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De la recherche de la vrit :

livre second, de l'imagination /


Malebranche ; avec une
introduction, des notes et des
[...]

Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France

Malebranche, Nicolas de (1638-1715). Auteur du texte. De la


recherche de la vrit : livre second, de l'imagination /
Malebranche ; avec une introduction, des notes et des
appendices, par Lon Oll-Laprune,.... 1886.
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MALKBRANCHE

DK LA

RECHERCHE DE
\

M VERITE

HVHB SECOND

DE L'IMAGINATION

A'VKC UNK INTRODUCTION, DKS NOTKS


KT IH'.S AI'PIC.XDir.KS
PAU

LON

OLL-LAPRUNK

MAITRE DE CONFRENCES A L'COLE NORMALE SUPRIEURE

PARIS
LIBRAIRIE CLASSIQUE EUGNE BELIN

V" EUaNIG BELIN KT FILS


RUE DE YAIJGIRARD, N

1886

52

Toirtes mes ditions sont rvolues do ma griio.

SA1NT-CLOUD.

IMPRIMERIE

Ve EUO. DELI.N

ET FILS.

AVANT-PROPOS

Le second livre de la Recherche de la Vrit vient


d'tro plac sur la liste des auteurs pour les classes
de philosophie.
On cherche, dans la prsente dition, en rendre

l'tude aussi agrable et aussi profitable que possible


aux jeunes lecteurs que la date de l'ouvrage et le
nom de l'auteur effrayent peut-tre un peu. Ils s'attendent, je le crois bien, trouver un trait vieilli, dmod, hriss d'une mtaphysique qui a fait son
temps. On ne leur demande que de lire avec quelque
attention : on est sr qu'ils seront dtromps. Mais on
croit bon de leur faciliter la tche.
On leur fait donc connatre Malebranche, on leur
conte sa vie : ils n'y trouveront pas beaucoup d'vnements, mais l'histoire d'un esprit et d'un grand esprit
a un intrt particulier : ils verront avec plaisir Malebranche se former, sa vocation philosophique se dclarer, sa philosophie elle-mme se prparer sous des
influences diverses, au milieu d'tudes thologiques,
philosophiques, scientifiques. On n'a pas craint d'entrer en d'assez longs dtails pour leur bien montrer
la nature d'esprit, la qualit d'ame, le caractre du
grand mditatif.
On n'a pas cru qu'il ft utile d'exposer en raccourci
sa philosophie. On s'est born en rappeler dans Toc-

IV

AVANT-PROPOS.

casion les principes essentiels. On a jug plus opportun de faire connatre fond la Recherche de la Vrit dont le prsent trait est une partie. Ce trait
se dtache bien de l'ouvrage, il forme un tout complet
en soi, mais rattach l'ensemble, il se comprend
mieux. Et puis, on est persuad que si la lecture
d'une portion assez restreinte d'un ouvrage est propose aux lves pour leur fournir la matire d'une
tude approfondie, ce doit tre aussi pour eux l'occasion d'tendre leurs connaissances par des excursions, si je puis dire, dans les environs.
Donner une ide du dessein de la Recherche de la
Vrit^ et en citer beaucoup a donc paru naturel et
utile. Si l'on et parl beaucoup soi-mme dans cette
Introduction, on eut eu des scrupules de lafairosi
longue. Comme c'est Malebranche qui y parle presque
partout, l'on se rassure et l'on ne s'excuse point.
On place dans la troisime partie de l'Introduction
une tude du second livre lui-mme. On y a en vue
non de dispenser de lire ce livre, mais de mettre
mme de le lire mieux. On fait donc remarquer combien la physiologie tient ici une grande place, et on
dtermine le sens et apprcie la valeur de ces explications physiologiques, Puis on dit un mot du moraliste, un seul mot, car ses mrites se dcouvriront
assez au fur et mesure que se fera la lecture ; on indique les principes mtaphysiques partout supposs
ou exprims dans le livre ; on avertit du caractre
chrtien en mme temps que philosophique qui est
sensible ou visible partout.
Il reste signaler les nouveauts, c'est le mot, d'un

AVANT-PMOl'OS.

ouvrage qui semblo si vieux. On y insiste. On fait voir


Malebranche devanant sur plus d'un point la psychologie contemporaine, et l'on se rjouit de trouver chez
un Franais, et la date de 1074, des observations,
des aperus, des thories que la plupart des gens
croient d'origine rcente et trangre.
Aprs ces prparations, il est temps do donner le
texte. On l'emprunte l'dition de 1712, que Malebranche a dclare la meilleure; mais, commo la
Recherche de la Vrit s'est beaucoup augmento de
1674 1712, on a eu le soin de comparer le texio de
1712 un texte antrieur. On s'est servi de la troisime dition, qui est de 1678 '.
Au texte on a joint toutes les notes propres l'claircir, notes de toutes sortes, historiques, philosophiques, philologiques, littraires. On a pens qu'on
devait sur tous les points satisfaire la curiosit lgitime des lecteurs, et leur pargner des recherchs
qu'ils n'auraient gure le temps ni les moyens de faire
quand mme ils en auraient l'envie. Un commentaire
a paru utile : on s'est appliqu le faire sobre, peuttre est-il encore bien abondant. Du moins on n'y
a jamais cherch qu' faire entendre et faire goter
le texte.
Le second livre de la Recherche de la Vrit est
accompagn de trois claircissements. On en donne
deux; on en supprime un, et dans les notes, l'endroit convenable, l'on dit pourquoi.
a conserv autant que pos- nue que pour les noms propres : ainsi,
sible la vieille ponctuation, mais non au lieu <lc Montaigne, on a crit Monla vieille orthographe : elle dconcer- lagne.
terait les lecteurs; on ne l'a mainte1. On

VI

AVANT-PROPOS.

On a estim utile d'ajouter nu texte quelques Appendices. La Vie de Malebranche par le P. Andr, dont

dplorait si vivement la perte, ayant t


rcemment retrouve et venant de paratre, il a paru
intressant de placer dans un premier Appendice une
note sur ce curieux point d'histoire littraire.
Un second Appendice prsente aux lecteurs plusieurs passages de Malebranche, emprunts a la Recherche de la Vrit et au Trait de murale; ces
ouvrages traitant des mmes choses que le livre de
l'Imagination en sont le naturel complment.
Les trois derniers Appendices contiennent des extraits d'auteurs du dix-septime sicle qu'il parat
avantageux de rapprocher de Malebranche. On s'est
attach ne mettre l que ceux dont les lves n'tudient pas ou n'tudient plus les crits. On n'a donc rien
donn de Pascal ni de La Uruyre. C'est dans les notes
courantes qu'on a indiqu les rapprochements avec
les Penses et avec les Caractres. Mais on a reproduit
une bonne partie de ce trait de la Connaissance de
Dieu et de soi-mme, de Rossuet, chef-d'oeuvre de
philosophie lmentaire, simple, vigoureuse, substantielle. On ne se console pas de ne plus voir un tel
livre sur la liste des auteurs pour les classes de philosophie. La comparaison avec Malebranche tait naturelle. Rien du reste n'tait plus propre que ces textes
de Rossuet prciser le sens du mot Imagination au
dix-septime sicle, son li vre reproduisant la thorie de
l'cole, fondue pour ainsi dire avec celle de Descartes.
On croit rendre service aux lves de philosophie en
leur fournissant ici la facilit de lire de belles pages
M. Cousin

AVANT-PROPOS.

VII

de la premire et do la troisime partie de la Connaissance de Dieu et de soi-mme. On y a joint deux chapitres du Trait de la concupiscence.
De trs nombreux extraits du clbre chapitre xx
de la troisime partie de la Logique de Port-Royal
sur les erreurs qui so commettent dans la vie, et
quelques pages de l'excellent et charmant trait de
Fnelon sur Vducation des filles, remplissent les
deux derniers Appendices.
On aurait pu extraire des crits contemporains, anglais ou franais, bien des pages intressantes. Mais
c'et t grossir inutilement le volume, les thories
contemporaines tant fort connues. Les cours et les
manuels ou prcis en parlent avec dtail, et quelquefois plus qu'il ne convient.
C'est peut-tre une dition bien charge que l'on
offre aux jeunes lecteurs du trait de YImagination.
On n'y a rien voulu mettre qui ne ft utile. Si l'on a
trop fait, on espre qu'une Introduction un peu longue
et des Appendices un peu nombreux ne nuiront pas
Malebranche en le voulant servir. Qui empoche
ceux qui voudront aller tout droit lui de laisser le
reste et de n'y recourir que dans le besoin? Des renvois faciliteront ce recours. Ce que l'on souhaite, c'est
que les jeunes lves de philosophie lisent les pages
de Malebranche qui leur sont offertes, et y trouvent
plaisir et prolit.

INTRODUCTION

i
Vie de Malobranoho, Ses crits. Son caraotre.
Jusqu'aux dcouvertes ilo .M. Cousin, la vie de .Malebranche
/tait connue par Y loge de FontencMo, lo Journal des savants de
1115, uno notice contenue dans un certain Trait do l'Infini cre,
et l'urticle du 1*. Tabarnud dans la Biographie universelle.
M. Cousin a le premier apport les lumires nouvelles. Dans FCS
Fragments de philosophie moderne, il a racont avec rudition
et loquence- les relations de Malebranche avec Leibniz, Dortous
do Mairan, le V. Andr, et publi ce que l'on a do la triple correspondance laquelle ces relations donnrent lieu. Uo pbi3,
il a recueilli Yloge do .Malebranche par le marquis d'Allemans,
les Remarques du conseiller Chauvin, les Mmoires do l'oratoricn
I-clong, et uno Lettre du mmo P. Andr, tous documents indits d'une, grande importance. M. Cousin avait donn l'exemple
et lo signal. Kn 18C1, M. l'abb Hlampignon publiait uno intressante tude sur Malebranche'. Il y mettait profit ses deux
prcieuses dcouvertes, celle du manuscrit du P. Adry aux Archives nationales, et celle du manuscrit do Tmyes, dont nous
allons dire un mot, et il fournissait sur la vie prive et la vio
publique do Malebranche d'abondants et curieux renseignements.
Peu do temps aprs, M. Francisque Bouillier, consultant son
tour les deux manuscrits, en faisait dans lo Journal des savants
des citations heureuses, et, l'aide de tous les documents nouveaux ajouts aux anciens, il rassemblait en trente pages,
dans un excellent chapitre do la troisime dition do son liistoire de la philosophie cartsienne, les dtails biographiques les
plus exacts et les mieux choisis*.
Ce que nous nommons lo manuscrit do Troyes est un frag.
ment de cette Vie de Malebranche, compose par le pre Andr
1. Etude sur Malebranche, d'aprs cartsienne, 3 dit., 1808, Dclagravo,
des documents manuscrits, suivie tome II, chapitre u.Voyez aussi les
d'une correspondance indite, par chapitres x, XII, xiv et xv o se trouvo
l'abb Blampignon, professeur la le rcit des rapports do Malebranche avec Arnauld, Bossuet-el &
Sorbonne (Douniol, 1801).
2. H Moire de la philosophie nelon.
MALEBRANCHE.

INTRODUCTION.

dont M. Cousin a si vivement dplor la perle. La Vie cllommo a t retrouve- tout rcemment : elle va tre publie,
ello s'imprime. On sera bienaiso, pensons-nous, do trouver dans
un Appendice l'histoiro do cet ouvrage- d'Andr.
Nicolas Malebranche, n Paris le 6 aot 1638, tait le dernier
des nombreux enfauts do Nicolas Malobrancho, secrtaire du roi
trsorier des cinq grosses fermes sous Richelieu, et de Catherine
de Lauzon, qui eut un frre vice-roi du Canada, intendant de Bordeaux, puis conseiller d'tat. D'une complexion dlicate, Malobrancho fit ses humanits dons la maison paternelle. Sa mre,
femme d'un esprit rare et d'une grande vertu, s'appliqua particulirement , lo former, et c'est elle, assure-t-on, qu'il fut redevable do ce langage brillant et naturel qu'on observe dans
ses crits'. A seize ans, il entra eu philosophie au collge do la
Marche, o il eut pour matre lo pripatticien Houillard. Au
sortir do la Marche, dj sr de sa vocation ecclsiastique, il fit
sa thologio la Sorbonuo. Ses tudes thologiques acheves,
il refusa un canonicat Notre-Dame. Il venait do perdre sa
mre en aot 1658, et celte mort lui avait fait faire des rflexions
sur la vanit des choses do ce monde. Quelquo temps aprs il
perdait son pre, S mai 1G59. A vingt-deux ans il entra dans
la congrgation de l'Oratoiro, en 1660; L'amour do la retraite et
le besoin d'une union plus intime avec Dieu lo dterminaient
quitter le monde. La sainte libert qui rgnait l'Oratoire, la
ferveur qui en animait les membres, le got des tudes srieuses
qu'on y professait, la nature mme des pratiques qui y taient
on usage, propres assurer la rgularit sans causer de gne et
entretenir l'esprit de pnitence sans compromettre une sant
dlicate, tels furent les motifs qui lui firent choisir l'institut
fond par le cardinal de Urulle. Il y fut reu lo 21 janvier 1660,
fit son noviciat au sminaire de Saint-Magloiro et fut ordonn
prtre le 20 septembre 1662.
Sans doute les exercices de l'Oratoire lui procurrent une profonde satisfaction. Il devait dj goter ces solides joie3 dont il
a tant parl dans ses livres; mais bien qu' l'Oratoire, conformment l'exemple du cardinal de Urulle 8, on ft d'une part
trs favorable la philosophie cartsienne et que d'aulre part
l'on et saint Augustin en singulier honneur, Malebranche ne se
doutait point encore de sa vocation philosophique. U rencoutrait
le P. Gibieuf qui avait eu des relations personnelles avec Descartes, le P. Thomassin, pris du platonisme qu'il christianisait,
le P. Andr Martin, qui avait publi, en 1656, 1669 et 1671, sous
philosophe exposer ses ides dans
1. Manuscrit de Troyes.
2. Le cardinal de Brulle, mort en cette clbre confrence chez le nonce
1639, n'avait connu aucun des crits Bagni, que Baillet a raconte dans .i
de Descartes, mai il avait entendu le Vie de Descartes.

INTRODUCTION.

le pseudonyme d'Ambroslus Victor, une Philosophia christiana


toute recueillie dans les crits do saint Augustin. Et pourtant,
il s'ignorait tellement lui-mme qu'il so laissait appliquer l'tudo do l'histoiro par lo P. Lccointo, ft l'tude des langues par
Richard Simon ; et s'il sentait trs bien que ce qu'il faisait no
convenait pas son esprit, il ne savait pas encore co qu'il devait
faire. Enfin un Jour il trouve chez un librairo lo Traitde Vhonime
do Descartes, y jetto les yeux, so sent mu et ravi, achte lo
livre, remport, lo lit jusqu'au bout avec de3 battements do
coeur qui le forcent interrompre do temps en temps sa lecturo :
ds co moment il so connat. Il est philosophe. Ceci sa pa?-:ait
en 1661.
On no peut douter do l'authenticit do co fait. Lo marquis
d'AUemans, lo conseiller Chauvin, lo P. Lelong lo racontent,
commo uno particularit qu'ils tiennent do la bouche mmo do
leur ami '. C'est donc a bon escient que Fontenolle a plac cette
ansedoto dans son loge do Malebranche. H no faut pas trop
s'tonner de ectto subito conscienco qu'une circonstance accidentelle donne a Malobrancho do son gnie philosophique. Il
n'est pas tr3 rare que quoique rencontre imprvuo amne
dans la vio intellectuelle ou morale de grandes dcisions. La
plupart du temps ces coups d'clat sont prpars dans l'ombre
par millo causes secrtes, et on ne remarque gure que l'occasion dterminante. C'est lo fruit mr et prt tomber que le
moindre souffle dtache.
Ne songeant pas difier uno mtaphysique, Malebranche
en portait dj les lments dans sa pense; no so croyant pas
philosophe, et s'appliquant encore, mais sans got, des tudes
de linguistique et d'histoire, il avait, peut-on dire, une philosophie Quand il lut Descartes, co qu'il y remarqua, nous dit
lo P. Lelong, co furent la mcanique et la mthode de raisonner . Dans co Trait de l'homme, il trouvait un philosophe
pur et un savant : rien pour le sentiment, rien pour l'imagination ; une raison calme et froide, jugeant des choses aprs un
examen svre, et enchanant les ides les unes aux autres dans
un ordre lumineux; la science enfin, lui sembla-t-il, dgage do
toute subtilit d'colo, loigne do toute pdanterie, mais rigou-

reuse, dbarrasse des entraves syllogistiques, mais trs mthodique dans sa marche. Cette austre image lui plut : en contemplant. Descartes, il se reconnut philosophe.
Ds ce moment, il se mit sous la discipline du nouveau matre
qu'il venait de rencontrer; et apprenant dans Descartes la mthode de raisonner et les principes do la philosophie fonde sur
les ides claires et la mcanique, dans saint Augustin la m-

i. Cousin, Fragments de phit. mod.,

du P. Lelong. Voir ce qui est dit de


t. II, p.473-47-i,4S0,493. Fontenelle YEloge de Fontenelle dans la leltro
avait eu connaissance des Mmoires du P. Lelong Andr, p. 510.

4
INTRODUCTION.
thode morale et les principes do la philosophie religieuse, il se
proposa de porter l'exactitude et la rigueur de la science dans
la mtaphysique, et en mme temps de rendre les choses les

plus abstraites, non seulement sensibles, mais touchantes et


agrables, et d'en montrer l'influence dans la morale *.
Pendant dix ans, de 1664 1671, Malebranche, rsolu philosopher, travaille dans la retraite. H ne publk rien, il ne fait
pas parler de lui. Mais nous pouvons sans peine deviner te qui
l'occupe, alors mme que ses amis no nous donnent aucuu renseignement prcis.
D'abord, il lit Descartes et saint Augustin, ou plutt il mdite
dans la compagnie de ses deux grands matres. 11 parle, en l'un
de ses ouvrages, de ceux qui n'ont la philosophie nouvelle que
dans la mmoire et dans l'imagination, et il leur oppose ceux
qui l'ont vraiment dans l'esprit 2. C'est bien de ceux-ci qu'il est,
et ce qu'il dit de la philosophie de Descartes, il pourrait le dire
do la philosophie de saint Augustin, tant il les a tudies l'une
et l'autre.
iMaintenant veut-on se faire une ide do l'ordre que garda
Malebranche dans ses libres tudes, qu'on lise le sixime chapitre de la II partie du livre de la Mthode dans la Recherche de
la Vrit. Les renseignements que nous fournit le P. Lelong '
sont d'accord avec le plan qui y est trac, et l'on voit bien que
c'est celui que Malebranche a suivi lui-mme. Aprs avoir acquis
quelque connaissance do soi-mme et de l'tre souverain, il faut
tudier l'algbre, l'arithmtique et la gomtrie ; mais il serait
dangereux de s'y arrter trop longtemps. Quand on a acquis
par l'usage de ces sciences une certaine tendue d'esprit, une
justesse et une pntration que d'autres tudes ne donneraient
pas, on doit, pour ainsi dire, les mpriser ou les ngliger, pour
tudier la physique et la morale. La physique, considre comme
uno vritable science, consiste raisonner non sur nos sentiments, mais sur nos ides ; elle est trs difficile, mais trs utile
et trs intressante. N'y chercher que la satisfaction de sa curiosit serait n'en pas comprendre la vraie importance. 11 faut
l'tudier en vue do la mtaphysique, et, par consquent, considrer surtout ce peu de vrits pleinement dmontres que nous
avons touchant les choses de la matire, et no pas pousser trop
loin de curieuses et inutiles recherches. Ainsi prpar, on doit
s'appliquer de toutes ses forces la morale, qui est la plus ncessaire de toutes les connaissances. C'est ici principalement
qu'il est dangereux de suivre les opinions vaines des hommes.
11 faut se consulter soi-mme pour reconnatre la faiblesse de
sa
nature, consulter le Matre qui nous enseigne intrieurement les
vrais principes, et en mme temps tudier l'vangile o la Sa1. Ces mots sont de Leibniz. Voir
plu loin, p. 17, n. 2.

2. Convers. chrt., vu.


3. Mmoires du P. Lelong.

INTRODUCTION.

gesse ternelle, se prsentant nous sans toutefois sortir hors


do nous, nous apprend par des paroles sensibles et des exemples
convaincants le chemin de la vraie flicit. L'vangile nous fait
connatre avec certitude les lois sur lesquelles nous devons rgler
nos moeurs. Pour ceux qui ne se contentent point de la certitude
cause qu'elle ne fait que convaincre l'esprit sans l'clairer, ils
doivent mditer avec soin sur ces lois et les dduire de leurs
principes naturels, afin de connatre par la raison, et avec vidence, ce qu'ils savaient dj par la foi avec uno entire cer-

titude l.

Notons tout d'abord que Malebranche aimait peu lire. 11


consultait les livres do sciences pour profiter des solides travaux accomplis avant lui ou do son temps *. Les autres lui semblaient, pour la plupart, au moins inutiles. Qu'y aurait-il cherch ? Les opinions d'autrui ? Elles n'excitaient point sa curiosit.
Une instruction srieuse? 11 comptait bien plus sur la mditation,
que toutes ces voix du dehors no font que troubler. Mairan lui
demandant ce qu'il pense de Vthique de Spinoza : Je n'ai
point le livre dont vous me parlez, rpond-il. J'en ai lu autrefois
une partie; mais j'en fus bientt dgot... Je n'ai point lu les
rfutations qu'on a faites de ses erreurs : car je n'en ai pas besoin. Et un ami il crit : 11 y a peu ou point de livres qui
me plaisent. Si l'on faisait tous les ans un petit volume in-12
qui me contentoit, je serais satisfait des savants. Quand je
n'avais que vingt-cinq ans, j'entendais ce que je lisais dans les
livres ; mais prsent je n'y entends plus rien dans la plupart 3.
1. Ilech. de la VA-., 1. VI. part. II, ceux qui ont de bons principes de
ch. vi. Voir aussi Itech. de la Vr., physique. Il est d'ailleurs excellent

liv. I, ch. vu, et Entrct. mit., X cl xi.


2. Dans le xi Entretien mtaphysique, Malebrancho expose plusieurs
expriences qu'il a faites lui-mme.
Voir 8 et 9. Le P. Daniel crit
au P. Poisson, le 10 avril 1670 :
Le H. P. de Malebranche m'a
fait l'honneur de m'crire qu'il a prsentement un fourneau o il met couver des oeufs, et qu'il en a dj ouvert
dans lesquels il a vu le coeur form
et battant, avec quelques artres.
Manuscrit du P. Adry, II* partie.
Malebranche cite Malpighi, Swammerdani, le Journal des savants,
Itech., I, et Entret. met., xt; dans le
second livre de la ttecherche, Willis,
Kernel, Pecquet, Swammcrdam, Sylvius, Harvey, etc. Plus tard, il
parlera de Newton, Corresp. inid.,
publie par M. Blampignon, p. 25.
11 faut citer son jugement : Quoique
M. Newton ne soit point physicien,
son livre (l'Optique, qui parut en
1701) est trs curieux et trs utile

gomtre. Tout ce que je pense des


proprits de la lumire s'ajuste
toutes ses expriences. Parmi ICR
noms que cite Malebranche,beaucoup
sont trangers. Il y avait alors entre
les savants une sorte de confraternit
bien remarquable. Quand il s'agit d'informations scientifiques, d'observations, de faits, Malebranche les prend
de quelque part qu'ils viennent. En
philosophie, il est d'un autre sentiment. Voir co qu'il dit a la fin de
la Recherche de la. Viriti. Ceux qui
lirontles ouvrages d" ce savant homme
(Descaries)... sentiront uno secrte
joie d'tre ns dans un sicle et dans
un pays assez heureux pour nous dlivrer de la peine d'aller chercher dans
les sicles passs parmi les paens, et
dans les extrmits de la terre, parmi
les barbares ou tes trangers, un docteur pour nous instruire de la vrit
ou plutt un moniteur assez fidle
pournousdisposercn tre instruits.
3. Corresp. inid. publie par

INTRODUCTION.

vingt-cinq ans mme il lisait peu, et sans grand plaisir, et,


je crois aussi, sans grand profit. S'il est vrai que dans sou
premier ouvrage on trouve un certain nombre do citations,
souveuirs encore rcents do ses tudes littraires, on remarquera qu'il ne cito gure les philosophes et qu'il traite avec
un suprme ddain les rudits et les commentateurs. Celui qui
crivait ces choses tait-il homme rechercher curieusement les
livres des cartsiens? Et dans quel intrt, je vous prie? Mditer avec Descaries, comme avec saint Augustin, voil qui
est bien, car c'est utile. Mais tudier ce que d'autres ont dit de
Descartes, ou d'aprs Descartes, quoi bon ? Je penso donc
quo si Malebranche rencontrait, sans les chercher, quelques
livres philosophiques de bonne apparence, il so hasardait y
jetor les yeux, et si la chose lui plaisait, il s'y arrtait un peu,
et s'il y trouvait quelque chose de bon, quelque excitation
penser, quelque stimulant pour la pit, il en profitait. Mais
voil tout.
C'est ainsi qu'il a certainement lu la Logique de Port-Hoyal,
publie en 1662 et arrive eu 1673 sa quatrime dition. 11 y
fait allusion quelque part, et dans la Recherche de la Vrit on
en trouverait sans peine des ressouveuirs. Mais il en garda, paratil, une impression peu profonde, puisque, consult par Andr
sur les meilleurs ouvrages suivre dans un cours de philosophie,
il no songe pas nommer Y Art de penser; il n'a rien dire
sur la logique ; il n'en connat de bonne que la naturelle, jointe
aux'rgles qu'il a donnes dans le livre do la Recherche de la
Vrit; il ne sait pas trop quels sont les livres qui seraient
utiles 1.
Trs certainement aussi il n lu les Penses de Pascal, publies
par MM. de Port-Royal en 1670. Qui ne serait tent de croire
qu'il en demeura frappe? Co souci vif des choses de l'nie, cette
A

M. BlampignOli, p. i. Celte lettre de


Malebranche me rappelle un charmant passage d'un crit peu connu
de Leibniz, Prceptes pour avancer
les sciences, dit. Erdmann, LUI,
p. 105. Je tic dsapprouve pas entirement ces petits livres la mode, qui
sont connue les fleurs d'un printemps,
ou comme les fruits d'un automne,
qui ont de la peine h passer l'anne.
S'ils sont bienfaits, ils font l'effet d'one
conversation utile, ils ne plaisent pas
seulement cl empchent les oisifs de
niai faire, mais encore ils servent
former l'esprit et le langage ; souvent
leur but est de persuader quelque
chose de bon aux hommes de co temps,
.qui est aussi la Cn que je me propose
en publiant ce petit ouvrage. Cepen-

dant, il me semble qu'il vaut mieux,


pour le public, de btir une maison,
de dfricher un champ, et au moins
de planter quelque arbre fruitier ou
d'usage, que de cueillir quelques fleurs
ou quelqucsfruils.Ces divertissements
sont louables, bien loin d'tre dfendus, mais il ne faut pas ngliger co
qui est plus important. On est responsable de son talent devant Dieu et
a la Hpublique ;ii\ y a tant d'habiles
gens, dont on pourrait attendre beaucoup, s'ils voulaient joindre le srieux
l'agrable. 11 ne s agit pas toujours
de faire de grands ouvrages : si chacun ne donnait qu'une grande dcouverte, nous y gagnerions beaucoup en
peu de temps.
1. Lettre Andr, 21 aot 1703.
>

INTRODUCTION.

proccupation religieuse partout dominante, ce mpris des prtendues grandeurs d'ici-bas et de la jsciencc elle-mme, si on la
spare de la foi et de la pit, cette humiliation do tout l'homme
devant Dieu, et aussi ce ddain pour l'opinion commune et
cette intrpidit de la pense en prsence des difficults, tout
cela n'tait-il pas fait pour lui plaire? Et nanmoins que voyonsnous? Des analogies remarquables avec quelques-unes des
Penses de Pascal, notamment dans le premier livre de la Recherche, analogies qui font croire des rminiscences, mais qui
s'expliqueraient encore sans celi 1. Il n'y a rien de plus. D'une
profondo influence exerce par le livre des Penses sur notre
philosophe, aucune trace ne reste. Trop de choses apparemment
le choquaient dans co livre : les attaques contre la raison, les
critiques adresses Descartes, la condamnation de toute philosophie, et presque partout, malgr les adoucissements de PortRoyal, je no sais quoi de violent, qui agite et qui trouble.
Pascal n'tait pas de ceux avec qui Malebranche pouvait mditer.
Quant la Rochefoucauld, il devait dplaire Malebranche,
parce qu'il est trop peu chrtien, mais il lui plaisait d'un autre
ct par ce rigorisme satirique qui inspire les Maximes. Nous en
trouvons une citation au livre IV de la Recherche, ch. vi, 1. Si
l'on peut dire que les hommes se incitent moins en peine de
paratre riches que de l'tre, crit Malebranche, on peut dire
aussi qu'ils se mettent souvent moins en peine d'tre vertueux
que do le paratre; car, comme dit agrublemcnt l'auteur des
Rflexions morales : La vertu n'irait pas loin, si la vanit ne
lui tenait compagnie;
La vie de Malebranche n'est pas fconde en vnements. C'est
en 1661 qu'il est ordonn prtre ; c'est eu cette mme anne
qu'il lit lo Trait de l'homme do Descartes. C'est alors aussi qu'il
quitte Saint-Mugloire pour venir habiter la maison professe de
la rue Saint-IIonor. Ce sera sa rsidence habituelle. L't seulement il sort volontiers de Paris, et alors il va tantt dans les
maisons do campagne do la congrgation, Marines, prs de
Pontoise, ou Raray, en Picardie, tantt Perseiguc, abbaye
cistercienne dans le diocse du Mans, tantt enfin dans les
terres de ses amis, chez le marquis do Roussy, chez Pierre
de Montmort, et mme en Suintougc, chez le marquis d'Ailenions.
Partout, ce qui occupe sa pense et son temps, est, avec l'ao
coniplissetncut rgulier et fervent de ses devoirs do prtre, la
1. Au livre IV, ch. vi, 2, je rcmarquo encore lo passage suivant :
Si un homme grossier el slupide

e*t infiniment au-dessus de la matire,

naissent l'homme sont beaucoup audessus des personnos grossires et


stupides, parce qu'ils savent ce qu'ils
onl, cl que les autres ne le savent
paroc qu'il sait qu'il est, et que la point.
matire ne le sait pus, ceux qui con-

INTRODUCTION.

recherche de la vrit, laquelle il s'applique avec un respect


tout religieux et une pieuse ardeur. Les spculations mtaphysiques, comme on disait alors, ont rempli sa vie. Nous n'y
trouvons pas d'autres vnements que la composition et la
publication de ses ouvrages, avec les controverses et les luttes
qu'ils suscitrent ou entretinrent. Ses travaux sur les mathma-

tiques, qui le firent mettre au nombre des membres honoraires


tlo l'Acadmie des sciences, ses recherches sur l'optique, ses
expriences concernant l'anatoinie et la physiologie, se rapportaient plus ou moins directement la mtaphysique, qu'il
ne sparait pas de la religion. C'tait encore ce qu'il avait eu vue
dans ses relations avec les hommes considrables qui lo visitaient ou lui crivaient, avec les amis qui s'attachaient lui,
avec les disciples qu'il instruisait, avec les jeunes gens qui le
consultaient. Cette vie toute de prire et d'tude s'acheva en 1715.
Tomb malade le 18 juin Villcncuve-Saint-Georges, o il tait
chez son ami M. du Metz, prsident de la chambre des comptes,
Malebrauche se fit transporter l'Oratoire de la rue Saintllonor : regardant cette maladie comme celle qui devait
terminer ses jours, il souhaitait de les linir au milieu de ses
frres. Il mourut le V.i octobre, aprs avoir support les douleurs et les ennuis de sa longue maladie en vrai philosophe

chrtien.
11 uvait beaucoup crit. La Recherche de la Vrit, dont les
trois premiers livres avaient paru en 1674, et les trois derniers
en 1673, avait eu plusieurs ditions toujours augmentes, et
seize claircissements y avaient t joints : en sorte quo dans cet
ouvrage destin dcouvrir les causes de nos erreurs et en
indiquer les remdes, toute la philosophio de l'auteur so trouve
comme dissmine. Les Conversations chrtiennes, crites eu 1676,
avaient repris et prsent sous un jour nouveau les principes
de la Recherche qui regardaient la religion et taient propres
justifier la morale do Jsus-Christ. En 1680, le Trait de la
nature et de la g<"dcc, ouvrage la fois philosophique et thologique, avait expliqu le sentiment de Malebranche sur la
question de la Providence, effleure seulement dans ses premiers
crits, et avait soulev, contre lui bien des orages. Dans les
Mditations chrtiennes, commences en 1680, acheves en 1682,
publies en 1683, il avait repris do nouveau les principes de su
philosophie morale et religieuse, se proposant d'en montrer la
suite et l'enchanement, et il avait insist beaucoup sur les cousquences pratiques de ces principes qui n'taient, ses yeux,
que ceux mmes de la foi, rendus clairs par la mditation.
En 1684, il avait dmontr par ordre, dans un trait exprs, les
fondements de la Morale. Eu 1687, il avait compos les Entretiens sur la mtaphysique, qui avaient paru eu 1688. C'tait le
rsum de toute sa philosophie, et la rponse aux objections

9
qu'on lui avait fuites, mais dpouille de tout air de dispute.
Dans l'dition de 1696, fort remarquable, trois Entreliens sur.la
mort, composs au sortir d'une grave maladie, et ajouts
l'ouvrage primitif 1, lui avaient donn sa dernire perfection.
En 1697, le Trait de l'amour de Dieu, en 1708, YEntretien d'un
philosophe chrtien et d'un philosophe chinois, en 1715, les Rflexions sur la prnotion physique, avaient prsent propos de
circonstances diverses l'exposition sans cesse recommence de
principes toujours les mmes. Ajoutons cela les Rponses
Arnauld formant quatre volumes, dont le dernier avait paru
en 1709, et la liste des principaux ouvrages de notre philosophe
sera complte.
INTRODUCTION.

Je viens de rsumer la vie de Malebranche. Maintenant, pour


rendre plus facile, plus agrable, plus profitable aussi la lecture du trait que nous ditons, je crois bon de donner sur le
philosophe quelques dtails encore; et, ne m'astreignant plus
l'ordre chronologique, je vuis chercher dans les divers documents qui nous parlent de lui, ou dans ses crits mmes, ce
qui me paratra le plus propre faire connatre la nature de
son esprit, sa qualit d'me, son caractre.
Lo P. Lelong, crivant au P. Andr, dit que Malebranche
n'aimait pas parler de lui-mme : 11 avait tant de mpris
pour la conuaissance des faits qu'il ne voulait mme pas qu'on
st ce qu'il avait fait. Son humilit lui faisait souvent trouver
mauvais que les autres s'occupassent de lui. Mais, ajoute le
P. Lelong, il s'est peint lui-mme dans ses ouvrages ; et, en les
lisant dans la vue de l'y trouver, il ne sera pas difficile de le
tirer d'aprs nature dans la Recherche de la Vrit, les Conversations et les Mditations chrtiennes, sa Morale et ses Entretiens
sur la mtaphysique. Le P. Lelong a raison. Malebranche, suns
jamais faire au lecteur de ces confidences dont nos crivains contemporains ne sont pas avares, rpand son me dans ses
ouvrages. Si l'on compare ce qu'on y lit avec les dtails que
l'on trouve dans ses lettres, dans celles de ses amis, dans les
Mmoires du P. Lelong, dans le manuscrit de Troycs, dans
celui d'Adry, etc., bien des passages de ses crits, peu remarqus d'abord, nous donnent beaucoup do lumires sur sou
esprit et son caractre. Sou utuour pour la retraite et pour
l'tude, sou got pour la mditation silencieuse devant
Dieu, sa haine des discours inutiles et des values disputes qui
dtournent l'iuo de l'entretien avec le Matre intrieur, sa
Celte belle dition de 1606, et
celles qui, du vivant ou aprs la
mort de Malebranche, en sont la reproduction (notamment l'dition de
1732), outre l'avantage de contenir
1.

les Entretiens sur la mort, se recommandent encoee par une longue Prface trs digne d attention, et par des
noies marginales renvoyant aux autres,
crits de 1 auteur.

10
INTRODUCTION.
dfiance pour les sens et pour l'imagination, qui troublent l'es-

prit et le rendent incapable d'une srieuse attention la vrit,


tout cela parat dans ses ouvrages, et l'on voit bien que ce sont
ses vrais sentiments qu'il exprime. Quand il nous dcrit avec

tant de complaisance le bienheureux tat du premier homme


avant la chute, averti par ses sens, mais non troubl, dlivr,
grce ces moniteurs fidles, du soin, trop bas pour un esprit,
de veiller la conservation du corps, et jamais distrait par leurs
informations respectueuses de la contemplation del vrit 1,
ne sent-on pas dans ces peintures une pieuse envie pour cet
tat qui n'est plus le ntre? Et Malebranche ne met-il pas nu
touto son mc, quand il se plaint ensuite avec une vivacit
loquente des importunits de ces mmes sens, et do leur
tyrannie? Nous piquons-nous le bout du doigt, voil notre
me tout entire applique notre doigt offens, et toute pntre de douleur. Dans do rares ruoincnts nous sentons en
nous-mmes quelques restes de la puissance do notre premier pre, lorsque nous sommes fortement appliqus et que
la lumire do la vrit nous pntre et nous rjouit*. Mais
par combien d'efforts no faut-il pas acheter cette libert d'esprit 8, et encore combien de fois n'est-ellc pas trouble? Les
sens nous tirent hors de nous, et crient si haut que nous n'entendons plus la voix du Matre intrieur. Mmo convaincus que
Dieu seul agit en nous, nous avons encore de rattachement pour
ces objets sensibles "que la lumire divine nous fait mpriser*.
Je sens que je les aime, s'crie Malebranche en gmissant.
L'imagination est l aussi qui branle l'esprit par ses fantmes
caressants ou terribles 5, et Malebranche qui, dou d'un
gnie vif et brillant, connaissait bien les sductions de l'enchanteresse, la poursuit et la condamne avec une vigueur o l'on
sent de la rancune. H eu vient se demander quoi sert ce
corps dont le poids appesantit l'esprit; il so plaint Dieu du
celte domination de la matire sur l'Ame, qui lui est un scandale; et quand il a compris que, l'oeuvre divine tant gte par
le pch, il est juste et sage que ce corps soit le matre de l'esprit rebelle Dieu, alors il accepte avec humilit cette condition convenable au pcheur6, et entreprend courageusement,
uvec la grce de Dieu, la lutte qui doit rendre l'esprit une
partie do sa libert. C'est se sacrillcr, c'est s'enterrer tout
vivant que d'couter, mais sans cesse, sa raison et sa foi 7.
Cette pense seule fait peur, mais la grce raffermit l'me et la
1. Voir surtout la Itech. Je la
Vrit, liv. I, ch. v; les Mdit,
chrt., xiu, 13: les Entret. mtapk.,
tv, et le Trait de morale, premire

partie.

2, Entret. mtoph.. IV,

17

et 13.

3. Morale, I, ch. vi.


i. Mdit, chrt., v, 10.
.
S. Entret. mtaph., v, 13.
.
0. Mdit, chrt., iv, 2; xi, 10; xur,
11 et suiv. < Entret. met., iv.
.
7. Mdit, chrt., xu, 10.

H
rend capable de former cette rsolution et de la tenir. Pour
gagner la vie de l'esprit, il faut travailler de l'esprit : c'est une
ncessit absolue. Ceux qui ne peuvent so rsoudre gagner
la sueur de leur front lo pain de l'me, n'en goteront jamais
la saveur 1.
Voil bien le mditatif dans son vrai caractre. Les hommes
le prennent pour un rveur et se rient de lui. Mais il se console
dans le commerce de l'ternelle vrit, ne s'meut point du jugement de ces aveugles qui ne comprennent rien aux solides
joies dont est rcompens lo travail dsolant de la mditation,
rpond leurs sarcasmes par un sourire o se mlent l'ironie et
la piti, et travaille les clairer. 11 y a dans ses crits bien des
traces de cette double disposition. Tous les secrets de nos mille
pussions, grandes ou petites, hostiles la vrit, il les surprend
avec la clairvoyance habituelle aux mes trs leves, trs dlicates et trs pures ; et, dans sa faon do peindre les misres du
coeur humain, que de finesse et que d'esprit naturel, quelle joie
de percer les fuusscs apparences et de confondre la vanit, quelle
piquante malice dans ces traits presque ngligemment lancs, et
quel air de hauteur o se trahit le mpris qu'il fait de tout cela!
Et puis, en mme temps, il plaint de bon coeur les ennemis de
la vrit, surtout ces beaux esprits qui attaquent ce qu'ils ne
connaissent pas : dans sa compassion pour eux, il veut qu'on
tente de les gurir, et il le tente tout le premier. La forme
mmo de plusieurs do ses ouvrages atteste ce souci. C'est
Aristarquc, homme du monde et homme d'esprit, qui sent enfin
le vide et le nant de ce que les hommes estiment le plus, et
qui veut des biens solides cUlcs vrits certaines. Thodore
l'instruit et le convertit. C'est rastc, jeune homme que le commerce du monde n'a point encore gt, qui, initi par co mme
Thodore aux secrets de la philosophie, so dgote tout jamais
des choses humaines et va s'enfermer dans un clotre pour ne
plus s'appliquer qu' la recherche de la vrit et des vrais biens*.
Ailleurs, c'est un Aristc, bel esprit, fort rempli des prjugs do
l'ignorance vulgaire ou de la fausse science, que Thodore cncojrc
dtrompe peu peu et rend capable, non seulement do comprendre et de goter les vrais principes, mais de les dfendre
et d'en instruire les autres. Thodore, c'est Malebranche luimme. Qu'on l'coute encore exposant les moyens dont une ingnieuse charit peut user pour gurir la corruption du coeur et
l'aveuglement do l'esprit 3. Les ressources d'une psychologie
trs fine et trs perspicace sont mises au servico do la morale et
de la religiou, et l'on devine ce que Malebranche devait avoir
de dlicatesse et d'agrment quand il esprait do faire pntrer
^INTRODUCTION,

Morale, , ch. v, 0 cl 10.


premier entretien et le dernier.
2. Coneers. chrt. Voir surtout le
3. Entret. mit., iv, 20.
1.

