente de en . Pour tre rigoureux, il
faudrait galement prendre en compte les ventuels points linfini de , cest--dire travailler dans le
plan projectif ( ce sujet, voir cet article de Christine Huyghe ainsi que cet article dErwan Brugall et
Julien March).
_1
=0
=
2 3
( , ) =( , )
2 3
=R C =Z/ Z
Q
=
1 2
,
1 2
( , )
: + =9
3 3
1 ( , )
2 =1
t 3 3
2
3
( , )
t
1
t
= ( )
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[ 11] Le point nest bien sr pas donn par la somme terme terme des coordonnes !
[ 12] Les proprits de laddition usuelle ne restent cependant pas toutes valables : par exemple, il peut
exister des points rationnels tels que , ce qui est impossible dans lensemble des
nombres rels !
[ 13] On pourra consulter le billet Soit un groupe de Christine Huyghe pour dautres exemples
dapparitions de la notion de groupe en mathmatiques.
[ 14] Auquel on a rajout les points linfini de qui sont rationnels, sil y en a.
[ 15] La dfinition du rang par Poincar dans larticle Sur les proprits arithmtiques des courbes
algbriques est en fait lgrement diffrente. Mais dans cet article, il pose la question essentielle
suivante : Quelles valeurs peut-on attribuer au nombre entier que nous avons appel le rang dune
cubique rationnelle ?
[ 16] Il y a l une subtilit. En effet, les mathmaticiens ont lhabitude de considrer deux courbes
elliptiques comme quivalentes (et mme de les identifier) lorsquils peuvent passer de lune lautre
par un changement de variables coefficients rationnels. Ceci est justifi par le fait quun tel
changement de variables ne va pas modifier les proprits arithmtiques de la courbe (par exemple, le
groupe des points rationnels aura la mme structure). On doit donc shabituer au fait quune courbe
elliptique peut tre dfinie par plusieurs quations. La hauteur dune courbe elliptique doit alors tre
dfinie en termes dune quation minimale (en un certain sens) de cette courbe.
[ 17] La conjecture de Birch et Swinnerton-Dyer est lun des problmes du Clay Mathematical Institute,
dont la solution est rcompense par un prix dun million de dollars. Sachant que Bhargava et Shankar
ont dmontr cette conjecture pour une proportion strictement positive de courbes elliptiques, pourront-
ils prtendre une proportion strictement positive de la rcompense ?
[ 18] Quartique signifie de degr 4 , et binaire signifie en deux variables .
[ 19] Un corps cubique est un corps de la forme , o est racine dun polynme irrductible de
degr coefficients entiers.
Affiliation de l'auteur
Pour citer cet article : Franois Brunault, Le rang des courbes elliptiques Images des
Mathmatiques, CNRS, 2012.
En ligne, URL : http://images.math.cnrs.fr/Le-rang-des-courbes-
elliptiques.html
Si vous avez aim cet article, voici quelques suggestions automatiques qui pourraient vous intresser :
Quelques proprits des carrs parfaits, par Franois Brunault
Les imaginaires de larithmtique, par Xavier Caruso
Reprsentations galoisiennes et thorme de Fermat-Wiles, par Bas Edixhoven
+
= + =
Q( )
3
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