12

INTRODUCTION.
dans une me les principes de la foi et ceux de sa philosophie.
commencement de sou
Le philosophe et le bel esprit, dit-il au

premier Entretien sur la mort, sont naturellement incompatibles


lorsqu'ils veulent toujours conserver leur caractre. Mais Thotime
(c'est le philosophe) s'humauisait souvent par le plaisir qu'il
trouvait dans les agrables penses d'Ariste (le bel esprit), ou
peut-tre par un sentiment plus chrtien et plus relev : semblable celui de la souveraine Raison qui a bien voulu prendre
une nature et des manires sensibles pour s'accommoder la faiblesse des hommes qui n'coutent que leurs sens. Et Arisle, de
son ct, faisait effort de temps eu temps pour rentrer en luimme et consulter, de concert avec Thotime, la vrit intrieure.
Voil les entretiens que Malebranche aimaiL H se plaisait
clairer ces mes droites dont il nous a trac la peinture dans
ses Mditations, mes remplies d'un fort grand amour pour la
vrit, attentives, no suivant que la lumire do l'vidence, ne
se soumettant qu' l'autorit do la foi, ne croyant jamais les
hommes leur parole, ne se rendant qu' la raison, ne s'arrtant
point aux manires, n'ayant enfin ni enttement ni prjug, ni
rien qui sente la dispute et le parti. A ceux qui avaient ces qualits ou qui s'efforaient do les acqurir, il communiquait avec
joie ses penses. Quel accent de conviction 1 11 faut tre pntr
pour toucher les autres. Quel respect pour lo Matre intrieur
et quelle humilit En la prsence du Dieu vivant, il faut tre
ventre -terre. Quel soin pour no pas scandaliser les faibles!
Quelle application pour leur ter tout sujet de chute ! Ils ne
voient pointa leurs pieds : on doit ranger les pierres qui se trouvent dans le chemin des aveugles. Enfin que de surprises
charitables pour faire aimer la vrit I Attribue aux autres
des penses solides qu'ils n'expriment qu' demi et qu'ils n'ont
peut-tre pas... Afin que l'homme aime la vrit, il faut qu'elle
lui appartienne et qu'elle le touche, il faut qu'il la regarde comme
une production de son esprit J#
C'est ainsi sans doute qu'il en usa avec Coud pendant ces
trois jours passs Chantilly en srieux entretiens. Au retour il
crivait : M. le Prince est un esprit vif, pntraut, net, et que
je crois ferme dans la vrit lorsqu'il la connat; mais il veut
voir clair... 11 aime la vrit et je crois qu'il en est touch *.
Et lo prince, de son ct, dclarait que lo P. Malebranche lui
avait plus parl de Dieu en quelques heures que son directeur
pendant des annes entires. C'est ainsi encore qu'appuys sur
d'irrcusables tmoignages, nous nous reprsentons Malebranche
initiant aux secrets des sciences Prestet, ce domestique qui devenu, grce lui, prtre de l'Oratoire et mathmaticien distingu,
1

1. Mdit, chrt., XVIII,


2<J,

13,12.

II,

12, S,

2. Dlamplgnon, Corresp. inid.. y. 21


(lettre du 18 aot 1683).

INTRODUCTION.

13

lui voua une ternelle- reconnaissance ; Carr, qui fut aussi son
protg et prit pour lui un tendre attachement ; Dortous de
Mairan, qui, aprs vingt-sept ans passs, parlait encore avec uno
admiration mue de ce matre dont cependant il ne partageait plus
les doctrines. Enfin, c'est sous ces traits et avec ce mme air que
les tmoignages les plus vridiques nous le montrent, dans ces
graves et familires causeries avec le marquis do l'Hpital, lo
marquis d'AUemans, le duc do la Force, le duc do Chevrcusc,
ou avec les femmes d'lite que sa philosophie enchantait. Tel il
apparut Andr et le sduisit ; tel il fut avec d'Aguesseau et fit
sur lui une durable impression ; tel a il voulut bien quelquefois
se mler des tudes du jeuno Saint-Simon, qui ne cessa point
d'admirer en lui cette rare simplicit et cette pit solide unies
une si grande science et tant de rputation 1. C'tait dans
toutes les occasions la mme bienveillance naturelle et parfaite,
avec je ne sais quelle grce austre et un dsir manifeste de
faire du bien l'me ; point d'expansion, mais une bont retenue
et sereine, accommodante encore qu'un peu svre*; rien
de trop clatant, de peur d'arrter l'esprit au sensible, mais un
gal soin et de rendre la vrit aimable par quelque chose qui
flattt les sens, et de dissiper, d'anantir, de sacrifier le sensible
la vue de la vrit, o il devait conduire 3. Quand on lo voyait
et qu'on l'entendait dans l'intimit, on tait gagn sa personne
en mme temps qu' ses doctrines. On subissait son ascendant,
on tait sous lo charme ; et, pour plusieurs, le charme ne devait
point se rompre. Jamais philosophe, selon l'heureuse et juste
expression de Fontenellc, jamais philosophe n'a eu des disciples
plus persuads *. II inspira mme de vives et ardentes amitis,
et il sut y rpondre. Seulement, et c'est l encore un trait de
caractre, il craignit toujours, ce qu'il semble, d'en trop goter
les douceurs : loin do s'y laisser aller et d'en jouir avec abandon, il songeait plutt les temprer, les rgler, les perfectionner, c'est--dire en ter tout le vif et l'humain pour n'y
laisser que l'amour calme de la vrit intelligible, recherche
et possde eu commun. C'tait le got des mmes sciences
qui lo faisait l'ami intime 5 de ceux qu'il estimait et chrissait ;
et il voulait que Jsus-Christ ft le lien do ces amitis raisonnables et chrtiennes 6. Ainsi, dans ses entretiens, tout meFontenellc, Eloge de Citrr.
Mairan, Eloye de l'aob de Modres.
Mmoires de l'Acadmie des sciences,
anne 1742. Andr Malebranche,'
22 octobre 1706. Cousin, ouvrage
dj cit, p. 425. D'Aguesseau,
Deuxime instruction son fils.
Mmoires de Saint-Simon, d. de
M. Chruel, in-12, t. XI, p. 113.
2. Journal des savants, 1715.
1.

h'.ttns d'Andr A Malebranche et au


P. Lelong.

3. llech. de la Vr., liv. VI,pari. I,


.
ch.
ut, a la On.
1. Eloge de Malebranche.' '
5. Saint-Simon, toco citato..
6. Voir Lettres Andr, surtout
les deux premires et celle du 2 janvier 1703.

M
INTRODUCTION.
liait Dieu comme sa fin unique : la force do sou esprit no lui
servait qu' abattre le coeur humain aux pieds do son Crateur ;
l'agrment de sa parole ne lui tait qu'un moyen do gagner les
mes la' vrit et au bien. Quelque loign qu'il part en
certains endroits de ce terme essentiel de toutes choses, c'est l
nanmoins qu'il aboutissait toujours; quelque sujet qu'il traitt,
c'est toujours par l qu'il y entrait ou qu'il en sortaitJ.
Si ces conversations paisibles et efficaces plaisaient Malebranche, il n'avait pour les disputes et les controverses aucun
got. L'mo ravie des splendeurs du monde intelligible, il pouvait bien consentir redescendre parmi les hommes et leur
parler leur langage pour les rendre capables de contempler le
spectacle qui le charmait ; il ne pouvait, sans une vive souffrance, se voir entran des luttes qui le troublaient sans profit
pour autrui. Si tu reconnais qu'on soit en humeur pour disputer, tais-toi *, dit le Vcrbo divin son disciple dans les Mditations. Je vous avoue, dit Malebranche dans une lettre la
date de 1681, je vous avoue que l'opposition quo je trouve la
vrit me dgoto fort d'crire, et qu'il y a longtemps que je
dsire le repos et la pratique de la vertu 3. Ds que ses correspondants, au lieu de chercher la vrit dans la mditation des
principes qu'il leur communique, lui posent des questions
oiseuses, lui demandent des claircissements, il n peur d'tre
engag dans quelque dispute; et, comme il veut mnager son
temps, ii rpond d'une manire brve, puis a soin do dclarer
que philosopher par lettres n'avance rien. A ses meilleurs amis
il fait cette dclaration peu encourageante ; il les exhorte mditer, et il ajoute que les entretiens valent mieux que les lettres :
on s'y instruit en moins de temps, et les malentendus sont plus
vite dissips. Mais ces entretiens, nous savons qu'il les redoutait
ds qu'ils ressemblaient des controverses, et alors il jugeait
prfrable de consigner par crit les questions en litige pour
qu'on pt les examiner uvec plus de loisir et de calme. Mairan
lui-mme, soumettant son ancien matre de graves difficults
qu'il le supplie d'claircir, n'obtient gure des lettres si srieuses
et si respectueusement pressantes, que des rponses courtes
et mme un peu sches. Si, par intrt pour une me en
pril, Malebranche consent entrer dans quelques dveloppements, c'est presque contre-coeur : il n hAte d'en Unir avec une
discussion qui lui parat inutile et cause d'ailleurs par une
curiosit outre : avec un peu plus de foi, on se mettrait eu
repos, et, au lieu de s'puiser dans ces doutes et ces disputes,
on s'appliquerait d'utiles mditations. 11 dirait volontiers comme
Lettre A'Andr au P. Lelong. tel qu'il parait dans ses ouvrage?.
C'est des crits de Malebranche
2. Mdit, ehrt., xvut, 11.
qu'Andr dit cela, mais il ajoute
3. Dlampignon, Correxp. ind,,
plus loin : Il tait dans sa personne p. il.
1.

Pascal quelque part

lo
INTRODUCTION,
Cela est incertain, et inutile, et pnible.

met donc un terme cet change de lettres, aprs avoir rappel les principes de sa philosophie et la ncessit de ne pas
s'carter de la foi pour bien philosopher, avertissant Mairan du
danger o uno tmraire curiosit l'expose, et priant la Sagesse
ternelle de l'clairer. Nous trouvons l l'exemple le plus frappant do l'lognement, nous pouvons dire de l'horreur de Malebranche pour la controverse. L'opposition, mmo sous la forme
respectueuse d'un doute ou d'une question, dconcerte sa bont
et le glace. Celait un matro dans l'art do penser et d'amener
les autres sa pense 1. Lui chappaient-ils, l'enchanteur
n'avait ni le got, ni l'art, ni la puissance do les ramener par

11

la discussion.
.
lui-mme, a
Leibniz, dans une lettre adresse Malebranche
parfaitement caractris, non sans quelque ironie peut-tre, les
dispositions de cet trange correspondant, en les comparant aux
siennes propres, si diffrentes. Le tte--tte est lo plus commode pour confrer sur la philosophie ; mais des gens comme
moi, qui se trouvent dans des endroits loigns des grandes
villes, ont le malheur de no pouvoir profiter par ce moyen des
penses des excellents hommes dont Paris ou Londres abondent,
et qui on n'oserait ni no doit demander qu'ils se donnent la
peine de s'expliquer par lettres : ce qui surtout a lieu, mon
rvrend pre, votre gard. Vous et autres personnes d'un
mrite extraordinaire tes chargs de l'instruction du genre humain, et vous emploieriez mal votre temps si vous vouliez vous
appliquer instruire des particuliers en crivant des lettres. 11
n'en est pas do mme de moi, car mes penses n'tant pas
encore assez fixes en systme mis par ordre, je trouve du profit
dans les objections et les rflexions que je rencontre dans les
lettres de mes amis. Je prends plaisir do voir les diffrents biais
dont on prend les choses, et, cherchant satisfaire Un chacun
(suppos qu'il cherche sincrement la vrit), je trouve ordinairement des nouvelles ouvertures, lesquelles ne changeant rien
nu fond de la chose, lui donnent toujours un plus grand jour *.
Leibniz a raison : il trouve partout du profit ; il no perd
jamais son temps. Malebranche est de ceux qui n'aiment peint
se donner la peine de s'expliquer par lettres : il ne s'instruit
que par la mditation, et ses penses sont fixes en systme : les
objections et les rflexions de ses amis eux-mmes sont pour
lui des causes do trouble et non des secours.
Cependant, sur un point do mcanique, dans cette mmo-correspondance poursuivie par Malebranche comme regret, Leibnk
a eu cet honneur de convaincre l'homme du monde le plus
2. Hlampignon, Corresp. ind.,
1. C'esl Mairan lui-mme qui parle
ninsi dans l'Eloge de l'abb de Mo- p. 77-78. llanovcr, 1" janvier 1700.
livres.

10

INTRODUCTION.
attach ce qu'il avait une fois admis comme vrai, et Malebranche a donn un bel exemple de courage philosophique en

revenant entirement sur son opinion premire, dj rendue


publique et consigne dans ses ouvrages. En 1692, il avait fait,
un Trait des lois de la communication des mouvements qui contenait dj quelques modifications plusieurs propositions
du Vie livre do la Recherche de la Vrit. En 1698, il crit
Leibniz : En relisant la campagne, o j'avais quelque loisir,
le mchant petit Trait de la communication des mouvements, et
voulant me satisfaire sur les troisimes lois, j'ai reconnu qu'il
n'tait pas possible d'accorder l'exprience avec le principe de
Descartes, que lo mouvement absolu demeure toujours le mme.
J'ai donc tout chang ce trait, car je suis maintenant convaincu
que le mouvement absolu so perd et s'augmente sans cesse, cl
qu'il n'y a que le mouvement do mme part qui se conserve
toujours le mmo dans le choc. J'ai donc tout corrig le trait,
mais je ne sais pas encore quand on le rimprimera. Je vous
dis ceci, monsieur, afin que vous continuiez d'tre persuad que
jo cherche sincrement la vrit et que je mrite en partie, par
cette disposition de mon esprit, que vous continuiez m'aimer
autant que je vous honore 1. Relies et simples paroles, qui font
bien de l'honneur celui qui les a dites. Leibniz le flicite bon
droit : Pour ce qui est de votre Trait de la communication des
mouvements, que vous me mandez, mon rvrend pre, de vouloir rformer, je reconnais en mme temps en cela votre pntration et votre sincrit. 11 faut tre bien plus pntrant pour
voir ce qu'il y a changer dans le sien que pour le dcouvrir
chez les autres; mais il faut tre fort sincre pour l'avouer*...
Nous voyons que Malebranche tait capable de profiter d'un
avis et savait quitter une opinion quand il en reconnaissait la
fausset. Mais, en crivant celui-l mme dont les critiques une
. fois
au moins lui ont paru utiles, il exprime souvent la crainte
que celte correspondance ne soit une grande perte de temps, et
il rpte que rien n'est plus ennuyeux et dsagrable que de
philosopher par lettres, surtout quand l'on a d'autres affaires plus
presses '. Et puis c'est seulement sur une question de mcanique
qu'il a modifi son sentiment. Que Leibniz, touchant la mtaphysique infime, essaye de l'uirener des vues nouvelles sur
l'essence de la matire, et entreprenne, dans co dessein, la critique de Dcscartesv, aussitt defires paroles coupent court tout
dbat, u Du reste, monsieur, je ne crois pas bien des choses que
vous dites de M. Descartes. Quoique jo puisse dmontrer qu'il
1.'Cousin, fragments philosophi2. Neuvime -lettre de Leibniz,

ques, dj cits, II partie. Corres- 13/23 mars 1699.


pondance Je Leibnis et de Male3. Quatrime lettre de Malebranche.
branche, cinquime lettre do Male1. Troisime lettre do Leibniz,
branche, 1693.
13 janvier 1679.

'

INTRODUCTION.

17

s'est tromp en plusieurs endroits, je vois clairement, ou je suis


lo plus stupido des hommes, qu'il eu raison dans certaines
choses que vous reprenez en lui. Et ensuite : Si je ne craignais point d'abuser de votre loisir, et que je crusse devoir m'appliquer des choses que j'ai quittes pour m'appliquer d'autres
qui sont plus essentielles, je vous prierais de me dire les raisons
que vous avez pour dfendre vos sentiments . Voil bien lo
ton d'un homme qui hsU la discussion et n'a pas de temps
perdre. Et d'ailleurs, l mme o la mcanique seule est en
question, il est court et rserv dans ses rponses; il no discute
gure : mais, s'il so sent branl par de puissantes raisons, il se
recueille pour les mditer, et le jour o il en reconnat toute la
force, il se rend l'vidence et se dclare convaincu.
C'est donc uno chose incontestable que Malebranche redoutait
l'change des ides ds qu'il prvoyait un choc. 11 aurait voulu
que la vrit rayonnt doucement autour d'elle et pntrt les
esprits. S'il aimait les entretiens philosophiques, c'tait pour
amener la fusion des ides et des mes par l'exposition de choses
abstraites, il est vrai, mais prsentes d'une faon touchante,
et propre en montrer l'influence dans la morale *; ce n'tait
pas pour examiucr les questions de pure curiosit, qu'il ngligeait volontiers, ni mmo pour prouver par la discussion les
principes qui lui taient chers.
Ainsi dispos, que devait-il faire quand il tait publiquement
attaqu? Son premier mouvement est de ne pas rpondre. Ses
crits et ses lettres nous rapprennent 3. 11 ne songe pas un seul
instant chercherdans les objectionsqu'on lui fait un contrle ses
propres spculations. Ce serait douter do ce qu'il regarde comme
trs assur, et co doute serait uno injure la vrit. Si donc il
jette les yeux sur les livres de ses adversaires, c'est pour y
chercher les points faibles et les mettre en lumire. L'honneur
de la vrit l'exige : pour no point paratre la trahir, il sort do
son repos. Il n'essayera point d'entrer dans la pense do ses
critiques : quoi bon? il leur dclarera qu'il ne les entend pas,
ce qui est vrai ; et il s'appliquera leur montrer qu'ils no l'entendent pas, ce qui est assez souvent vrai aussi. H crit un
homme'qui l'avait combattu : Vous nie preniez pour un autre...
Dieu soit lou qui m'a fait connatre vous, peu prs tel que
je suis *. Aussi ne le voit-on pas serrer sou adversaire do prs
et user des armes d'une dialectique alerte et puissanto pour renverser les raisons qu'on lui oppose; non, il reprend ses propres
Deuxime lettre de Malebran- paresse aime mieux souffrir que de
che.
me justifier : peut-tre s'accorde-t-ello
2. Leibniz le loue de possder ce en cela avec le devoir et la moralo
chrtienne.
secret (6 lettre).
3. Lettre a Andr, 16 fvrier 1707.
i. Dlampignon, Corrcsp, inid., p.
Cousin, ouvragodrj cit, p. 137. Ma
1.

18

INTRODUCTION.

ides et les dveloppe : c'est un recommencement perptuel do


l'exposition de ^a doctrine, toujours pou comprise ; seulement
il n'a plus l lo calme et la srnit que nous admirons daus
ses autres ouvrages. La polmique, qui contrarie tous ses gots,
l'irrite; aprs d'admirables lans de charit, aprs des plaintes
loquentes o il gmit de voir son temps gaspill, son repos
troubl, la vrit mconnue, la charit blesse, il se montre
d'autant plus vif dans lo combat qu'il est plus mcontent d'y
tre engag malgr lui. S'il pouvait supprimer le dbat, il lo
ferait volontiers, car la contradiction lui pse; mais, puisqu'on
10 contredit, il soutient avec une invincible persistance ses
opinions attaques, sans cacher son ddain pour des critiques
qu'il juge la plupart du temps vaines ou malveillante. A ces
traits, nous reconnaissons encore \Q mditatif, au milieu mme
des luttes ardentes o il est entran.
En prsence do a naturo, aussi bien qu'au milieu des hommes,
il redoute les motions trop violentes. Si, voyant dans les
beauts sensibles un reflet de l'ternelle beaut, il se sent mu
et touch, aussitt il se dfie de lui-mme et dtourne les yeux 1.
Les grands ouvrages do la cration, connue les astres, font une
trop vive impression sur l'me, la remplissent do leur grandeur
apparente, l'blouissont do leur clat et s'attirent ainsi euxmmes des hommages qui font tort Dieu. 11 no les contemple
pas volontiers. Ce qu'il considre avec une parfaite scurit et
avec iin plaisir qu'aucune arrire-peusc no trouble, ce sont les
ressorts secrets de ces machines vivantes que nous voyons daus
la nature. Les insectes surtout, et les plus petits, ces atomes
vivants, comme il les appelle, sont l'objet de ses complaisances.
11 les dfend contre lo mpris injuste que les hommes en fout
ordinairement. Il veut qu'on admire leurs ajustements et leur
magnificence. On n'a pas craindre que ces petits tres abattent notre esprit et lo prosternent devant eux. Par leur petitesse ils nous confondent, puis par leur beaut si humble et si
exquise ils nous ravissent. Quand on contemple leurs aigrettes
et leurs couronnes, et ces proportions si justes et toutes ces
beauts ramasses dans un si petit espace, on trouve dans ce
spectacle uno grande douceur, et l'Aine reconnat aisment
Dieu, tout-puissant et tout sage, et l'adore *.
i. Mdit, chrt.. iv,

13. 11, 15.

2. Itech. de la Vr 1.1, ch. vi, 2.


H faut lire le ravissant passage qui
commence par ces mots bien significatifs : Quoiqu'on ne veuille pas
trop s'arrter ces choses, on a pourtant de la peino se taire sur le mpris que les hommes font ordinairement des insectes... Et Malebranche
numre tout ce qu'il y a do grand,
de beau, de magnitlque sur lu tte

d'une simple mouche. Voir aussi


dans les Entret. mtaph., le xic entretien, o il y a des choses charmantes
sur les insectes, et dans la Corresp.
indite publie par M. l'abb Blampignon, une lettre (p. 21) o on lit :
Les heures que l'on no peut pas
s'appliquer la lecture et aux choses
que Dieu demande de nous, on peut
examiner les ouvrages do Dieu, tudier l'analomic des animaux, des

INTRODUCTION

19

Si le mysticisme consiste, commo le dit Leibniz , nous dtacher des choses mondaines pour nous moner Dieu, Maiebraucho est mystique daus tous ?cs crits; si lo mysticisme
suppose dans l'mo un effort perptuel pour rester en communication intime avec Dieu, principe de la lumire, do l'amour
et de la force, Malebraucho est encore mystiquo, Si, au del do
ces limites o s'arrte le vrai mysticisme, uno tendance assoz
commune entrane les mes mystiques un mpris excessif des
choses naturelles ou humaines ot les porte diminuer, att-

nuer, anantir presque la crature, cette tendance est dans


Malebranche : il incline vers co mysticismo outr. C'est uu
esprit lev et hardi, aimant beaucoup la spculation, fort peu
l'action, qui lui coto et lo fatigue, uno me religieuse, touto
pleino de Dieu, qui partout lo voit et l'entend, qui toujours
s'efforco do demeurer unie lui, car ectto union avec Dieu, c'est
sa force, c'est sa lumire, c'est sa joie.
Mais il n'a pas, dans sa manire d'aimer Dieu, cette vigueur
et celto tendresse d'me qu'on admire daus saint Augustin, ces
lans passionns et cette onction qui sont lo caractre de Fnelon.
11 sait quo Dieu est son bien, et il le gote, et il en jouit,
et il y trouve la sourco d'un plaisir infiniment doux et paisible*. Mais sa pit no connat gure l'abandon. Si avec Diou
il n'a pas, comme avec les cratures, des prcautions prendre
pour ne point trop aimer, on dirait cependant qu'il so survcillo
encore pour aimer raisonnablement. Et d'ailleurs, ce qu'il considre lo plus volontiers en Dieu, c'est la sagesse, co n'est pas la
bont : les splendeurs do la raison souveraine lo ravissent ; mais
la bout mesure et un peu froide qu'il conoit dans lo Crateur, il rpond par un amour sans navet et sans effusion, et il
n'a jamais cette conduite simple, libre, enfantine, entre les
bras de Dieu, quo Fuelon recommande quelque part. Quand
son mysticisme devient intemprant, ce n'est pas que l'amour
l'aveugle et l'emporte ; co n'est pas qu'il cde un de ces entranements o lo coeur 110 se possde plus et va se confondre
presque avec l'objet aim. Non, il n'est point tent do remplacer
la connaissance claire par l'ivresse de l'amour et de dire quo
l'me tre en une telle ivresse que do de mieux vaut pour
meurer plus sage 3. Jusque daus ses excs, il entend bien user
de raison : connaissant clairement son vide et l'impuissance
de sa nature *, il veut tablir par principes et en thologien
gomtres, quo les cratures ne sont rien et que lo Crateur

plantes, des insectes. On mprise or- le licre de Fnelon et sur l'amour


dinairement les insectes; nanmoins dsintress.
je n'ai jamais rien tudi des choses 2. Trait de l'amour de Dieu.
naturelles, qui m'ait donn une plus
3. Plotin, Enniades, VI, vu, 35.
grande ide de la sagesse de Dieu.
4. Trait de l'amour d Dieu.
1, Cousin, ouvrage dj cit, IIe par5. Trait de la nature et de la
.lic, p. 166. Sentiment de Leibn'is sur grce.

20
INTRODUCTION,
est tout, et so rduire enfin par raison uuo sorte d'anantissement dovaut Dieu .
Voil co qu'est Malebranche. Et co sont si bien l les traits do
son caractre quo, jusque dans lo dlire caus par la maladie,
ils so retrouvent. L, sans douto, commo on est incapable do
rflexion, la nature parle toute seulo et trahit tous les secrets de
l'me . Nous lisons dans lo manuscrit de Troycs : Le P. Malebrancho (pendant sa grave maladie de 1696) no s'entretenait
dans ses transports que do co qui l'avait occup toute sa vie, de.
Dieu et do ses ouvrages. Dans les garements de son esprit
alin^ il revenait sans cesse ses pieuses mditations, toujours
un peu philosophiques, mais leur ordinaire toujours difiantes.
Le sentiment de ses vives douleurs, au lieu d'exciter des plaintes,
ire faisait le plus souvent que lui rappeler les ides qui lui
taient si familires de la structure du corps humain. Tantt il
en comptait les ressorts, il en expliquait l'ordre, il eu marquait
l'usage, en montrant la sagesse infinie do Celui qui les avait si
bien ordonus. Tantt il cherchait la cause do son mal par des
raisonnements physiques, dont il n'interrompait la suite et le
cours que pour y faire entrer quelque chose du Crateur. Mai3
la pense qui l'occupait lo plus dons ses dlires tait celle de la
mort et de l'ternit': ces deux grauds objets qu'il avait tant
mdits" pendant sa vie so prsentaient continuellement devant
ses yeux, avec tout co qu'une bonne conscience y peut trouver
do charmant. Ces dtails achvent le portrait moral do Malebranche. Et maintenant que l'on considre la belle peinture do
Santerre conserve Juilly, qu'y voit-on apparatre ? L'me du
mditatif, prise do la beaut intelligible et divine, ddaigueuso
do tput le reste.
La philosophie do Malebranche est conforme son caractre.
La nature et l'ducation, le gnie et la pit, tout lo portait
la mtaphysique. Initi la mditation des choses divines par
sa mre, et ensuite par ses. matres de l'Oratoire, il a longtemps
philosoph sans le savoir, et alors mmo qu'il tait peut-tre
tent de dire comme Pascal : La philosophie no vaut pas une
heure de peino. Descartes lui a rvl sa vocation vritable, a
satisfait ses exigences scientifiques, l'a arm d'une mthode. Saint
Augustin, plus ardemment tudi aprs cette rencontre avec
D'cscartcs, lui a rvl les secrets de la philosophie morale et
religieuse. Instruit par ces deux grands esprits, et mditant avec
eux sous le regard de Dieu, il a difi une mtaphysique o il
a prtendu mctlro la rigueur mathmatique, expliquer la nature mcaniquement, et mener Dieu par les principes d'une
science solide et claire, toujours d'accord avec la foi. S'arrEntret. mtaph., xiv, S.
I d'o o<>l tire aussi la citation sui2. Manuscrit de Troyes, l'endroit j vante.
1.

INTRODUCTION.

21

tant de prfrence dans Descartes certaines thories pril*


louscs, il a fait un systme excessif o la grande vrit do la
prsence et do l'action universelle do Dieu, qu'il voulait tablir,
est sans ccsso compromise par l'exagration, et gto souvent par
l'erreur. La thologie, dont ,1 comprenait trop l'importance
pour vouloir, comme Descartes, la tenir distance daus les ro-

cherches philosophiques, et pu lui tro un frein : malheureusement, trs mdjocro thfolaglou. il faut le dire, c'est uno thologie
souvent inexacto et chimrique qu'il a mle sa philosophie..
Mais, ce quo jo veux marquer en ce moment, c'est quo, disciple
do deux grands penseurs, il a t lui-mmo un penseur original,
et au premier chctf'Etro original, en offot, ce n'est pas p ;>i oser
des thories qui no so rencontrent nulle part ailleurs, qui ;. aient
pas d'hietoiro; c'est dire souvent co quo d'autres disent ou ont
dit, mais le diro d'une faon telle qu'il faut en chercher l'on'gine vraie dans l'me mmo ; on peut montrer au dehors les
conditions ou los matriaux de l'oeuvre, on peut signaler des
ressemblances avec ceci ou cela, mmo des influences reues ;
do l'mo seule part le souffle do vie qui anime tout:-A-ce titre,
qui donc a plus d'originalit quo Malebranche? Qu'on liso ses
ouvrages, et l'on sentira qu'elle est bien le fruit de son gnie et
do son me, celto philosophio des ides, comme l'appelrent les
contemporains, chrtienne la fois cl cartsienne, noble et religieuse jusque dans ses excs, expose dans une suite do beaux
crits o il a si souvent ces expressions claires et vritables,
vives et animes, dignes do Dieu , qu'il demandait au Mattro
intrieur de lui donner, pour pntrer les esprits do l'clat
do la lumire divine et brleries coeurs de l'ardeur du divin
nmour.

La Reoherohe de la Vrit.
Je voudrais faire bien entendre lo dessein de Malebranche dans
sa Recherche de la Vrit.
Le principe qui domine tout est celui-ci : Nous sommes ral:
sonnables;; il s'agit do nous unir librement la souveraine
Raison; elle seule peut nous perfectionner et nous rendre
heureux.
La logique qui rgle l'esprit est, un certain point do vue;
une partie de la morale. C'est manquer l'un des devoirs de
l'tre raisonnable que de no pas cultiver l'intelligence, que de
ngliger do s'clairer, que de ne pas combattre l'ignorance, le
prjug et l'erreur. C'est en mme temps se rendre moiu ca1. Prire qui prcdo Ui Mditations chrtiennes.

32

INTRODUCTION,

pahle de bien remplir ses aut^s devoirs : car on aime les choses,
en gnral, selon l'estime qu'on en fait ; et si l'on est ignorant,
si l'on est surtout asservi aux prjugs ou aveugl par l'errour,
on juge mal des choses, et on risque par cela mmo do no conformer l'ordre ni son estime ni son amour 1. La logiquo a par
consquent uno grando porte moralo.
Faut-il donc que tout homme soit savant ? non, 11 faut quo
tout homme juge bien des choses. Or, il y a beaucoup de choses
qu'il est assez inutilo do connatre; et pour celles qui sont de
la premire importance, l'ignorant qui est clair par la foi en
jugera assez bien pour viter lo pch et conformer l'ordre
sa conduite. Lo meilleur prcepte do logique, c'est do vivro
en horamo do bien. Car il vaut beaucoup mieux passer quelques
annes dans l'ignoranco, et devenir savant pour toujours, que
d'acqurir pour quelques jours, et avec bien de la peine, une
science bien imparfaite, et passer une ternit dans les tnbres*,
Nous sommes faits pour possder la vrit : nous devons
aspirer tre savants, c'est certain. Mais lo meilleur moyen
d'atteindre celte fin de notre nature, et de trouver dans la possession de la vrit la perfection et la flicit de notre tre
raisonnable, c'est do nous assurer par une bonne vie, par la
soumission la foi, par la pratique de la vertu, l'union ternelle
avec la Raison souveraine.
Est-ce donc dire maintenant qu'il Lille mpriser la science?
Non pas; mais il faut : 1 choisir entre les sciences; 2 rechercher celles qui sont utiles dans un esprit d'humilit et do
charit.
Malebranche rejette comme frivoles et dangereuses toutes les
connaissances qui ne servent point nous convaincre de la
vrit fondamentale : savoir que Dieu est la cause unique et
gnrale qui fait tout et rglo tout. Il imperte que nous sachions
par la lumire et avec vidence que les cratures sont impuissantes, et partant'incapables do nous perfectionner et de nous
rendre heureux ou malheureux. Il importe que nous sachions
que Dieu seul nous claire, nous touche, nous anime, et que,
s'il fait tout par sa puissance, il agit toujours et partout avec
sagesse. Voil la connaissance la plus prcieuse, et toutes les
autres n'ont de valeur qu'autant qu'elles se rapportent celleM. La mtaphysique
de la morale, ou, ce qui revient au
en
vue
' mme, la morale tablie
sur la mtaphysique, telle est la science
par excellence. Cela pos, la connaissance de soi-mme, commencement de la mtaphysique, puis les mathmatiques et la
physique, auxiliaires indispensables de l'esprit, yoil les con1. Trait de morale, I, ch.

vit.

u et I| 2. Mdit, chrt., ix, 21. Iiech.de


la Vr., fin.

23
INTRODUCTION.
naissances qu'il faut avoir 1. Tout lo resto est inutilo et mmo
dangereux. Carjout lo resto dissipe l'esprit, oxelto les sons,

oxaltc l'imagination; tout le reste resserre donc notre union avec


lo corps, bien loin do l'affaiblir, et par consquent va contro lo
but do la vraie science, qui est do nous unir plus intimement
la Raison souvcraiiio*. N'oublions pas quo nous sommes des
tres raisonnables, quo c'est l notre honneur, et n'estimons pas
dos connaissances vaincs qui nous dtournent do notro vritable
lin. Appuy sur ces principes, Malebrancho poursuit outranco
lo bol esprit, comme il dit, condamne au fou les potes, les
historiens, les rudits do toute sorte, ou tout lo moins dclare
quo la porto de tous les crits do co genre lo laisserait indiffrent 3; enfin, il n'a quo do la dfiance ou de la colro pour l'imagination, la folio qui so plat faire la folio *, puissanco
trompeuse et contagieuse, mortelle ennemie do la raison 8. Pascal
lui-inmo n'a rion dit do plus fort contro cetto matresse d'erreur.
Voil donc un premier point tabli : il n'y a de connaissances
utiles que celles qui so rapportent la mtaphysiquo, et par elle
la moralo et la religion. Mais ces connaissances mmes peuvent devenir dangereuses si elles enflent lo coeur. C'est la vue
do cette science gto par l'orgueil que Malebranche dclare que
mieux vaut l'ignorance des simples. La vraie science ne va pas
sans humilit et sans charit 6. Elle ne s'obtient qu' ce prix, et
elle-mme contribue augmenter ces vertus dans l'mo.
11 y a dans la logique de Malebrancho deux grands prceptes
qui dominent tout. Comme il admet quo nous n'avons de lumire
que par notro union avec la Raison divine, il nous prescrit sans
cesse do consulter par notro attention le Matre intrieur '. Puis,.
comme les sens et l'imagination nous troublent sans cesse, il
nous recommande de ne point donner notre consentement aux
choses qui nous paraissent vraies, quo nous ne sentions uno
peine intrieure et des reproches secrets do la raisofi 6. Il y a
donc deux vertus propres l'esprit, la forci* et la libert qui,
l'une et l'autre, supposent l'amour do l'ordre, dominant, habituel, port jusqu'au sacrifico . Par la force d'esprit, nous nous
dlivrons do l'ignoranco; par la libert d'esprit, nous vitons
l'erreur. Par ces deux vertus, nous tenons en respect les sens
et l'imagination, nous chappons la domination tyranniquo du
corps, et la raison seule est la matresse en nous. .
la Yr., liv. IV, ch. vi
et vu; liv. V, cb. v; liv. VI, part. II,
ch. vi. Trait de morale, I, ch. v,
9, 22. Entret. mtaph., vi, i el 2.
Mdit, chrt., m et ix, 21,25.
2,%Trait de morale, I, ch. x-xiu.
3. Itech. de laVr., liv. IV, ch. vi, 2.
i. Entret. mtaph., v, 13.
5. Itech. de la Yr., 1. II tout en1. Itech. de

tier. Trait, de morale, I, eh. xu.


0. Mdit, chrt., ix.
7. Qn no peut ici indiquer aucun
passage particulier ; ce prcepte est
partout.
;,
,
.
S. Voir notamment
Itech. de la
Vr., liv. I, ch. i et u.
9. Trait de morale, I, ch. v, vi et

vu.

'

INTRODUCTION.
Avec les prjugs quo lo corps inspir, on peut tre entran
de monstrueuses erreurs. Ainsi, quand on so regarde commo

le centre de l'univers, tout l'ordre se renverse, toutes les vrits


changent do nature. Un flambeau dovient plus grand qu'uno
toile, un fruit plus estimable quo lo salut do l'tat. La terro,
que les astronomes regardent comme un point par rapport
l'univers, est l'univers mmo. Mais cet univers n'est oncoro
qu'un point par rapport notro tro propre. Dans certains
moments que lo corps parle et quo les passions sont mues, on
est prt, si cela so pouvait, le sacrifier sa gloire et ses
plaisirs 1.
Pour rsister aux sductions du corps, ot pow avoir des
ides clairos, il faut lutter, lutter beaucoup, et puis savoir suspendro son consentement, savoir se retenir jusqu' co qu'on
voio bien clair. 11 est donc vrai quo sans la force d'esprit et sans
la libert d'esprit il n'y a pas moyen do juger sainement des
choses ni d'en avoir la science.
Mais il faut considrer dans lo dtait cetto logique dont
nous venons d'indiquer l'esprit. Il faut donc la chercher,
non plus dons les divers crits o elle est rpandue, non
plus mme dans le Trait de morale o elle est commo ramasse, mais bien dans l'ouvrago exprs o elle est dveloppe longuement, jo veux diro dans la Recherche de la Vrit.
Celui qui veut viter l'erreur et ne porter sur les choses que des
jugements vrais, doit lutter contro lui-mme : nous venons do
lo voir. Or, comment combattre avec avantage un ennemi quo
l'on no connat pas ? C'est uno ncessit et un devoir do s'tudier soi-mmo, afin do saisir les causes des faiblesses et des
erreurs les plus communes do l'esprit. Malebrancho ontreprend
cetto tude et soutient cetto guerro avec un courage et uno
habilet vraiment admirables. Mettons-nous sa suite, et considrons-le dans ses dmarches varies, dans ses vaillants et
brillants combats. Autrement, nous no pourrions avoir do sa
logique une ide complte, et surtout nous risquerions de ne
pas apprcier en lui comme il convient le psychologue et. lo
moraliste.
Tantt par des analyses pntrantes, tantt par des conjectures ingnieuses, tantt par des rflexions sur ce qui se passe
dans la conversation ordinaire des hommes *, il atteint l'me
jusque dans ses plus intimes replis, et il en met nu toutes les
misres. 11 fait ainsi de l'Aine uno science exprimentale3,
comme il dit, riche en observations prcieuses et en remarques
dignes d'tre recueillies. Puis, comme le corps est troitement
!uni l'esprit, et que les rapports des deux substances entre

1. Trait de morale, I, ch. v, M. I III, chap. i, 5.


2. Itech. de la \'r liv. II, part. | 3. Trait de morale, I, ch. v, 7.

2b'

INTRODUCTION,

elles sont nombreux et importants, le psychologue so fait physiologiste. Au moment mme o il dcouvre et sent des
choses si dlicates et si fines qu'il est difficile de les reprsenter et de les faire sentir aux autres, il s'engage dans de
longues considrations sur les esprits animaux, sur lo sang, sur
les libres du cerveau, pensant surprendre dans les modifications
do la machine l'explication de co que sa propre conscience et
l'observation assidue des autres lui ont rvl. Mais dans toutes
ses recherches, il est toujours eu la prsence de Dieu. C'est
| Dieu qu'il trouve dans l'me mme, pieu qui nous claire, Dieu
qui nous touche, Dieu qui nous anime. C'est Dieu qu'il trouve
dans lo corps, puisque les mouvements du corps n'ont pas
d'autres causes quo la velout do Dieu. Et tout cela constituo
uno manire vraiment remarquable d'entendre et de pratiquer
l'tude do soi-mme : l'me, pour so connatro, no s'isole point
artificiellement et no so spare ni de Dieu ni du corps; le tmoignage do la conscience est sans cesse comment par les enseignements de l'exprienco et de la vio; enfin, l'tude des dtails
se mlent de grandes penses religieuses et inorales qui la dominent, et des conclusions pratiques qui la rendent utile.
H s'agit de faire la guerre l'erreur et de l dtruire autant
qu'il est possible en l'atteignant dans ses causes mmes. A vrai
dire, il n'y a qu'une cause gnrale de toutes nos erreurs, c'est
la prcipitation dans le jugement : si nous usions de notre
libert pour suspendre notre jugement toutes les fois que nous
ne voyons pas clair, nous ne nous tromperions jamais. Mais il
importe de savoir pourquoi nous sommes si presss de juger
quand la lumire manque, et quelles sont alors les apparences
qui nous sduisent. Aussi est-il ncessaire de passer eh revue
nos diverses facults ot de dterminer ce que l'on pourrait
appeler les causes occasionnelles d'illusion et d'erreur propres
chacune d'elles. C'est le seul moyen do discerner la porte
vritable de ces facults et d'apprendre en faire un usage
rgl, lgitime et sr. Ainsi, les sens ne nous sont donns que
pour la conservation du corps : juger sur leur tmoignage do
la nature des choses en elles-mmes, c'est se jeter immanquablement dans toutes sortes de prjugs et de faussets. 11 faut
donc les rduire leur rle naturel, et ruiner l'autorit quo
nous leur attribuons tort en dehors de leurs justes limites*.
Do mme l'imagination est iucapable do dcouvrir quelque
vrit que ce soit : la prendre pour matresse, et prononcer
sur les choses comme si on les connaissait avec vidence, c'est
s'exposer aux plus tranges illusions. Il faut dissiper ces fan*
tomes, et contenir svrement cette puissauce vagabonde qui
1. Itech. de
ch. i, 3.

la Vr,,

MALEBRANCHE,

1.

II, part. I,
;

2. C'est le sujet du premier livre do

la Recherche de la Vrit.
o

20

INTRODUCTION.
uo peut avoir d'utilit quo si la raison la domino et la

dirige',

L'esprit pur n'a ni une tendue infinie ni une force infatigable :


oublier ses limites ou mconnatre sa faiblesse, en jugeant do
choses qui nous passout, ou en nous appliquant sans aucun
ordre des sujels trop compliqus, c'est risquer do nous perdro
dans lo vague. Il faut avoir peur des abstractions chimriques,
et rgler l'esprit pour qu'elles no l'gareut point *. Enfin, nos
inclinations naturelles, qui sont eu elles-inuies excellentes, et
1103 passions, qui ont dans ^'institution primitive de la nature
leur utilit, et mmo leur ncessit, uo nous portent pas tant
examiner les choses avec soin qu' en juger avec prcipitation,
et les passions eu particulier, nous attachant et nous asservissant
uu corps par suite du pch, nous exposent juger des objets,
non selon ce qu'ils sont eu eux-mmes, mais selon le rapport
qu'ils ont avec nous: comment ne serions-nous point parla engags dans toutes sortes d'erreurs? 11 faut donc, non pas dtruire
les inclinations et les passions, ce qui aussi bien est impossible, mais les contenir et les rgler, en sorte qu'au lieu d'tro
des obstacles la rechercho do la vrit, elles so tournent en
secours et viennent en aido l'esprit : en un mot, il faut les
combattro pour s'en faire des allies 3. Par ces moyens, qui du
reste seraient inefficaces sans la prire ot sans la grce divine,
l'union naturelle quo nous avons avec Dieu par la raison est
augmente et fortifie; et, quoiquo pour cela il soit ncessaire
de combattre contro les impressions des sens et des passions
d'une manire bien diffrente de celle qui est familire aux
personnes les plus vertueuses, quoique les plus gens de bien ne
soient pas toujours persuads que les sens et les passions soient
trompeurs en la manire que nous venons de dire, nanmoins cette mthode, fidlement et courageusement pratique,
a des avantages moraux incontestables, et par la connaissance, do npvrit, elle mne et unit Dieu notro unique
matre, notro seule lumire, et en mme temps la fin vritable
de l'c spr il 5
?
1. C'est le sujet du second livre.

2. C'est le sujet du troisime livre.


Si on doit se servir de sa raison en
toutes choses, il ne faut/cependant
n'en servir qu'avec, rgle, j
3. C'est ce nui est montre dans les
trois derniers livres.
;
1. Itech. de la Yr., liy. V, ch. v.
5. 11 y a 1res peu de gens (mme
parmi ceux qui aiment Dieu), qui sachent avec vidence quo'ce soit s'unir
avec Dieu, selon les forces naturelles,
que de connatre la vrit; que ce
soit une espco de possession de Dieu
mme que de contempler les vritables ides des choses, et que ces

vues abstraites de certaines vrits


gnrales cl immuables qui rglent
toutes les vrits particulires, soient
des efforts d'un esprit qui s'attache
Dieu et qui quitte lo corps. La mtaphysique, les mathmatiques pures,
cl toutes les sciences universelles qui
rglent et qui renferment les sciences
particulires, comme l'tre universel
renferme les tres particuliers, parais-,
sent chimriques prosquo tous les
hommes, aux gens de oien comuie
ceux qui n'ont aucun amour pour
Dieu. Do sorte que je n'oserais presque direque l'application ces siences
est l'application de l'esprit Dieu, la

INTRODUCTION.

27

Voil donc la lutte qu'il faut engager, et lo plan do campagne


pour ainsi dire, et les avantages quo l'on attend do la victoire.
Les sens sont les premiers attaqus, avons-nous dit : avec quelle
vigueur et qucllo verve, c'est ce que je voudrais au moins faire
souponner en signalant quelques traits. Malebrancho nous
raille do cette folio par laquelle, donnant l'tendue peu
prs les mmes bornes qu' notro vue, nous limitons et diminuons sans raison l'ide que nous avons d'un ouvrier infini eu
mesurant sa puissance et sou adresse par notro imagination
qui est finie. Mais quoi I rien n'est grand ni petit eu soi, mais
seulement par proportion notro corps : qu'on suppose un
petit monde do la grosseur d'une ballo, Q il y aurait un ciel,
une terre, des hommes sur celte terre, avec les mmes proportions qui sont daus co grand monde : ces petits hommes regarderont leur petit monde, qui nu serait qu'une balle notre
gard, comme des espaces infinis, peu prs do mme que nous
jugeons du monde dans lequel nous sommes 1. Tous ces jugements que nous portons touchant les figures, le mouvement, la
distance, ne peuvent rsister, selon Malebrancho, l'analyse
minutieuse et savante qu'il en fait : les voil tous expliqus,
c'est--dire renverss, et voil du mme coup l'autorit do la
vue ruine, et, puisque la vue est lo plus noble et lo plus
tendu des sens, voil leur crdit tous entirement ananti*.
Qu'on aille maintenant sur de values apparences juger que les
qualits sensibles appartiennent aux corps! Les sens sont-ils
donc capables de nous apprendre quoi que ce soit sur la naturo
des choses? Quand on s'est donn le spectacle des illusions auxquelles ils nous exposent, on n'a point do peine juger, malgr leurs suggestions, que les qualits sensibles appartiennent
non aux corps, mais l'me dont elles sont les modalits; et
quo ce qui agit sur l'me, ce ne sont point les objets, lesquels
sont impuissants, mais c'est Dieu, Dieu qui seul la modifie. Le
tout est donc de ne demander aux sens que co qu'il est dans
leur nature de nous apprendre : vrai dire, ils ne nous trompent pas; mais c'est folio quo de vouloir juger par eux des
choses mmes, puisqu'ils ne nous en disent rien*.
L'imagination est poursuivie avec la mme vivacit. Les
causes physiologiques qui influent sur elle, les illusions qu'elle
fait natre ou qu'elle entretient, la contagion qu'elle exerce
autour d'elle quand elle est forte et dominautc, tout cela est
tudi fond, et les rflexions que cette tude amne naturellement sont parfois exprimes do la faon la plus saisissante*
Nous abusons des meilleures choses....L.u prsence intime, do

plus pure et la plus parfaite dont on


2. Rech.de la Yr., liv. I, ch. vusoit naturellement capable. Rech. de ix, et puis xv.
la.Vr.,Yi\. V, ch. v.
3. dech.de la Yr., liv. f, ch. x1. Rech. del VA'.,liv. I, ch. vi.
xi%', et xvi-xx.

28

INTRODUCTION.

l'tre infini nous est uno occasion d'erreur : les abstractions


drgles de l'esprit et les chimres de la philosophie ordinairo
en sont la preuve'. Quoique notre raisou soit la principale
partie do nous-mmes, il peut arriver quo nous nous trompions on la laissant trop agir, parce qu'elle no peut assoz agir
sans se lasser, je veux dire qu'elle ne peut assez connatre
pour bien juger, et que cepomlant on veut juger*. C'est ainsi
quo nous supposons trs facilement dans les choses des ressem-

blances imaginaires. Il nous faudrait beaucoup d'application


pour dcouvrir les diffrences quand elles uo sont pas trs saillantes; et d'ailleurs la varit des objets nous fatiguo et nous
embarrasso : pour juger quo millo objets sont diffrents entre
eux, mille ides diffrentes sont ncessaires; pour juger quo
ces millo objets sont semblables, une seule ide suffit. La limitation mme de notro esprit cl notre empressement juger nous
rendent donc bien plus sensibles aux ressemblances qu'aux diffrences 9. Remarque judicieuse et fconde, qui signale nettement le pril de l'induction et de l'analogio, et qui montre eu
mme temps dans l'attentive observation des dtails le moyeu
d'arrter la tmrit do l'esprit. Mais ce sont surtout les erreurs
do morale causes par cetto impatience de juger qui sont reprsentes vivement. Un Franais se rencontre avec un Anglais
ou un Italien : cet tranger a ses humeurs particulires; il a
do la dlicatesse d'esprit, ou, si vous voulez, il est fier et incommode Voil notro Franais port juger que tous les Anglais
ou tous les Italiens ont lo mme caractre d'esprit quo celui
qu'il a frquent. Un religieux do quoique ordre commet une
faute : voil tous ceux qui portent lo mme habit et le mmo
nom condamns avec lui. Un homme de bien so montre ferme
dans ses convictions : c'est un opinitre, commo si l'attachement des principes de vertu tait la mmo chose que
l'aveugle enttement des vicieux et des libertins*. Qui ne reconnat daus ces exemples ces faux jugements quo les
hommes portent chaque jour presquo sans y penser?
L'inclination pour le bien on gnral est la cause de l'inquitude de notre volont, et par suite, de notre peu d'application
et do notre ignorance C'est notre honneur et notre grandeur
quo de ne pouvoir nous contenter do rien do fini et d'imparfait 9.
Mais c'est notre faiblesse et notre malheur que do nous fier tou-

i.

Rech. de la Yr., liv. lll, part.


II, cb. vin.
9. Rech. de la Yr., conclusion dos
v
trois premiers livres.
3. Rech. de la Yr., liv. Hl, part.
Il, oh. x.
i. Rech. de la Yr;, liv. III, part. II,
ch. xi.
s

5. Rech., liv. IV, ch. u, 1. L'me


ne s'en contente pas (des biens finis),

parce qu'il n'y a rien qui puisse arrter le mouvement de l'me que celui
qui Je lui imprime. Tout ce que l'esprit se reprsente comme son bien,
est fini ; et tout ce qui est fini peut
dtourner pour un moment notre
amour, mais il ne peut le fixer.

20
INTRODUCTION.
jours aux apparences et do nous lancer vers les objots qui

nous sduisent, ou do nous dtourner de ceux qui nous lassent,


sans prendro lo temps et la peino do juger selon la vrit. Quel
sentiment profond et quelle vivante peinturo do co qu'est l'amo
liumninol Toujours altro d'uno soif ardente, toujours agito
do dsirs, d'empressements, d'inquitudes pour un bien qu'ello
no possdo pas, tressaillant aux approches d'un objet qui lui
fait sentir quelquo douceur: voyez ses ardeurs qui so rallument,
et puis la dception qu'elle prouvo quand elle a got ce bien
impuissant remplir sa capacit infinie; et puis encore ses
esprances nouvelles aussi sottes et aussi vaines quo les premires, suivies leur tour do dboires pareils; et ainsi, au milieu do la multiplicit do biens qui ne peuvent la salisfairo, uno
inconstance perptuelle et uno lgret inconcevable qui no
peut so fixer nullo part 1.
L'inclination quo nous avons pour la grandeur et pour le
bien-tre nous jette aussi dans de graves cireurs. Ainsi, nous
oublions que la vraie grandeur no consiste pas dans ce rang quo
les hommes tiennent dans l'imagination des autres hommes,
aussi faibles et aussi misrables qu'eux-mmes, mais dans le
rang honorahlo qu'ils tiennent dans la raison divine, dans
cette raison toute-puissanto qui rendra ternellement chacun
selon ses oeuvres*. Ainsi encoro des gens do nant s'imaginent
sottement qu'ils sont do grands hommes, parco qu'ils ont do
grandes maisons, et lo plaisir de la vanit remplit tellement la
petite capacit de leur esprit quo les vrits les plus videntes
do la morale sont obscurcies et caches pour eux'. D'autres,
tout entiers l'esprance, deviennent incapables do discerner
le bien du mal : car l'mo est si fort occupo des plaisirs qu'ello
espre, qu'elle les suppose innocents et qu'elle ne cherche que
les moyens de les goter . Chez d'autres encoro, la pense des
peines do l'autre vie produit les effets les plus tristes : cetto
crainte servilo fait natre une infinit de scrupules; elle tend
pour ainsi dire la foi jusqu'aux prjugs, et elle fait embrasser
avec ardeur et avec zle des traditions purement humaines, des
dvotions pharisaques, des pratiques superstitieuses, ou elle
jette l'me dans un aveuglement de dsespoir, et les hommes,
regardant confusment la mort comme le nant, se htent brutalement do se perdre, afin de se dlivrer des inquitudes mortelles qui les agitent et qui les effrayent 6.
C'est un chef-d'oeuvre do pntration et do justesse quo le chapitre sur les erreurs o nous prcipite l'amiti que nous avons
pour les autres hommes. Alceste, dans Molire, no dit rien de
1. Rech. de

la Yr., liv. IV, ch. u ;

ch. m, 1 ; ch. iv.


2. Rech., liv. IV, ch. vi, 1.

3. Rech., liv. IV, ch. xi, 2.


4. Rech.,\iv. IV,ch. xi,2.
5. Rech., liv. IV, ch, xu.

30
INTRODUCTION.
plus fort contre les faiseurs de compliments que Malebranche
dans la page que voici :
No voyons-nous pas tous les jours quo des personnes qui
no so connaissent point, no laissent pas do s'lever l'un l'autre
jusqu'aux nues la premire fois qu'ils so voient cl qu'ils so parlent? Et qu'y a-t-il do plus ordinaire que do voir des gens qui
donnent des louanges hyperboliques et qui tmoignent des mouvements extraordinaires d'admiration uno personne qui vient
do parler en public, mmo on prsenco do ceux avec lesquels
ils s'en sont moqus quelque temps auparavant ? Toutes les
fois qu'on se rcrie, qu'on plit d'admiration, et commo surpris
des choses quo l'on entend, co n'est pas une lionne preuve quo
celui qui parle dit dos merveilles, mais plutt qu'il parle des
hommes flatteurs, qu'il n des amis ou peut-tre des ennemis qui
s divertissent do lui. C'est qu'il parle d'une manire engageante,
qu'il est richo et puissaut ; ou, si on le veut, c'est une assez
bonno preuve quo ce qu'il dit est appuy sur les notions des
sens confuses et obscures, mais fort touchantes et fort agrables,
ou qu'il a quelque feu d'imagination, puisque les louanges se
donnent l'amiti, aux richesses, aux dignits, aux vraisemblances, et trs rarement la vrit .
La satire est sanglante. Mais en mme temps, comme Malebranche voit bien quo l'inclination que nous avons faire des
compliments aux autres a ses avontoges, et mmo sa ncessit
dans la socit! Elle sert comme do contrepoids ce dsir
secret do grandeur qui, tempr et modr, est si avantageux
pour le bien public, mais qui, s'il tait seul, tendrait la dissolution do toutes les socits. Si chacun disait ouvertement
qu'il veut commander et no jamais obir, il est visible que tous
les corps politiques so dtruiraient. Mais ceux qui ont le plus
d'esprit et ceux qui sont les plus propres commander aux
autres, sont heureusement ports par uno inclination secrte
tmoigner aux autres, par leurs manires et par leurs paroles
civiles et honntes, qu'ils se jugent indignes quo l'on pense
eux, et qu'ils croient tre les derniers des hommes : cet abaissement imaginaire leur permet de jouir sans envie de cetto prminence qui est ncessaire dans tous les corps. Car, de cet
sorte, tous les hommes possdent en quelque manire la grandeur qu'ils dsirent : les grands la possdent rellement, et les
petits ot les faibles ne la possdent que par imagination, tant
persuads en quoique maniro par les compliments des autres
qu'on no les regardo pas pour ce qu'ils sont, c'est--dire pour
les derniers d'entre les hommes *.
Les passions nous aveuglent bien souvent. Lorsque nous
1. Rech. de la Yr., liv. IV, ch.
xiu, 2.

2. Rech. de la Yr., liv. IV, ch.


xiu, 1.

INTRODUCTION.

31

aimons quelque personne, nous sommes naturellement ports


croiro qu'ello nous olmo... Mais si la haino succde l'amour,
nous no pouvons croiro qu'ello nous veuille du bien;... nous
sommes toujours sur nos gardes et dans la dfiance, quoiqu'elle
no penso pas nous ou qu'ello no pense qu' nous rcudro service. Co n'est pas tout. Lorsque nous avons un amour passionn pour quelqu'un, nous jugeons quo tout en est olmablo.
Ses grimaces sont des agrments ; sa difformit n'a rien do
choquant; ses mouvements irrguliers et ses gestes mal composs sont justes, ou pour le moins ils sont naturels. S'il no
parle jamais, c'est qu'il est sngo; s'il parle toujours, c'est qu'il
est plein d'esprit; s'il parle du tout, c'est qu'il est universel ; s'il
interrompt les autres sans cesse, c'est qu'il a du feu, do la vivacit, du brillant ; enfin, s'il veut toujours primer, c'est qu'il le
mrite. Notro passion nous couvre ou nous dguise do' cetto
sorto tous les dfauts do nos amis, et au contraire, elle rolvo
avec clat leurs petits avantages t. Ici on no peut s'empcher
do penser la charmante tirado quo Molire, traduisant Lucrce,
met dans la boucho d'Elianto au deuxime acte du Misanthrope.
Les passions sont trs habiles so justifier elles-mmes. Considrez les plus ridicules : voii3 verrez qu'elles trouvent toutes
sortes d'arguments pour plaider leur cause contro la raison qui
prtend les condamner. Parfois la passion so sent mourir;
mais no croyez pas qu'ello so reponte do sa conduite. Au con*
trairo, elle dispose toutes choses, ou pour mourir avec honneur,
ou pour revivre bientt aprs : elle contracte uno espce d'alliance avec toutes les autres passions qui peuvent la secourir
dans sa faiblesse, rallumer ses cendres et l'on faire renatre- ; et
ainsi les jugements qui la justifient sont incessamment sollicits
et pleinement confirms par toutes les passions qui ne lui sont
pas contraires*. Voil bien, reprsents au vif, CC3 dbats
intrieurs quo personne n'ignore, les voil avec les secrtes
intrigues, et les artifices, et les sophismes par lesquels nos passions soutiennent dans notre coeur leur empire branl.
Peut-tre dovrais-jo m'arrter ici. Mais si je cde la tentation
de faire encoro quelques citations, pourra-t-on s'en fcher? Je
voudrais donner une ide un peu complte do ces descriptions
et do ces peintures o Malebrancho oxcello, et de ces traits
piquants ou mordants, vraies satires en raccourci, jetes au
milieu de fines analyses ou do graves rflexions. A ceux qui me
reprocheraient trop d'insistance, je dirais en me servant des
propres paroles de notre auteur : Jo mo fais un ordre pour me
conduire, mais je prtends qu'il m'est permis do tourner la tte
lorsque jo marche, si je trouve quelque chose qui mrite d'tre
i. Rech. de la

Yr., liv. V. ch. vi.

2. Rech. de la Yr., liv. V, ch. xi

32

INTRODUCTION.

considr. Jo prtends mme qu'il m'est permis do me reposer


l'cart, pourvu que je ne perde point de vue lo chemin que
je dois suivre. Ceux qui ne veulent point se dlasser avec moi
peuvent passer outre ; il leur est permis, ils n'ont qu' tourner
la page; mais, s'ils so fchent, qu'ils sachent qu'il y a bien des,
gens qui trouvent que ces lieux quo je choisis pour me reposer
leur font trouver le chemin plus doux et plus agrable.
Ce sont les faux savants et les beaux esprits quo Malebranche
peint le plus souvent. 11 est clair qu'il prend plaisir les reprsenter dans toutes les poses, si je puis parler ainsi, et sous tous
les aspects. L'rudition inutile des uns, l'air dcisif et dominant
des autres, l'irritent : les uns et les autres mprisent le Matro
intrieur et le font mpriser. Voici dos gens qui aiment mieux
se servir de l'esprit des autres dans la recherche de la vrit,
que de celui que Dieu leur a donn. 11 y a de cette folie bien
des raisons : l'une des principales, c'est un faux respect pour
l'antiquit. Quoi ! Aristote, Platon, picure, ces grands hommes
so seraient tromps! On ne considre pas qu'Aristotc, Platon,
picure taient hommes comme nous, et de mme espce quo nous ;
et de plus, qu'au temps o nous sommes, le monde est plus g do
deux mille ans, qu'il a plus d'exprience, qu'il doit tre plus
clair, et que c'est la vieillesse du monde et l'exprience qui
font dcouvrir la vrit*. Malebrancho parle ici commo Pascal.
Voyez maintenant ces hommes qui lisent beaucoup, mais no
mditent point, qui ne savent quo des histoires et dos faits, et
non pas des vrits videntes, historiens plutt quo vritables
philosophes, puisque la science et lu philosophie qu'ils apprennent
est une science do mmoire, et non uno science d'esprit ; voyez-les
accablant du poids de leur rudition, et tourdissant, tant par
des opinions extraordinaires que par des noms d'auteurs anciens
et inconnus, de pauvres jeunes gens inexpriments qui regardent comme des articles do foi toutes leurs dcisions 3. Ils font
1. Rech. de la W/*.,liv. IV, ch.xm, iui-la saura toutes les dlicatesses de
2, fin.
la langue, toutes les rgles des gram2. Rech. de la VA'., liv. II, part. Il, mairiens, qui n'aura jamais mdit

chap. m, 2.
3. Ihid., liv. H, pari II, ch. iv.
Voir dans les Entret. mlaphys.,
v. 13, co passage remarquable : La
plupart des hommes s'engagent imprudemment dans des 'udcs inutiles.
il suffit a tel d'avoir entendu faire l'loge de la chimie, de l'astronomie, ou
do quelque autre science vainc ou peu
ncessaire, pour s'y jeter a corps
perdu. Celui-ci ne saura pas si l'a nie
est Immortelle ; il ferai! peut-trebien
empch vous prouver qu'il y a
un Dieu; et il vous rduira les galits de l'algbro les pl'is composes
avec une facilit surprenante. Kl cc-

rensur l'ordro de ses devoirs. Quel


Imaginaversement d'esprit! Qu'une
tion dominante loue d'un air passionn la connaissance des mdailles,
la posie des italiens, la langue des
Arabes et des Perses devant un jeune
hommo plein d'ardeur pour les sciences, cela suffira pour l'engager aveuglment dans ces sortes d'tudes (Malebranche se souvenait-il, en crivant
ceci, de FCS tudes de linguistiquo cl
d'histoire & l'Oratoire?); il ngligera
la connaissance do l'homme. Tes rlos del morale, et peut-tre oulicra-t-il ce qu'on apprend aux enfants dans leur catchisme. C'est que

-33

INTRODUCTION.

perdre la parole leurs adversaires par leur air fier,-'imprieux et grave, semblables ces hommes fiers et hardis qui,en
maltraitent d'autres plus forts, mais plus judicieux et plus
retenus qu'eux 1? On en voit qui connaissent peino leurs
propres pareuts, et qui peuvent vous prouver quo tel citoyen
romain tait parent do tel empereur. D'autres savent co qui so
passe dans les astres, mais ignorent ce qui so passe dans leur
pays *. Quelle folie ! Il y a, dit Malebrancho, des personnes
destines por l'ordro du prince observer les astres, contentonsnous do leurs observations. Ils s'appliquent cet emploi avec
raison, car ils s'y appliquent par devoir ; c'est leur affaire Ils
s'y appliquent avec succs, car ils y travaillent sans cesse avec
art, avec application, et avec toute l'exactitude possible; rien
no leur manque pour y russir. Ainsi nous devons tre pleinement satisfaits sur une matire qui nous touche si peu, lorsqu'ils nous font part de leurs dcouvertes*. C'est parler bien
trangement d'une des plus belles sciences que le gnie do
l'homme ait cres : sous prtexte que par la grandeur de son
objet, elle blouit et aveugle l'esprit, la voil relgue, avec le
plus singulier ddain, parmi les services publics. Son intrt
scientifique, sa porte religieuse, tout cela est mconnu. Mai
passons : nous no voulons pas ici juger Malebranche. Remarquons seulement que s'il traite si mal l'astronomie, c'est qu'ello
ne fait gure selon lui que des savants orgueilleux et tmraires, tout pleins do cetto suffisance et do cette pdanterie qu'il
a en horreur.
Regardons maintenant co savant qui, semblable un cavalier
mont et bien arm, se sent prt tout entreprendre : il devient,
si cela se peut dire, gnreux et hardi contre la vrit. Il la combat sans la reconnotre, il la trahit opra l'avoir connue : il est
toujours prt soutenir l'affirmative du la ngative, selon que
l'esprit do contradiction le possde *. coutons cet autre : J'ai
vu Descartes, dit-il : je l'ai connu, je l'ai entretenu plusieurs
fois : c'tait un honnte homme : il no manquait pas d'esprit,
mais il n'avait rien d'extraordinaire. Voil donc un homme
qui s'est fait une ide basse do la philosophie de Descartes,
parce qu'il en a entretenu l'auteur quelques moments, et qu'il
n'a rien reconnu en lui de cet air grand et extraordinaire qui
chauffe l'imagination. Il prtend mme rpondre suffisamment
aux raisons do co philosophe, lesquelles l'embarrassent un peu,
1. Rech. de la Vr liv. II, part. II,
l'Iiommo est une machine qui va
comme on la pousse. C'est beaucoup ch. iv.
plus le hasard que la raison qui le
2. Rech. de la Vr liv. IV, ch. vuj
conduit. Tous vivent d'opinion. Tous et liv. V, ch. vu, vers la fin,
agissent par imitation. Ils se font
3. Rech.de la Yr., liv. IV, ch. vu.
mmo un mrite de suivre ceux qui
4. Rech. de ta Yr., liv. V, ch. vu.
vont devant, sans savoir o.

2.

34

INTRODUCTION.

cil disant firement qu'il l'a connu autrefois. Qu'il serait


souhaiter quo ces sortes do gens pussent voir Aiistoto autrement qu'en pointure, et avoir, une heure do conversation avec
lui, pourvu qu'il no leur parlt point on grec, mais en franais,
et sans so faire connatre qu'aprs qu'ils auraient port leur

jugement
C'est une chose trange quo l'abus des citations* et que
l'empire que ciuq ou six mots latins ou grecs peuvent donner
un homme sur ses semblables : essayez de rsister, co pdant
vous dira quo vous n'avez pas le sens commun et quo vous niez
les premiers principes. Aussi bien ce sont l ses premiers principes, lui : il n'en connat pas d'autres. Et voyez la tyrannie
de la mode. Un mdecin qui parlerait comme tout le monde no
serait ni estim ni obi. Au village, lo latin sufft, la ville il
faut du grec. Et des hommes trs savants et trs srieux sont
obligs dans leurs visites do parler grec commo les affronteurs
et los ignorants : seulement c'est pour charmer le malade et
non pas la maladie) car ils savent bien qu'un passage grec n'a
jamais guri personne 3.
Le bel esprit no vaut pas mieux quo le pdant. C'est un pdant encore, mais un pdant n la cavalire. Il est connue
un homme riclio et puissant, qui a un grand quipage, qui
mesure sa grandeur par celle de son train, et sa force par celle
des chevaux qui tirent son carrosse ; et il y a do faux humbles
quo cet attirail blouit : ils s'imaginent qu'ils ne sont rien parce
qu'ils no possdent rien, et ils se trouvent misrables, pauvres,
faibles et languissants. Mais enfin notre quipage n'est pas
nous, '> et l'abondance du sang cl des esprits, la vigueur et l'imptuosit de l'imagination ne servent de rien pour conduire la
vrit. Au contraire, rien no nous en dtourne davantage. Tout
cela n'est bon quo pour* nous faire briller dans le monde d'un
clat non moins dangereux quo vain*. C'est encore ce quo Malebrancho exprime dans ce double portrait digne des admirables
caractres do Giton et do Phdon dans la Bruyre : Si celui qui
parle s'nonce avec facilit, s'il garde uno mesure agrable dans
ses priodes, s'il a l'air d'un honnte homme et d'un homme
d'esprit, si c'est uno personne do qualit, s'il est suivi d'un
grand train, s'il parlo avec autorit et gravit, si les autres
l'coutent avec respect et en silence, s'il a quelque rputation et
quelque commerce avec les esprits du premier ordre, enfin s'il
est assez heureux pour plaire ou pour tre estim, il aura raison
dans tout ce qu'il avancera, et il n'y aura pas jusqu' son collet
et ses manchettes qui ne prouvent quelque chose. Mais s'il est
nssez malheureux pour avoir des qualits contraires celles-ci,
1

1.

Rech. de la Yr., liv. V, ch. vu,

3. Rech. del Yr., liv. IV,ch.iv,2.

2.

Hfch.dela Vr.,\iv. IV,ch. vin.

h. vu; Trait de morale, I, ch. xti.

wr* la On.

i. /6M.,liv.lI,part.IILch.v;liv.V,

INTRODUCTION.

v3o

il aura beau dmontrer, il ne prouvera jamais rien ; qu'il dise


les plus belles choses du monde, on no les apercevra jamais.
L'attention des auditeurs n'tant qu' co qui touche les sens, le
dgot qu'ils auront de voir un homme si mal compos les
occupera tout entiers et empchera l'application qu'ils devraient
avoir ses penses. Co collet salo et chiffonn fera mpriser
celui qui le porto et tout ce qui peut venir do lui; et cetto manire do parler do philosophe et de rveur fera traiter de rveries et d'extravagances ces hautes et sublimes vrits dont le
commun du monde n'est pas capablo .
Quand l'hypocrisie se joint la fausse science pour perscuter
la science vritable, alors Malebrancho clate, et, dans sa colro,
il crit cette page terrible o il montre Voet, co petit hommo,
ardent et vhment dclamatcur, respect des peuples par le
zle qu'il fait paratre pour leur religion, s'levant contro Descartes et accusant d'athisme celui qui vieut de prouver dmonstrativement l'existence do Dieu. Et puis, quelle srnit aprs
cet clat de colre ! quelle confiance dans la force invincible do
la vrit! La vrit aime la douceur et la paix, et, toute forto
quelle est, elle cde quelquefois l'orgueil et la fiert du
mensonge qui se paro et qui s'arme de ses apparences. Elle sait
bien que l'erreur no peut rien contre elle; et enfin la victoire
lui reste, et elle parat plus forte et plus clatante que jamais
dans le lieu mme de son oppression *.
J'ai montr comment Malebrancho s'y prend pour dissiper les
illusions des sens, les fantmes de l'imagination, les fausses
abstractions de l'esprit pur, et enfin toutes les erreurs o nos
inclinations et nos passions ont coutume de nous jeter. Nous
nous trompons parce que nous jugeons trop vito; nous jugeons
trop vite parce que nos sens, notre imagination, nos passions
nous entranent. Rsister cet entranement, user de notre libert, pour no juger quo dans la lumire, voil lo grand principe d'o tout dpend dans la recherche de la vrit. On ne
doit jamais donner un consentement entier qu'aux propositions
qui paraissent si videmment vraies qu'on no puisse lo leur
refuser sans sentir uno peine intrieure et des reproches secrets
de la raison, c'est--dire sans que l'on connaisse clairement quo
l'on ferait mauvais usage do sa libert si l'on no voulait pas
consentir 3.
Mais pour lre fidle co principe dans les ludes auxquelles
on veut s'appliquer, il faut rendre l'esprit plus attentif et travailler en augmenter la capacit et l'tendue*. H faut pour
I. flvvh.
2.

del

Vr., liv, I,ch. xviu,

3. Rech. del Vr., liv. VI,part. I,


ch. i. Voir aussi liv. I, cb. i et u, et

2. 7?t*c/i. de la Vr.. liv. IV, ch. vi, liv. III. part. H, ch. xu, conclusion
3. cl i. Souvenir manifesto do Pascal, des trois premiers livres.
i. Rech., liv. VI. part. , ch. u.
fin do la XfV Provinciale.

"
INTRODUCTION.
30
cela user des sens, do l'imagination, des passions mmes ; et
puis se servir de certaines sciences, telles que la gomtrie,
l'arithmtique et l'algbre, qui sont trs propres discipliner
l'esprit et lo fortifier . Enfin il faut observer quelques rgles,.
trs simples, trs naturelles, dont voici les principales :
raisonner quo sur des choses dont nous
Nous no devons
avons dos ides claires; et, par uno suite ncessaire, nous devons
toujours commencer par les choses les plus simples et les plus
faciles, et nous y arrter fort longtemps avant que d'entreprendre
la recherche des plus composes et des plus difficiles.
Celte premire rgle regarde le sujet de nos tudes. Lc3 suivante regardent la manire dont il faut s'y prendre pour
rsoudre les questions :
11 faut concevoir trs distinctement l'tat do la question
qu'on se propose do rsoudre;
"Choses
Lorsqu'on ne peut reconnatre les rapports que les
ont entre elles, eh les comparant immdiatement, il faut dcouvrir par quelque effort d'esprit uno ou plusieurs ides
moyennes qui puissent servir comme de mesure commune pour
reconnatre par leur moyen lo rapport qu'elles ont entre elles ;
questions sont difficiles et de longue discussion,
Lorsque les
il faut retrancher avec soin du sujet que l'on doit considrer
toutes les choses qu'il n'est pas ncessaire d'examiner pour
dcouvrir la vrit, quo l'on cherche*.
Telle est la logique de Malcbrauche. Il y a un art do penser qui
donne toutes les rgles sur lesquelles l'esprit doit rgler toutes
ses dmurchcs dans la recherche de la vrit. C'est la logique
proprement dite; et ceux-l seuls sont obligs de l'tudier fond
qui veulent tre en tat de dcouvrir la vrit sur toutes sortes
de sujets 3. Mais il y a un bon emploi do l'esprit, un soin do
bien juger, qui est ncessaire tous les hommes, aussi bien que
la morale elle-mme, dont, vrai dire, il fait partie. Nous
voyons quelle est l'importance de la Recherche de la Vrit.
Maintenant parlons spcialement du second livre, consacr
l'Imagination.
"

III

Bu livre II de la Recherche de la Vrit.


De l'imagination.

L' imagination est, dans Malebrancho comme dans tous


les crivains du dix-septime sicle, la <pavtaa d'Aristoto et
Yimaginalion des scolastiques, facult d'avoir dans l'esprit une
de la Vr., liv. VI,
2. Reeh. de la Yr., liv. VI, part.
put. I, ch. v. Voir aussi liv. IV II, clv t.
ch. xt, 2.
3. Trait de morale, I, ch. v, il.
1. Rech.

INTRODUCTION,

..".>

37

i/no^e des objets sensibles, image qui persiste aprs la sensation


mme..L'imagination continue la sensation, ou perception par
les sens, et elle est lie, comme elle, des faits physiologiques.

L\

PHYSIOLOGIE

38
INTRODUCTION.
philosophe aussi, ce savant et original rnovateur d'Ilippocialc,
trs vers dans la connaissance des doctrines philosophiques,
est clectique, comme on aimait l'tre do son temps : il
emprunte toutes les philosophics, il s'inspire surtout do Platon,
d'Aristote, des stociens, et il les mle librement, mais en demandant, pout-on dire, la thorie stocienne de la nature do fournir,
avec la terminologie, lo lien do ces lments divers. Cela est
visible dans la faon dont il conoit les esprits et dans le rle
quo sa physiologie et.par suite sa thrapeutique leur assignent.
Outre les humeurs (lo sang et trois autres liquides qui s'en
sparent), premiers matriaux du corps organis, principes dont
lo juste temprament fait la sant, et le mlange vicieux, la maladie, Galicn admet dos esprits, itvet[iata, sorte de milieu entre
ces humeurs elles-mmes et l'me ou principe suprieur qui
organise le corps : ce sont des fluides ariformes, lgers, subtils, se dgageant du sang : les uns se forment dans le foie, ce
sont les esprits naturels; les autres dans le coeur, ce sont les
esprits vitaux; d'autres enfin dans le cerveau, et ceux-l, qui
prsident aux fonctions de la locomotion et de l'intelligence,
Galion les nomme esprits animaux. Lo nom tait destin faire
fortune. Lo systme mdical des galnistes, bientt prpondrant, devait au moyen ge rgner tout seul, et ainsi l'influence
d'une terminologie issue de la physique stocienne allait se perptuer pendant des sicles : les esprits animaux ont survcu
la mdecine galnistc, ils ont dur jusqu'au dix-huitime sicle,
o Charles Ronnet, mort en 1793, les admet encore, tout en dclarant qu'ils sont encore plus hors de la porte do nos sens
ci do nos instruments quo les vaisseaux qui les filtrent ou
les prparent 1. La thorie mdicale des esprits n'a-t-ello pas
laiss des traces jusque dans la langue que nous parlons, et si
nous disons reprendre ses esprits, rappeler ses esprits, o chercher
ailleurs que l l'origine de ces locutions journellement usites?
Co que tous les nnatomistes, comme dit quelque part
Dortous de Mairan, ont nomm esprits animaux, remonte
bien haut, on le voit. En veut-on une dfinition tiro d'un dictionnaire du dix-septime sicle? Voici ce quo dit le Dictionnaire de Trvoux, publi en 1701 :
Les esprits sont les parties les plus volatiles du corps qui
servent faire toutes ses oprations. Les esprits animaux sont
les corps trs subtils et trs mobiles contenus dans lo cerveau
et dans les nerfs; ils sont les auteurs du sentiment et du mouvement.
C'est pou prs la dfinition do Galicn. C'est aussi celle de
Descartes. Nous lisons dans le Discours de la mthode (v, 8) :
Ce qu'il y a do plus remarquable, c'est la gnration des
1. Essai analytique des facults de l'Ame, 10O

cl 1709.

INTRODUCTION.

.39

esprits animaux, qui sont comme un vent trs subtil, ou plutt


comme uno flamme trs pure et trs vive, qui, montant continuellement en grande abondance du coeur dans lo cerveau, va so
rendre do l par les nerfs dans les muscles et donne le mouvement tous les membres. Et dans lo Trait de l'homme, Descartes, aprs s'tre servi de cetto mme comparaison, un veut
trs subtil, ou plutt uno flamme trs vivo et trs pure , avait
expliqu tout au long comment ce sont les parties les plus
subtiles du sang qui montent du coeur au cerveau o elles
cessent d'avoir la forme du sang et so nomment les esprits
animaux; et comment ce sont eux qui entretiennent lo mouvement et la vio dans la machine humaine, en sorto qu'il no faut
point concevoir en elle aucune autre me vgtative ni sensitive, ni aucun principe do mouvement et do vie, quo son sang
et ses esprits agits par la chaleur du feu qui brle continuellement dans son coeur, et qui n'est point d'autre nature que tous
les feux qui sont dans les corps inanims.
Bossuct, qui tablit entre l'me et le corps une parfaite et
ncessaire communication, et qui voit dans l'me le principe
mme do la vie du corps, n'eu admet pas moins les esprits animaux. Il les dfinit ainsi (Conn. de Dieu, III, ix) : Les esprits
sont la partie la plus vive et la plus agito du sang. C'est une
espce de vapeur oxtraordinairement subtile et mouvante, que
la chaleur du coeur en fait lever, et qui est porte promptenicnlpar certains vaisseaux au cerveau, o les esprits s'affinent
'.avantago par leur propre agitation, par celle du cerveau mme,
et par la naturo des parties o ils passent; peu prs comme
les liqueurs s'purent et so clarifient dans les instruments par
o on les coule. Do l ils entrent dans lo: nerfs qu'ils tiennent
tendus; par les nerfs ils s'insinuent dans les muscles qu'ils font
jouer, et mettent en action toutes les parties.
Malebranche, au chapitre u do la Iro parlio do co second
livre do la Recherche de la Vrit, dit : Tout lo monde convient
assez quo les esprits animaux no sont que les parties les plus
subtiles et les plus agites du sang, qui so subtiliso et s'ogilo
principalement par la fermentation et par le mouvement violent des muscles dont le coeur est compos, quo les esprits sont
conduits avec le resto du sang par les artres jusque daus lo
cerveau, et quo l ils on sont spars par quelques parties destines cet usage, desquelles on no convient pas encore.
Plus haut, dans lo livre 1er, chapitre x, 2, il avait dit : 11 y
a bien do l'apparence que les filets des nerfs sont creux comme
do petits canaux et exactement remplis d'esprits animaux, surtout lorsque l'on veille; et que, quand l'extrmit de ces filets
est branle, les esprits qui y sont contenus transmettent jusqu'au cerveau les mmes vibrations qu'ils reoivent do dehors.
11 serait ais, long et inutile de relever les erreurs physiolo-

40

INTRODUCTION.

'giques dont cette thorie est pleine, il est plus facile encore, et
surtout plus court, mais aussi plus inutile, de la tourner en ridicule Elle n'est plu3 en rapport avec l'tat actuel do la science
physiologique, c'est certain ; elle a toujours eu lo tort d'entrer
dans un dtail fort hypothtique; ce qui est prsomptueux, et
semblo absurde, quand la modo est passe Mais on juge maintenant quo ces explications ne sont pas si lisibles et qu'entre
ces vieilles thories et les nouvelles il y a certaines analogies.
A, le bien prendre, ce qu'il y a do plus bizarre pour nous dans
les esprits animaux, c'est peut-tre leur nom, qui ne l'est pourtant pas :, appelez-les fluides, par exemple, et vous leur donnerez un air de jeunesse qui les rendra presquo acceptables.
11 y aura beaucoup modifier, rectifier dans la thorie, beaucoup. en ter ou y ajouter; mais, prise dans son ensemble,
elle ne paratra pas sans valeur, et si cette mcanique crbrale
est trop souvent conjecturale, on avouera quo nos essais contemporains d'explication, pour tre plus complexes et mieux
fonds, ne laissent pas que d'avoir aussi une bonne part do
conjectures : on y emploie les derniers rsultats do la chimie,
de la physique et de la mcanique, unis une anatomie plus
complte et uno physiologie surtout infiniment plus parfaite
que celle du dix-septime sicle; mais on s'y heurte contre des
ignorances invincibles, on y rencontre d'insondables mystres,
et si l'on s'y interdisait toute hypothse, ce qu'on aurait dire
serait bien peu do chose.
Ainsi les progrs mmes des sciences rendent plus indulgent,
ou pour mieux dire plus juste pour do vieilles thories, o ceux
qui venaient do les renverser no voyaient que d'impertinentes
chimres.
Ouvrons les Sens et l'Intelligence de M. Alexandre Bain. Cette
oeuvre contemporaine nous emporte bien loin do Malebranche.
Mais n'est-il pas piquant et instructif d'y trouver dans un chapitre de l'Introduction, intitul du Systme nerveux, une page
sur la force nerveuse qui n'est pas tellement diffrento do co quo
Malebranche crit sur les esprits animaux?
Aprs avoir constat que la force nerveuse proprement dite,
c'est--diro les courants qui traversent les nerfs durant la sensation et le mouvement, a les mmes proprits quo l'lectricit,
observation prcise qu'assurment on ne pouvait fairo au
temps do Malebranche, M. Bain ajoute que le pouvoir conducteur des fibres nerveuses a pour effet l'usure du tissu nerveux, qui
doit constamment se renouveler aux dpens du sang qui afflue
aux nerfs quoique peut-tre moins abondamment qu'aux cellules. Et plus loin M. Bain dit : 11 est permis do supposer
que ce qu'on appcllo excitation est une acclration du courant
nerveux. Puis : On admet que la force nerveuse est engendre
par l'action des aliments fournis au corps. Et enfin : Lasource

INTRODUCTION.
la plus immdiate do la force nerveuse est l'arrivago abondant
du sang. L'arrt do la circulation crbrale par la cessation des
battements du coeur ou par uno pression sur la tte est suivi do

la perte de la conscience. D'autre part, uno rapidit excessive


do la circulation rend plus rapide lo cours des penses et des
sentiments, en d'autres termes produit uno excitation qui peut
aller jusqu'au dlire. Do plus, la qualit du sang influe sur la
pense; l'acide carbonique en excs, l'ure ou d'autres impurets que lc3 organes scrteurs doivent expulser, dpriment la
fonction mentale ou la dtruisent ; lo manque do nourrituro
produit le mmo effet. Par contro, l'abondanco do la nourrituro,
le fonctionnement rgulier dos organes scrteurs et la prsence
dans le sang des agents reconnus comme' stimulants, en affectant la qualit du sang, donnent de la fracheur et do la vigueur
aux fonctions mentales.
Quand Malebranche, au chapitre *i de la Ire partie do co livre
sur l'imagination quo nous prsentons nos jeunes lecteurs,
crit des choses qu'ils n'y trouveront certainement pas sans surprise, n'est-ce pas, dans* lo fond et malgr tant do diffrences,
les mmes vues ? Et les esprits animaux n'ont-ils pas bien do
l'analogie avec cette force nerveuso? Ne font-ils pas peu prs
les mmes choses? N'ont-ils pas avec le sang, et, par suite, avec
les viandes et les breuvages, peu prs les mmes rapports ?
Ne rions donc pas trop de celte vieille physiologie. Elle tait
co qu'ello pouvait, et si elle a t rectifio ou dpasse, ses hypothses justement abandonnes ne sont pas pour cola sans intrt.
Quoi qu'il en soit d'ailleurs do sa valeur, il faut noter quo Malebranche n'en use jamais qu'en homme bien initi la science
de son temps. La Bruyre dit quelque part (De la Cour) :
Avec cinq ou six termes de l'art, et rien de plus, l'on se donne
pour connaisseur en musique, en tableaux, en btiments et en
bonne chre : l'on croit avoir plus de plaisir qu'un autre
entendre, voir et manger; l'on impose ses semblables et
l'on se trompe soi-mme. Do notro temps les philosophes,
apprentis ou matres, ont souvent un travers analogue colui
quo raille si agrablement la Bruyre. Avec cinq ou six termes
de science, et rien do plus, ils so donnent pour savants; ils
croient avoir des choses uno connaissance bien autrement profonde que les autres, et ils se font couter comme des oracles.
Un peu do chimie, un peu de physiologie, des mots techniques,
des formules que parfois, je pense, l'crivain copio textuellement pour tre sr de no pas les altrer, que cela fait un grand
effet Malebrancho est entirement exempt de ces adresses. S'il
parle do physiologie, ce n'est jamais en l'air ni par ou-dire.
Toujours il sait co qu'il dit. Bossuet, avant do composer la Connaissance de Dieu et de soi-mme, s'tait srieusement instruit
auprs do Stcnon. Malebranche, depuis le jour o il s'tait
1

42

INTRODUCTION.
reconnu philosophe en 1661, jusqu'au jour o il avait publi son

premier crit, dix ans aprs, en 1671, avait joint l'tude assiduo do Descartes et de saint Augustin et ce qu'il nommait
la mditation , des tudes scientifiques, des observations, des
expriences. Aussi avec quelle simplicit, quelle aisance et en
mme temps quelle probit il entre en dos dtails techniques
quand il le jugo propos! 11 gardo uno certaine rserve, il est
discret, il no songe pas blouir ni tonner, il ne donne que
ce qui lui semble ncessaire; il laisse indcises beaucoup de
choses qui n'importent pas son sujet ; mais ce quoi il veut
se borner, il l'expose avec justesse, prcision, exactitude. Et partout on sent uno sorte d'attention respectueuse aux dcouvertes des savants, un soin de recueillir les notions nouvelles
/plus prcises, en un mot ces qualits excellentes de l'esprit vraiment scientifique, la curiosit rgle, l'amour du vrai, le got
do la nouveaut, je veux dire des dcouvertes et du progrs,
onfin, la confiance quo dans les sciences, les plus humbles
vrits ont leur prix, comme aussi les plus combattues feront
leur chemin. On trouvera en lisant lo livro II do la Recherche
bien des exemples do ce quo j'avance ; on sera frapp do voir
tant do mdecins ou de physiologistes cits, non pas, jo le
rpte, pour orner le discours, mais pour instruire, le lecteur,
et l'on remarquera quo si les dcouvertes do ces savants sont
mal vues et leurs assertions mal reues, Malebranche ne craint
pas d'aller rencontre des prjugs pour rendre honneur la
vrit et en profiter.
Ainsi Malebranche consulte srieusement, scrupuleusement,
avec uno entire libert d'esprit la physiologie de son temps.
Tout cet usage qu'il fait des notions scientifiques est li une
conviction exprime toujours avec uno dcision bien propre
tonner les esprits timides : c'est que certains tats do l'me,
sont dans uno troite et constante dpendance l'gard du
corps. Soit qu'il pose cette dpendance comme un fait et uno loi,
soit qu'il entre dans lo dtail des explications physiologiques,
c'est avec une aisanco et une tranquillit d'esprit qui no so dmentent jamais. Descartes avait dit, dans la VIe partie du Discours de la mthode : L'esprit dpend si fort du temprament
et des organes du corps que, s'il est possiblo do trouver quelque
moyen qui rende communment les hommes plus sages et plus
habiles qu'ils n'ont t jusqu'ici, je crois quo c'est dans la mdecine qu'on doit lo chercher. Et le mme Descartes, dans uno
lettre Clianut propos du livre des Principes, crivait : Les
vrits de physique font partie des fondements de la plus haute
et de la plus parfaite morale. (Ed. Cousin, t. X, p. 308.) U y a
quelques annes, je no sais trop si un pareil langage n'eut point
paru matrialisto ou peu s'en faut. Ces grands spiritualistcs cartsiens disaient sans sourciller des choses que l'on a prisensuife

43
l'habitude do no laisser dire qu'aux adeptes d'une certaine philosophie. Maintenant mme o nous revenons do cette pruderie,
des propositions comme celles que je viens de transcrire excitent
quclquo dfiance si elles se prsentent sans commentaire, et il
faut avouer qu'elles gardent presque toujours un petit air os et
tapageur. Ni on no les rpte, ni on no les entend tout bonnement, sans y mettre ou y chercher malice. Lo dix-septime
sicle y allait avec plus de simplicit, et, d'ailleurs, les traditions
do ce quo l'on nomme VEcole s'accordaient bien sur co point
avec l'esprit du cartsianisme. Si le mcanisme cartsien tait
uno nouveaut, l'affirmation franche de la dpendance de l'me i
l'gard du corps n'en tait pas une. Veut-on voir unies dans
un mmo crit les thories d'origine scolastiquc et celles d'origine cartsienne, et, la lumire des unes et des autres, les
rapports do l'me et du corps exposs sans embarras par un
spjritualisto. chrtien, qu'on lise le trait de la Connaissancede
Dieu et de soi-mme, surtout la troisime partie. On demeurera
plus d'une fois tonn, et j'ajoute que, l'exemple tant bon, on
fera bien de lo mditer et de lo mettre profit. Malebranche,
pur cartsien, a cette mmo attitude nette, simple et franche. On
peut examiner avec une scrupuleuse attention tant do pages o il
traite des sens, de l'imagination, des passions : on no surprendra
nulle part ni gne ni hsitation, on no dcouvrira pas la moindre
trace de peur ou de fausse honte, on ne verra jamais l'auteur
s'entourer de prcautions, user de mnagements, recourir des
dtours pour dissimuler, ou attnuer, ou faire passer ses
propres yeux et aux yeux des autres ce qu'il croit vrai. Et
pourquoi s'effrayerait-il? Il est si profondment convaincu, d'une
part, quo l'esprit est distinct du corps, d'autre part, quo Dieu
fait et rgle tout. L'branlement du cerveau, les mouvements
du sang et des esprits animaux semblent tout expliquer, et loi
corps se mle tellement ce que nous ovons do plus intime,
que les timides pourraient se demander avec effroi ce qui resto '
l'me : il lui reste la pense, c'est--dire tout co qui est connu
par sentiment intrieur, c'est--dire la connaissance, la sensation, l'inclination et la passion mme : non, jamais un mouve- J
mont do matire ne pourra tre un amour ou uno joie; jamais /
uno trace ou uno imago forme dans le cerveau par les objets j
ou les esprits animaux ne sera une pense, jamais la diffrente |
situation de petits corps s'arrangeant diversement dans la tlo
no formera un raisonnement . Mais plus la distinction e. t pro-ft
fonde, vidente, incontestable, moins il faut craindre d'affirmer
l'union, les rapports et la dpendance mme. Et d'ailleurs,
n'est-co pas Dieu qui conduit ces ressorts par lesquels notro
machine so meut? N'est-ce pas lui qui produit par sa puissance
INTRODUCTION.

1.

Rrch.

del Vr.,

liv. VI, part. II, eh. vu.

44

INTRODUCTION.

et qui rgle par sa sagesse tous ces mouvements organiques,


conditions de la sensation, do l'imagination, de la passion? Malebrancho n'est donc point troubl dans sa foi l'existence de
l'me par l'tudo du corps, et son admiration pour lo Crateur
y trouve un continuel aliment. Il use des explications physio*
" logiques avec uno imperturbable cbhflanco, et c'est un des
points qui mritent, notamment dans ce livre de YImagination,
la plus particulire et jo dirai volontiers la plus favorable
attention.
11
i,.\ rsYciior.ooiK

>

D'aprs les ides communment reues, on s'attend trouver


dans la Recherche de la Vrit, et particulirement dans le trait
t\o Y Imagination, \& fine psychologie du moraliste, quelquefois
du satirique, avec beaucoup do mtaphysique et de grands sontiments chrtiens. On y cherche peu co quo nous nommons proprement psychologie au sens positif et pour ainsi dire scientifique du mot. On a tort. Commenons par rendre justice et
hommage au moraliste, au mtaphysicien, au chrtien, et puis
signalons l'attention do nos jeunes lecteurs cetto psychologie
vraiment si neuve aprs plus de deux sicles.
J'insiste peu sur lo moraliste. On reconnatra facilement ses
mrites. Malebranche n'a"T les effrayantes profondeurs ni la
pressante dialectique ni l'ardente passion ni les tours vifs et
hardis qui mettent Pascal hors do pair ; on no pourra nanmoins
s'empcher, en le.lisant, do penser plus d'une fois Pascal luimme. Malebrancho n'a point la concision aiguise do la Rochefoucauld, mais on lui trouvera un sens plus juste; il n'a point
la dlicatesse exquise de la Bruyre, mais il a plus de naturel.
C'est, dans ses descriptions, ses peintures, ses satires, ses rflexions, quelque chose do simple,d'ais,de sincre; aucun souci
de l'effet, nul effort pour mettre en relief la pense, pour affiner lo Iroit, uno certaine lenteur parfois et ninic jo ne sais
quoi do terne d'abord, mais, avec uno vue trs pntrante et
trs sre, une faon singulirement heureuse do rendro et do
peindre, un art sans artifice, nue verve qui coule do source, trs
souvent dos mots trouvs, des saillies piquantes, de la force
aussi, et toujours un ton noble sans apprt, et une belle ngligence sans vulgarit; enfin, pour parler le langage du temps,
de meilleur, et partout un
l'esprit de flnesso en ce qu'il a
air d'honnte homme .
La mtapjvysiquo propre Malebranche se retrouve au milieu
de ces observations et de ces rflexions morales. Le principe
fondamental, savoir que Dieu est l'unique cause efficace qui

4S
fait et rgle tout; cet autre principo, application du premier,
savoir qu'aucun objet n'agit sur l'esprit pour s'en faire conuatro
et que l'esprit ne fait rien quand il connat, mais que l'ide, c'est
Dieu qui fait voir, et le sentiment, Dieu qui affecte j les lois gnrales do l'union de l'me et du corps, entendues en co sens que
les esprits et les corps ne sont que de3 causes occasionnelles; le
principe de la simplicit des voies, invoqu pour rendre compte
des monstres dans la nature; la thorie do l'automatisme des
btes : tout cela est tacitement suppos ou dclar expressment
daus tout le livre, et si c'est bien la marque du philosophe, c'est
aussi co qui contribue lo plus, avec la vieille physiologie dont
nous avons parl, donner l'ouvrage un aspect vieilli et dmod.
11 faut pourtant avouer que si le systme proprement dit est un
systme trs particulier, excessif, par exemple lorsqu'il lo aux
cratures toute activit, contraire au sens commun, lorsqu'il rduit les btes l'tat do pures machines, choquant, lorsqu'il
parle des voies de Dieu avec uno si trange assurance, et quo, pour
exalter la sagesse du Crateur, il compromet sa bont ; si tout cela
est vrai (et l'on pourrait pousser plus loin les critiques), le
bien prendre, c'est uno haute et profonde mtaphyslquo que
celle-l; les grands principes qui la dominent, dbarrasss des
exagrations systmatiques, expriment des vrits fondamentales
de l'ordre moral, et la continuelle influence de ces vrits sur
la penso de l'auteur, bien loin de la gter, lui communique une
fermet et une lvation quo ne sauraient avoir ces traits de
psychologie dite positive, sans me et sans Dieu.
Du christianisme de Malebrancho, sans cesse prsent aussi en
tout son ovrage, jo ne dirai qu'un mot. Nous avons affaire
un disciple do ce cardinal de Bertille, fondateur de l'Oratoire, qui
cherchait uno nourriture pour la pit dans les spculations de
la plus haute thologie unie une profonde mtaphysique 1. Sa
foi s'allie sans effort sa raison, et c'est avec une aisance
Bouvcrainc qu'en une matire toute de scienco et de philosophie, il affirme, s'il lo juge bon, et au moment qui lui semble
convenable, les dogmes rvls. 11 lui arrive alors de s'avonturcr en une thologie peu exacte. Nous l'avons remarqu plus
haut, et nous en aurons tout l'heure un exemple dans ses
dissertations sur le pch originel. Mais, si tout cela est tmraire et vieilli, sans intrt ni thologique ni philosophique, c'est
un spectacle trs digue d'attention que celui de ce penseur qui
veut philosopher tel qu'il est, avec tout ce qu'il est, non pas
seulement en homme purement homme , mais en chrtien
aussi puisqu'il est chrtien, et que le chrtien qui dpasse
l'homme le complte; ds lors dcid unir toujours l'humble
soumission du catholique et la libert du philosophe, et toujours
INTRODUCTION.

I. L'abb Hoiusayc, te P. de Drulle et l'Oratoire, p. 123.

16

INTRODUCTION.

soucieux d'ajouter aux lumires de la raison les donnes do


l'ordre surnaturel <F do porter autant quo possible 'dans la
religion mme la clart rationnelle Quant l'esprit de son christianisme, si jo puis ainsi dire, c'est un esprit do gronde svrit
uni uno grande hauteur do pense et do sentiment. C'est lo
christianisme d'un mditatif , qui voit dans la mditation
commo il l'entend l'tat naturel lu chrtien et do l'homme raisonnable, et qui priso fort peu tout lo reste. U n'a pas la tristesse
de Port-Royal, mais s'il a un demi-sourire fait do sagesse et do
bienveillance, il envisage co monde la faon do Port-Royal ;
c'est la mmo manire presque d'entendro le pch originel,
d'insister sur les dogmes cfl'royaiils, d'admettre commo certaines
les propositions les plus dures, alors qu'elles no sont nullement
dfinies, et puis, dans les considrations touchant la pratique, do
so dfier do tout sur celle pauvre terre maudite, saus jamais avoir
par exemple cette joie la saint Franois de Sales, qui certes
u'to rien la doctrine ni la pratique du renoncement. La
svrit et la rigueur quo nous remarquons en Malebrancho so
retrouvent chez presque tous les crivains du dix-soptimo
sicle. Bossuct les a, mais avec la saine vigueur, la discrtion
et la mesure si admirables chez lui. Co qui est propre Malebranche, dans cette faon d'entendro la vio, lo mondo, lo christianisme, c'est, je le rpte, la prdominance du point de vue
spculatif. Si des observations justes corrigent certains excs,
si par exemple il voit nettement et affirme fortement les
liens des hommes entro eux, il lui manque presquo toujours
l'onction, la chaleur, la flamme, l'lan, et cela prcisment parce
qu'il est essentiellement spculatif, mditatif, et toujours philosophant. Voil co qu'il faut rcconnalro, nous en aurons dans
ce trait de Ylmagination bien des preuves. Mais il faut reconnatre aussi que si celte haute et svre conception des choses
est presque pessimiste quelquefois, c'est d'un pessimisme sans
dcouragement, d'un pessimisme qui juge la vie mauvaise, parce
quo le pch abonde ici et qu'il y a uno aulro vie o il faut
tendre, et il y a l ce que Bossuet nomme si bien quelque part
l'incomprhensible srieux do la vie chrtienne. Voil le
chrtien, lo mtaphysicien et lo moraliste qui nous avons
affaire.
J'ai hte maintenant d'arriver au psychologue inconnu ou mconnu. Ce trait de Ylmagination contient une thorie do Vassodation des ides, comme nous dirions maintenant : Je lecteur y
trouvera une foule d'observations cl d'aperus qui constituent
un.e psychologie, exprimentale du plus grand prix. On parle
ordinairement de l'association des. ides et de tout ce^ qui s'y
rapporte comme si c'tait une. dcouverte, de l'ofe anglaise
contemporaine. Tout au plus accorde-t-on que les Ecossais
avaient entrevu quelque chose. Le seul nom un pou ancien

INTRODUCTION.

47

quo l'on cite volontiers, c'est celui do Hume, et encore sans


s'y arrter beaucoup. M. r'rancisquo Bouillier a bien raison,
dans 6on dition do la Recherche de la Vrit, do fairo remarquer combien Malobraucho mrite d'tre cit avant tout le
monde. L'imagination, telle qu'il l'entend, c'est la facult do
so reprsenter les choses perues, de so former des images
des objets. Or, commo la vivacit et la nettet do la perception
sousible dpendent de l'tat des organes des sens, la force et la nettet des images dpendent aussi des conditions physiologiques
de l'imagination 1. Ici intervient la thorie des esprits animaux
dont nous avons parl plus haut. Malebranche no craint nullement d'expliquer eu trs grande partie par des dispositions or-i
ganiques la grande diffrence qu'on remarque entre les esprits.!
Cela no lui est point particulier, nous le savons. Co qui lui appartient, c'est l'tude do dtail dans laquello M entre. 11 volt
qu'il y a dans l'homme une circulation do penso et do dsirs,
comparable la circulation du sang et non sans lien avec elle.
Il chercho les lois do ce qu'il nomme la liaison des ides avec
les traces do cerveau. C'est chercher comment so forment les
associations d'ides, quel rapport elles ont avec les perceptions
sensibles, en quelles circonstances elles so fortifient, sous quelle
influence elles peuvent devenir peu prs indissolubles. Il
voit que, si deux perceptions ont t simultanes, l'image do
l'une ne pourra se prsenter l'esprit sans rveiller aussi l'imago
do l'autre; quo do mme, si une perception et une ide ont t
unies dans lo temps, le retour do la perception ou simplement
de son image ramnera l'ide. Il nomme tffeette cause do la
liaison des ides avec les traces Videnlil du temps.]! faut
celle do 1712A:
remarquer que, dans les ditions antrieurj^A
c'est cette cause qu'il signale la premire. E^Bj2 il la fait pasdiser au second rang. C'est une loi psychologiqflMfounno
nous
rions maintenant. 11 regarde comme plus imputante, comme
plus gnrale, comme antrieure uno autre cause, qlfi est d'ordre
mtaphysique, savoir, la volont constante du Crateur, qui a
tabli entre certaines traces et certaines ides uno liaison naturelle. Mais en un sens c'est encore une loi psychologique qui est
ici nonco, et une loi qui en effet prime celle de la simultanit
des tats do conscience, ou qui en est un cas digne d'tro not le
premier. Car enfin, ou co qui so trouve ensemble dans la conscience
y est ainsi par l'effet'd'une simple rencontre tout accidentelle, et
c'est ce que Malebranche dsigne par Yidentit du temps; ou co
qui concide dans la conscicnco y concide parce quo tout natu-.
rellement telle perception ou idocstlietelleperception, et, si
nous cousidrons le phnomne objectivement, telle chose est dans
la nature mme lie telle autre chose, et c'est-prcisment
1.

I partie, ch. i", 3.

48

INTRODUCTION,

co quo Malebrancho nomme les liaisons naturelles. Ladistiuction

qu'il tablit est donc nette et juste, et ce qu'il place au premier


raug aprs l'avoir d'abord mis au second, a bien en un sens
la priorit. Si a lo cri d'un homme ou d'un animal qui souffre
et que nous entendons so plaindre, ou l'air du visage d'un
homme qui nous menace ou qui nous craint veille en nous
des senti des ides de douleur, do force, de faiblesso et
ments do compassion, do crainte et de courage, co n'est pas en
vertu d'une exprience accidentelle, c'est en vertu d'un lien naturel enro ces choses, et toutes les explications qu'on peut donner supposent toujours cela. Ces explications vont bien au dol
du point o s'arrte Malebranche, Du moins ses indications sommaires sont justes. Ajouter ensuite, comme il le fait, les liaisons
arbitraires et d'institution humaine ces deux classes de liaisons, les liaisons naturelles et les liaisons dues l'identit du
temps, c'est complter assez heureusement, on en conviendra, un
classement qui la date do 1674 tait assurment fort neuf.
Malebrancho a le mrite de comprendre parfaitement l'importance do la liaison dos ides pour la socit , et il montre que,
si les signes sensibles auxquels les hommes attachent leurs ides
sont l'effet d'un choix ou d'une convention, cette volont
do convenir est elle-mme l'effet d'une inclination naturelle,
et, pour donner cette loi une expression mtaphysique qui
certes ne la gte pas, l'cffst d'une impression de l'Auteur de
la nature qui nous a tous faits les uns pour les autres, et avec
une inclination trs forte nous unir par l'esprit autant que
nous le sommes par le corps.
On brouille tout quand on veut trop rapprocher les choses.
Mais rien n'est pka philosophique que do saisir entre des objets
loigns des lien^ui les rattachent les uns aux autres et une
commune loi. Uno vue tendue ramne beaucoup de dtails un
mme principe ou suit ce principe dans une multitude d'applications. Elle no confond pas pour cola les objets distincts, mais elle
aperoit en quoi et comment ils se tiennent. Ces lois gnrales
de l'union de l'me et du corps, quo Malobranche invoque si
souvent, sont, leur manire, l'expression de cette sorte do
continuit naturelle, et Malebranche, qui nie toute action relle
des cratures les unes sur les autres, excelle montrer les rapports qu'elles ont entre elles. Le livre do Ylmagination et les
extraits du Trait de morale que nous y joignons sont cet
gard bien instructifs. Malebranche, retrouvant l'influence de
l'association des ides dans toutes les relations des hommes
entre eux, n'a pas do peine voir combien elle importe la
morale, la politique, l'ducation. C'est un nouveau trait de
ressemblance avec nos modernes. Les applications aux choses
de la vie naissent de toutes parts sous ses yeux, et l'tude qu'il
fait des imaginations contagieuses, comme il les nomme d'une
<

49
manire si expressive niuno sans effort ces derniers chapitres
du trait o nous avons d'abord propos do Tertullien, do
Snque et de Montaigne, une sorte do rhtorique d'honnte
homme , un chapitre des ouvr gos do l'esprit, la faon
do La Bruyre, et puis, immdiatement aprs, cetto tonnante
tudo do psychologie pathologique sur les faux sorciers, chefd'oeuvre de ferme et fine raison o la sagacit do l'explication
rationnelle, d'ordre physiologique ou psychologique, n'to rien
la foi du catholique, et o tant do folies et d'abus sont dnoiH
ces sans un mot de dclamation. Quelle vivo leon l'adresse des
amateurs imprudents de fausses merveilles! Peu peu et commo
par degrs insensibles, la croyance la r.'tlit do choses imaginaires s'tablit dans l'esprit, s'y enracine, s'y fortifie, si bien
qu' la fin on peut avec la meilleure foi du inonde se trouver
trs persuad des plus ridicules impostures. Ce ptre qui le soir,
la veille, raconte sa femme et ses enfants, avec une loquence naturelle et une motion contagieuse, les merveilles
effrayantes du sabbat, ces auditeurs pouvants et sduits,
qui le rcit a rendu presque prsentes ces scnes tranges, pris
du dsir d'y assister en ralit, sans cesse poursuivis par ces
images qui leur causent di> l'effroi et les tiennent sous le charme,
et enfin devenus sorciers par imagination, quelle peinture! et
quel enseignement! L'on no tombe pas souvent dans des
erreurs aussi grossires; mais combien lo circonstances, dans
la vie de chaque jour, o l'illusion, pour tro plus subtile, n'est
pas pour cela sans danger !
L'imagination, qui semblait rduite la simple puissance do
conserver et de reproduire les perceptions sensibles, redevient
constructive connue l'on aime dire maintenant, et, quoiqu'il no s'agisse jamais dans cette lude que do ce qui so
nomme aujourd'hui association des ides, les divers modes d'association s'tendant fort loin, nous touchons l'imagination dite
cratrice. On voit combien le domaine de l'tude est large.
C'est celte vue do la liaison des choses qui a mis Malebrancho
sur la voie d'une thorie fort en honneur do nos jours. Entre
l'association des ides et la mmoire il a nettement tabli un
rapport troit, et la mmoire elle-mme, il l'a explique la
faon d'une habitude, mais d'une habitude accompagne do
perception, connue il dit. Il a mme crit cette formule : En
un sens la mmoire peut passer pour une espce d'habitude.
Je no veux pas insister. Mon dessein n'est pas do dispenser
de lire Malebranche, mais do donner ou d'accrotro lo dsir de
l'tudier. Nos jeunes lecteurs, avertis, trouveront d'eux-mmes
les analogies entre les thories do Malebrancho et les thories
contemporaines. Ils seront charms de dcouvrir chez un
vieil auteur, qui est un Franais, et qui a uno langue philosophique admirable de puret, de simplicit) de nettet, de jus-
INTRODUCTION.

MALEMUXCIIR

50
INTRODUCTION.
tesse, tant do nouveauts intressantes dont nous faisons trop
facilement honneur des philosophes trangers, ou quo nous
croyons plus savantes, parce qu'elles s uit pniblement et lourdement exprimes chez les ntres ou ailleurs. Jo uo veux pas
certes rabaisser la psychologie contemporaine, mais sans d -11111
ce n'est fairo tort personne quo de rappeler qu'une psychologie exprimentale 1res solide n'est pas ddaigner pour tre
unie une haute n^laphysique religieuse et exprime dans nue
belle langue. Jo signale encore deux points qui me paraissent
excellemment observs, l'un sur In difliculi qu'ont les hommes
comprendre et surtout retenir les vrits abstraites, et l'autre,
presque au mme endroit, sur les terminologies nouvelles et
tranges affectes par certains auteurs. En faisant cette dernire critique, qui Malebranche songc-t-H? Je ne le sais pas
trop. Mais on n'aurait pas do peine fairo de co qu'il dit si justement do profitables applications nu temps prsent. Jo m'arrte ici, no voulant pas quo les lecteurs de celte Introduction
disent de moi ce que Malebranche lui-mmo a dit des commentateurs ; leur auteur n'es' jamais un homme tout court, et
la matire qu'ils traitent est toujours la plus belle et la plus
releve. J'espre pourtant qu'aprs avoir lu lo trait qui suit, on
reconnatra que je n'ai fait quo rendre justice des mrites
mconnus. Qu'on lise Malebranche, qu'o l'tudi, et quo l'on
mdite avec lui : l'on s'instruira beaucoup, et l'on sera souvent
charm,

DE LA

RECHERCHE DE TA VERITE
LIVRE SECOND
1>E

I/niAGIXATIO.\

PREMIRE PARTIE
CHAPITRE PREMIER
l. Ide garalc de l'Imagination. II. Qu'elle renferme deux facults

l'une active, l'autre passive. III. Cause gnrale des changements


qui arrivent dans l'imagination des hommes, et le fondement de ce
Livre.

Dans lo Livre prcdent nous avons trait des Sens 1.


Nous avons tach d'en expliquer la nature, et de marquer
prcisment l'usage que l'on doit en faire. Nous avons dcouvert les principales et les plus gnrales erreurs dans
lesquelles ils nous jettent ; et nous avons tch do limiter
de telle sorte leur puissance, qu'on doit beaucoup esprer
d'eux, et n'en rien craindre, si on les retient toujours dans
les bornes que nous leur avons prescrites. Dans ce second
Livre nous traiterons de l'Im agination : l'ordre naturel nous
y oblige; car il y a un si grand rapport entre les sens et
1. Voici la dfinition que Male- sens nous n'entendons rien autre'

branche donne des sens au premier


livre de la Recherche de la Vrit :
La facult de recevoir diffrentes
ides et diffrentes modifications dans
l'esprit est entirement passive... ; et
j'appelle celte facult, ou"cTte capacit qu'a l'Ame de recevoir toutes ces
choses, entendement... Par le mol de

chose que cetto facult passive do


l'Ame dont nous venons do parler,
c'est--dire l'cnipndemont apercevant
quelque chose l'occasion de co qu
so passo dans les organes do son
corps, selon l'inslii: Mop *s la nature,'
comme on cxpliq ,era ailleurs. h.l"/
ch. i", .S I"; eh. iv, S 1".

b2

rtKCHKRCHK DK LA VRIT

l'imagination qu'on no doit pas les sparer 1. On verra


mmo dans la suite quo ces deux facults no diffrent
entre elles quo du plus et du moins.
Voici l'ordro que nous gardons dans ce Trait. 11 est divis en trois parties. Dans la premire, nous expliquons les
causes physiques du drglement et des erreurs do l'imagination. Dans la seconde, nous faisons quclquo application do ces causes aux erreurs les plus gnrales do l'imagination, et nous parlons aussi des causes quo l'on
peut appeler morales do ces erreurs. Dans la troisime,
nous parlons de la communication contagieuse des imaginations fortes.
Si la plupart des choses quo co Trait contient no sont
pas si nouvelles que celles que l'on a dj dites, en expliquant les erreurs des sens, elles ne seront pas toutefois
moins utiles. Les personnes claires reconnaissent assez
les erreurs et les causes mmes des erreurs dont je traite;
mais il y a trs peu do personnes qui y fassent assez de
rllexion. Je no prtends pas instruire tout le monde, j'instruis les ignorants, et j'avertis seulement les autres, ou
plutt jo tache ici de m'instruire, et de m'averlir moimme.
I. Nous avons dit dans le premier Livre 3, que les organes de nos sens taient composs de petits filets qui d'un
ct so terminent aux parties extrieures du corps et la
peau, et de l'autre aboutissent vers le milieu du cerveau.
r ces petits filets peuvent tro remus en deux 'manires, ou en commenant par les bouts qui se terminent
dans le cerveau, ou par ceux qui se terminent au dehors.
L'agitation de ces petits filets ne pouvant se communiquer
jusqu'au cerveau, que l'me n'aperoive quelque chose, si
ragilation commence par l'impression que les objets font
sur la surface extrieure des filets de nos nerfs, et qu'elle
se corinnunique jusqu'au cerveau, alors l'me sent, et
C'est l'entendement qui imagine corps, ainsi que nous expliquerons
les objets absents et qui sent ceux qui dans la suite. > Rech. de la Vr., I, i,
sont prsents, etlessewsct l'Imagina- 1".
2. Rech. de la Yr., liv. I", ch. x,
tion ne sont quo l'entendement apercevant 1ns objets par les org.mcs du
1.

j
I

53
II. DE L'IMAGINATION, lr0 PART., CH. I.
jugo* qttoco qu'ello sont est audohors, c'ost-a-dire qu'ello
aperoit un objot commo prsent. Mais, s'il n'y a que les
filets intrieurs qui soient lgrement branls par lo
cours dos esprits animaux, ou do quelque autro maniro,
l'me imagine, et jugo quo co qu'ello imagine n'est point
au dehors, mais au dedans du cerveau, c'est--dire qu'ello
aperoit un objet commo absent. Voil la diffrence qu'il
L.

y a entre sentir et imaginer.


Mais il faut remarquer quo les fibres du cerveau sont
beaucoup plus agites par l'improssion des objets,quepar
lo cours des esprits ; et quo c'est pour cela quo l'me est
beaucoup plus toucho par les objets extrieurs, qu'ello
juge comme prsents, et comme capables do lui faire sen- '
tir du plaisir ou de la douleur, que par lo cours des esprits
animaux . Cependant il arrivo quelquefois dans les personnes qui ont les esprits animaux fort agits par des
jenes, par des veilles, par quelque fivro chaude, ou
par quelque passion violenlo, quo ces esprits remuent les
fibres intrieures de leur cerveau avec autant de force quo
les objets extrieurs; de sorte que ces personnes sentent
co qu'ils no devraient qu'imaginer 2, et croient voir devant
leurs yeux des objets qui no sont quo dans leur imagination. Cela montre bien qu' l'gard de ce qui se passe
dans lo corps, les sens et l'imagination ne diffrent que,,
du plus et du moins, ainsi que je viens de l'avancer 3.
Mais afin do donner uno ide plus distincte et plus particulire de l'imagination, il faut savoir, que toutes les
fois qu'il y a du changement dans la partie du cerveau
laquelle les nerfs aboutissent, il arrive aussi du changement dans l'me ; c'est--dire, comme nous avons dj
expliqu, que s'il arrive dans cette partie quelque mouYe-.
-

Par un jugement naturel, dont j'ai parl en plusieurs endroits duLivro


prcdent. [Voir notamment 1. I", ch. vu, I, et ch. ix, la fin.]
*

1. Voir Introduction, 111, n 1, o ploy, est suivi du pronom ils, au

il est parl des esprits animaux


et do la physiologie contemporaine.
2. Ces personnes sentent co qu'ils
ne dviaient... Au dix-septime
sicle, le mot personnes ainsi em-

masculin, commo gens^Voir plus loin


cli. n, 2, p. 59. -rT
3. Voir Appendiec'lL. n 1, o nous
donnons la thorio pripatticienne do
l'imagination rsumo par Bossuet.

H4

RKCHKRCHK DK LA VRIT.

mont dos esprits qui clinngo quelquo pou l'ordro do ses


fibres, il arrive aussi quelquo perception nouvelle dans
l'mo * ; ello sent ncessairement, ou elle imagine quelquo
choso do nouveau ; cl l'mo no peut jamais rien sontir ni
rien imaginer do nouveau, qu'il n'y ail du changement
dans les fibres do cetto mmo partio du cerveau.
Do sorto quo la facult d'imaginer, ou l'imagination, no
consiste quo dans la puissanco qu'a l'me doso former des
imagos dos objets, on produisant du changement dans les
fibres do celte partio du cerveau, quo l'on peut appelor
partio principale, parce qu'elle rpond lottes les parties
do notre corps, et quo c'est lo lieu oit notre me rsido immdiatement, s'il ost permis do parler ainsi.
II, Cela fait voir clairemont, quo celte puissanco qu'a
l'mo do former des images ronfermo deux choses; l'une
qui dpend do l'me mmo, ot l'autre qui dpond du corps.
La premire est l'action et lo commandement do la volont, La seconde est l'obissance quo lui rendent les esprits animaux qui tracent ces images, et les fibres du cerveau sur lesquelles olles doivont tre graves, Dans cet
ouvrage, on appelle indiffremment du nom d'imagination
l'une et l'autre do cos deux choses, et on ne les distinguo
point par les mots d'activ et de passive^ qu'on leur pourrail donner; parce que lo sens de la chose dont on parle
marque assez de laquelle des deux on entend parler, si
1. Perception est pour Malebranche
tout changement qui se produit dans
l'Ame d'uno manire tonte passive,
c'est--dire qui so fait en nous sans
nous, sans que notre volont y ait aueuno part. Percevoir c'esl, non pa
saisir, mais recevoir ou diffrentes
ides, ou diffrentes modifications;
donc apercevoir plusieurs objots, ou
tre touch de diverses manires il
l'occasion do plusieurs objets, en
sorto que la perception se dit do la
connaissance ou du sentiment, selon
que la facult passive de l'Ame, ou
entmdemcnt, est considro comme

1". Cf. Rponse Rgis, ch. u, 11 :


u La diffrence qu'il y a entre nos
perceptions et les ides me parait
aussi claire que celle qui est entre
nous qui connaissons et ce que nous
connaissons, car nos perceptions uo
sont que des modifications de notro
esprit, ou quo notro esprit mme modifi de telle ou telle manire, ot co
que nous connaissons n'est proprement que notro ide. Knfin, on peut
dire que perception est, pour Malebranche, peu prs ce qu'est pour
nous tat de conscience, louto action
de la volont tant carte. Ainsi,
Hosstict dit de la sensation qu'elle est
la premire perception qui s'lve
dans l'Ame la prsence des objets.
Connaissance de Dieu et de soi-mme,

esprit pur, c'est--dire abstraction


faite du corps, ou comme sens (et par
suito imagination), c'est--dire dans
la dpendance du corps. Voir Recherche, 1.1r, ch. i", ttr, et ch. n, I, i.

I. Il,

DK

55

L'IMAOINATIOX, lre PART., Cil. I.

o'cst ifoYimagination active do l'mo, ou do l'imagination


passive du corps,
On no dtormino point encoro on particulier, quelle est
cette partio principale dont on vient do parler. Premirement, parco qu'on lo croit assoz inutile, secondement,
parce quo cola est fort incertain, et enfin, parco quo n'en
pouvant convaincro les autres, catiso quo c'est un fait
qui no so pout prouver ici, quand on serait trs assur
quelle est cetto partio principale, on croit qu'il serait
mioux do n'en rion diref,
Quo co soit donc, selon lo sentiment do Willis 2, dans
les doux petits corps, qu'il appelle corpora slriata, que rsidolo sons commun 3; que les sinuosits du cerveau COIN
servent les espces* do la mmoire, et quo lo corps calleux soit lo sigo do l'imagination; quo co soit, suivant lo
sentiment do Fernel 8, dans la pie-mre, qui cnveloppo la
1. nemarquons cetto rserve, bonno ohjols do dehors envoient les espces

a imiter dans toutes les matires o


la physiologio et la psychologie se
touchent.
2, Willis (Thomas), mdecin anglais,
I632-I075, auteur de plusieurs ouvrages dont les plus clbres sont :
De fvrmentatione seu de motu intestino particularum in quoeumque corpore, La Haye, 1059; Cerebri anatome, cui accessit nervorum decriptio
et usus, Londres, 1601 (ouvrage plusieurs fois rdit, et important mmo
dans l'tat actuel de la science) ; Pathotogia cerebri et nervosi generis, in
qua agitur de morbis convulsivis et
de scorbuto, Oxford, I12 (plusieurs
fois rimprim et traduit en anglais).
Les descriptions anatomiques contenues dans co livre firent nallro le
got des tudes zootomiques et de l'anatomie compare.

leur ressemblent. Kl plus loin,


qui
il dit : des espces ou des images,

et puis des images ou des espces,


Co mot envoient fait supposer
une mission en quelquo sorto matrielle, et Malebranche parle ailleurs
d'espces qui so promnent. C'est J
mal entendre la lltorio de l'Ecole, I
qui est celle d'Aristote. 'H piv a!,i'i ITTI rt tixm%v twv at)r,t5v itlv
fiviu i,; 8*V *"*'' * rit% **' f**wXiov
Htvt TO tJr,joy al To gfvw) tty^tm
th r,;T*v. La perception par les sens
est la facult do recevoir les images
sensibles sans la matiro mmo,
comme la ciro reoit l'empreinte de
l'anneau sans lo fer ou l'or. Aristote, De Anima, II, xn, 12la 1S. Et
ailleurs ^III, vm, 131b 21, 89) : 'U

Connaissance de Dieu et de soimme, de Dossuet, o la thorie do


l'Ecole est rsume.
4. Espces, en latin species, traduction dugrecto;,image. Malebranche,
au 1. III de la Recherche, II' part.,
ch. u, dit : La plus communo opinion (pour expliquer la connaissance
des choses sensibles) est cello des pripatliciens, qui prtendent quo les

sens les choses qui sont; car tout co


qui est, est sensible ou intelligible, et
la science est en un sens les intelli- j
gibles, et la sensation les sensibles...
Mais cela ne veut pas diro quo les \
choses mmes soient dans l'Ame. Ce ;
n'est pas la pierre qui est dans l'Ame, i
c'est son image.
5. Fernel, clbromdecin clmathmaticien, n en 1197, mort en 155S.

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t4 oma icw; litc* r.vi fif ft

,t8t T4

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r, vor.xi,

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lici?Tr,jii)

3i Le sens commun. Sensiis commit,


nis, *OIKH rtrti;, d'Aristote. Voir jr/t,.. ait& |tl'< 4ij ci Y*? * Xi)o; lu
Appendice H, n* I, un extrait de la Ti| <}/?!, dU* ti iWo;. L'me est on un

>

30

RKCHKRCHE DE LA VRIT.

subslanco du cerveau ; quo cosoit dans la ghintfo pinale,(\o


M.Doscarlos, ou enfin dans quelque autre partio inconnue
jusqu'ici, quo notro mo oxerco ses principales fonctions,on
no s'en met pas fort on peine. Il suffit qu'il y ait uno partio
principale; et cela ost mmo absolument ncessaire,
comme aussi quo lo fond du systme de M. Descaries subsiste. Car il faut remarquerquo, quand ilso serait tromp,
commo il y a bien de l'apparence, lorsqu'il a assur quo
c'est la glande pinale quo l'mo est immdiatement
unio, cela toutefois ne pourrait,fairo de tort au fond do
son systme, duquel on tirera toujours toute l'ulilil qu'on
peut attendre du vritable, pour avancer dans la connaissance de l'homme*.
III. Puis donc que l'imagination ne consiste que dans
la force qu'a l'me do se former des images des objets,
en les imprimant, pour ainsi dire, dans les fibres do son
cerveau; plus les vestiges des esprits animaux, qui sont
les traits do ces image, seront grands et distincts, plus
l'me imaginera fortement et distinctement ces objetss. Or,
de mmo quo la largeur, la profondeur, et la nettet des
traits de quelquo gravure dpend de la force dont lo burin
agit, et do l'obissance que rend le cuivre : ainsi la profondeur et la nettet des vestiges de l'imagination dpend
de la force des esprits animaux, et de la constitution des
fibres du cerveau ; et c'est la varit qui se trouve dans
ces deux choses, qui fait presque toute cette grande diffrence que nous remarquons entre les esprits.
Car il est assez facile de rendre raison de tous les diffrents caractres qui se rencontrent dans les esprits des
hommes : d'un ct par l'abondance et la disette, par l'agitation et la lenteur, par la grosseur et la petitesse des
esprits animaux ; et de l'autre par la dlicatesse et la grossiret, par l'humidit et la scheresse, par la facilit et
la difficult de se ployer des fibres du cerveau, et enfin
1. Remarquer co libre jugement seront grands et distincts, l'me imaginera plus fortement et plus distincsur une thorie do Uescailcs.
2. Dans l'dition do 107 i, il y n : tement les objets.

... d'autant plus que les vestiges...

h. II. DE L'IMAGINATION, \'e PART., CH. I.

57

par lo rapport quo les esprits animaux peuvent avoir aveo


cos fibros. Et il serait fort propos, quo d'abord chacun
tacht d'imaginer toutes les diffrentes combinaisons de

ces choses, et qu'on les appliqut soi-mmo toutes les


diffrences qu'on a remarques entre les esprits; parco
qu'il est toujours plus utile et mmo plus ttgrablo do fairo
usago do son esprit, et de l'accoutumer ainsi dcouvrir
do soi-mmo la vrit, que de so laisser corrompre dans
l'oisivet, en no l'appliquant qu' des choses toutes digres et toutes dveloppes. Outre qu'il y a des choses si
dlicates cl si fines dans la diffrence des esprits, qu'on
peut bien quoique fois les dcouvrir et les sentir soi-mmo,
mais on no peut pas los reprsenter ni les fairo sentir aux

autres'.

Mais afin d'expliquer, autant qu'on lo peut, toutes ces


diffrences qui so trouvent entre ko esprits, et afin qu'un
chacun remarque plus aisment dans le sien mmo la
cause de tous les changements qu'il y sent en diffrents
temps, il semble propos d'examiner en gnral les
causes dos changements qui arrivent dans les esprits
animaux et dans les fibres du cerveau ; parco qu'ainsi
on dcouvrira tous ceux qui so trouvent dans l'imagi-

nation.
L'homme no demeure gure longtemps semblable luimme ; tout le monde a assez de preuves intrieures do
son inconstance : on juge tantt d'une faon et tantt
excmplo du ddain de Malebrancho
1. En 1071, i/n chacun.
2. Faire usage do son esprit. pour les petits dtails du style.
.
Conseil
excellent et excellemment Ajoutons, ce qui est beaucoup plus
motiv. Cette longue phrase tail important, quo nous avons ici un des
autrement rdige en 1071. 11 y plus remarquables chantillons do
avait : ... il est toujours plus celte psjchologio fino dont Male-

utile et mme plus plus agrable


do faire usago Je sa raison, et do
s'accoutumer ainsi h voit les choses
dans son propre fond et les dcouvrir de soi-mme, que de la laisser
so eorrompro dans l'oisivet... Malebranche a vu quo la tait trop loin
de raison. Mais la phraso rcmanio
elle-mme, aveo le mot esprit employ
& deux ou trois lignes de distance en
des acceptions diffrentes, est un

branche e lesecret, et quo nous retrouverons plusieurs fois la mmo observation sur la difficult d'expliquer tout V
ce quo l'on dcouvro en soi, le mme
conseil de travailler de l'esprit a la
suite et sous la conduite de l'auteur
qu'on lit. Des remarques analogues
ont t faites avec une extrme finesse d'analyso dans un ouvrage du
cardinal Nowman, A Grammar of
Assent, Londres, 5 dit., 1SS5.

5.8

RECHERCHE DE LA VRIT.

d'une autro sur lo mmo sujet : en un mot la vie de


l'hommo ne consiste quo dans la circulation du sang, et
dans une autre circulation do penses et de dsirs 1; et il
semble qu'on ne puisse gure mieux employer son temps,
qu' rechercher les causes de ces changements qui nous
arrivent, et apprendre ainsi nous connatre nousmmes.

CHAPITRE II
I, Des esprits animaux, et des changements auxquels ils sont sujets en
gnral. 11. Que le chyle va au coeur, et qu'il apporte du changement dans les esprits. III. Que le vin en fait autant.

I. Tout le monde convient assez que les esprits animaux ne sont que les parties les plus subtiles et les plus
agites du sang qui se subtilise et s'agite principalement
par la fermentation et par le mouvement violent des
1. llapprochemciil qui frappe l'es2. Los chapitres n, m et iv n'tant
prit et fait penser. Dans lo Trait de Iias fort longs, nous les donnons ici
morale (I, ch. XIII, 2), Malebranche lien qu'ils no figurent pas ou pro-

dit : Les sens, l'imagination et les


passions vont toujours de compagnie...
Par les passions, je n'entends point
les sens qui les produisent ni 1 imagination qui les excite et qui les entretient; j'entends lo mouvement do
l'Ame et clos esprits caus par les sens
et par l'imagination, et qui agita son
tour sur la cause qui les produit, car
tout cela n'est qu'une circulation continuelle do sentiments et de mouvements qui s'entretiennent et so reproduisent. Dans les premires ditions, aprs ces mots circulation de
penses et de dsirs, Malebrancho
avait plac cette citation :
Quod [iclilt, rpernit, repetit quoil nuper
[omisit.
.Kstuat, et vitre disconvenlt oriliiie toto.
La Recherche de la Vrit est lo
seul ouvrage o Malebrancho cito vo-

lontiers les otitcurs latins. 11 a en gnral conserv dans les ditions subsquentes les citations qui so trouvaient dans la premire. Ici ces vers
d'Horace {Epitres, I, i, 09) lui auront
paru uno interruption trop inutile du
dveloppement.

gramme. Les dtails qu'ils contiennent sur les esprits animaux les ont
fait exclure; mais il n'est pas sans
quelquo intrt do voir exposo par
Malebranche lui-mme une thorie
physiologiquedont il fera tant d'usage
dans le reste du Trait. Os chapitres
aident mieux entendre la suite. D'ailleurs ils se recommandent h l'attention
par les allusions qu'on y trouvo aux
dcouvertes et aux dbats scientifiques
du temps, par plusieurs rflexions
importantes, par des citations d'auteurs anciens : tout cela montre bien
le tour d'esprit de Malebranche, ses
dispositions l'gard des scion -^s do
la nature, la faon dont il
niait
philosopher dans ces matires ilo psychologie, les agrments aussi que dans
ce premier ouvrage il ne ddaignait
pas le rpandre dans ses svres expositions avec une simplicit et une
aisance parfaites. Ces chapitres sont
do ceux qui justifient particulirement
ce quo nous avons dit do Malebrancho
dans notre Introduction. Pour ces raisons nous les avons conservs.

59
/L. II. DE L'IMAGINATION, lro PART., CH. II.
muscles dont le coeur est compos, que ces esprits sont
conduits avec le reste du sang par les artres jusque
dans le cerveau, et que l ils en sont spars par quelques
parties destines cet usage, desquelles on no convient
pas encoro '.
Il faut conclure de l, quo si le sang est fort subtil, il y
aura beaucoup d'esprits animaux, et quo s'il est grossier,
il y en aura peu. Quo si lo sang est compos do parties
fort faciles s'embraser dans le coeur et ailleurs, ou fort
propros au mouvement, les esprits qui seront dans le cerveau en seront extrmement chauffs ou agits ; que si
au contraire lo sang no so fermente pas assez, les esprits
animaux seront languissants, sans action et sans force;
enfin que, selon la solidit qui se trouvera dans les parties du sang, les esprits animaux auront plus ou moins de
solidit, et par consquent plus ou moins do force dans
leur mouvement. Mais il faut expliquer plus au long
toutes ces choses, et apporter des exemples et des expriences incontestables, pour en faire reconnatre plus sensiblement la vrit.
II. L'autorit des anciens n'a pas seulement aveugl
l'esprit do quelques gens, on peut mme dire qu'ello leur
a ferm les yeux. Car il y a encoro quelques personnes si
respectueuses l'gard des anciennes opinions, ou pcuttro si opinitres qu'ils no veulent pas voir des choses
qu'ils ne pourraient plus contredire, s'il leur plaisait seulement d'ouvrir les yeux. On voit tous les jours des personnes assez estimes par leur lecture et par leurs ludes,
qui font des livres et des confrences publiques contre les
expriences visibles et sensibles del circulation du sang,
contre celle du poids et de la force lastique de l'air et
d'autres semblables. La dcouverte que M.Pecquet a faite
en nos jours 1, de laquelle on a besoin ici, est du nombre
1. Desquelles on ne convient pas encore. Qui ne sont pas encore assez, dtermines pour qu'il y ait accord
ent.o tes savants sur ce point.
2. Jean Pccquel, clbre mdecin,
n a Dieppe, en 1010, mort en 1071.

venait de complter la dcouverte


do la circulation du sang, en dcouvrant le rservoir du chyle et en
prouvant que les vaisseaux chylifres
so rendent par l dans le canal d'Eustache cl dans le systme veineux.
U

60

RECHERCHE DE LA VRIT.

de celles qui ne sont malheureuses que parce qu'elles no


naissent pas toutes vieilles, et pour ainsi diro avec uno
barbe vnrable. On ne laissera pas cependant de s'en
servir, et on ne craint pas que les personnes judicieuses y
trouvent redire 1.
Selon celte dcouverte il est constant que lo chyle ne va
pas d'abord des viscres au foie par les veines, msaraques^commcte croientles anciens, mais qu'il passe des
boyaux dans les veines lactes, et ensuite dans certains
rservoirs ot elles aboutissent toutes. Que de l il monto
par le canal thoracique le long des vertbres du dos, et se
va mleravec le sang de la veine axillaire, laquelle entro
dans le tronc suprieur de la veine cave, et qu'ainsi tant
mle avec le sang, il se va rendre dans le coeur.
11 faut conclure de cetto exprience,quo le sang mle avec
lo chyle tant fort diffrent d'un autre sang, qui aurait dj
circul plusieurs fois par le coeur, les esprits animaux qui
n'en sont que les plus subtiles parties, doivent tre aussi
fort diffrents dans les personnes qui sont jeun et dans
d'autres qui viendraient de manger. De plus, parce qu'entre
les viandes et les breuvages dont on se sert, il y en a
d'une infinit do sortes, et mme que ceux qui s'en servent
ont des corps diversement disposs; deux personnes qui
viennent de diner et sortent d'une mme table, doivent
sentir dans leur facult d'imaginer une si grande- varit
de changements, qu'il n'est pas possible de la dcrire.
11 est vrai quo ceux qui jouissent d'une sant parfaite
font une digestion si acheve, que le chyle entrant dans
le coeur, et de l dans le cerveau, est aussi propre former des esprits que le sang ordinaire. De sorte que leurs
esprits animaux, et par consquent leur facult d'imaginer n'en reoivent presque pas de changement. Mais pour
les vieillards et les infirmes, ils remarquent en eux-mmes
des changements fort sensibles aprs leur repas. Ils s'as.

1. Voir Introduction. lit, n4 I, o notions scientifiques, et aussi le ton


nous avons not l'attention respec- la fois noble, ais cl spirituelletueuse do . Malebranche aux dcou- ment piquant avec lequel il prend la
vertes physiologiques, son got pour libert de suivre la vrit \\ o il la

les. expriences, la prcision de ses voit, en dpit des pijiigs contraires.

'

1"

61
II.
soupisscnt presque tous ; ou pour lo moins leur imagination devient toute languissante, cl n'a plus de vivacit ni
de promptitude : ils ne conoivent plus rien distinctement,
ils no peuvent s'appliquer quoi que ce soit, en un mot,
ils sont tout autres qu'ils n'taient auparavant.
III. Mais afin quo les plus sains et les plus robustes
aient aussi des preuves sensiblesl de ce qu'on vient de dire,
ils n'ont qu' faire rflexion sur ce qui leur est arriv,
quand ils ont bu du vin bien plus qu' l'ordinaire, ou bien
sur ce qui leur arrivera, quand ils no'boiront que du vin
dans un repas, et que de l'eau dans un autre. Car on est
assur que s'ils ne sont entirement slupides, ou si leur
ils
extraordinaire
3,
d'une
faon
n'est
compos
toute
corps
sentiront aussitt de la gaiet, ou quelquo petit assoupissement, ou quelquo autre accident semblable.
Le vin est si spiritueux, que ce sont des esprits animaux
presque tout forms, mais des esprits libertins 3, qui ne se
soumettent pas volontiers aux ordres de la volont,
cause apparemment de leur facilit tre mus. Ainsi
dans les hommes mme les plus forts et les plus vigoureux, il produit de plus grands changements dans l'imagination et dans toutes les parties du corps, que les
viandes et les autres breuvagcs.il donne duc/oc enjambe^
puur parler comme Plante*; et il produit dans l'esprit
bien des effets, qui no sont pas si avantageux que ceux
qu'Horace dcrit en ces vers * :

L.

II.

DE L'IMAGINATION,

PART., CH.

Quid non ebrictas dsignt? opcita recludil;


Spes jubet esse ratas; in proelia trudit inermem;
Sollicilis animis omis eximit; addocet artes.
Fccundi calices quem non fecerc iliserlum?
Contracta quem non in pauperlale solutum?
Yinum luctator dolosus est. [Piaule, Pscudolus, v. i :
Mngnuin hoc vitium vlno'st :
Pcilcs caplnt l'iiimmi : luctator dolosu'et.]
1. Dans les prcniites ditions, il y ne se soumettentpas... A cause de leur
solidit et de leur agitation excesa personnelles au lieu de sensibles.
2. Au dix-septime Ficle, on cri- sive.
i. Dans les premires ditions : et
vait ordinairement toute aussi bien
*

devant les adjectifs commenant par Horace dpeint trop bien ses effets
uno voyelle que devant les autres.
pour ne le pas citer ici.
5. Horace, Epttres, 1, v, 10. La leon
3. Dans les premires ditions, il y
a : Les esprits I/;I peu libertins, qui communment adopte est inertem.

.62

RECHERCHE DE LA VRIT.

Il serait assez facile de trouver dos raisons fort vraisem-

blables des principaux effets que le mlange du chyle avec


le sang produit dans les esprits animaux, et ensuite dans
le cerveau, et dans l'me mme : comme pourquoi le vin
rjouit; pourquoi il donne une certaine vivacit l'esprit,
quand on en prend avec modration; pourquoi il l'abrutit
avec le temps, quand on en fait excs ; pourquoi on est
assoupi aprs le repas, et de plusieurs autres choses desquelles oii donne ordinairement des raisons fort ridicules.
Mais, outre qu'on ne fait pas ici une physique, il faudrait
donner quelque ide de l'analomie du cerveau, ou faire
quelques suppositions, comme M. Descartes en fait dans
le trait qu'il a fait de Y Homme, sans lesquelles il n'est
pas possible de s'expliquer. Mais enfin, si on lit avec attention ce trait de M. Descartes, on pourra peut-lre so
satisfaire sur toutes ces questions, cause des ouvertures
qu'il donne pour les rsoudre *.

CHAPITRE III
Que l'air qu'on respire cause aussi quelque changement dans

les esprits.

La seconde cause gnrale des changements qui arrivent dans les esprits animaux, est l'air que nous respirons.
Car, quoiqu'il no fasse pas d'abord des impressions si sen1. Voir dans l'Introduction, I, l'im- dans son homme... Mais enfin si on lit
portance de co trait de l'Homme aux avec attention le livre qu'il a compos

yeux de Malebranche.Dans les premires ditions, cet alina tait rdig un peu diffremment. Nous
croyons qu'indiquer les retouches do
Malebrancho, c'est montrer quelles
sortes do scrupules il avait en so relisant. Il serait assez facile de rendre
raison des principaux effets... il faudrait... fairo quelques suppositions
comme Monsieur Descaries en fait

sur cette matire, on peut assez se satisfaire sur toutes ces questions, parce
qu'il explique toutes ces choses, ou ait

moins il en donne assez de connaissance pour les dcouvrir aprs de soimme par la mditation, pourvu qu'on
ait quelque connaissance de ses principes. C'tait inutilement long et
embarrass. Au dbut, rendre raison

tait trop afllrmatif.

3
II. DE L'IMAGINATION, lro PART., CH. III.
sibles que lo chyle, cependant il fait la longue ce que les
sucs des viandes font en peu de temps. Cet air entre des
branches de la trache-artre dans celle de Yartre veineuse*; de l il se mle et se fermente * aveo le reste du sang
dans lo coeur, et selon sa disposition particulire et ccllo
du sang, il produit de trs grands changements dans les
esprits animaux, et par consquent dans la facult d'imaL.

giner.
Jo sais qu'il y a quelques personnes qui no croient pas
que l'air se mle avec le sang dans les poumons cl dans lo
coeur, parce qu'ils no peuvent dcouvrir avec leurs yeux
dans les branches de la trache-artre, et dans celles do
l'artre veineuse, les passages par'o cet air so communique. Mais il ne faut pas quo l'action de l'esprit s'arrte
avec celle des sens ; il peut pntrer ce qui leur est impntrable, et s'attacher des choses qui n'ont point de prise
pour eux. 11 est indubitable qu'il passe continuellement
quelques parties du sang des branches de la veine artcrieuse** dans celle do la trache-arlre ; l'odeur et l'humidit
de l'haleine le prouvent assez, et cependant les passages do
cette communication sont imperceptibles. Pourquoi donc
les parties subtiles do l'air ne pourraient-elles pas passer
des branches do la trache-artre dans l'artre veineuse,
quoique les passages do cette communication ne soient
pas visibles? Enfin il se transpire beaucoup plus d'humeurs par les pores imperceptibles des artres et de la
peau, qu'il n'en sort par les autres passages du corps,
et les mtaux mme les plus solides n'ont point do pores
si troits, qu'il ne se rencontro encore dans la nature
des corps assez petits pour y trouver le passago libre,
puisque autrement ces pores se fermeraient.
11 est vrai que les parties grossires et branchucs de
l'air ne peuvent point passer par les pores ordinaires des
C'est la veine du poumon.
** C'est l'ai 1re du poumon,
I. Au dix-septime siclo, beaucoup Plus loin, Malebranche dit
do verbes qui son neutres maintenant transpire plus d'humeurs.
s'employaient comme verbes rflchis.
*

//

te

RECHERCHE DE LA VRIT.

corps, et que l'eau mmo, quoique fort grossire, peut so


glisser par des chemins o cet air est oblig de s'arrter.
Miiis on ne parle pas ici de ces parties les plus grossires
do l'air; elles sont, co semble, assez inutiles pour la fermentation. On no parle que des plus petites parties,
raides, piquantes, et qui n'ont que fort peu de branches
qui les puissent arrter, parce que ce sont apparemment
les plus propres pour la fermentation du sang.
Je pourrais cependant assurer, suivie rapport de Sylvius 1, que l'air mme loplus grossier passe de la trache-artre dans le coeur, puisqu'il assure lui-mme, qu'il
l'y a vu passer par l'adresse de M. de Swammcrdam *. Car
il est plus raisonnable de croire un homme qui dit avoir
vu, qu'un million d'autres qui parlent en l'air 3. Il est donc
certain que les parties les plus subtiles do l'air que nous
respirons, entrent dans notre coeur, qu'elles y entretiennent, avec le sang et le chyle, la chaleur qui donne la vie
et le mouvement notre corps ; et que selon leurs diffrentes qualits elles apportent de grands changements
dans la fermentation du sang, et dans les esprits animaux.
On reconnat tous les jours la vrit de ceci par les diverses humeurs et les diffrents caractres d'esprit des
personnes de diffrents pays. Les Gascons, par exemple,
ont l'imagination plus vive que les Normands. Ceux de
Rouen et de Dieppe et les Picards diffrent tous entre eux,
et encoro bien plus des Bas-Normands, quoiqu'ils soient
assez proches les uns des autres. Mais si on considre les
hommes qui vivent dans des pays plus loigns, on y
rencontrera des diffrences encoro bien plus tranges,
comme entre un Italien et un Flamand ou un Hollandais.
Enfin il y a des lieux renomms de tout temps pour la
sagesse de leurs habitants, commo Thman*et Athnes;
Xumquid non ultra est sapientia in Theman? (Jercm., eh. xi.ix, v. 17.)
2. Swammcrdam, analomistc, n
1. Franois do la Hoc, connu sous
lo nom Jo Sylvius, mdecin, n Amsterdam, en 1037, mort en 10S0.
3. Dans les premires ditions ;
llanau (Htsse-Casscl), en 1011, mort
croire un homme qui dit : J'ai vu...
eu 102,
H
*

II. DE L'IMAGINATION, I" l'ART., CH. IV. 6b


et d'autres pour leur stupidit, comme Thbes, Abdro et
quelques autres.
L.

Athenis tenue coelum, ex quo acutiores etam putantur Altici,


[crassum Thebis.

Cic, De Fato.

Abderitaiw pectora plebis liabes.


MAUTIAL.

Roeolum in crasso jurares aerc natum.


IlOltACK 1.

CHAPITRE IV
I. Du changement des esprits caus par les nerfs qui vont au coeur
et aux poumons. 11. De celui qui est caus par les nerfs qui vont
au foie, la rate, et dans les viscres. III. Que tout cela se fait
contre notre volont, mais que cela ne se peut faire sans une Providence.

La troisime cause des changements qui arrivent aux


esprits animaux, est la plus ordinaire et la plus agissante
de toutes ; parce que c'est celle qui produit, qui entretient et
qui fortifie toutes les passions. Pour la bien comprendre,
il faut savoir que la cinquime, la sixime, et la huitime paire des nerfsenvoient la plupart de leurs rameaux
dans la poitrine et dans le venlre, o ils ont des usages
bien utiles pour la conservation du corps, mais extrmement dangereux pour l'me; parco que ces nerfs ne d-

pendent point dans leur action de la volont des hommes,


commo ceux qui servent remuer les bras, les jambes, et
les autres parties extrieures du corps et qu'ils agissent,
beaucoup plus sur l'me que l'me n'agit sur eux.
I. Il faut donc savoir, que plusieurs branches do la huitime paire des nerfs so jettent entre les fibres du principal de tous les muscles, qui est lo coeur ; qu'ils environnent ses ouvertures, ses oreillettes cl ses artres; qu'ils se
rpandent mme dans la substance du poumon, et qu'ainsi
par leurs diffrents mouvements ils produisent des chanI. Ilora-e, Ep., Il, i, 211.

66

RECHERCHE DE LA VRIT.

gemenls fort considrables dans le sang. Car les nerfs qui


sont rpandus entre les fibres du coeur, lo faisant quelquefois tendre et raccourcir avec trop do force et do promptitude, poussent avec uno violence extraordinaire quantit
de sang vers la tto et vers toutes les parties du corps.
Quelquefois aussi ces mmes nerfs font un effet tout contraire. Pour les nerfs qui environnent les ouvertures du
coeur, ses oreillettes et ses artres, ils font peu prs lo
mme effet que les registres avec lesquels les chimistes
modrent la chaleur do leurs fourneaux, et que les robinets dont on so sert dans les fontaines pour rgler lo
cours do leurs eaux. Car l'usage de ces nerfs est do serrer et d'largir diversement les ouvertures du coeur ; do
hter et de retarder de cetto manire l'entre et la sortie
du sang, et d'en augmenter ainsi et d'en diminuer la chaleur. Enfin les nerfs qui sont rpandus dans le poumon,
ont aussi lo mme usage ; car le poumon n'tant compos
quo des branches do la Irachc-artro, de la veino artrieuse et do l'artro veineuse entrelaces les unes dans les
autres, il est visible quo les nerfs qui sont rpandus dans
sa substance empochent par leur contraction que l'air no
passe avec assez de libert des branches de la trache-artre, et lo sang do celles de la veino artrieuso dans l'artre veineuse pour se rendre dans le coeur. Ainsi ces
nerfs, selon leur diffrente agitation, augmentent ou diminuent encoro la chaleur et lo mouvement du sang.
Nous avons dans toutes nos passions des expriences
fort sensibles de ces diffrents degrs de chaleur de nolro
coeur. Nous l'y sentons manifestement diminuer et s'augmenter quelquefois tout d'un coup ; et comme nous jugeons faussement que nos sensations sont dans les parties
do nolro corps, l'occasion desquelles elles s'excitent en
notro me, ainsi qu'il a t expliqu dans lo premier
Livre *, presque tous les philosophes se sont imagin, que
lo coeur tait lo stgo principal dos passions de l'me ;
et c'est mmo encore aujourd'hui l'opinion la plus commune.
1. C'est

au eh.ip. xin,

S.

2 et :t.

II. DE L'IMAGINATION, lro PART., CH. IV. " 67


Or, parce que la facult d'imaginer reoit de grands
changements par ceux qui arrivent aux esprits animaux,
et quo les esprits animaux sont fort diffrents selon la
diffrente fermentation ou agitation du sang qui so fait
dans lo coeur, il est facile de reconnatre co qui fait que les
personnes passionnes imaginent les choses tout autrement, que ceux qui les considrent de sang-froid.
II. L'autre cause, qui contribue fort diminuer et
augmenter ces fermentations extraordinaires du sang,
consiste dans l'action de plusieurs autres rameaux des
nerfs, desquels nous venons de parler.
Ces rameaux se rpandent dans lo foie, qui contient la
plus subtile- partie du sang, ou ce qu'on appcllo ordinairement la bile ; dans la rate qui contient la plus grossire, ou la
mlancolie, dans lo pancras,qiii contient un suc acide trs
propre, ce semble!, pour la fermentation; dans l'estomac,
les boyaux, elles autres parties qui co* Ihnncnt lo chyle;
enfin ils se rpandent dans tous les endroits qui peuvent
contribuer 2 quelque chose pour varier la fermentation ou
lo mouvement du sang. Il n'y a pas mme jusqu'aux artres et aux veines qui no soient lies de ces nerfs, commo
M. "Willis l'a dcouvert du tronc infrieur do la grande artre, qui en est lie proche du coeur, de l'artre axitlaire
du ct droit, de la veine mulgente, et de quelques autres.
Ainsi l'usage des nerfs tant d'agiter diversement les
parties auxquelles ils sont attachs, il est facile de concevoir comment, par exemple, le nerf qui environne lo
foie, peut en lo serrant fairo couler une grande quantit do
bilo dans les veines et dans lo canal de la bilo, laquelle
s'tant mlo avec lo sang dans les veines, et avec le
chyle par lo canal de la bile, entre dans lo coeur, et y produise 3 une chaleur bien plus ardente qu' l'ordinaire.
Ainsi lorsqu'on est mu do certaines passions, lo sang
bout dans les artres et dans les veines, l'ardeur se rpand dans tout le corps, lo feu monte la tle, et elle se
L.

1. Ce semble. Ces mots ne sont pas

dix-septime sicle. C'est la forme ladans les premires ditions. Scrupulo tine et ancienne.
h noter.
3. Ngligence, ou pcut-lro lati2. Contribuer, trs souvent actif au nisme, laquelle dpendant de comment.

68

RECHERCHE DE LA VRIT.

remplit d'un si grand nombre d'esprits animaux trop vifs


et trop agits, que par leur cours imptueux ils empochent l'imagination do se reprsenter d'attirs choses quo
celles dont ils forment des images dans le cerveau, c'est-dire, dpenser d'autres objets qu' ceux do la passion
qui domine.
Il en est de mmo des petits nerfs qui vont la rate, ou
d'autres parties qui contiennent uno matire plus grossire et moins susceptible de chaleur et de mouvement :
ils rendent l'imagination toute languissante et tonte assoupie, en faisant couler dans le sang quelquo maliro
grossire et difficile mettre en mouvement.
Pour les nerfs,qui environnent les artres elles veines,
leur usage est d'empcher le sang de passer, et de l'obliger en les serrant de s'couler dans les lieux o il trouve
lo passage libre. Ainsi, la partie de la grande artre, qui
fournit du sang toutes les parties qui sont au-dessous du
coeur, tant lie et serre par ces nerfs, lo sang doit ncessairement entrer dans la tte en plus grande abondance, et produire ainsi du changement dans les esprits
animaux, et par consquent dans l'imagination.
III. Or il faut bien remarquer que tout cela ne se fait
quo par machine, jo veux dire, que tous les diffrents
mouvements do ces nerfs' dans toutes les passions diffrentes, n'arrivent point par le commandement de la volont,
mais so font au contraire sans ses ordres, et mme contro
ses ordres : de sorte qu'un corps sans me, dispos commo
celui d'un homme sain, serait capable de tous les mouvements qui accompagnent nos passions. Ainsi les botes
mmo en peuvent avoir de semblables, quand elles ne seraient quo do pures machines '.
C'est ce qui nous doit faire admirer la sagesse incomprhensible do celui qui a si bien rang tous ces ressorts, qu'il
suffit qu'un objet remue lgrement le nerf optique d'uno
telle ou telle manire, pour produire lant de divers mouvements dans lo coeur, dans les attires parties intrieures
1. Voila

qui est bioli carlsiin.

69
II. DE L'IMAGINATION, l" PART., CH. IV.
du corps, et mme sur le visage. Car on a dcouvert depuis peu, que le mme nerf qui rpand quelques rameaux
dans le coeur.et dans les autres parties intrieures, communique aussi quelques-unes de ses branches aux yeux,
la bouche et aux autres parties du visage. De sorte qu'il
ne peut s'lever aucune passion au dedans, qui ne paraisse au dehors, parce qu'il ne peut y avoir do mouvement dans les branches qui vont au coeur, qu'il n'en arrive
quelqu'un dans celles qui sont rpandues sur le visage.
Lorsqu'on est surpris de quelque passion violente, si l'on
prend soin de faire rflexion sur ce que l'on sent dans les
entrailles cl dans les autres parties du corps o les nerfs
s'insinuent, comme aussi aux changements de visage qui
l'accompagnent; et si l'on considre que toutes ces diverses
agitations de nos nerfs sont entirement involontaires, et
qu'elles arrivent mmo malgr toute la rsistance que
notre volont y apporte, on n'aura pas grande peine se
laisser persuader de la simple exposition que l'on vient de
faire de tous ces rapports entre les nerfs.
Mais si l'on examine les raisons et la fin de toutes ces
choses, on y trouvera tant d'ordre et de sagesse, qu'une
attention un peu srieuse sera capable de convaincre les
personnes les plus attaches Epicure et Lucrce 1,
qu'il y a une Providence qui rgit le monde. Quand je vois
une montre, j'ai raison de conclure qu'il y a une intelligence, puisqu'il est impossible que le hasard ait pu produire et arranger toutes ces roues. Comment donc seraitil possible que lo hasard et la rencontre des atomes ft
L.

1. Ce ne sont pas l des paroles en uno traduction do Lucrce. On sait


l'air. Si l'honntcUassendi avait remis quo lo P. Mcrscnnc, l'ami do Deseu honneur lo svstmo d'Kpictirc, cartes, avait crit deux volumes pour

sans renoncer a la notion do Dieu


crateur ni do Dieu providenco, la
philosophie epicurienno avait trouv,
sous l'impulsion do Oassendi, ou en
dehors de lui et mmo avant lui, bien
des adeptes qui l'embrassaient tout
entire. Citons lo poto Thophilo,
mort en 1020, auteur d'un Hymne &
la Nature, applaudi jusque dans la
"our du Louvre; lo polo Hcsnault.
mort en 1G82, qui avait commence

combattre l'impit des distes, des


athes et des plus subtils libertins d
ce temps; cl, dans un aulro ouvrage (0Mf. in Uencsim). il attribuait
Van in i cl a ses adeptes lo dessein de
propager l'alhismo dans lo monde
entier. La faveur o tait tenu le
pomo de Lucrce est encoro atteste
par 1% traduction qu'en avait faito
Molire.

RECHERCHE DE LA VRIT.

70

capable d'arranger dans tous les hommes et dans tous les


animaux tant de ressorts divers, avec la justesse et la
proportion que je viens d'expliquer, et que les hommes et
les animaux en engendrassent d'autres qui leur fussent
tout fait semblables? Ainsi il est ridicule de penser ou
de dire, comme Lucrce, que le hasard a form toutes les
parties qui composent l'homme, que les yeux n'ont point
t faits pour voir, mais qu'on s'est avis de voir, parce
qu'on avait dos yeux, et ainsi des autres parties du corps.
Voici ses paroles :
Lumina ;e facias oculorum clara creata
l'rospicere ut possimus, et ut profeire via
l'roceros passust ideo fastigia posse
Surarum ac feminum pedibus tundata plicari;
llracliia tum porro validis exapta lacerlis
Esse, manusque datas utraque et parte minislras,
Ut facere ad vilain possimus, quic foret usus.
Ctetera de geneve hoc inler qutecumque prctanlur,
Omnia perversa pnepostera sunt ratione.
Nil ideo nalum est in nostro cor noie ut nli
Possimus, sed quod natum est id procrt usum 1.

Ne faut-il pas avoir une trange aversion d'une Provi-

dence pour s'aveugler ainsi volontairement de peur de la


reconnatre, et pour tcher de se rendre insensible des
preuves aussi fortes et aussi convaincantes que celle que
la nature nous en fournit? Il .;,, vrai que quand on affecte
une fois de faire l'esprit fort ', ou plutt l'impie, ainsi quo
faisaient les picuriens, on so trouve incontinent tout couvert do tnbres, et on ne voit plus que de fausses lueurs :
on nie hardiment les choses les plus claires, et on assure
firement et magistralement les plus fausses et les plus
obscures.
Le pote que jo !cns de citer, peut servir do preuve de
cet aveuglement dt esprits forts ; car il prononce hardiment, et contre toute apparence de vrit, sur les questions les plus difficiles et les plus obscures, et il semble qu'il
do mots excellents en cux-mincs. On
Xaturn rerum, 1. IV, 82:1.
2. L'esprit fort, nu dix-septime connat le dernier chapitre des Casicle, est u peu prs ec qu'est au- ractres le la llrityro, intitul les
jourd'hui la'libre penseur, Mimn obus Esprits forts.
1. De

II. DE L'IMAGINATION, lro PART., CH. IV. 71


n'aperoive pas les ides mme les plus claires et les pltts
videntes. Si je m'arrtais rapporter des passages de cet
auteur, pour justifier ce que je dis, je ferais une digression trop longue et trop ennuyeuse. S'il est permis do faire
quelques rflexions qui arrtent pour un moment l'esprit
sur les vrits essentielles, il n'est jamais permis do fairo
des digressions qui dtournent l'esprit pendant un temps
considrable de l'attention son principal sujet, pour
l'appliquer des choses de peu d'importance.
On 1 vient d'expliquer les causes gnrales, tant extrieures qu'intrieures, qui produisent du changementdans
les espritsanimaux,etparconsquentdanslafacult d'imaginer. On a fait voir que les extrieures sont les viandes dont
on se nourrit, et l'air que l'on respire " ; et que l'intrieure
consiste dans l'agitation involontaire de certains nerfs. On
ne sait point d'autres causes gnrales, et l'on assure
mme qu'il n'y en a point. De sorte que la' facult d'imaginer ne dpendant de la part du corps que de ces deux
choses, savoir, des esprits animaux, el de la disposition du
cerveau sur lequel ils agissent, il ne reste plus ici, pour
donner quelque connaissance de l'imagination, que d'exposer les diffrents changements qui peuvent arriver dans
la substance du cerveau. Mais, avant que d'examiner ces'
changements, il est propos d'expliquer la liaison de nos
penses avec les traces du cerveau, et la liaison rciproque
de ces traces. Il faudra aussi donner quelque ide do la
mmoire et des habitudes, c'est--dire, de cette facilit quo
nous avons de penser des choses auxquelles nous avons
dj pens, et do faire des choses que nous avons dj
faites 8.
L.

pour se designer soi-mme;


lour frquent nu dix-septime sicle.
Malebranche l'emploie volontiers.
2. On, dans cetto phrase se rapporte
a diffrentes personnes : lo premier
on dsigno l'auteur ; les doux suivants,
les hommes eu gnral. Ngligence
frquente dans Malcbtanchc. Ou en
peut voir des exemples, notamment
a la fin du ohap. il, p. fi?, et dans le
prsent chapitre, p. (59, lignes 17
1. O/i,

et 18. Voir encore chapitre v, p. 85.


.1. Dans les premires ditions,
co
paragraphe forme lo commencement
du chapitre suivant. Nous avons signal dans nolro Introduction, III,
n* 2. co rapport, si nettement aperu
par Malebranche, entre la liaison des
Ides de l'esprit (ou, comme nous disons maintenant, l'association des
ides), la mmoire et l'habitude.

72

RECHERCHE DE LA VRIT.

CHAPITRE V
I. De la liaison des idesule l'esprit avec les traces du cerveaV
IL De la liaison rciproque qui est entre ces traces. 111. ire la
mmoire. IV. Des habitudes"*.

De toutes les choses matrielles, il n'y en a point do plus


digne de l'application des hommes que la structure de leur

corps, et que la correspondance qui est entre toutes les


parties qui le composent, et de toutes les choses spirituelles, il n'y en a point dont la connaissance leur soit plus
ncessaire que celle de leur me, et de tous les rapports
qu'elle a indispensablcmcnl avec Dieu et naturellement
corpsV '*"
"*
le
avec
11 ne suffit pas de sentir ou de connatre confusment
que les traces du cerveau sont lies les unes avec les
autres, et qu'elles sont suivies du mouvement des esprits
animaux, que les traces rveilles dans le cerveau rveillent des ides dans l'esprit, et que des mouvements
excits dans les esprits animaux excitent des passions dans
la volont. 11 faut, autant que l'on peut, savoir distinctement la cause de toutes ces liaisons diffrentes, et principalement les effets qu'elles sont capables de produire.
11 en faut connatre la cause, parco qu'il faut connatre
celui qui seul est capable d'agir en nous, et do nous rendre
heureux ou mallicureux, et il en faut connatre les effets,
parce qu'il faut nous connatre nous-mmes autant quo
nous lo pouvons, et les autres hommes avec qui nous
I. Sur ce chapitre, voir notro Introduction, III. Dans les premires
ditions, ce chapitre v avait comme
prambule le paragraphe qui vient
de terminer le chapitre iv. cl il ne
renfermait que les deux sections o
il est parl de la mmoire et les habitudes. Les longues et importantes
sections : i, De la liaison des ides de
l'esprit avec les traces du cerveau; u,
De la liaison rciproque qui est entre
ces traces, formaient lo chapitre m de
la deuxime partie. Kl nous aurons h
y noter des remaniements: la dispo-

sition des paragraphes quo nous rcproduisons d'aprs l'dition de 1712,


n'est pas l'ordre primitif.
2. Indispcnsablement, parco qu'un
esprit no peut ni subsister ni so con-

cevoir sans une essentielle dpendance h l'gard de Dieu qui l'clairo


et le meut comme il le fait tre. Aotureltemcnt, c'est--dire en vertu les
lois do l'union le l'Ame et du corps,
qui sont l'effet d'uno volont sage et
constante, mais libre et arbitraire do
Dieu.

73
II. DE L'IMAGINATION, Iro PART., CH. Y.
devons.vivre 1. Alors nous saurons les moyens do nous
conduire et de nous conserver nous-mmes dans l'tat lo
plus heureux et lo plus parfait oit l'on puisse parvenir,
selon l'ordre de la nature et selon les rgles do l'Evangile ;
et nous pourrons vivre avec les autres hommes, en connaissant exactement et les moyens de nous en servir dans
nos besoins, et ceux de les aider dans leurs misres 2.
Jo no prtends pas expliquer, dans ce chapitre, un sujet
si vaste et si tendu. Je ne prtonds pas mme le faire 5
entirement dans tout cei ouvrage. Il y a beaucoup do
choses que je ne connais pas encore, et que je n'espre pas
do bien connatre; et il y en a quelques-unes que je crois
savoir, et que je ne puis oxpliquer. Car il n'y a point d'esprit, si petit qu'il soit, qui ne puisse, en mditant, dcouvrir plus de vrits que l'homme du monde lo plus loquent
n'en pourrait dduire*.
I 5. 11 ne faut pas s'imaginer, comme la plupart des philosophes, que l'esprit devient corps, lorsqu'il s'unit au
corps; et que le corps devient esprit, lorsqu'il s'unit
l'esprit. L'me n'est point rpandue dans toutes les parties
du corps, afin de lui donner la vie et lo mouvement,
comme l'imagination se le figure; et le corps ne devient
point capable de sentiment par l'union qu'il a avec l'esprit, comme nos sens faux et trompeurs semblent nous en
convaincre. Chaque substance demeure ce qu'elle est ; et;
L.

1. Dans les premires ditions, il y

il faut connatre celui qui


nous conduit, celui de qui nous dpendons, celui qui seul est capable...; et
il faut savoir de quoi nous et les
..
autres sommes capables et A quoi
nous et les autres sommes sujets.
Selon Malebranche, la seule
cause vritable,la seule cause efficace-,
c'est Dion : lui seul modifie l'Ame,
commo lui seul en est lo crateur;
lui seul peut la'perfectionner; lui
seul peut la rendre heureuse ou malheureuse. Mais si aucune craturo ne
peut agir sur nous ni nous sur nucuno crature, il y a entre tous les
tres uno liaison telle qu'ils no peuvent so passer les uns des autres : les
cratures sont causes occasionnelles,
sinon causes efficaces,

avait

>

MALKUIUNCIIK.

2. Dans les premires ditions la


phrase tait moins nette : il y avait :
connaissant exactement et les
en
moyens de nous en servir et ceux de
les aider dans leurs wisres et dans
les ntres.
3. Dans les premires ditions, il y

a dans la seconde partie de la phrase :


jo ne prte mis pas mmo /r le faire.'

Les exemples de prtendre de sont


nombreux, notamment dans Pascal,
dans Pellisson, dans M"" do Svign.
1. Nous avons dj rencontr celte
remarquo ; nous la rencontrerons encore. Dduire, dvelopper, drouler, dans un ordro qui reproduit l'enchanement des choses.
5. Cette section I est intitule en
marge : De l'union de l'Ame et du
corps.

7i

RECHERCHE DE LA VRIT.

comme l'mo n'est point capable d'tendue et do mouvements, le corps n'est point capable do sentiment et d'inclinations. Toute l'alliance de l'esprit et du corps qui nous
ost connue, consiste dans une correspondance naturelle
ot mutuelle des penses do l'me avec les traces du cerveau, et des motions do l'me avec les mouvements des
osprits animaux.
Ds que l'me reoit quelques nouvelles ides, il s'imprimo dans le cerveau de nouvelles traces; ot, ds quo les
objets produisent de nouvelles traces, l'me reoit do nouvelles ides. Ce n'est pas qu'elle considro ces traces, puisqu'elle n'en a aucune connaissance ; ni que ces traces renferment ces ides, puisqu'elles n'y ont aucun rapport ; ni
enfin qu'ollo reoive ses ides do ces traces ; car, comme
nous expliquerons dans le troisime Livre 1, il n'est pas
conccvablo que l'esprit reoive quelque chose du corps, et
qu'il devienne plus clair qu'il n'est, en se tournant vers
lui, ainsi que les philosophes le prtendent, qui veulent
que ce soit par conversion aux fantmes ou aux traces du
cerveau, per conversionem ad phantasmata, que l'esprit
aperoive toutes choses 3. Mais tout cela se fait en consquence des lois gnrales de l'union de l'me et du corps,
ce que j'expliquerai au mme endroit.
De mme, ds que l'me veut que lo bras soit m, le bras
L. HT, II* part., surtout ch. 1,11, lastiqno a laquelle Malebranche fait
allusion dans lo prsent passage*.
VI et vu.
2. Fantmes, ^%:xi.ty/.ii, les images Ccllo thorie, bio.ii .entendue, ne pr-|
des choses perues par les sens. Aris- tond pas nuo T\ esprit devienne plusl
tide dit dans lo Trait de l'Ame: clair qu il n'est en se tournant veraj
Jamais l'Aine ne pense sans image, lo corps, n D'ailleurs Malebrancho
Oj4isi i 5IJ a>T(To; ^ !>//, admet qu'il n'y a pas de conception
(III, vil, 13la 10)... Le principe pen- intellectuelle tellement puro que
sant pense les ides dans les imagos. quelque image sensible ne s y mlo ; il
Ta [Un <irJi l'Jr, t4 vr.ttxV h toT{ vii- le dit expressment dans la Recherche
H*i VOIT (/6., 131b 2).., Sans la per- de la Vrit, livre V, des Pussions,
ception sensible, on ne pourrait rien ch. n. Ce qu'il reprocha la thorie
apprendre, rien comprendre, et mme usuelle, c'est donc, non do rconnattro
dans la contemplation (l'acto intellec- la dpendance dn l'Ame h l'gard du
tuel le plus lev, lo plus pur), c'est corps, mais d'admettre une aclion
une ncessit do eonlempler_.cn ayant du corps sur l'Ame. Autrement, il y a'
encoro dans l'esprit uncWmag^. OTI accord entre sa maniro do voir et la
(il) aliOavjtiYo; |ir,tf, ilTv~3v |i&4t, thorie scolaslique. Voir le rsum do
ti'At VJVL',1, o'tavti Juif?,, i.ti.rtT, ;* cette thorie, Appendice III, extraits
favi&4;iati Jtwft Ub.,' vlll. 132a fi). de Hossuct : Conn. de Dieu et de soiLa est l'origine do la llicorio sco- mme, III, XIV.
1.

73
II. DE L'IMAGINATION, V PART-, CH. V.
estm, quoiqu'elle ne sache pas seulement ce qu'il faut
faire pour le remuer; et ds que les esprits animaux sont
agits, l'me so trouve mue, quoiqu'elle ne sache pas
seulement s'il y a dans son corps des esprits animaux.
Lorsque jo traiterai des passions, jo parlerai do la liaison qu'il y a entre les traces du cerveau et les mouvements
des esprits, et de celle qui est entr les ides et les motions de l'me, car toutes les passions en dpendent. Jo
dois seulement parler ici do la liaison des ides avec les
traces, ot de la liaison des traces les unes avec les autres.
Il y a trois causes* de la liaison des ides aveo les
traces. La premire, et que les autres supposent, est la
nature, ou la volont constante ot immuable du Crateur 1.
11 y a, par exemple, une liaison naturelle et qui ne dpend
point de notre volont, entre les traces que produisent un
L.

Trois causes do la liaison des ides cl des raisonnements.


I, C'est Dieu et Dieu seul qui c'est la lopins grand, lo plus fcond
fait et rgle tout. Mdit, chrel., et lo plus ncessaire do tous les princimet., vu, 10) ; quo supposer
vu, 15. Toutes les forces do la na- pes (Entr.
luro uo sont quo la volont do Dieu dans la crature la moindro efficace,
toujours efficace. Rech. de ta Vr., c'est la diviniser, puisquo toute effi1, VI, part. 11, ch, ni. Do mme toutes cace, quelquepetitequ'onla suppose,
les lois do la nature no sont quo cetto est quelque choso do divin et d'infini
mmo volont de Dieu toujours sage (Md. chrt., ix, 7); quo toutes les
et toujours constante. Malebranche cratures sont impuissantes (Ib., vi,
rpto cela partout, cl c'est au pied 22) ; que l'erreur la plus dangereuse
de la lettre qu'il entend quo Dieu do la philosophie des anciens, c'est
seul agit. il ne redirait point ces d'admettre des formes, des qualits,
belles paroles_do saint Thomas d'A- des facults, des vertus ou des tres
quin~r""Dcus inferiora gubernat per rels capables do produiro certains
superiora, non propler defectum suai effets par la forco de leur nature,
virtulis, sed profiler abundantiam tandis qu'il n'y a qu'une vraie causo,
suas bonilolis, n< dignitatem causait- parce qu'il n'y a qu'un vrai Dieu, quo
tatis etiam creaturis communiait. fa nature ou la force de chaquo choso
Sinnma theol., I, q. XXII, ort. 3. Ni n'est que la volont do Dieu, et quo
ces autres : Omncs rcs creat.-c vide- les causes naturelles no sont point de
rcnlur quodamniodo esso frustra si vritables causes, mais seulement des
propria opernliono dcstilucrcnlur... causes occasionnelles (Rech. de la
Subtrahcretur ordo causa: et causait n Vr., I. VI, part. II, ch. m). Voir enrbus crealis, quod perlinct ad impo- core diximo cl quinimo Eclaircistentiam crcantis... Sic intcUigcndum sement la Recherche. U dclara
est De uni operari in rbus, quod lamcn 1res dangereuse la philosophie d'ArisIpsai res propriam habeant opcralio- tote, co misrable cl pitoyable philoncm. lo., q. civ, a. 5. Il no so con- sophe, (dix-neuvime Eclaire, rp.
tente pas do dire quo Dieu estcauso a la cinquime preuve), et conjure les
premire et principale, el qu'il opre on philosophes, et surtout les philosophes
tout co qui opre, Deus operatur in chrtiens, de combattre sans cesse des
omni oprante. Ib., q. cv, a. 5.11 d- prjugs aussi dangereux quo celui
clare quo Dieu no communique point do l'efficace des causes secondes.
sa puissanco aux cratures, et quo (lb., fin).

76

RECHERCHE DE LA VERITE.

arbre ou uno montagne que nous voyons, et les ides


d'arbre ou de montagne; entre les traces que produisent
dans notre cerveau lo cri d'un homme ou d'un animal qui
souffre et que nous entendons so plaindre, l'air du visage
d'un homme qui nous menace ou qui nous craint, et les
ides de douleur, de force, de faiblesse, et mme entre les
sentiments de compassion, de crainte et de courage qui se
produisent en nous!.
Ces liaisons naturelles sont les plus fortes de toutes ;
elles sont semblables gnralement dans tous les hommes;
elles sont absolument ncessaires la conservation de la
vie. C'est pourquoi elles ne dpendent point de notre volont. Car, si la liaison des ides avec les sons et certains
caractres est faible et fort diffrente dans diffrents pays,
c'est qu'elle dpend de la volont faible et changeante des
hommes; et la raison pour laquelle elle en dpend, c'est
parce que cette liaison n'est point absolument ncessaire
pour vivre, mais seulement pour vivre comme des hommes
qui doivent former enlre eux uno socit raisonnable 2.
La seconde cause de la liaison des ides avec les traces,
c'est Yidenlitdu temps 3. Car il suffit souvent que nous
ayons eu certaines penses dans le temps qu'il y avait
dans notre cerveau quelques nouvelles traces, afin que ces
traces ne puissent plus se produire sans que nous ayons
do nouveau ces mmes penses. Si l'ide de Dieu s'est.
prsento mon esprit dans lo mme temps que mon cerveau a t frapp de lit vue de ces trois caractres iah, ou
du son de co mme mot, il suffira que les traces que ces
caractres, ou leur son, auront produites, se rveillent afin
que jo pense Dieu; et je ne pourrai penser Dieu, qu'il
lie se produise dans mon cerveau quelques traces confuses
des caractres ou des sons qui auront accompagn les penDans les ditions antrieures
1112, la cause qui vient d'tre signale, * la nature ou la volont constante du Crateur, est indique en
troisime lieu. Voir, sur ces changements dans l'ordre des trois causes,
notre Introduction, 111, n2, p. 17-18.
2. Avant 1718. la cause place ici
1.

la seconde, l'identit du temps ,


tait sij'-.r.'c en premier lieu.
3. Cette causo suppose les deux
autres . Voil pourquoi Malebranche
l'a mise dfinitivement la troisime,
aprs lui avoir donn la seconde place
dans les ditions antrieures 1712.
Ces remaniements sont instructifs.

77
lt0 PART., CH. V.
ses que j'aurai eues de Dieu; car le cerveau n'tant jamais sans traces, il a toujours celles qui ont quelquo
rapport ce que nous pensons, quoique souvent ces traces
soient fort imparfaites et fort confuses.
La troisime cause de la liaison des ides avec les traces,
et qui suppose toujours les deux autres, c'est la volont
des hommes. Cette volont est ncessaire, afin que cette
liaison des ides avec les traces soit rgle et accommode
l'usage. Car si les hommes n'avaient pas naturellement
de l'inclination convenir entre eux pour attacher leurs
ides des signes sensibles, non seulement cette liaison
des ides serait entirement inutile pour la socit, mais
elle serait encore fort drgle et fort imparfaite;
Premirement, parce que les ides ne se lient fortement
avec les traces que, lorsque les esprits tant agits, ils
rendent ces traces profondes et durables. De sorte que les
esprits n'tant agits que par les passions, si les hommes
n'en avaient aucune pour communiquer leurs sentiments
et pour entrer dans ceux des autres, il est vident que la
liaison exacte de leurs ides certaines traces serait bien
faible, puisqu'ils ne s'assujettissent ces liaisons exactes
et rgulires que pour so communiquer leurs penses.
Secondement, lajrplition del rencontre des mmes
ides avec les mmes traces tant ncessaire pour former
une liaison qui se puisse conserver longtemps, puisqu'uno
premire rencontre, si elle n'est accompagne d'un mouvement violent d'esprits animaux, no peut faire do fortes
liaisons, il est clair que si les hommes ne voulaient pas
convenirl, ce serait le plus grand hasard du monde, s'il arrivait de ces rencontres des mmes ides et des mms
traces. Ainsi la volont des hommes est. ncessaire pour
rgler la liaison des mmes ides avec les mmes traces,
quoique celle volont do convenir ne soit pas tant un effet
de leur choix et do leur raison, qu'une impression de l'Auteur do la nature, qui nous a tous faits les uns pour les
autres, et avec uno inclination trs forte nous unir
L.

II.

DE L'IMAGINATION,

I. Convenir, s'acco.-Jvr par convention. Un peu plus haut, il y a convenir


entre eux.

78

RECHERCHE DE LA VRIT.

par l'esprit, autant que nous le sommes par le corps?.


11 faut bien remarquer ici, que la liaison des ides qui

nous reprsentent des choses spirituelles distingues de


nous avec les traces de notro cerveau, n'est point naturelle et ne le peut tre, et par consquent qu'elle est, ou
qu'elle peut tre diffrente dans tous les hommes, puisqu'elle n'a point d'autre cause que leur volont et l'identit du temps dont j'ai parl auparavant. Au contraire, la
liaison des ides de toutes les choses matrielles avec certaines traces particulires est naturelle, et par consquent
il y a certaines traces qui rveillent la mme ide dans
tous les hommes. On ne peut douter, par exemple, que
tous les hommes n'aient l'ide d'un carr la vue d'un
carr, parce que celle liaison est naturelle. Mais ils n'ont
pas tous l'ide d'un carr lorsqu'ils entendent prononcer
ce mot carr, parce que cette liaison est entirement volontaire. 11 faut penser la mmo chose de toutes les traces
qui sont lies avec les ides des choses spirituelles.
Mais, parce que les traces qui ont une liaison naturelle
avec les ides, louchent et appliquent l'esprit, et le rendent
par consquent attentif, la plupart des hommes ont assez
de facilit pour comprendre et retenir les vrits sensibles
et palpables, c'est--dire, les rapports qui sont entre les
corps. Et au contraire, parce que les traces qui n'ont point
d'autre liaison avec les ides que celles que la volont y
a mises, no frappent point vivement l'esprit, tous les
hommes ont assez de peine comprendre, cl encore plus
retenir les vrits abstraites, c'est--dire les rapports qui
sont cnlrc les choses qui ne tombent poinl sous, l'imagination. Mais lorsque ces rapports sont un peu composs,
ils paraissent absolument incomprhensibles, principalement ceux qui n'y sont point accoutums, parce qu'ils
n'ont point fortifi la liaison de cc3 ides abstraites avec
leurs traces par une mditation continuelle. Et, quoique
les autres les nient parfaitement comprises, ils les ott1. Malebranche nie l'action des ensemble, qu'elles sont unies en vertu
cratures les unes sur les nulles, mais des lois luuliei par Dieu.
il rpte sans eesso qu'elles tiennent

70
II. DU L'IMAGINATION,. 1** PART., Cil. V.
blient en peu 'de temps, parce que cette liaison n'est
presque jamais aussi forte que les naturelles.
11 est si vrai que toute la difficult que l'on a comprendre et retenir les choses spirituelles et abstraites,
vient do la difficult que l'on a fortifier la liaison de
leurs ides avec les traces du cerveau, que lorsqu'on
trouve moyen d'expliquer, parles rapports des choses matrielles, ceux qui se trouvent entre les choses spirituelles,
on les fait aisment comprendre ; et on les imprime de
telle sorte dans l'esprit, que non seulement on en est fortement persuad, mais encore on les relient avec beaucoup
de facilit. L'ide gnrale que l'on a donne de l'esprit
dans le premier chapitre de cet ouvrage, est peut-tre uno
assez bonne preuve de ceci '.
Au contraire, lorsqu'on exprime les rapports qui se
trouvent entre les choses matrielles, de telle manire
qu'il n'y a point de liaison ncessaire entre les ides" de
ces choses et les traces de leurs expressions, on a beaucoup de peine les comprendre, et on les oublie facilement.
Ceux, par exemple, qui commencent l'lude de l'algbre ou de l'analyse, ne peuvent comprendre les dL.

I. Rech. de la Vr., 1, i, I. L'cspril de l'homme n'tant point matriel ou tendu, est sans doulo une
substance simple, indivisible et sans
aucune composition do parties ; mais
cependant on a coutume de distinguer
en lui deux facults, savoir : Yentendement et la volont, lesquelles il est
ncessaire d'expliquer l'abord pour
attacher a ces deux mots une notion
exn'le, car il semble que les notions
nu les ides qu'on n le ces deux facults no sont pas assez nettes ni
assez distinctes. Mais parce que ces
ides sont fort abstraites et qu'elle*
ne tombent point sous l'imagination,
il semble propos de les exprimer
pur rapport aux proprits qui conviennent la uiatiiCj lesquelles, se
pouvant facilement imaginer, rendront les notions qu'il est bon d'attacher t'i ces leux mois, entendement cl
volont, plus dislinclrs cl mmo plus
familires. Il faudra seulement pren-

dre garde que ces rapports de l'esprit


et do la matire no sunl pas entirement justes, cl qu'on no compare ensemble ces leux choses quo pour
rendre l'esprit plus attentif et faire
comme sentir aux autres ce que l'on
veut lire. Suit lo dveloppement
qui remplit tout lo chapitre cl a six
ou sept pages.Ailleurs Malebranche
dit que les choses que Dieu peut faire
exprimait plus ou moins s,cs excl-'
lentes qualits. (Entr, met ix, 1.) L
,
d'aest la raison profonde de l'espce
nalogie quo les corps et 'les esprits,
malgr leur profonde et rudicale diffrence, peuvent avoir entre eux. Il y
a un endroit [Entr. met., xi, 13 jus
qu'A la fin) o c'est l'analogie entro
1 ordre do la nature et l'ordre de la
grAcc que Malebranche se plat
dvelopper, et il dit quo les tres de
la nature sont comme autant d'emblmes de Jsus-Christ, de l'Homme*
Dieu, en vue de qui tout existe.

80

RECHERCHE DE LA VRIT.

monslralions algbriques qu'avec beaucoup de peine, et,


lorsqu'ils les ont une fois comprises, ils ne s'en souviennent p.as longtemps, parce que les carrs, par exemple,
les paralllogrammes, les cubes, les solides, etc., tant
exprims para, ab, az, abc, elc, dont les traces n'ont
point do liaison naturelle avec des ides, l'esprit ne trouve
point do prise pour s'en fixer les ides ' et pour en examiner les rapports.
Mais ceux qui commencent la gomtrie commune,
conoivent trs clairement et trs promplement les petites
dmonstrations qu'on leur explique, pourvu qu'ils entendent trs distinctement les termes dont on se sert,
parce que les ides de carr, de cercle, etc., sont lies naturellement avec les traces des figures qu'ils voient devant
leurs yeux. 11 arrive mme souvent que la seule exposition
de la ligure qui sert la dmonstration, la leur fait plutt
comprendre que les discours qui l'expliquent. Parce quo
les mots n'tant lis aux ides que par une institution
arbitraire', ils ne rveillent pas ces ides avec assez de
promptitude et de nettet pour en reconnatre facilement
les rapports, car c'est principalement cause de cela qu'il
y a de la difficult apprendre les sciences.
On peut en passant reconnatre, par ce que je viens de
dire, qtic ces crivains qui fabriquent un grand nombre de
mots et de caractres nouveaux pour expliquer leurs sentiments, font souvent des ouvrages assez inutiles. Ils
croient so rendre intelligibles, lorsqu'on effet ils se rendent
incomprhensibles. Nous dfinissons tous nos termes et
tous nos caractres, disent-ils, et les autres en doivent
convenir. 11 est vrai : les autres en conviennent de volont;
mais leur nature y rpugne. Leurs ides ne sont point attaches ces termes nouveaux, parce qu'il faut pour cela
de l'usage et un grand usage. Les auteurs ont pcut-lre
cet usage, mais les lecteurs ne l'ont pas. Lorsqu'on prtend
instruire l'esprit, il est ncessaire de le connatre, parce
1. S'en fixer les ides, on fixer en
sOi les ides.
2. Arbitraire, e'est-t- liie
n lia-

tiiri'lle, niais dpendant lo la volont


de riioinme, de nui ui Litre, ex uibi-

tr'o,

81
II. DE L'IMAGINATION, 1' PART., CH. V.
qu'il faut suivre la nature, et ne pas l'irriter ni la choquer ' .
On ne doit pas cependant condamner le soin que prennent les mathmaticiens de dfinir leurs termes; car il est
vident qu'il les faut dfinir pour ter les quivoques. Mais
autant qu'on le peut, il faut se servir de termes qui soient
reus, ou dont la signification ordinaire no soit pas fort
loigne de celle qu'on prtend introduire, et c'est ce
qu'on n'observe pas toujours dans les mathmatiques.
On no prtend pas aussi, par co, qu'on vient do dire,
condamner l'algbre, telle principalement que M. Descartes
l'a rtablie ; car, encore que la nouveaut de quelques expressions de celle science fasse d'abord quelque peine
l'esprit, il y a si peu de varit et de confusion dans ces
expressions, et le secours que l'esprit en reoit surpasse si
fort la difficult qu'il y a trouve, qu'on ne croit pas qu'il
se puisse inventer une manire de raisonner et d'exprimer
ses raisonnements, qui s'accommode mieux avec la nature
de l'esprit, et qui puisse le porter plus avant dans la dcouverte des vrits inconnues*. Les expressions de celte
science ne partagent point la capacit de l'esprit', elles ne
chargent point la mmoire, elles abrgent d'une manire
merveilleuse toutes nos ides et tous nos raisonnements,
et elles les rendent mmo en quelque manire sensibles
par l'usage. Enfin leur utilit est beaucoup plus gr.indo
que celle des expressions, quoique naturelles, des figures
dessines de triangles, de carrs et autres semblables, qui
no peuvent servir la recherche et l'exposition des vrits un peu caches. Mais c'est assez parler de la liaison
des ides avec les traces du cerveau : il est propos do
dire quelque chose de la liaison des traces les unes avec les
L.

t. Critique charmante, et bonne


3. Partager signifie ici faire deux
h mditer. (Jui visc-l-elle/Au temps parts ou plusieurs, en sorte |uo l'esdo Malebranche, je ne sais trop; mais prit se morcelle, pour ainsi dire,
eu tout temps on trouve a l'appliquer entre plusieurs ides, ou entre une
ide proprement dite et des images.
et ii en jirolitcr.
2. Voir lo livre VI de la Recherche, Dossuct a dit : Ces deux peuples
et comparer avec Pascal, de l'Esprit jaloux partagrent toute la Grce.
gomtrique.
Hisl. unie., i, S.
4.

82

RECHERCHE DE LA VRIT.

autres, cl par consquent de ceite qui est entre les ides

qui rpondent ces traces.


IL Celte liaison consiste, en ce que les traces du cerveau
se lient si bien les unes aux autres, qu'elles ne peuvent
plus se rveiller sans toutes celles qui ont t imprimes
dans le mmo temps. Si un homme, par exemple, se
trouve dans quelque crmonie publique, s'il en remarque
toutes les circonstances et toutes les principales personnes
qui y assistent, le temps, le lieu, le jour, et toutes les
autres particularits, il suffira qu'il se souvienne du lieu,
ou mme d'une autre circonstance moins remarquable de
la crmonie, pour se reprsenter toutes les autres. C'est
pour cela que, quand nous ne nous souvenons pas du nom
principal d'une chose, nous la dsignons suffisamment
en nous servant d'un nom qui signifie quelque circonstance
de cette chose : comme, ne pouvant pas nous souvenir du
nom d'une glise, nous pouvons nous servir d'un autre
nom qui signifie une chose qui y a quelque rapport. Nous
pouvons dire : c'est celle glise o il y avait tant de presse,
oh Monsieur... prchait, o nous allmes dimanche. Et
ne pouvant trouver le nom propre d'une personne, ou
tant plus propos de le dsigner d'une autre manire *,
on le peut marquer par ce visage picot de vrole, ce grand
homme bien fait, ce petit bossu, selon les inclinations
qu'on a pour lui, quoiqu'on ait tort de se servir de paroles de mpris*.
Or la liaison mutuelle des traces, et par consquent des
ides les unes avec les autres, n'est pas seulement le fondement de toutes les figures de la rhtorique; mais encore
d'une infinit d'autres choses de plus grande consquence
dans la morale, dans la politique, et gnralement dans
Vritable participe absolu, tant
plus A propos... Tour trs usit ou lixseptiinc sicle, plus couil et plus vif
quo tout ce que nous y substituerions
maintenant. Co qu'il y a de particulier ici, c'est que le premier participe
ve pouvant trouver.,., se rapporterait
h on, s'il tait seul. Un tant spar,
il est, peut-on dire, employ absolunenl, comme le econd.
1.

2, Nous niellons de paroles de mpris, comme dans les iireinires ditions. L'dition de I7l2 met : des
paroles. Cela parait 'lie, non pas une
correction, mais une faute typographique. Le caractre do Malebranche
se point bien dans ces spiriluellos
malices, cl dans cotte charitable rflexion, qui s'y joute.

L. 11. DE L'IMAGINATION,

lre PART., CH. V.

83

toutes les sciences qui ont quelque rapport l'homme, et


par consquent do beaucoup de choses dont nous parlerons
dans la suite.
La cause de cette liaison de plusieurs traces, est lcfentil du temps auquel elles ont t imprimes dans le cerveau ; car il suffit que plusieurs traces aient t produites
dans le mme temps, afin qu'elles ne puissent plus se
rveiller que toutes ensemble, parce que les esprits
animaux trouvant lo chemin de toutes les traces qui se
sont faites dans lo mme temps, enlr'ouvert, ils y continuent leur chemin cause qu'ils y passent plus facilement
que par les autres endroits du cerveau. C'est l la cause
de la mmoire et des habitudes corporelles qui nous sont

communes avec les htes.


Ces liaisons des traces ne sont pas toujours jointes avec
les motions des esprits 1, parce quo toutes les choses que
nous voyons, ne nous paraissent pas toujours bonnes ou
mauvaises. Ces liaisons peuvent aussi se changer et so
rompre, parce que n'tant pas toujours ncessaires la
conservation de la vie, elles ne doivent pas toujours lrc
les mmes.
Mais il y a dans notre cerveau des traces qui sont lies
naturellement les unes avec les autres, et encore.avec
certaines motions des esprits, parce que cela est ncessaire la conservation de la vie; cl leur liaison ne peut se
rompre, ou ne peut se rompre facilement, parce qu'il est
bon qu'elle soit toujours la mme. Par exemple, la trace
d'une grande hauteur que l'on voit au-dessous de soi, et
de laquelle on est en danger do tomber, ou la Irace de
quelquo grand corps qui est prt tomber sur nous et
nous craser, est naturellement lie avec celle qui nous
reprsente la mort, et avec une motion des esprits qui
nous dispose la fuite el au dsir de fuir. Celle liaison no
change jamais, parce qu'il est ncessaire qu'elle soit toujours la mme, et elle consiste dans une disposition des
fibres du cerveau, que nous avons ds notre naissance.
I, Esprits, esprits animaux, bien iniciidii.
rnivaiils.

il aitui dans

les alinas

84

RECHERCHE DE LA VRIT.

Toutes les liaisons qui ne sont point naturelles se peuvent


et se doivent rompre, parce que les diffrentes circonstances des temps cl des lieux les doivent changer, afin
qu'elles soient utiles la conservation de la vie. 11 est bon
que les perdrix, par exemple, fuient les hommes qui ont
des fusils, dans les lieux ou dans les temps o on leur fait
la chasse; mais il n'est pas ncessaire qu'elles les fuient
en d'autres lieux et en d'autres temps. Ainsi, pour la
conservation de tous les animaux, il est ncessaire qu'il y
ait de certaines liaisons de traces, qui se puissent former
et dtruire facilement, qu'il y en ait d'autres qui ne se
puissent rompre que difficilement, cl d'autres enfin qui ne
se puissent jamais rompre.
11 est trs utile de rechercher avec soin les diffrents
effets quo ces diffrentes liaisons sont capables de produire ; car ces effets sont en 1res grand nombre, et de trs
grande consquence, pour la connaissance de l'homme '.
III. Pour l'explication de la mmoire, il suffit de bien
comprendre cette vrit: Que toutes nos diffrentes perceptions sont attaches aux changements, qui arrivent aux
fibres de la partie principale du cerveau dans laquelle
l'me rside plus particulirement, parce que ce seul principe suppos, la nature de la mmoire est explique. Car,
de mme que les branches d'un arbre, qui ont demeur
quelque temps ployes d'une certaine faon, conservent
quelque facilit pour lre ployes de nouveau de la mmo
manire, ainsi les fibres du cerveau ayant une fois reu
certaines impressions par le cours des esprits animaux et
par l'action des objets, gardent assez longtemps quelque
facilit pour recevoir ces mmes dispositions. Or la mmoire ne consiste quo dans celle facilit, puisque l'on
I. (Jiiniiil dans les premires ditions tout ce qui se termine ici formait le chapitre ni do la deuxime
partie, la phrase continuait ainsi :
et de loules les choses oui ont
rapport n lui. On re'onnallra dans la
suit; que ces choses sont In principale cause le nos erreurs. Mais il est

temps de revenir ce me nous avons


promis de Imiter, et l'pxpliipicr les
diffrents changements jui arrivcnl
l'imagination des hommes cause do
leur dill'crento manire do vivre. Le
nouvel arrangement est plus nain tel.

83
II. DE L'IMAGINATION, lre PART., CH. V.
pense aux mmes choses, lorsque le cerveau reoit les
mmes impressions.
Comme les esprits animaux agissent tantt plus et
tantt moins fort sur la substance du cerveau, et que ls
objets sensibles font des impressions bien plus grandes
quo l'imagination toute seule, il est facile de l do reconnatre pourquoi on ne se souvient pas galement do toutes
les choses que l'on a aperues. Pourquoi, par exemple, co
que l'on a aperu plusieurs fois so prsente d'ordinaire
l'me plus nettement que ce que l'on n'a aperu qu'une ou
deux fois. Pourquoi on so souvient plus distinctement des
choses qu'on a vues, que de celles qu'on a seulement imagines; et ainsi pourquoi on saura mieux, par exemple,
la distribution des veines dans lo foie, aprs l'avoir vue
une seule fois dans la dissection de celte partie, qu'aprs
l'avoir lue plusieurs fois dans un livre d'anatomic, et d'autres choses semblables.
Que si on veut faire rllexion sur ce qu'on a dit auparavant de l'imagination, ctsur le peu qu'on vient dediredo
la mmoire, et si l'on est dlivr de ce prjug, quo notre
cerveau est trop petit pour conserver des vestiges et des impressions en fort grand nombre; on au raie plaisir de dcouvrir la cause de lotis ces effets surprenants de la mmoire
dont parle saint Augustin avec tant d'admiration dans le
dixime livre de ses Confessions. Et l'on ne veuf pas expliquer ces choses plus au long, parce que l'on ci-oi1- qu'il
est plus propos que chacun se les explique soi-mmo
par quelque clforl d'esprit, cause que les choses qu'on
dcouvre par cette voie sont toujours plus agrables, et
font davantage d'impression sur nous que celles qu'on
apprend des autres.
IV. Pour l'explication des habitudest il est ncessaire do
savoir la manire dont on a sujet de penser 1 quo rame
remuo les parties du corps auquel elle est unie : la voici.
Selon toutes les apparences du monde, il y a toujours dans
quelques endroits du cerveau, quels qu'ils soient, un assez
L.

>

I. Dans 1rs puiiiires diliotis :


manire donl l'Ame puisse mouvoir.,,

,,, il est ncessaire de Eavoirquelque

80

RECHERCHE DE

LA

VRIT.

grand nombre d'esprits animaux trs agits par lit chaleur


du coeur d'o ils sont sortis, et tout prts do couler dans
les lieux o ils trouvent le passago ouvert. Tous les nerfs
aboutissent au rservoir do ces esprits, et l'me a le pouvoir* de dterminer leur mouvement, et de les conduire
par ces nerfs dans tous les muscles du corps. Ces esprits
y tant entrs, ils les enllent cl par consquent ils les raccourcissent. Ainsi ils remuent les parties auxquelles ces
muscles sont attachs.
On n'aura pas de peine se persuader que l'me remuo
lo corps do la manire qu'on vient d'expliquer, si on prend
garde quo lorsqu'on a t longtemps sans manger, on a
beau vouloir donner de certains mouvements son corps,
on n'en peut venir bout, et rnme l'on a quelquo peine
so soutenir sur ses pieds. Mais si on trouve moyen do
faire couler dans son CUMII* quelque chose de fort spiritueux,
comme du vin ou quelque autre pareille nourriture, on
sent aussitt que le corps obit avec beaucoup plus do
facilit, et l'on se remue en toutes les manires qu'on souhaite. Car celte seule exprience fait, ce me semble, assez
voir que l'me ne pouvait donner de mouvement son
corps faute d'esprits animaux, et que c'est parleur moyen
qu'elle a recouvr son empire sur lui.
Or les enflures des muscles sont si visibles et si sensibles dans les agitations de nos bras et de toutes les parties
de notre corps; et il est si raisonnable de croire que ces
muscles no se peuvent enfler, que parce qu'il y entre
quelque corps, de mme qu'un ballon ne peut se grossir,
ni s'enfler, que parce qu'il y entre de l'air ou attire chose;
qu'il semble qu'on ne puisse douter que les esprits animaux ne soient pousss du cerveau par les nerfs jusque
dans les muscles pour les enller, et pour y produire tous
les mouvements que nous souhaitons. Car un muscle tant
plein, il est ncessairement plus court que s'il tait vide;
ainsi il lire cl remue lit partie laquelle il est attach,
J'oxpliquerai ailleurs e i quoi consiste c. pouvoir, [Ucmarquons que
Malebranche montrera pie ce n'l pus un viitablc pouvoir, Dieu lant la
seule cause vritable et efficace.)
*

87
II. DE L'IMAGINATION, lrc PART., Cil. V.
comme on le peut voir expliqu plus au long dans les
livres des l'assiom et de Y Nomme, de M. Descartes. On no
donne pas cependant cette explication comme parfaitement dmontre dans toutes ses parties. Pour la rendre
entirement vidente, il y a encore plusieurs choses
dsirer, desquelles il est presque impossible de s'claircir.
Mais il est aussi assez inutile de les savoir pour notre
sujet; car, que celle explication soit vraie ou fausse, elle
no laisse pas d'tre galement ulile pour faire connatre la
naluro des habitudes; parce que si rame ne remue point
lo corps de celle manire, elle le remue ncessairement de
quelque autre qui est assez semblable, pour en tirer les
consquences pie nous eu tirons.
Mais, afin de suivre notre explication, il faut remarquer
que les esprits ne trouvent pas toujours les chemins par
o ils doivent passer, assez ouverts et assez libres; et quo
cela fait que nous avons, par exemple, de la difficult
remuer les doigts avec la vitesse qui est ncessaire pour
jouer des instruments de musique, ou les muscles qui servent la prononciation, pour prononcer les mots d'une
langue trangre; mais que peu peu les esprits animaux,
par leur cours continuel, ouvrent et aplanissent ces chemins, en sorte qu'avec le temps ils n'y trouvent plus do
rsistance. Or c'est dans celle facilit que les esprits animaux ont de passer dans les membres de notre corps, quo
consistent les habitudes.
11 est trs facile, selon cette explication, de rsoudre
une infinit de questions qui regardent les habitudes;
comme, par exemple, pourquoi les enfants sont plus capables d'acqurir de nouvelles habitudes, que les personnes
llus ges; pourquoi il esl trs difficile de perdre de
vieilles habitudes; pourquoi les hommes, force de parler,
ont acquis une si grande facilit cela, qu'ils prononcent
leurs paroles avec une vitesse incroyable, et mme sans
y penser : comme il n'arrive que trop souvent ceux qui
disent des prires qu'ils ont accoutum de faire depuis
plusieurs annes. Cependant, pour prononcer un seul mol,
il faut remuer dans un certain temps, et dans un certain
L.

88

RECHERCHE DE LA VRIT.
plusieurs muscles lit Ibis, comme ceux do

ordro,
la
langue, des lvres, du gosier et du diaphragme. Mais on
pourra, avec un peu do mditation, se satisfaire sur ces
questions et sur plusieurs autres trs curieuses et assez
utiles, et il n'est pas ncessaire de s'y arrter.
Il est visible, par co que l'on vient de dire, qu'il y a
beaucoup de rapport entre la mmoire et les habitudes,
et qu'en un sens la mmoire peut passer pour uno espce
d'habitude. Car, do mme quo les habitudes corporelles
consistent dans la facilit que les esprits ont acquise de
passer par certains endroits de notre corps, ainsi la mmoire consiste dans les traces que les mmes esprits ont
imprimes dans le cerveau, lesquelles sont cause de la
facilit que nous avons de nous souvenir des choses. De
sorte que, s'il n'y avait point de perceptions attaches aux
cours des esprits animaux, ni ces traces, il n'y aurait aucune diffrence entre la mmoire et les autres habitudes*.
11 n'est pas aussi
plus difficile de concevoir que les
htes, quoique sans me et incap.'ibles d'aucune perception, se souviennent en leur manire des choses qui ont
fait impression dans leur cerveau, que de concevoir qu'elles
soient cap.'tblcs d'acqurir diffrentes habitudes. El aprs
ce que je viens de dire des habitudes, je ne vois pas qu'il y
ait beaucoup plus de difficult se reprsenter comment les
membres de leurs corps acquirent peu peu diffrentes
habitudes, qu' concevoir comment une machine nouvellement faite ne joue pas si facilement que lorsqu'on en a
fait quelque usage*.
1

Voy. le VIP claircissement sur la mmoire et les habitudes spirituelles:


[Co renvoi n'existe pas dans les premires ditions. Les claircissements sont
des additions postrieures.J
1. Aussi. Les meilleurs crivains lu Trait de la Connaissance de Dieu et
lix-seplinio siclo emploient aussi de soi-mme, ch v ; La Fontaine, les
deux Rats, le Renard et l'OEuf, etc. La
avec la ngation.
2. Malebrancho soutenait sans h- Bruyre applique plaisamment au sot
sitation la thorie do Yanimal-machinc la thorie dans ce spirituel passago de
ou de l'automatisme des btes. Il y son chapitre de l'Homme : Le sol
revient surtout I. VI, part. ll,:h. vu, est automate, il est machine, il est reset Entr.mt., xu, 0, et Trait de mo- sort ; lo poids l'emporte, lo fait mourale, II, vin, 10. Cf. Descartes, Disc, voir, lo fait tourner, et toujours, et
de la mthode, VI" part, et Lettres dans lo mme sens, et avec la mme
(surtout 1. 20", d. (Jarnicr) ; Uossi.ct, galil; il est uniforme, il ne se d*

f|

L.

II.

DE L'IMAGINATION, lrc PART., CH. VI.

89

CHAPITRE VI
Los chapitres vi, vu ot VIII 110 figurant pas au programme, nous
11*011 reproduisons ici ipie les parties vraiment intressantes.
Lo chapitre vi, qui est fort court, pont s; rsumer dans ces
propositions, <pii sont textiiolloiiieiit lans .Maloliranelio :

Les diffrences les plus considrables qui se trouvent


dans le cerveau d'un mme homme pendant toute sa vie,
sont dans l'enfance, dans l'ge d'un homme fait, cl dans
la vieillesse.
Or les diffrentes constitutions du cerveau dans les
enfants, dans les hommes faits, et dans les vieillards, sont,
des causes fort considrables de la diffrence qui se
remarque dans la facult d'imaginer de ces trois ges
desquels nous allons parler dans la suite.

CHAPITRE VII
Los chapitres vu et vm sont consacrs aux curants.
Dans lo chapitre vu, Malehrniichc commence par achever l'ex-

position do sa psychologie physiologique, s'il est permis de lui


nppliipior un ternie lu rcente date.
Il rappelle d'abord l'union naturelle dos hommes entre eux ;
puis il constate combien nous sommes naturellement ports a
l'imitation et la compassion.

Il est, ce me semble, assez vident que nous louchons


toutes choses, et que nous avons des rapports naturels
tout ce qui nous environne, lesquels nous sont trs utiles
pour la conservation et pour la commodit de la vie.
Mais tous ces rapports ne sont pas gaux. Nous tenons
1

nient pas; qui l'a vu une fois l'a vu


dans tous les instants et dans toutes
les priodes de s.i vie ; c'est tout au
plus le boeuf qui meugle et le merle
qui sifilo: il est fix et dtermin par
sa nature, et j'oso dire par son espce. Ce qui parait lo moins en lui,

c'est son Aine; elle n'agit point, elle


ne s'exerce point, elle se repose.
I. Commoditat vitx, tout ce qui
rend la vie plus facile, tout ce lui
augmente lo bien-tre, au sens lo plus
large du mot,

00

RECHERCHE DE LA VRIT.

bien davantage- la France qu' la Chine, au soleil qu'


quelque toile, notro propre maison qu' celle do nos
voisins. H y a des liens invisibles qui nous attachent bien
plus troitement aux hommes qu'aux bles, nos parents
et nos amis qu' des trangers, ceux do qui nous
dpendons pour la conservation de notre tre, qu' ceux
do qui nous no craignons et n'esprons rien '.
Co qu'il y a principalement remarquer dans celle
union naturelle qui est entre nous cl les autres hommes,
c'est qu'elle est d'autant plus grande, que nous avons
davantage besoin d'eux. Les parents et les amis sont unis
troitement les uns aux autres; on peut dire que leurs
douleurs et leurs misres sont communes, aussi bien que
leurs plaisirs et leur flicit ; car toutes les passions et
"tous les sentiments de nos amis se communiquent nous
par l'impression de leur manire et par l'air de leur visage.
Les liens invisibles par lesquels rauleur de la nature
unit tous ses ouvrages sont dignes de la sagesse de Dieu
ul de l'admiration des hommes; il n'y a rien de plus surprenant ni de plus instructif tout ensemble; mais nous n'y
pensons pas. Nous nous laissons conduire sans considrer
celui qui nous conduit ; la nature nous est cache aussi
bien que son auteur, et nous sentons les mouvements qui
se produisent en nous, sans en considrer les ressorts.
Cependant il y a peu de choses qu'il nous soit plus ncessaire de connatre; car c'est de leur connaissance que dpend l'explication de toutes les choses qui ont rapport

l'homme.
11 y a certainement dans notre cerveau des ressorts qui
nous portent naturellement l'imitation, car cela est
ncessaire la socit civile. Non seulement il est ncessaire que les enfants croient leurs pres; les disciples, leurs
matres; cl les infrieurs, ceux qui sont au-dessus d'eux;
il faut encore que tous les hommes aient quelque disposition prendre les mmes manires, cl faire les mmes
Sur l'importance pour Malebranche des lois du l'union de l'Aine et du
corps, voir Introduction, III, n 2.
1.

01
U. DE L'IMAiil.N'ATIOX, l,c PART., CH. VU.
actions de ceux avec qui ils veulent vivre 1. Car afin quo
les hommes so lient, il est ncessaire qu'ils se ressemblent
et par le corps et par l'esprit. Ceci est lo principe d'une
infinit de choses dont nous parlerons dans la suite. Mais
pour ce que nous avons dire dans co chapitre, il est
encore ncessaire que l'on sache qu'il y a dans le cerveau
des dispositions naturelles qui nous portent la compassion aussi bien qu' l'imitation.
U faut donc savoir que non seulement les esprits animaux se portent naturellement dans les parties do noire
corps pour fciro les mmes actions et les mmes mouvements que nous voyons faire aux autres, mais encore pour
recevoir en quelque manire leurs blessures cl prendre
L.

part leurs misres

transport des esprits clans les parties do notre corps,


qui rpondent celles que l'on voit blesser dans les autres,
se fait bien sentir dans les personnes dlicates, qui ont
l'imagination vive et les chairs fort tendres et fort molles.
Car ils ressentent fort souvent comme une espce de frmissement dans leurs jambes : par exemple, s'ils regardent attentivement quelqu'un qui y ail un ulcre, ou qui
y reoive actuellement quelque coup. Voici ce qu'un de mes
amis m'crit, qui pourra confirmer ma pense : Un homme
d'ge, qui demeure chez une de mes soeurs, tant malade,
une jeune servante de la maison tenait la chandelle comme
on le saignait au pied. Quand elle lui vit donner le eop de
lancette, elle fut saisie d'une telle apprhension qu'elle
sentit, trois ou quatre jours ensuite, une douleur si vive
au mme endroit du pied, qu'elle fut oblige de garder le
lit pendant ce temps. La raison de cet accident est donc,
Co

1. Les mmes manires et les mmes

actions de ceux avec gui ils veulent


vivre. Le im-iuc de, pour lu mme gin.:
Celle tournure n'est plus gure usite,
et, selon la remarque du Dictionnaire
le Littr, e'e-l tort pi'on la laisse
tomber en dsutude, car elle est quelquefois plus vive pie lo que dont elle
est l'quivalent. Je ne suis plus le

mme d'hier au soir. Molire, Festin


de Pierre, V, l. 'l'uni est en-orc lu
iiiine vert du mois do mai. M 1" 0 lo
Svign, 20 oct. l()/3. Langlade ,'i
pens mourir a Krcsnes de la ininc
maladie do M"1 lo Coulunges. Ibid.,
\ oct. IIVI). u U a suivi les mmes errements des autres. J.-J. Hiiiisseail,
Lettre Moiillon, 12 dc. I7G5S.

02

RECHERCHE DE

LA

VRIT.

selon mon principe, quo les esprits so rpandent avec force


dans les parties de notre corps, qui rpondent celles que
nous voyons blesser dans les autres; et cela, afin que les
tenant plus bandes, ils les rendent plus sensibles notre
me, cl qu'elle soit sur ses gardes pour viter les maux
quo nous voyons arriver aux autres.
Cette compassion dans les corps' produit la compassion
dans les esprits. Elle nous excite soulager les autres,
parco qu'en cela nous nous soulageons nous-inmes. Enfin
elle arrte notre malice et notre cruaut. Car l'horreur du
sang, la frayeur de la mort, en un mot l'impression sensible de la compassion empoche souvent de massacrer des
htes, les personnes mme les plus persuades que ce ne
sont quedes machines; parce que la plupart des hommes
ne les peuvent tuer sans se blesser par le contre-coup de
ht compassion.
Ce qu'il faut principalement remarquer ici, c'est quo la
vue sensible de la blessure qu'une personne reoit, produit
dans ceux qui le voient une autre blessure d'autant plus
grande qu'ils sont plus faibles et plus dlicats. Parce quo
celte vue sensible poussant avec effort les esprits animaux
dans les parties du corps qui rpondent celles que l'on
voit blesser, ils font une plus grande impression dans les
fibres d'un corps dlicat que dans celles d'un corps fort et

robuste.

Ainsi les hommes qui sont pleins de force et de vigueur,


ne sont point blesss par la vue de quelque massacre, et
ils ne sont pas tant ports la compassion, cause que
celte vue no choque leur corps que parce qu'elle choque
leur raison. Ces personnes n'ont point de compassion pour
les criminels ; ils sont inflexibles et inexorables. Mais pour
les femmes cl les enfants, ils souffrent beaucoup de peine
par les blessures qu'ils voient recevoir d'autres. Ils ont
machinalement beaucoup de compassion des misrables,
et ils ne peuvent mme voir battre ni entendre crier une
bote sans quelque inquitude d'esprit*.
Compassion, au sens littral, | Compatior a ce sens dans Tctlullicn.
*j;tci5ii, uprAv/u, soulfrir avec. | 2. Tout cela est profondment car1.

OJ
lr 0 PART., CH. VU.
L'no fois ces principes poss, Malehrani'he explique par l les
anomalies biologiques <pi<> l'on nomme proprement des ntnusfri:<.
A res thories physiologiques il mle des iviloxions mtaphysiques. Les nioiislriiosits se proiiiiisaut en vertu les lois gnrales de l'union do l'me et du corps , il dit que la connaissance que llieu a eue de ces iueoiivnieuts ne l'a pas d empcher d'excuter son dessein ; et il fait appel au principe de
la simplicit les voies. l'eoiitons-lo lui-mme :
L.

II.

DE LMMACl.NATION,

On peut dire en un sens, quo Dieu n'a pas eu dessein de


fairo des monstres; car il me parait vident quo si Dieu ne
faisait qu'un animal, il ne le ferait jamais monstrueux. Mais
ayant eu dessein de produire un ouvrage admirable par les
voies les plus simples, et de lier toutes ses cratures les unes
avec les autres, il a prvu certains cffelsquisuivraicntncessaircnient de l'ordre et de la nature des choses, et cela no
l'a pas dtourn do son dessein. Car enfin, quoiqu'un
monstre tout seul soit un ouvrage imparfait, toutefois
lorsqu'il est joint avec le reste des cratures, il ne rend
point lo monde imparfait, ou indigne de la sagesse du
Crateur, en comparant l'ouvrage avec la simplicit des
voies par lesquelles il est produit 1.
Nous avons indiqu, Introduction, III, n* 2, l'importance aux
yeux de .Malebranche, du principe le la simplicit des voies.
Ajoutons (pie .Malebranche, dans un passage qui prcile un peu
la citation que nous venons de faire, avait dit avec beaucoup le /
sagesse : .Nous ne lovons pas mesurer la puissance de llieu
par notre faible imagination, et nous ne savons point les raisons qu'il a pu avoir dans la construction de son ouvrage. C'est
un prcepte qu'il rple souvent, mais qu'il ne suit pas toujours.
IJien rsolu, en principe, ne faire agir Dieu qu'en Dieu , il lui
arrive trop souvent de l'humaniser , quand il veut entrer dans
le dlai! les voies de la Providence, et qu'avec uno confiance
imperturbable il expose la conduite de Dieu. Il est vrai qu'alors
il prtend juger de ce ipie Dieu peut faire, non par ce quo Dieu
a fait, mais par ce quo Dieu doit faire. Que le choses dcides
avec celte assurance au nom du principe de la simplicit des
voies !

tsien, niais avec la nuance propre


Malebranche:explication mcanique,
finesse l'observation, inscnsibililo cl
durcie causes par le dsir de so conduire par raison. Nous avons l certainement un dveloppement fort

propre bien faire connatre la philosophie de Malebranche. Kt, un peu


plus haut, cetto exprience familire,
expose si simplement, c'tait encoro
un trait noter.
1. En comparant, si l'on compare

Or

RECHERCHE DE LA VRIT.

(l'esl ici que se trouvent les eoiisMrations Iholog'upios dont


nous parlons dans notre Introiluctiou. Malebranche veut expliquer physiologiquenieut le pch originel; et, non eonteiil do ce
qu'il dit dans ni chapitre vu, il y ajoute un Eclaircissement,
le VIIIe, lans lequel il reprend sou hypothse sous ce titre :
Rduction des preuves et des explications que j'ai donnes du
pch originel, arec les rponses aux olijeclions qui ni'ont paru
les plus fortes. Nous l'avons lit, .Malebranche, en unissant les
dogmes chrtiens nux thories earb'sionnos, so jolie souvent
lans une thologie trs hasarde. Sans doute, rpMons-|o
aussi, ou ne peut qu'admirer avec quelle aisance et quelle
simplicit d'allure il passe des considrations purement rationnelles ces considrations l'ordre Ihologique, ne voulant
pas philosopher en homme purement homme, connue lisait
DesiNirles, mais embrassant les questions en homme raisonnable et hrtien. .Mais les explications commo celle-ci ne sont
propres satisfaire ni les philosophes ni les thologiens. Au
point le vue Ihologique, rien le plus illusoire que Ihypilhse
le .Malebranche. Kilo incline oonfoiuliv la concupiscence aveo
le pch, et la concupiscence n'est pus le pch, ni le pch actuel, ni le pch originel : lo baptme dtruit le pch originel,
il ne dtruit pas la ououpisoenco. La concupiscence est une
source le hmlution, une matire le combat, et, si nous voulons,
une occasion lo victoire. Le pch originel, listiuet de l'impression des imagos sensibles, lu mouvement vers le bien particulier que ces imagos nous in mirent, et de la concupiscence ellemme, est la privation le l'tat do grce. Or, l'tat do grce est
l'lvation toute gratuite de l'me une vie surnaturelle qui ne
peut tre l'effet que le l'action toute personnelle le Dieu. Cela
suffit pour montrer qu'il est impossible d'expliquer la transmission lu pch par des iuflucmvs naturelles ou des impressions
physiologiques qui passeraient d'une personne lans une autre
au moyen le la gnration. Rappelons ici la fameuse lettre
do Ilossnet un disciple le Malebranche (le marquis il'Allomans),
en 1G67, o il dit : Il s'introduit sous ce prtexte [qu'il ne faut
admettre quo ce qu'on entend clairement, ce qui, rduit certaines bornes, est trs vritable], une libert de juger qui fait
que, sans gard la tradition, on avance tmrairement tout ce
qu'on pense, et jamais cet excs n'a paru, mon avis, davantage que dans le nouveau systme, car j'y trouve la fois les
inconvnients de toutes les sectes et parliculirement lu plagianisme. Le Trait de la nature et de la grce attire .Malebranche, et avec raison, ces reproches lo nouveaut qu'il a tant
condamn en autrui, comme nous le verrons plus loin.

L.

II.

DE L'IMAolNATlOX, lro PART., CH.

VIII.

CHAPITRE VIII
Le chapitre vin est beaucoup plus intressant : aussi en donnerons-nous la plus grande partie.
Malebranche, conformment au dessein annonc dans le chapitre vi, tudie les changements qui arrivent l'imagination

l'enfant ds sa naissance, et il montre quelle influence exerce


sur lui la conversation qu'il a avec sa nourrice, sa mre, el
d'autres personnes. (l'est l'objet le la premire section du chupitre. Do l, Malebrancho lire des rgles d'ducation, et c'est
l'objet le la seconde soi lion, sous ce titre : Avis pour hien lever
les enfants.
.Malebranche considre l'enfant au moment le sa naissance,
voit pour la premire fois la lumire, que le froid
alors qu'il
do l'air extrieur le saisit, que les euibrasseiuenls les plus caressants olteiisent ses membres L'-lioals, que lotis les objets extrieurs le surprennent.

le

>

I. Pour bien concevoir l'embarras o se trouve son


esprit en cet tal, il faut so souvenir que les libres de son
cerveau sont 1res molles et 1res dlicates, et par consquent que tous les objets de dehors font sur elles des impressions trs profondes. Car, puisque les plus petites
choses se trouvent quelquefois capables de blesser uno
imagination faible, un si grand nombre d'objets surprenants ne peut manquer do blesser et de brouiller celles

d'un enfant.

Mais, afin d'imaginer encore plus vivement les agitations et les peines o sonl les enfants dans le lemps qu'ils
viennent au monde, et les blessures que leur imagination
doit recevoir, reprsentons-nous quel serait l'tonnement
des hommes, s'ils voyaient devant leurs yeux des gants
cinq ou six fois plus hauts qu'eux, qui s'approcheraient
sans leur rien fairo connatre de leur dessein; ou s'ils
voyaient quelque nouvelle espce d'animaux, qui n'eussent aucun rapport avec ceux qu'ils ont dj vus; ou seulement si un cheval ail, ou quelque autre chimre de nos
potes, descendait subitement des nues sur la terre. Que
ces prodiges feraient de profondes traces dans les esprits,

06

RECHERCHE DE LA VRIT.

cl que do cervelles so brouilleraient pour les avoir vus


seulement uno fois !
Tous les jours il arrivo qu'un vnement inopin et qui
a quelquo choso do terrible, fait perdre l'esprit h des
hommes faits, dont lo cerveau n'est pas fort susccptiblo
do nouvelles impressions, qui ont de l'exprienco, qui
peuvent so dfendro, ou au moins qui peuvent prendre
quelque rsolution. Les enfants en venant au mondo souffrent quelque chose de tous les objets qui frappent leurs
sens, auxquels ils ne sont pas accoutums. Tous les animaux qu'ils voient sont des animaux d'une nouvelle espce
pour eux, puisqu'ils n'ont rien vu nu dehors de tout ce
qu'ils voient pour lors; ils n'ont ni force, ni exprience;
les fibres de leur Curvcau sont trs dlicates et trs
flexibles. Comment donc so pourrait-il faire que leur imagination ne demeurAt point blesse par tant d'objets diff-

rents?

Si les hommes faisaient do fortes rflexions sur ce qui


se passe au dedans d'eux-mmes et sur leurs propres penses, ils ne manqueraient pas d'expriences qui prouvent
ce que l'on vient do dire. Ils reconnatraient ordinairement en eux-mmes des inclinations et des aversions
secrtes, que les autres n'ont pas, desquelles il semble
qu'on ne puisse donner d'autre cause, que ces traces do
nos premiers jours. Car, puisque les causes de ces inclinations et aversions nous sont particulires, elles ne sont
point fondes dans la nature de l'homme ; et puisqu'elles
nous sont inconnues, il faut qu'elles aient agi en un temps
o noire mmoire n'tait pas encore capable de retenir
les circonstances des choses qui auraient pu nous en faire
souvenir, et ce temps ne peuttre que celui de notre plus
tendre enfance.
Descartes ' a crit dans une de ses lettres, qu'il avait
une amiti particulire pour toutes les personnes louches,
et qu'en ayant recherch la cause avec soin, il avait enfin
I67S, il y a ici commo partout pilmais dans les premires ditions, par leurs, M. Descartes (ainsi crit Mon1. C'est ainsi dans l'dition io 1712,

exemple dans la troisime, qui est de sieur Descaites).

II. DE L'IMAGINATION, lro PART., CH. VIII. 07


reconnu que ce dfaut se rencontrait en une jeune flllo
qu'il aimait, lorsqu'il tait encoro enfant, l'affection qu'il
avait pour elle se rpandant a toutes les personnesl qui
lui ressemblaient en quelque chose.
Mais ce ne sont pas ces petits drglements de nos
inclinations lesquels nous jettent le plus dans l'erreur;
c'est que nous avons tous, ou presque tous, l'esprit faux
en quelquo chose, et que nous sommes presque tous sujets
quelque espce de folie, quoique nous ne le pensions
pas. Quand on examine avec soin le gnie * de ceux avec
lesquels on converse, on so persuade facilement de ceci;
et quoiqu'on soit peut-lrc original soi-mme, cl que les
mires en jugent ainsi, on trouve que tous les autres sont
aussi des originaux, et qu'il n'y a de diffrence entre eux
que du plus et du moins 3. Voil donc une source assez
ordinaire des erreurs des hommes, que ce bouleversement
caus par l'impression des objets extrieurs dans le temps
qu'ils viennent aa monde; mais cette cause ne cesse pas
sitt qu'on pourrait s'imaginer.
La conversation ordinaire que les enfants sont obligs
d'avoir avec leurs nourrices, ou mme avec leurs mres,
lesquelles n'ont souvent aucune ducation, achve de leur
perdre et de leur corrompre entirement l'esprit. Ces
femmes ne les entretiennent que de niaiseries, que de
contes ridicules, ou capables de leur faire peur. Elles ne
leur parlent que de choses sensibles, et d'une manire
propre les confirmer dans les faux jugements des sens.
En un mot, elles jettent dans leurs esprits les semences
de toutes les faiblesses qu'elles ont elles-mmes, comme
de leurs apprhensions extravagantes, de leurs superstitions ridicules, et d'autres semblables faiblesses. Ce qui
fait que n'tant pas accoutums rechercher la vrit, ni
a la goter, ils deviennent enfin incapables de la discerner,
L.

1. A avait au dix-septime sicle un


emploi beaucoup plus tendu pi'aujourd'hui : ici il signifie sur avec une

nuance, jusque sur.

98

RECHERCHE DE LA VRIT.

et de fairo quelque usage do leur raison. Do l leur vient


une cerlaiuo timidit et bassesse d'esprit qui leur demeure
fort longtemps; car il yen a beaucoup qui, l'Age de
quinze et de vingt ans, ont encoro tout l'esprit de leur
nourrice.
Il est vrai que les enfanls ne paraissent pas fort propres pour la mditation de lit vrit et pour les sciences
abstraites et reloves, parce que les libres tle leur cerveau
tant 1res dlicates, elles sont trs facilement agites par
les objets mmes les plus faibles et les moins sensibles;
et leur Aine ayant ncessairement des sensations proportionnes l'agitation de ces fibres, elle laisse l les penses mtaphysiques et de pure inlellection, pour s'appliquer uniquement ses sensations. Ainsi il semble que les
enfants ne peuvent pas considrer avec assez d'attention
les ides pures de la vrit, tant si souvent et si facilement distraits par les ides confuses des sens.
Cependant on peut rpondre, premirement, qu'il est
plus facile un enfant de sept ans de se dlivrer des
erreurs, o les sens le portant, qu' une personne do
soixante, qui a suivi toute sa vio les prjugs de l'enfance. Secondement, que si un enfant n'est pas capable
des ides claires et distinctes de la vrit, il est du moins
capable d'lrc averti que ses sens le trompent en toutes
sortes d'occasions; et si on ne lui apprend pas la vrit,
du moins ne doit-on pas l'eut retenir ni l fortifier dans
ses erreurs. Enfin, les plus jeunes enfants, tout accabls
qu'ils sont des sentiments ' agrables et pnibles, ne laissent pas d'apprendre en peu de temps ce que des personnes avances en Age ne peuvent faire en beaucoup
davantage, comme la connaissance de l'ordre cl des rapports qui se trouvent entre tous les mots et toutes les
choses qu'ils voient et qu'ils entendent. Car, quoique ces
choses ne dpendent gure que de la mmoire, cependant
il parat assez qu'ils font beaucoup d'usage de leur raison,
dans la manire dont ils apprennent leur langue.
Sentiments, modifications de l'me, m.-mi.'ivs dont lame est touch* des
objets.
1.

II. DE L'IMAGINATION, 1' PART., Cil. VIII. 09


H. Mais, puisquo la facilit qu'ont les fibres du cerveau
des enfants pour recevoir les impressions louchantes des
objets sensibles, est la cause pour laquelle on les juge incapables des sciences abstraites, il est facile d'y remdier.
Car il faut qu'on avoue, que si on tenait les enfants sans
crainte, sans dsirs et sans esprances, si on ne leur faisait point souffrir de douleur, si on les loignait autant qu'il
se peut do leurs petits plaisirs, on pourrait leur apprendre,
ds qu'ils sauraient parler, les choses les plus difficiles et
les plus abstraites, ou tout au moins les mathmatiques
sensibles, la mcanique, et d'autres choses semblables,
qui sont ncessaires dans la suite de la vie. Mais ils n'ont
garde d'appliquer leur esprit des sciences abstraites,
lorsqu'on les agite par des dsirs, et qu'on les trouble par
des frayeurs, ce qu'il cM trs ncessaire de bien considrer '.
Car, comme un homme 'imbilieux qui viendrait de
perdre son bien et son honneur, ou qui aurait t lev tout
d'un coup une grande dignit qu'il n'esprait pas, ne
serait point en tat de rsoudre des questions de mtaphysique ou des quations d'algbre, mais seulement de faire
les choses que la passion prsente lui inspirerait : ainsi
les enfants, dans le cerveau desquels une pomme et des
drages font des impressions aussi profondes, que les
charges et les grandeurs en font dans celui d'un homme
de quarante ans, ne sont pas en tat d'couler des vrits abstraites qu'on leur enseigne. De sorte qu'on peut
dire, qu'il n'y a rien de si contraire l'avancement des
enfants dans les sciences, que les divertissements continuels dont on les rcompense, et que les peines dont on
les punit cl dont on les menace sans cesse.
Mais ce qui est infiniment plus considrable, c'est que
L.

I. Mali-branche mconnat le vrai


caractre le l'enfance : ni elle n'est
capable de connaissances abstraites,
ni ces connaissances ne conviennent
la premireducation : n'entrant pas
bien dans l'esprit, elles le fuissent,
et en se dformant elles-mmes, elles
peuvent le rendre impropre concevoir les notions vraiment scientil'npics
comme h juger sainement At^ choses
le la vie, Ce qui demeure vrai dans la

remarque de Malebranche, c'esl que


les enfants sont beaucoup plus capables qu'on ne croit ileh'omp'reidijj les
raidis les choses, et qu'il faut leur en
ilonncr de bonnes cl les habituer se
sonir le leur esprit pour en trouver
eux-mmes, mais cela sans considrations abstraites. L'alina pii suit ex-,
prime il'uno manire vive le tort loi
ne parler pi'aux sens.

100

RECHERCHE DE LA VRIT.

ces craintes de chtiments, et ces dsirs de rcompenses


sensibles, dont on remplit l'esprit des enfants, les loignent entirement de la pit. La dvotion est encore plus
abstraite ' que la science, elle est encore moins du got de
la nature corrompue. L'esprit de l'homme est assez port
l'tude, mais il n'est point port a la pit. Si donc les
grandes agitations ne nous permettent pas d'tudier, quoiqu'il y ail naturellement du plaisir, comment se pourrait-il
faire que des enfants, qui sont tout occups des plaisirs
sensibles dont on les rcompense, et des peines dont on
les effraye, se conservassent encore assez de libert d'esprit pour goter les choses de pit ?
La capacit de l'esprit est fort limite, il ne faut pas
beaucoup de choses pour la remplir; et dans le temps que
l'esprit est plein, il est incapable ifc nouvelles penses,
s'il ne se vide auparavant. Mais lorsque l'esprit est rempli
des ides sensibles, il ne se vide pas comme il lui plat.

Les plus petits enfants ont de la raison aussi bien quo


les hommes fails, quoiqu'ils n'aient pas d'exprience; ils
ont aussi les mmes inclinations naturelles, quoiqu'ils
I. Celle pense peut tonner : il
semble que parler ainsi ce soit considrer la ilvotioii d'eue manire
bien spculative, et. de fait, la pit
chez Malebranche, trs lumineuse, est
nu peu froide. Nanmoins, la pense ici
exprime paratra juste, si on songe
d'une part \n abstrait ici signifie surtout loign des sens vt de l'imagination, et d'autre part que les vrits
le la religion, en soi, sont d'ordre minemment spirituel, encore ipi'elless'nccommodeul h notre faiblesse, comme
lo Verbe incarn, et que la pratique
mme est avant Inul affaire l'iiio,
encore pie l'extrieur soit sa manire i ri tl i. pensable. Saint Franois
lo Iv-des, dont la pit, certes, n'a rien
de froid ni de dur, dit excellemment :
de personnes so couvrent
Dcniicoup
de certaines actions extrieures appartenant la sainte dvotion. *l le
monde croit pie ce sont gens uaiinent dvols et spirituels; mais, eu
vrit, ce ne sont que des statues cl
des fantmes le dvotion. I.a vraie et
vivante dvotion prsuppose l'amour
1

de Dieu : elle n'est mme autre chose


qu'un vritable amour de Dieu, mais
non pas toutefois ml amour tel quel;
car, en tant que l'amour divin embellit nolro me, il s'appelle grce,
nous rendant agrables sa divine
majest, en tant pt'il nous donne la
force le bien faire, il s'appelle charit; mais piand il est parvenu jusqu'au degr de perfection auquel il
ne nous fait pas seulement bien faire,
mais nous fait oprer soigneusement,
frquemment et promptement, alors
il s appelle dvotion... Ilref, la dvotion n'esi autre chose qu'une agilit,
une vivacit spiiituclli* par le moyen
de, laquelle la charit fait ses actions
en nous, el nous les faisons par elle,
promptemeut cl avec. aMeclioii; et
comme il appartient la charit de
nous faire gnralement el universellement jiialii|uer tous 'es commatidemrnls le Dieu, il aiipailient nu-.si
la dvotion de i.ousies faire pratiquer
vile et avec empressement. Introduction it lu rie drofe, l" pallie,
ch. I.

VIII. 101
donc
les
diffrents1.11
faut
bien
des
objets

portent
se
accoutumer se conduire par la raison, puisqu'ils en
ont; et il faut les exciter leur devoir en mnageant
adroitement leurs bonnes inclinations. C'est teindre leur
raison et corrompre leurs meilleures inclinations, que de les
tenir dans leur devoir par des impressions sensibles. Ils
paraissent alors lro dans leur devoir; mais ils n'y sont
qu'en apparence 2. La vertu n'est pas dans le fond de leur
'esprit, ni dans le fond de leur coeur; ils ne la connaissent
presque pas, et ils l'aiment encore beaucoup moins. Leur
esprit n'est plein que do frayeurs et de dsirs, d'aversions
et d'amitis sensibles, desquelles il ne se peut dgager
pour se mettre en libert et pour faire usage de sa raison.
Ainsi les enfants qui sont levs de cette manire basse et
servile s'accoutument peu a peu une certaine insensibilit pour tous les sentiments d'un honnte homme 3 et
L.

II.

DE L'IMAGINATION, lro PART., CH.

I. Voir Appendice V. Fnelon, De


l'Education des filles. Citons ici un
beau passage de la llriiyrc : Les
enfants ont dj dans leur Ame l'imagination et la mmoire, c'est--dire ce
pie les vieillards n'ont plus, et ils en
tirent un merveilleux usago pour
leurs petits jeux et pour tons leurs
amusements; c'est par elles qu'ils rptent ce qu'ils ont entendu dire,
qu'ils contrefont ce pi'ils ont vu
faire ; qu'ils sont de tous les mtiers,
soit pi'ils s'occupent en clTct mille
polit ouvrages, soit qu'ils imitent les
divers artisans par lo mouvement et
par le geste; qu'ils se trouvent un
grand festin, et y font bonne chre ;
qu'ils se transportent dans des palais
et tics lieux enchants; pie, bien que
seuls, ils so voient nu riche quipage
et un grand cortge ; qu'ils conduisent des armes, livrent bataille, et
jouissent du plaisir de la victoire ;
qu'ils parlent aux rois et aux plus
grands princes; qu'ils sont rois euxmmes, ont des sujets, possdent des
trsors qu'ils peuvent faire de feuilles
d'arbre ou de grains <!e sable; cl, ce
qu'ils ignorent dans la suite do leur
vie, savent, cet lgc, tre les arbiIrcs de leur fortune et les mai trs de
leur propre flicit. Kl un peu plus
loin : ii Qui doute que les enfants no
conoivent, qu'ils ne jugent, qu'ils no
raisonnent consquemment? Si c'est

seulement sur de petites choses, c'est


qu'ils sont enfants, et sans uno longue
exprience; et si c'est en mauvais i
tonnes, e'esl moins leur faute quo
celle le leurs parents ou do leurs
matres. Caractres, eh. xi, lie '
l'homme.
2. Malebranche, dans lo Trait de
morale, 1" part., ch. u, distingue la
vertu et les devoirs (au sens do levoirs extrieurs, fonctions, officia, ce
que l'on n faire, ce dont l'on s'acpiittc), el il lit : 11 est visible juo
la vertu doit rendre vertueux celui
qui la possde, cl cependant un
homme peut s'acquitter le ses devoirs, faire avec facilit les actions
d'humilit, le gnrosit, le libralit, sans avoir aucune de ces vertus, j
La disposition de s'acquitter do teldo
ces devoirs n'est donc, pas propre- '
ment vertu sans l'amour de l'ordre...
Or l'amour le l'ordre n'est pas seulement la principale les vertus morales, c'est l'unique vertu : c'est la
vertu mre, fondamentale, universelle; vertu qui seule rend vertueuses
les habitudes ou les dispositions do
l'esprit.
La distinction que Knnt
tablit entre la moralit et ce qu'il
nomme la lgalit, a h peu prs le
innip sens.
-I. Honnte homme. Ces mots ontils ici la signification moderne? Il lo
semble, mais ce n'est pas sans que la
:

102

RECHERCHE DE LA VRIT.

d'un chrtien, laquelle leur demeure toute leur vie, et


quand ils esprent se mettre couvert des chtiments par
lotir autorit ou par leur adresse, ils s'abandonnent tout
ce qui flatte la concupiscence et les sens, parce qu'en effet
ils ne connaissent point d'autres biens que les biens sen-

sibles.
Il est vrai qu'il y a des rencontres o il est ncessaire
d'instruire les enfants par leurs sens; mais il ne le faut
faire que lorsque la raison ne suffit pas. 11 faut d'abord les'
persuader par la raison de ce qu'ils doivent faire, et s'ils
n'ont pas assez de lumire pour reconnatre leurs obligations, il semble qu'il faille les laisser en repos pour quelque
temps. Car ce ne serait pas les instruire que de les forcer
de faire extrieurement ce qu'ils ne croient pas devoir
faire, puisque c'est l'esprit qu'il faut instruire et non pas
le corps. Mais s'ils refusent de faire co que la raison leur
montre qu'ils doivent faire, il ne le faut jamais souffrir, cl
il faut plutt en venir quelque sorte d'excs; car, en ces
rencontres, celui qui pargne son fils, a pour lui, selon le
Sfige*, plus de haine que d'amour.
Si les chtiments n'instruisent pas l'esprit, et s'ils ne
font point aimer la vertu, ils instruisent au moins en
quelque manire le corps, et ils empochent que l'on ne
gote le vice, et par consquent qu'on ne s'en rende
esclave. Mais ce qu'il faut principalement remarquer, c'est
que les peines ne remplissent pas la capacit de l'esprit,
comme les plaisirs. On cesse facilement d'y penser, ds
qu'on cesse de les souffrir, et qu'il n'y a plus de sujet de
les craindre. Car alors elles ne sollicitent point l'imagination, elles n'excitent point les passions, elles n'irritent
point la concupiscence; enfin elles laissent a l'esprit toute
la libert de penser ce qu'il lui plat. Ainsi on peut s'en
servir envers les enfants pour les retenir dans leur devoir,
ou dans l'apparence de leur devoir.
Qui pareil rirg.v odit fi lime smiui.
signification la plus commune au dixscplime sicle persiste encore ; il
suffit, pour s'en convaincre, de considrer les mots qui prcdent : ma*

l/'ruv., Mil, 21.)


nire basse el scrvile. L'honnte
homme est donc celui qui, louch Ici
la beaut el le la noblesse le la vertu, j
pense et agit noblement.

I. II.

DE L'IMAGINATION,

lrc PART., CH. VIII.

103

Mais s'il est quelquefois utile d'effrayer et de punir, il


ne faut pas conclure qu'on doive les attirer par des rcom-r
penses sensibles : il ne faut se servir de ce qui touche les
sens avec quelque force que dans la dernire ncessit. Or
il n'y en a aucune de leur donner des rcompenses sensU
bls, et de leur reprsenter ces rcompenses comme la lin
de leurs occupations. Ce ser.iit au contraire corrompro
toutes leurs meilleures actions, et les porter plutt la
sensualit qu' la vertu. Les traces des plaisirs qu'on a unp
fois gots, demeurent fortement imprimes dans l'ima*
gination ; elles rveillent continuellement les ides des
biens sensibles; elles excitent toujours des dsirs importuns, qui troublent la paix de l'esprit; enfin elles irritent
la concupiscence en toutes rencontres, et c'est un levain
qui corrompt tout: mais ce n'est pas ici le lieu d'expliquer
ces choses comme elles le mritent '.
1. Voir h l'Appendice II, des ex- inutile, que do les punir des fautes
traits lu Trait de morale de Male- qu'ils n'ont point faites, ou mmo s-

branche, o les mmes ides sont


dveloppes, el, a l'Appendice V,
quelques belles pages lu trait de
l'Education des filles, de Fnelon.
Citons ici co passage de la Bruyre
(Caractres, ch. xi, De l'homme) :
n C'est perdre toute confiance dans
l'esprit des enfants et leur devenir

vrement de celles qui sont lgres.


Ils savent prcisment et mieux que
personne ce qu'ils mritent, et ils ne
mritent gure que ce qu'ils craignent ; ils connaissent si c est tort
ou avec raison qu'on les chatio, et ne
se gtent pas moins par des peines
mal ordonnes que par l'impunit. >

SECONDE PARTIE

CHAPITRE PREMIER
[. La l'imagination des femmes. 11. De celle les hommes.
III. De celle des vieillards.

Nous avons donn quelque ide des causes physiques du


drglement de l'imagina lion des hommes dans l'autre
Partie: nous lcherons dans celle-ci de faire quelque application de ces causes aux erreurs les plusgnrtiles, et nous
parlerons encore des causes de nos erreurs que l'on peut
appeler morales.
On a pu voir, par les choses qu'on a dites dans le chapitre prcdent, que la dlicatesse des fibres du cerveau
est une des principales causes qui nous empochent de pouvoir apporter assez d'application pour dcouvrir les vrits
un peu caches.
I. Celle dlicatesse des fibres se rencontre ordinairement dans les femmes, et c'est ce qui leur donne celle
grande intelligence pour tout ce qui frappe les sens. C'est
aux femmes dcider des modes, juger de la langue,
discerner le bon air ' et les belles manires. Elles ont plus
de science, d'habilet el de finesse que les hommes sur ces
choses : tout ce qui dpend du got est de leur ressort;
mais pour l'ordinaire elles sont incapables de pntrer les
vrits un peu difficiles dcouvrir. Tout ce qui est abstrait leur est incomprhensible. Elles ne peuvent se servir
do leur imagination pour dvelopper des questions composes et embarrasses. Elles ne considrenlquel'corccdes
choses; et leur imagination n'a point assez de force et
I. C'est pou prs ce que nous nommerions plutt maintenant le bon ton.

L.

II.

DE L'IMAGINATION,

IIe PART., CH. Ier.

10b

d'tendue pour en percer le fond, et pour en comparer


toutes les parties sans se distraire 1. Une bagatelle est capable de les dtourner : le moindre cri les effraye : le plus
petit mouvement les occupe. Enfin la manire, et non la
ralit des choses, suffit pour remplir loulo la capacit de
leur esprit; parce que les moindres objets produisant de
grands mouvements dans les fibres dlicates de leur cerveau, elles excitent par une suite ncessairedans leur Ame,
des sentiments assez vifs et assez grands pour l'occuper
toute entire*.
S'il est certain que cette dlicatesse des fibres du cerveau est la principale Ciiiise de tous ces effets, il n'est pas
de mme certain qu'elle se rencontre gnralement dans
toutes les femmes. Ou si elle s'y rencontre, leurs esprits
animaux ont quelquefois une telle proportion avec les
fibres du cerveau, qu'il se trouve des femmes qui ont plus
de solidit d'esprit que quelques hommes 3. C'est dans un
certain temprament* del grosseur et de l'agitation des
esprits {ininifiux avec les fibres du cerveau, que consiste
la force de l'esprit, et les femmes ont quelquefois ce juste
temprament. Il y a des femmes fortes et constantes, et il
y a des hommes faibles et inconstants. 11 y a des femmes
savantes, des femmes courageuses, des femmes capables
de tout; et il se trouve au contraire des hommes mous et
effmins incapables de rien pntrer et de rien excuter.
Enfin quand nous attribuons quelques dfauts un sexe,
certains Ages, certaines conditions, nous ne l'entendons que pour l'ordinaire 5, en supposant toujours qu'il n'y
a point de rgle gnrale sans exception.
Car il ne faut pas s'imaginer que tous les hommes, ou
toutes les femmes de mme Age, ou de mme pays, ou
1. Sans se distraire, sans que leur

attention soit distraite.


2. Tonte entire. On crirait maintenant tout entire. Voir plus haut,

sens du latin temperamentum,


combinaison, avec une nuance : les
lments unis sont bien arrangs, il
y a de la mesure.
5. Pour l'ordinaire, pour co qui orrive ordinairement, le plus souvent.
Plus bas, nous retrouverons deux
fois ces mots pour l'ordinaire employs absolument au mme sens que
i. Au

p. Cl.
3. Mlu de Wailly, chez qui se tenaient des confrences malebranehiles, en est un exemple. On est en
droit le penser aussi que Malebranche
d'ordinaire.
s'est ici souvenu de sa mre.

5.

toe

RECHERCHE DE LA VRIT.

de mme famille, aient le cerveau de mme constitution.


11 est plus propos de croire que, comme on ne peut
trouver deux visages qui se ressemblent entirement, on
ne peut trouver deux imaginations tout fait semblables,
et que tous les hommes, les femmes et les enfants ne diffrent entre eux que du plus et du moins dans la dlicatesse
des fibres de leur cerveau. Car, de mme qu'il ne faut pas
supposer trop vite une identit essentielle entre des choses
entre lesquelles on no voit point de diffrence, il ne faut
pas mettre aussi* des diffrences essentielles, o on ne
trouve pas do parfaite identit. Car ce sont l des dfauts
o l'on lombo ordinairement.
Ce qu'on peut donc dire des fibres du cerveau, c'est que
d'ordinaire elles sont trs molles et trs dlicates dans les
enfants; qu'avec l'Age elles se durcissent et se fortifient;
quo cependant la plupart des femmes,, el quelques hommes
les ont toute leur vie extrmement dlicates : on ne saurait rien dterminer davantage. Mais c'est assez parler
des femmes et des enfants : ils ne se mlent pas de recher>n instruire les autres : ainsi leurs
cher la vrit "
orreurs ne porte..' . beaucoup de prjudice, cai* on ne
los croit gure'dans les choses qu'ils avancent*. Parlons
des hommes faits, de ceux dont l'esprit est dans sa force
et dans sa vigueur, et que l'on pourrait croire capables de
trouver la vrit et de renseigner aux autres.
IIs. Le temps ordinaire de la plus grande perfection de
l'esprit est depuis trente jusqu' cinquante ans. Les fibres
du cerveau en cet Age ont acquis pour l'ordinaire uno
consistance mdiocre *. Les plaisirs et les douleurs des sens
ne font plus sur nous tant d'impression. De sorte qu'on

1. Aussi. On dirait maintenant non filles, de Fnelon. intitul : De l'implus. Voir plus haut, p. 8S.
portance de l'ducation des files.
2. C'est bien ddaigneux. Du moins Nous en reproduisons la plus grande
notons bien que Malebranche dit ceci partio dans l'Appendice V.
en considrant les recherches spculaIci il y n en marge comme titro
tives; car il a montr lui-mme dans ce de3.cette
section II : De l'imagination
livre la grande importance lo l'du- de l'homme
dans la perfection de son
cation premire o les mres peuvent ge.

tant. Il est intressant de rapprocher

1. Mdiocre, e'csl--dirc qui est


do ces pages de Malebranche le premier chapitre de l'Education des cutie le grand et le petit

II. DE L'IMAOINATION, IIe PART., CH. 1er. 107


n'a plus se dfendre que des passions violentes qui arrivent rarement, et desquelles on peut se mettre couvert,
si on en vite avec soin toutes les occasions. Ainsi l'Ame
n'tant plus divertie par les choses sensibles, elle peut
contempler facilement la vrit.
Un homme dans cet tat, cl qui ne serait point rempli
des prjugs de l'enfance, qui ds sa jeunesse aurait acquis
de la facilit pour la mditation, qui ne voudrait s'arrter
qu'aux notions claires et distinctes de l'esprit, qui rejetterait soigneusement toutes les ides confuses des sens, et
qui aurait le temps et la volont de mditer, ne tomberait
sans doule que difficilement dans l'erreur. Mais ce n'est
pas de cet homme dont 2 il faut parler ; c'csl des hommes
du commun, qui n'ont pour l'ordinaire rien de celui-ci.
Je dis donc que la solidit et la consistance qui se rencontrent avec l'Age dans les fibres du cerveau des hommes,
fait la solidit et la consislince de leurs erreurs, s'il est
permis de parler ainsi. C'est le sce.au qui scelle leurs prjugs et toutes leurs fausses opinions, et qui les met
couvert de la force de la raison. Enfin,, aillant que cetto
constitution des fibres du cerveau est avantageuse aux
personnes bien leves, autant est-elle dsavantageuse la
plus grande partie des hommes, puisqu'elle confirme les
uns et les autres dans les penses o ils sont.
Mais les hommes ne sont pas seulement confirms dans
leurs erreurs, quand ils sont venus l'Age de quarante ou
cinquante ans. Ils sont encore plus sujets tomber dans
de nouvelles : parce que, se croyant alors capables djuger
de tout, comme en effet ils le devraient tre, ils dcident
avec prsomption, et ne consultent que leurs prjugs ;
car les hommes ne raisonnent des choses, que par rapport aux ides qui leur sont les plus familires. Quand un
chimiste veut raisonner de quelques corps naturels, ses
trois principes lui viennent d'abord en l'esprit. Un pripatticien pense d'abord aux quatre lments, et aux quatre
L.

Divertir, dtourner do son ob- il faut parler. Plonasme condamn


aujourd'hui, trs frquent nu li.x-scpjet.
2. Ce n'est pas de cet homme dont time sicle.
1.

108

RECHERCHE DE LA VRIT.

premires qualits' ; et un autre philosophe rapporte tout


d'autres principes. Ainsi il ne peut entrer dans l'esprit
d'un homme rien qui ne soit incontinent infect des erreurs auxquelles il est sujet, el qui n'en augmente lo
nombre.
Celle consistance des libres du cerveau a encore un
trs mauvais effet, principalement dans les personnes
plus ges, qui est de les rendre incapables de mditation.
Ils ne peuvent apporter d'attention la plupart des choses
qu'ils veulent savoir, et ainsi ils ne peuvent pntrer les
vrits un peu caches. Ils ne peuvent goter les sentiments les plus raisonnables, lorsqu'ils sont appuys sur
des principes qui leur paraissent nouveaux, quoiqu'ils
soient d'ailleurs fort intelligents dans les choses dont l'Age
leur a donn beaucoup d'exprience. Mais tout ce que je
dis ici, ne s'entend que de ceux qui ont pass leur jeunesse
sans faire usage de leur esprit el sans s'appliquer.
Pour claircir ces choses, il faut savoir que nous ne
pouvons apprendre quoi que ce soit, si nous n'y apportons de l'attention ; et que nous ne saurions gure tre
attentifs quelque chose*, si nous ne l'imaginons, el nous
ne nous la reprsentons vivement dans notre cerveau. Or,
afin que nous puissions imaginer quelques objets, il est
ncessaire que nous Hissions plier quelque partie de notre
cerveau, ou que nous lui imprimions quoique autre mouvement, pour pouvoir former les traces auxquelles sont
attaches les ides qui nous reprsentent ces objets. De
sorte que, si les fibres du cerveau se sont un peu durcies,
elles ne seront capables que de l'inclination et des mou1. Les trois principes, h savoir le
sel, le mercure el le soufre, considls commo les principes des mixtes
par 11. Vatentin, par exemple; et
l'aracelso ,1493-1511) les oppose aux
(pi a Ire lments les pripallicieiis,
ci voit une harmonie mystrieuse
entre le sel et le corps cl la terre,
entre le mercure et IVime et l'eau,
entre le soufre el l'esprit el l'air.
Les quatre clments, savoir : la
lerre, l'eau, l'air et lo feu. -- Les
quatre qualits, a savoir: le sec et

l'humido, le chaud ri le froid. Malebranche parle tout nu long des lments et des qualits d'Aristote,
dans un fort injuste mais piquant
chapitre de la Recherche, 1. VI, ll p..
ch. v.
2. Quelque chose, uno chose. Au
dix-septime sicle, lo nom chose
garde sa valeur, el. par consquent,
e-t du genre fminin dans des cas
o iiiainleiiiiit la locution quelque
chose est une sorte do pronom
neutre.

II. DE L'IMAGINATION, 11e PART., CH. 1er. IOO


vemenls qu'elles auront eus autrefois. Et ainsi l'Ame ne
pourra imaginer, ni par consquent tre attentive ce
qu'elle voulait, mais seulement aux choses qui lui sont
familires.
De l il faut conclure, qu'il est trs avantageux de
s'exercer mditer sur toutes sortes de sujets, afin d'acqurir une certaine facilit dpenser ce qu'on veut. Car,
de mme que nous acqurons une grande facilit de remuer les doigts de nos mains en toutes manires et avec
une trs grande vitesse par le frquent usage que nous en
faisons en jouant des instruments; ainsi les parties do
noire cerveau dont le mouvement est ncessaire pour imaginer ce que nous voulons, acquirent par l'usage une
certaine facilit se plier, qui fait que l'on im.tginc les
choses que l'on veut avec beaucoup de facilit, de promptitude, et mme de nettet.
Or, le meilleur moyen d'acqurir celte habitude, qui fait
la principale diffrence d'un homme d'esprit d'avec un
-autre, c'est de s'accoutumer ds sa jeunesse chercher la
vrit des choses mme fort difficiles, parce qu'en cet Age
les libres du cerveau sont capables de toutes sortes d'inilexions.
Je ne prtends pas nanmoins que celte facilit se puisse
acqurir par ceux qu'on appelle les gens d'tude 1, qui no
s'appliquent qu' lire sans mditer*, et sans rechercher
par eux-mmes la rsolution des questions avant que de
la lire dans les auteurs 3. 11 est assez visible que par cette
L.

tiens ou personnes d'tude. Malebranche emploie frquemment cette


expression. Kilo ne lui est pas particulire : lliillel, dans sa Vie de Descartes, racontant celte confrence
qui eut lieu, en 1029, chez le nonce
M. de It.ign. en prsence du cardinal
1. lrulle, et o Descaries exposa sa
mthode, dit (pie les principes du
jeune philosophe furent regards par
tous les assistants comme u mieux
tablis, plus vritables et plus naturels
qu'aucun de ceux dj iwus parmi
les gens d'tude.
2. Mditer. Ilemarquons co mol
que nous retrouverons souvent ; c'est
1.

un des terr.ies 'iii'nflV-otionne Malebiaii"be. Kmplny ainsi absolument,


mditer signifie rflchir, penser srieusement, user de son esprit, s'appliquer pour comprendre.
3. Conseil excellent lj donn par
Descaries. Malebranche y reviendra
eii'ore. Rsolution des questions.
Dcision d'une question, l'une difficult. Il y a de certains cas dont la
rsolution serait encore difficile
Pascal, Provinc, vu. C'est laque la
princesse IHatinc n troui la rsolution le ses anciens doutes : Dieu a
aim, c'est tout dire. llossuet, Dr.
fan. d'Anne de (onzague.

uo

RECHERCHE DE LA VRIT.

voie l'on n'acquiert que la facilit de se souvenir des


choses qu'on a lues. On remarque tous ls jours que ceux
qui ont beaucoup de lecture no peuvent apporter d'attention aux choses nouvelles dont on leur parle, et que la
vanit de leur rudition les portant en vouloir juger
avant que de les concevoir, les fait tomber dans des
erreurs grossires, dont les autres hommes ne sont pas
capables.
Mais, quoique le dfaut d'attention soit la principale
cause de leurs erreurs, il y en a encore une qui leur est
particulire. C'est que, trouvant toujours dans leur mmoire une infinit d'espces confusesJ, ils en prennent d'abord quelqu'une qu'ils considrent comme celle dont il
est question ; et, parce que les choses qu'on dit ne lui conviennent point, ils jugent ridiculement qu'on se trompe.
Quand on veut leur reprsenter qu'ils se trompent euxmmes, et qu'ils ne savent pas seulement l'tat de la
question, ils s'irritent ; et, ne pouvant concevoir ce qu'on
leur dit, ils continuent de s'attacher cette fausse espce"
que leur mmoire leur a prsente. Si on leur en montre
trop manifestement la fausset, ils en substituent une seconde et une troisime, qu'ils dfendent quelquefois contre
toute apparence de vrit, el mme contre leur propre
conscience, parce qu'ils n'ont gure de respect ni d'amour
pour la vrit, et qu'ils ont beaucoup de confusion et de
honte a* reconnatre qu'il y a des choses qu'on sait mieux
qu'eux.
III. Tout ce qu'on a dit des personnes de quarante et
de cinquante ans, se doit encore entendre avec plus de
raison des vieillards, parce que les libres de leur cerveau
sont encore plus inflexibles, et que, manquant d'esprits
I. Vue infinit d'espces confuses.
Ce mol espces semble mis ici par uno
ilmi-plaisanlerie comme peu prs
synonyme A'ide (espce, terme scolaslique dsignant les images reprsentatives, nous l'avons vu au chapitre Ier le la 1" partie), mais aveo
une nuance : ces espces font penser
n une chose qu'on prendrait toute pr-

pare, toute faite, comme dans uno


ase ou un tiroir de droguiste, par
exemple. Y aurait-il allusion aussi
l'espce, en jurisprudence, o c'est un
cas particulier, et Malebranche voudrait-il, pour se moquer le ces gens
d'tude,- nous montrer comme une
collection de cas enferms dans leur
esprit et en sortant dans l'occasion?

L.

U.

DE L'IMAf.lNATION,

IIe PART., CH. II.

IM

animaux pour y tracer de nouveaux vestiges, leur imagination est toute languissante. Et, comme d'ordinaire les
fibres de leur cerveau sont mles avec beaucoup d'humeurs ' superflues, ils perdent peu peu la mmoire des
choses passes, et tombent dans des faiblesses ordinaires
aux enfants. Ainsi, dans l'Age dcrpit, ils ont les dfauts
qui dpendent de la constitution des fibres du cerveau,
lesquels se rencontrent dans les enfants et dans les hommes
faits, quoique l'on puisse dire qu'ils sont plus sages que
les uns et les autres, cause qu'ils ne sont plus si sujets
leurs passions, qui viennent de l'motion des esprits
nnimaux.
On n'expliquera pas ces choses davantage, parce qu'il
est facile djuger de cet Age"par les autres dont on a parl
auparavant, et de conclure que les vieillards ont encore
plus de difficult que tous les autres a concevoir ce qu'on
leur dit, qu'ils sont plus attachs leurs prjugs et
leurs anciennes opinions ; et par consquent, qu'ils sont
encore plus confirms dans leurs erreurs et dans leurs
mauvaises habitudes, et autres choses semblables. On
avertit seulement, que l'tat de vieillard n'arrive pas prcisment soix.inle ou soixante et dix ans ; que tous
les vieillards ne radotent pas; que tous ceux qui ont pass
soixante ans ne sont pas toujours dlivrs des passions
des jeunes gens, et qu'il ne faut pas tirer des consquences
trop gnrales des principes que l'on a tablis.

CHAPITRE II
Que les esprits animaux vont d'ordinaire lans les Iraees des ides qui
nous sont les plus familires, ce qui fait qu'on ne juge point sainement des choses.

Je crois avoir suffisamment expliqu dans les chapitres


prcdents les divers changements qui so rencontrent
dans les esprits animaux cl dans la constitution des fibres
I. Humeurs, au sens littral, nu sens des physiologistes el des mdecins.

112

RECHERCHE DE

LA

VRIT.

du cerveau, selon les diffrents Ages. Ainsi, pourvu qu'on


mdite un peu ce que j'en ai dit, on aura bientt une connaissftnce assez distincte de l'imagination cl des causes
physiques les plus ordinaires des difrences que l'on remarque entre les esprits, puisque tous les changements
qui arrivent l'imagination et l'esprit, no sont que des
suites de ceux qui se rencontrent dans les esprits animaux
el dans les fibres dont le cerveau est compos.
Mais il y a plusieurs causes particulires, et qu'on pourrail appeler morales, des changements qui arrivent l'imagination des hommes : savoir, leurs diffrentes conditions, leurs diffrents emplois, en un mol leurs diffrentes
manires de vivre, la considration desquelles il faut
s'attacher, parce que ces sortes de changements sont cause
d'un nombre presque infini d'erreurs, chaque personne
jugeant des choses par rapport sa condition. On ne croit
pas devoir s'arrter expliquer les effets de quelques
causes moins ordinaires, comme des grandes maladies,
des malheurs surprenants, et des autres accidents inopins,
qui font des impressions trs violentes dans le cerveau, el
mme qui le bouleversent entirement, parce que ces
choses arrivent rarement, el que les erreurs o tombent
ces sortes de personnes sont si grossires, qu'elles ne sont
point contagieuses, puisque tout le monde les reconnal
sans peine.
Afin de comprendre parfaitement tous les changements
que les diffrentes conditions produisent dans l'imagination, ii est absolument ncessaire de se souvenir que nous
n'imaginons les objets qu'en nous en formant des images,
et que ces images ne sont autres choses que les traces que
les esprits animaux font dans le cerveau; que nous imaginons les choses d'autant plus follement, que ces traces
sont plus profondes et mieux graves, et quo les esprits
animaux y ont pass plus souvent et avec plus de violence; et que, lorsque les esprits y ont pass plusieurs fois,
ils y entrent avec plus de facilit que dans d'autres endroits tout proches, par lesquels ils n'ont jamais pass, ou
par lesquels ils n'ont point pass si souvent. Ceci est la

II. DE L'IMAGINATION, 11 PART., CH. 11. 113


cause la plus ordinaire de la confusion et de la fausset
de nos ides. Car les esprits animaux qui ont t dirigs
par l'action des objets extrieurs, ou mmo parles ordres
de l'Ame, pour produire dans le cerveau de certaines
traces, on produisent souvent d'autres, qui, la vrit,
leur ressemblent en quelque chose, mais qui no sont point
fout fait les traces de ces mmes objets, ni celles que
dsirait l'Ame de se reprsenter, parce que les esprits animaux trouvant quelque rsistance dans les endroits du
cerveau par o il fallait passer, ils se dtournent facilement pour entrer en foule dans les traces profondes des
ides qui nous sont plus familires. Voici des exemples
fort grossiers et 1res sensibles de tout ceci.
Lorsque ceux qui ont la vue un peu courte regardent
la lune, ils y voient ordinairement deux yeux, un nez,
une bouche; en un mot, il leur semble qu'ils y voient un
visage. Cependant il n'y a rien dans la lune de ce qu'ils
pensent y voir. Plusieurs personnes y voient lotit autre
chose, el ceux qui croient que la lune est telle qu'elle
leur parat, se dtromperont facilement, s'ils la regardent
avec des lunettes d'approche, si pelilcs qu'elles soient, ou
s'ils consultent les descriptions qu'Hevclius', Riccioli ' et
d'autres en ont donnes au public. Or, la raison pour laquelle on voit ordinairement un vis.igc dans la lune, et
non pas les Lches irrgulires qui y sont, c'est que les
traces du visage qui sont dans notre cerveau sont trs
profondes, cause que nous regardons souvent des visages, cl avec beaucoup d'attention. De sor'/j que les
esprits animaux trouvant de la rsistance dans les autres
endroits du cerveau, ils se dtournent facilement de la
direction que la lumire de la lune leur imprime quand on
la regarde, pour entrer dans ces traces auxquelles les ides
de visage sont attaches parla nature. Outre que la grandeur apparente de la lune n'tant pas fort diffrente de
celle d'une tle ordinaire dans une certaine dislance, elle
forme par son impression des traces qui ont beaucoup de
L.

I. llevelius. astronome, n Danl-

/.ick,

Hill-liW.

2. Iliccioli. savant jsuite italien,

astronome,

I.V.lS-loVil.

III

RECHERCHE DE LA VRIT.

liaison avec celles qui reprsentent un nez, une bouche et


des yeux, et ainsi ello dtermine les esprits prendro
leurs cours dans les traces d'un visage. 11 y en a qui
voient dans la luno un homme a choval, ou quelqu'autro
choso qu'un visago, parco que leur imagination ayant t
vivement frappe do certains objets, les traces do ces
objets so rouvrent par la moindre choso qui y a rapport.
C'est aussi pour celle mme raison quo nous nous
imaginons voir des chariots, des hommes, des lions ou
d'autres animaux dans les nues, quand il y a quelquo peu
de rapport enlro leurs figures et ces animaux ; et que tout
le monde, et principalement ceux qui ont coutume de
dessiner, voient quelquefois des ttes d'hommes sur des
murailles o il y a plusieurs taches irrgulires.
C'est encore pour cette raison que les esprits de vin
entrant sans direction de la volont dans les traces les
plus familires, font dcouvrir les secrets de la plus grande
importance ; et que, quand on dort, on songo ordinairement aux objets que l'on a vus pendant le joui, qui ont
form de plus grandes traces dans le cerveau, parce que
l'Ame se reprsente toujours les choses dont elle a des
traces plus grandes et plus profondes. Voici d'antres
exemples plus composs*.
Une maladie est nouvelle; elle fait des ravages qui surprennent le monde. Cela imprime des traces si profondes
dans le cerveau, que cette maladie est toujours prsente
l'esprit. Si cetto maladio est appele, par exemple, lo
scorbut, toutes les maladies seront lo scorbut. Le scorbut
est nouveau, toutes les nouvelles maladies seront lo scorbut. Le scorbut est accompagn d'une douzaine de
symptmes, dont il y en aura beaucoup de communs
d'autres maladies : cela n'importe. S'il arrive qu'un malade
ait quelqu'un de ces symptmes, il sera malade du scorbut, el on ne pensera pas seulement aux autres maladies
qui ont les mmes symptmes. On s'attendra que tous
1

I. Voir plus haut, I" part., ch. u,

2. Plus composs, c'est--dire moins


1, ce fjui a t dit du vin et des . es- simples, plus complexes, o plus d'prits IJIII forms pii s'y tiouvent. lments s entrecroisent.
>

II. DE LMMAOINATION, U* PART., CH. II. Il


les accidents qui sont arrivs ceux qu'on a vus malades
du scorbut, lui arriveront aussi. On lui donnera les mmes
mdecines, et on sera surpris do co qu'elles n'ont pas lo
mme effet qu'on a vu dans les autres.
Un auteur s'applique un genre d'tude ; les traces du
sujet de son occupation s'impriment si profondment et
rayonnent si vivement dans tout son cerveau, qu'elles
confondent et qu'elles effacent quelquefois les traces des
choses mmo fort diffrentes. Il y en a un, par exemple,
qui a fait plusieurs volumes sur la Croix : cela lui a fait
voir des croix partout ; et c'est avec raison quo le Pre
Morin ' le raille de ce qu'il croyait qu'une mdaille reprsentait une croix, quoiqu'elle reprsentt toute autre chose.
C'est par un semblable tour d'imagination que Gilbert 8 et
plusieurs autres, aprs avoir tudi l'aimant et admir ses
proprits, ont voulu rapporter des qualits magntiques
un trs grand nombre d'effets naturels qui n'y ont pas lo
L.

moindre rapport.
Les exemples qu'on vient d'apporter suffisent pour
prouver que celte grande facilit qu'a l'imagination se
reprsenter les objets qui lui sont familiers, et la difficult
qu'elle prouve imaginer ceux qui lui sonl nouveaux,
fait que les hommes se forment presque toujours des ides
qu'on peut appeler mixtes et impures 8, et que l'esprit ne
juge des choses que par rapport soi-mnte et ses premires pensesv. Ainsi les diffrentes passions des hommes,
leurs inclinations, leurs conditions, leurs emplois, leurs
qualits, leurs tudes, enfin tontes les diffrentes manires
de vivre, mettant de fort grandes diffrences dans leurs
1. I.o Pre Morin, lo l'Oratoire, n vrage surl'aimant : Demagnetemagneen 1591, mort en IG">9, trs vers dans ticisque corporibus, physialogia nova,

la thologie et dans les langues orientales. C'est lui nui, dans la Polyglotte de Pr-cis, publia la traduction du
Penlateqquc samaritain, dont l'Oratoire possdait un exemplaire rapport l'Orient par le P. Achille de
llarlay Sancy, ancien ambassadeurde
France h Constant'mople.
2. Guillaume Gilbert, trs remarquable mdecin cl physicien anglais, n
en 1550, mort en 1003. auteur (l'on ou-

plumais argumentis et experimentis


demonstrata, Londres, 1(300, in-i\
3. C'est--dire des ides telles que
des images venant tic perceptions
primitives se mlent aux ides prsentes el les allrent par ce mlange.
4. Ucniarquc profonde, que Malebranche fait sans croire donner pour
cela des armes au scepticisme, au subjectivisme, dirions-nous maintenant :
il a raison.

116

RKCHKHCIIK DE

VII1T,

ides, cela les fait tomber dans un nombro infini d'erreurs,


que nous expliquerons dans la snilo.'Kt c'est co qui u fait
dire au chancelier Bacon ces paroles fort judicieuses :
Omncs percepliones tam sensus quant mentis sunt ex
analogia hontinis, non ex analogia um'versi ; estque intellectus humanus instar speculi inoequalis ad radios rermn
qui suam naturam natww rcrutn intmiscet, eamque dislorquet et in/icit ',

CHAPITRE III
I. Que les personnes l'lude sonl les plus snjellcs a l'erreur. IL Raisons pour lesquelles on aime mieux suivre l'autorit que le faire
usage de son esprit.

Les diffrences qui se trouvent dans les manires do


vivre des hommes, sont presque infinies. 11 y a un trs
grand nombro do diffrentes conditions, de diffrents
emplois, do diffrentes charges, de diffrentes communauts. Ces diffrences font que presque tous les hommes
agissent pour des desseins tout diffrents, et qu'ils raisonnent sur de diffrents principes. 11 serait mme assez difficile de trouver plusieurs personnes qui eussent entirement les mmes vues dans une mme communaut, dans
laquelle les particuliers ne doivent avoir qu'un mme
esprit et que les mmes desseins. Leurs diffrents emplois
et leurs diffrentes liaisons mettent ncessairement
quelque diffrence dans le tour et la manire qu'ils veulent
prendre pour excuter les choses mme dont ils conviennent 3. Cela fait bien voir que ce serait entreprendre l'impossible, que de vouloir expliquer en dtail les causes morales de l'erreur; mais aussi il serait assez inutile de le faire
ici. On veut seulement parler des manires de vivre qui
portent un plus grand nombre d'erreurs, et des erreurs
1. iVorem Oryniiiim, 1.I", nplior.

il. lesdeux premires sections du

clinp. v
2. Dans ies premires ditions, ce de la premire partie. Voir plus haut,
flinpilru lait le quatrime, et l'on p. 72.
3. Sur lesquelles ils sont d'accord.
trouvait H, sous le nom de ehaji. uc,

!..

II.

DK L'IMAiilXATIOX,

IIe PART., Cil. III.

117

do plus grande importance. Quand on les aura expliques,


on aura donn assez d'ouverture a l'esprit pour aller plus
loin, cl chacun pourra voir tout d'uno vue, et avec gronde
facilit, les causes trs caches de plusieurs erreurs particulires, qu'on no pourrait expliquer qu'avec beaucoup do
temps et de peine. Quand l'esprit voit clair, il so plat
courir a la vrit, et il y court d'uno vitesse qui ne so peut

exprimer.
I. L'emploi duquel il semblo le plus ncessaire do parler
ici, cause qu'il produit dans l'imagination des hommes
des changements plus considrables, et qui conduisent
davantage l'erreur, c'est l'emploi des personnes d'tude,
qui font plus d'usago do leur mmoire quo de leur esprit.
Car l'exprience a toujours fait connatre, que ceux qui so
sont appliqus avec plus d'ardeur a la lecture des livres et
la recherche de la vrit, sont ceux-l mmes qui nous
ont jets dans un plus grand nombro d'erreurs.
11 en est do mme do ceux qui tudient que de ceux qui
voyagent. Quand un voyageur a pris, par malheur, un
chemin pour un autre, plus il avance, plus il s'loigne du
lieu o il veut aller; il s'gare d'autant plus, qu'il est plus
diligent, et qu'il se liAle davantage d'arriver au lieu qu'il
souhaite. Ainsi ces dsirs ardents qu'ont les "hommes
pour la vrit, font qu'ils se jettent dans la lecture des livres
o ils croient la trouver; ou bien ils se forment un systme
chimi'iqucdcschosesqu'ilssouhaitentde savoir, duquelils
s'entlent 1, et qu'ils tAchent mme par de vains efforts
d'esprit de faire goter aux autres, afin de recevoir l'honneur qu'on rend d'ordinaire aux inventeurs des systmes.
Expliquons ces deux dfauts.
11 est assez difficile de comprendre comment il se peut
faire que des gens qui ont de l'esprit, aiment mieux :?
servir de l'esprit des autres dans la recherche de la vrit,
I. S'enttent. Mot que nous allons
retrouver souvent, ainsi que le substantif enttement. La chose dont on
s'entte est celle que l'on se met tellement dans la tle qu'elle enivre et
trouble l'esprit, comme un parfum.

qui, disons-nous, monte la tte. F.c


zcnsiYobsthmtion, qui prvaut aujourd'hui, est un sens driv. A force de ne
songer qu' une chose, on s'y attache
avec obstination.

RKCHKRCflK DK LA VRIT.

118

que do celui que Dieu leur a donn'. 11 y a sans douto


infiniment bien plus do plaisir cl plus d'honneur so conduire par ses propres yeux, quo par ceux des autres ; et un
hommo qui a do bons yeux no s'avisa jamais de se les
fermer ou do so les arracher, dans l'esprance d'avoir un
conducteur. Sapienlis ovuli in capile ejus, stultits in (euebrisanibulat*. Pourquoi lo fou marche-t-il dans les tnbres? C'est qu'il no voit que par les yeux d'aulrui, clquo
no voir quo do cette maniro, proprement parler, c'est
no rien voir. L'usago do l'esprit est a l'usage des yeux, ce
quo l'esprit est aux yeux; et do mme que l'esprit est
infiniment au-dessus des yeux, l'usage de l'esprit est
accompagn de satisfactions bien plus solides, et qui le contentent bien autrement que la lumire et les couleurs no
contentent la vue. Les hommes toutefois se servent toujours do leurs yeux pour se conduire, el ils ne se servent presque jamais de leur esprit pour dcouvrir la vrit.
H. Mais il y a plusieurs causes qui contribuent co renversement d'esprit*. Premirement, la paresse naturelle
ficels., u, 11.
1. HOSSUCI, Connaissance de /Jieu
et <le soi-mme, I, xvi, dit aussi :
La paresse, toujours impatiente
quand il faut penser tant soit peu,
fait qu'on aime mieux croire que
d'examiner, parce que le premier est
bicnt6t fait et que le second demande
une recherche plus longue et plus pnible. Les conseils [c'est--dire les dcisions rflchies] semblent toujours
trop longs au paresseux; c'est pourquoi il abandonne tout et s'accoutume croire quelqu'un qui le mne
comme un enfant ri comme lin
t.veugle, pour ne pas dire comme une
bte.
2. HossucI, ibhl. La cause de mal
juger est l'inconsidrntion, qu'on appelle autrement prcipitation. Prcipiter son jugement, c'est croire ou
juger avant que d'avoir connu. Cela
nous arrive, ou par orgueil, ou par impatience, ou par prvention qu'on
appelle autrement proccupation.
Par orgueil, parce que l'orgueil
nous fait prsumer que nous connaissons aisment les choses les plus difficilcsel presque sans examen : ainsi,
nous jugeons trop vite, et nous nous
*

<

atl-iclions notre sens, sans vouloir


jamais revenir, de peur d'lre forcs
reconnatre que nous nous sommes
tromps ;
lorsqu'tanl las de
Par impatience,
considrer, nous jugeons avant que
d'avoir toul vu ;
Par prvention, en deux manires,
ou par le dehors, ou par le dedans ;
Par le dehors,quand nous croyons
trop facilement sur le rapport d'aulrui, sans songer qu'il peut nous
tromper ou tre tromp lui-mme;
quand nous nous
Par le dedans,
trouvons ports, sans raison, croire
une chose plutt qu'une autre.
grand drglement de l'es Lo plus
prit, .c'est de croire les choses parce
qu'on veut qu'elles soient, et non
parce qu'on a vu qu'elles sont en effet.
passions nous
C'est la faute o nos
font tomber...
aussi clairement, par
Nous voyons
les choses qui ont t dites, que la
paresse, qui craint la peine de eonsidrer, est le plus grand obstacle
bien juger.
C'est la suite de ceci que se trouve

I.

11. DB I/IMAGINATION,

IIe PART., Cil. III.

110

des hommes, qui no veulent pas se donner la peine do


mditer.
Secondement, l'incapacit do mditer, dans laquelle on
est tomb, pour no s'lro pas appliqu ds la jeunesso,
lorsquo les fibres du cerveau taient capables do toutes
sortes d'inflexions.
Kn troisime lieu, le peu d'amour qu'on a pour les vrits abstraites, qui sont le fondement do toul co quo l'on
peut connatre ici-bas.
En quatrime lieu, la satisfaction qu'on reoit dans la
connaissance des vraisemblances, qui sont fort agrables
et fort touchantes ', parce qu'elles sont ppuycs sur les
notions sensibles.
En cinquime lieu, la sotlo vanit qui nous fait souhaiter d'tre estims savants; car on appelle savants ceux qui
ont le plus de lecture. La connaissance des opinions est
bien plus d'usage pour la conversation, et pour tourdir les
esprits du commun, quo la connaissance do la vritable
philosophie qu'on apprend en mditant.
En sixime lieu, parce qu'on s'imagine sans raison, quo
les anciens ont t plus clairs quo nous ne pouvons
Vtre 3, et qu'il n'y a rien h faire o ils n'ont pas russi.
En septime lieu, parce qu'un respect mle d'une solto
curiosit fait qu'on admire davantage les choses les plus
loignes de nous, les choses les plus vieilles, celles qui
viennent de plus loin, ou de pays plus inconnus, et mme
les livres les plus obscurs. Ainsi on estimait autrefois Heraclite pour son obscurit,,*. On recherche les mdailles
anciennes, quoique ronges de la rouille, et on garde avec
grand soin la lanterne et la pantoufle de quelque ancien,
quoique ma /j^es des vers : leur antiquit faitleur prix 3. Des
Claeut ob C'A arum linyuam. Lucrce. [Va Xat. rf., I, IiO.]
le passage rapport dans lu note pr- qui peuvent avoir place parmi les
cdente.
livres d'un solitaire, et qu'en tout cas
1. Touchantes, c'est--dire qui frap- il peut regarder comme deux ttes de
pent, et non pas qui attendrissent. mort assez touchantes.
Cf. plus haut, p. 'J : Les impres2. Dans les premires ditions : Les
sions touchantes des objets sensibles. plus anciens sont les plus clairs.
Ainsi Uossuct, disant de deux oraisons
3. Dans les premires ditions :
funbres qu'il envoie llar.c (lettre
parce qu'il y a longtemps que ces
du M oet. IGS2) que ce sont choses choses ont t faites.
*

<

120

RHCHKRCHK DK LA VRIT.

gens s'appliquent a la lecture des rabbins, parce qu'ils ont


crit dans uno langue trangre, trs corrompuo et trs
obscuro. On estimo davantage les opinions les plus vieilles,
parco qu'elles sont les plus loignes de nous. Et sans
doute, si Nembrod avait crit l'histoire de son rgne, toute
la politique la plus fine, et mmo toutes les autres sciences
y seraient contenues, do mme quo quelques-uns trouvent
qu'Homre et Virgile avaient une connaissance parfaite do
la nature. Il faut respecter l'antiquit, dit-on : quoi! Aristotc, Plalon, Epicure, ces grands hommes se seraient
tromps! On ne considre pas qu'Aristole, Plalon, Epieuro taient hommos comme nous, cl de mme espce quo
nous ; et de plus, qu'au temps o nous sommes, lo monde
esl plus Ag de deux mille ans, qu'il a plus d'exprience*,
qu'il doit lre plus clair, et quo c'est la vieillesse du
monde et l'exprience qui font dcouvrir la vrit '.
Vciitai filia temporis, non auetoritath. [Soc. Oetj., I, Si.]
I. Citons ici flacon, Desearles et honos ut auctori auctorum et vcritali*
Pascal. Maon dit {Xoe. Onjan.,\. \", parenti, Tempori, non derogelur...
aph.Si): De antiquitatoopinio. quam Antiquitas sxciili, jucentm uwnJi.
hommes de ipsa lovent, negbgens Nostra profeclo sunl nuliqua (CMipora,
omnino est, et vix vcrb.> ipsi cou quum munilus jam seiiueril, non ea
grua. Mundi enim senium et gran- qu.e compulantur ordine rcliogrado,
d.evitas pro antiquitate voie habenda initiuin sumeudo a sa-eulo noslro.
Dcscartes (fragments manuscrits
sunt ; qua: temporibus nostris tribui
debcnl, non jtiniori a-lali muudi, qua- cits par Haillct, IV; de Jfcfcartes,
lis apud antiquos fuit, lllacniin ,etas, vin, 10) dit de mme : Non est quod
respcHu nostri, antiqua et major; antiquis mulluiii tribuamus propter
respeclu mundi ipsius, nova et minor aiiliquitatem, sed nos potins iis nntifuit. Atque rvera, qiicmidiitodtim quiores dicendi. Jam enim senior est
majorent rerum humanariim nol;"ui munilus quam lune, inajoreuiquc baet maturius judiciiim ab hominc scue bouins rerum cxp^ricutiain. J C'est ce
exspectamus quam a juvene, propter quo Jiagal dveloppe, avec, uno lia- !
expcricnliani cl rerum quas vidit, et leetique si loquente, dans la Prfaco '
audivit, et eogitavil, variclalcm et du 'imit du Viti: Il faut relire ces
copiant ; codem modo, et a nos Ira belles pages : Partageons avec plus
.xtnlo (si vires suas nosset, et ovpc- de justice notre crdulit et notre driri et intendere vcllct) majora multo fiance, et bornons ce respect que nous
quam a priscis temporihus cxspeclari avons pour les anciens. Comme la
par est, utpolc alalo mundi grandiore, raison le fait natre, elle doit aussi lo
et inflnitis cx])erimcntis et observa- mesurer; cl considrons que s'ils fustionibus aucta et cumulai a... Auclores sent demeurs dans celle retenue de
vero quod atlinct, summ;e pusillani- n'oser rien ajouter aux connaissances
mitaliscslaucloribus infiuilatribucrc, qu'ils avaient reues, ou quo (eux do
auctori autem auctorum atque adeo leur temps eussent fait la mmo diffiomnis auctoritalis, Tempori, jus suuin cult de recevoir les nouveauts qu'ils
denegare. Heclo enim Veritas Tem- leur offraient, ils se seraient privs
poris filia, non auctoritalis. Voir eux-mmes et leur postrit du fruit
encore De Augmentis, I. 1, 3(5 et 3S. de leurs inventions... Puis Pascal
Magnis actoribus suus si. constet montre comment . les premires con,*

.>

II. DK L'IMAGINATION, IIe PART., Cil. III. 131


En huilimo liou, parco quo, lorsqu'on oslimo uno opinion nouvcllo et un auteur du temps, il semble quo leur
gloiro effaco la ntre, cause qu'elle en est trop proche;
mais on no craint rien do pareil do l'honneur qu'on rend
aux anciens.
En neuvimolieu, parco quo la vrit et la nouveaut no
peuvent pas so trouver ensemble dans les chosos do la foi,
Car les hommes, no voulant pas faire do discernement
entre les vrits qui dpendent de la raison et celles qui
dpendent de la tradition, no considrent pas qu'on doit
les apprendre d'uno manire louto diffrente*. Ils confondent la nouveaut avec l'erreur, et l'antiquit avec la
vrit. Luther, Calvin et les autres ont innov, et ils ont
err : donc Galile, Harvoy, Desearles* so trompent dans
ce qu'ils disent do nouveau. L'impanation do Luther est
nouvelle, et elle est fausse : donc la circulation d'IIarvoy
est fausse, puisqu'elle est nouvelle C'est pour cela aussi
qu'ils appellent indiffremment du nom odieux de novateur, les hrtiques et les nouveaux philosophes. Les ides
et les mots de vrit et d'antiquit, do fausset et do nouveaut ont t lis les uns avec les autres : c'en est fait, lo
L.

'

naissances qu'ils nous ont donnes


ont servi de degrs aux ntres, et,
dans nos avantages, nous leur sommes
redevables do l'ascendant que nous
avons sur eux... Noire vue a plus
d'lendue. Nous voyons plus qu'eux.
Alors ar.ivo lo magnifique dveloppement sur la raison humaine, qui
ne demeure pas, commo l'instinct,
dans un tat toujours gal; l'homme
s'instruit sans cesse dans son progrs... * De sorte quo les hommes
sont aujourd'hui en quelquo sorte
dans le mme tal o so trouveraient
ces anciens philosophes, s'ils pouvaient avoir vieilli jusques prsent,
en ajoutant aux connaissances qu'ils
avaient celles que leurs tudes auraient pu leur acqurir a la faveur do
tant de sicles... De sorte quo toute
la suite des hommes, pendant le cours
de tant de sicles, doit tre considre
comme un mme homme qui subsiste
toujours et qui apprend continuellement : d'o l'on voit avec combien
d'injustice nous respectons l'antiquit
vfAl,EBRANCHE.

dnnsftcs philosophes; car, commo la


vicillesso est l'ge lo plus distant do
l'enfance, qui no voit que la vieillesse
dans cet homme universel ne doit pas
tre cherche dans les temps proches
do sa naissance, mais dans ceux qui
en sont les plus loigns? Ceux quo
nous appelons anciens taient vritablement nouveaux en toutes choses,
et formaient l'cnfanco des hommes
proprement; et commo nous avons
joint & leurs connaissances l'oxprienco des sicles qui les ont suivis,
c'est jyj_nous_que l'on peut trouver
cello antiquit quo nous rvrons dans
les autres.
1. Comparer Pascal {Fragment d'un
Trait du vide).
2. Sic, en 1678 comme en 1713, et
non pas comme ailleurs, M. Desearles.
C'est traiter Descartesavec plus d'hon*
ncur, commo un grand homme reconnu. Galile : le mouvement do la
terre. Harvey : la circulation du
sang. Malcbrancho crit Harve.

123

IKCIIKIICIIK DB LA VRIT.

commun des hommes n les spare plus, cl les gons d'esprit 1 sentent mmo quclquo pcino aies bien sparer.
En dixime lieu, parco qu'on est dans un temps auquel
la scienco des opinions anciennes est encoro en voguo, ol
qu'il n'y a quo ceux qui font usage de leur esprit qui puissent par la force do leur raison so metlro au-dessus des
mchantes cou lu mes. Quand on ost dans la presse cl dans
la foule, il est difficile do no pas cder au torrent qui nous
emporte.
Eu dernier lieu, parco que les hommes n'agissent quo
par intrt ; et c'est co qui fait quo ceux mmes qui so
dtrompent et qui reconnaissent la vanit de ces sortes
d'tudes, ne laissent pas do s'y appliquer; parce que les
honneurs, les dignits, et mmo les bnfices * y sont
attachs 5, et que ceux qui y excellent, les ont toujours
plutt quo ceux qui les ignorent.
Toules ces raisons font, ce mo semble, assez comprendre
pourquoi les hommes suivent aveuglment les opinions
anciennes commo vraies, et pourquoi ils rejettent sans
discernement toutes les nouvelles comme fausses; enfin,
pourquoi ils no font point ou presque point d'usage do
leur esprit. Il y'a sans doute un fort grand nombre d'autres raisons plus particulires qui contribuent cela ; mais
si l'on considre avec attention celles que nous avons rapportes, on n'aura pas sujet d'lrc surpris do voir l'enttement de certaines gens pour l'autorit des anciens.
1. Les gens d'esjmt. Ainsi Pascal,
dans le clbre et si admirable morceau sur les trois ordres de gjranJettr,
dsigne par ces mots les t/ens-d'esprit ceux qui s'occupent des choses
do l'esprit.
2, Bnfices, Dans la languo ecclsiastique, un bnfice est uno charge
spirituelle, accompagne d'un certain

laques, qui, no s'acquillant pas de la


charge, tenaient le bnfice en com~
menue, c'est--dire confiaient l'exercice de la fonction un ecclsiastique,
lequel les reprsentait et supplait,
sans avoir les grands avantages attachs au titre. Do saints personnages,
plusieurs conciles, plusieurs papes
ont lutt contre cet abus dplorable,
revenu, charge qui ne peut tre don- (iui n'a compltement disparu qu'avec
ne qu' celui qui est dans les ordres 1 ancien rgime.
ou du moins tonsur. On trouve sou3. Vins les premires ditions il y
vent, dans l'ancien rgime, lo titre cl
lo revenu accords par la faveur des a : oi sorte que ceux qui y excelsouverains des personnes, mme lent...

LIV.

II.

DK L'IMAGINATION,

IIe PART., Cil. IV. 123

CHAPITUE IV
Deux mauvais effets le la lecture sur l'imagination.

cl lacho respect quo les hommes portent aux


anciens*, produit un 1res grand nombro d'effets 1res pernicieux qu'il est propos do remarquer.
Lo premier est, que les accoutumant a no pas faire usago
do leur esprit, il les met peu h peu dans uno vritable
impuissance d'en faire usage. Car il no faut pas s'imaginer, quo ceux qui vieillissent sur les livres d:Aristotoetdo
Plalon, fassent beaucoup d'usage do leur esprit. Ils n'emploient ordinairement tant do temps h la lecturo do ces
livres, quo pour tacher d'entrer dans les sentiments do /
leurs auteurs ; et leur but principal est do savoir au vrai |
les opinions qu'ils ont tenues, sans so mettre beaucoup en i
peino de co qu'il en faut tenir, comme on le prouvera dans
le chapitro suivant. Ainsi la science et la philosophie qu'ils
apprennent est proprement uno science do mmoire, et/
non pas une science d'esprit. Ils no savent que des histoires et des faits, et non pas des vrits videntes; et co
sont plutt des historiens quo de vritables philosophes,
des hommes qui no pensent point, mais qui peuvent raconter les penses des autres*.
Le second effet quo produit dans l'imagination la lecture des anciens, c'est qu'elle met une trange confusion "
dans toutes les ides de la plupart do ceux qui s'y appliquent. Il y a deux diffrentes manires de lire les auteurs :
l'une trs bonne et utile, et l'autre fort inutile, et mme
dangereuse. Il est 1res utile do lire, quand on mdito ce '
qu'on lit : quand on lche de trouver par quelque effort
d'esprit la rsolution des questions que l'on voit dans les
titres des chapitres, avant mme que de commencer h les j
Co faux

Voyez le premier article du chapitre prcdent.

t. Remarque excellente, exprime I Notro temps en peut faire son prod'une faon singulirement heureuse. | fil.

121

IIKCIIBRCHK DE LA VRIT.

lire : quand on arrango et quand on confro les ides des


choses les unes avec les autres : en un mot, quand on uso
do sa raison *. Au contraire, il est inutile do liro, quand
on n'entend pas co qu'on lit : mais il est dangereux do lire,
et do concevoir ce qu'on lil, quand on no l'examine pas
assez pour en bien juger, principalement si l'on a assez do
mmoire pour retenir ce qu'on a conu, et assez d'imprudence pour y consentir! La premiro manire clairo l'esprit : elle lo forlillo, et elle en augmente l'tendue. La
seconde en diminue l'tendue, et elle le rend peu peu
faible, obscur et confus.
Or la plupart de ceux qui font gloire de savoir les opinions des autres, n'tudient quo de la seconde manire
Ainsi, plus ils onl de lecture, plus leur esprit devient
faible et confus. La raison en csl que les traces do leur
cerveau so confondent les unes les autres, parco qu'elles
sont en trs grand nombre, et quo la raison ne les a pas
ranges par ordre ; ce qui empoche l'esprit d'imaginer et
de se reprsenter nettement les choses dont il a besoin.
Quand l'esprit veut ouvrir certaines traces, d'autres plus
familires se rencontrant la traverse, il prend le change.
Car la capacit du cerveau n'tant pas infinie, il est presque
impossible que ce grand nombre de traces formes sans
ordre ne se brouillent, et n'apportent de la confusion dans
les ides. C'est pour celle mme raison, que les personnes
de grando mmoire ne sont pas ordinairement capables do
bien juger des choses o il faut apporter beaucoup d'attention.
Mais ce qu'il faut principalement remarquer, c'est quo
les connaissances qu'acquirent ceux qui lisent sans mditer, et seulement pour retenir les opinions des autres, en
un mot, toutes les sciences qui dpendent de la mmoire,
sont proprement de ces sciences qui enflent*, h cause
Scientia infini. (11 Cor., vin, I.) [Cette noie n'est pas dans les premires
ditions. Kilo est d'ailleurs inexacte; ce n'est pas dans la deuxime pitre aux
Corinthiens, mais dans la premire : 'II 7VS11; -JIO", #, il iyi.r.r, o*o;*tT.]
I. Conseil prcieux, dj donn plus haut, repris ici avec une prcision
nouvelle.
*

LIV. 11.

L'IMAGINATION, 11 PART., Cil. IV. 128

qu'elles ont do l'clat, et qu'elles donnent beaucoup do


vanit ceux qui les possdent. Ainsi ceux qui sont savants
en cello manire, tant d'ordinaire remplis d'orgueil ol do
prsomption, prtendent avoir droit de juger de tout, quoiqu'ils en soient trs peu capables; co qui les fait tomber
dans un trs grand nombre d'erreurs.
Mais cello fausso science fait encoro un plus grand mal.
Car ces personnes no tombent pas seules dans l'erreur,
elles y entranent avec elles presquo tous les esprits du
commun, et un fort grand nombre do jeunes gens, qui
croient commo des articles do foi toutes leurs dcisions.
Ces faux savants, les ayant souvent accabls par lo poids do
leur profonde rudition, et tourdis tant par des opinions
extraordinaires quo par des noms d'auteurs anciens et
inconnus, so sont acquis une autorit si puissante sur
leurs esprits, qu'ils respectent et qu'ils admirent commo
des oracles tout ce qui sort de leur bouche, et qu'ils entrent
aveuglment dans ton* leurs sentiments 1, fies personnes
mmo beaucoup plus spirituelles 2 et plus judicieuses, qui
ne les auraient jamais connus, et qui ne sauraient point
d'autre part ce qu'ils sont, les voyant parler d'uno maniro
si dcisive, et d'un air si fier, si imprieux et si grave,
auraient quelque peine manquer de respect et d'estime
pour ce qu'ils disent, parce qu'il est trs difficile de no rien
donner l'air et aux manires. Car, de mme qu'il arrive
souvent qu'un homme fier et hardi en maltraite d'autres
I. Phrase remanie. Il est assez
curieux de comparer les deux rdactions. (Malebranche, il faut l'avouer,
nous repiocherait cette comparaison
comme une minutie et une perle de
temps.) f.a phrase, dans les premires
ditions, tait plus coupe, mais elle
tait moins nette, les pronoms Us,
les, leur se rapportant tour tour
aux savants et aux jeunes gens leurs
victimes, f.a phrase prcdente se
terminait par : croient comme articles do foi tous tes jugements qu'ils
leur entendent faire des choses. Ce
qui no valait pas : toutes leurs dcisions. Puis il y avait ceci, que
l'amour de la nettet a fait corriger :

Ces faux savants ont acquis,

par

leur grande lecture, uno autorit si


puissante *nr leurs esprits; ils les ont
si souvent accabls par le poids do
leur profonde rudition ; et les choses'
extraordinaires et inoues- qu'i/s
avancent, les noms d'auteurs anciens
cl inconnus les ont si fort tourdis,
qu'/As respectent et qu'ils admirent
tout ce qui sort de leur bouche, et
qu'ils suivent avec assurance toutes
leurs dcisions.
2. Plus spirituelles, c'est--diro vivant davantage do la vie do l'esprit, \
plus dgages des sens et de l'imag- i
uition, se conduisant davantage par i
raison.

120

RKCIIKRCHK DK LA VRIT.

plus forts, mais plus judicieux et plus retenus quo lui,


ainsi ceux qui soutiennent des opinions qui no sont ni
vraies, ni mmo vraisomblablcs, font souvent perdre la
parole leurs adversairos, en leur parlant d'uno maniro
imprieuso, firo ou gravoqui les surprend 1.
Or ceux do qui nous parlons ont assez d'estime d'euxmmes, et do mpris des antres, pour s'lro fortifis dans
un certain air do fiert', mle do gravit et d'uno feinto
modostio, qui proccupe 8 et qui gagne ceux qui les cou-

tent.

Car il faut remarquer, quo lous les diffrents airs des


personnes de diffrentes conditions, no sont que des suites
naturelles do l'estime que chacun a de soi-mme par rapport aux autres, commo il est facile do lo reconnatre si
l'on y fait un peu de rflexion *. Ainsi l'air do fiert et do
brutalit, est l'air d'un homme qui s'estime beaucoup, et
qui nglige assez l'cstimo des autres. L'air modeste est
l'air d'un homme qui s'eslimo peu, et qui estime assez les
autres. L'air grave est l'air d'un hommo qui s'estima
beaucoup, et qui dsire fort d'lre estim ; el l'air simple,
celui d'un homme qui ne s'occupe gure de soi ni des
autres. Ainsi lous les diffrents airs; qui sont presque
infinis, ne sont que des effets que les diffrents degrs
d'estime que l'on a de soi et de ceux avec qui l'on converse, produisent naturellement sur notre visage et sur
toutes les parties extrieures de notre corps. Nous avons
i.

Comparer Itecherchc de la Vrit, f, xvut, 2. Nous citons dans


l'Introduction cello page piquante,
digno do la Bruvre. Introduction,
H, p. 3i.
2. Fiert. Nous allons retrouver
plusieurs fois ces mots fier et fiert.
On est fier (du latin frus, et avec
quelque chose aussi, ce semble, du
sens du latin ferox) quand on porte la
tte haute, avec assurance, mme
avec un certain air de dfi, comme si
l'on tait arm de toutes pices et que
l'on ft non seulement trs ferme, mais
menaant : on se prise si fort, on se
jugo tellement suprieur tout, que
non seulement on ne redoute ni mme

on no rvre personne, mais on bravo


tout le monde.
3. Qui proccupe. Qui s'emnaro do
l'altention cl produit uno prvention
favorable par quelque chose d'imposant et do sduisant tout ensemble.
Voir plus loin Ja noie sur proccupation, cb. vi.
i. Ktudc fine et pntrante des diffrents airs. Comparer un chapitre
du Trait du morale, que nous
donnons l'Appendice H, o Malebranche tudie aussi les diffrents
airs, tous composs de ces quatre :
l'air modeste el respectueux, l'air simElo et nglig, l'air grave, l'air fier et

rulal.

1.1V.

II.

DK L'IMAOINATION,

IIe PART., Cil. V.

127

dj parl, dans lo chapitre iv, do colto correspondance


qui ost cntro les nerfs qui excitent les passions au dedans
do nous, et ceux qui les tmoignent au dehors par l'air
qu'ils impriment sur lo visage.

CHAPITRE V
Que les personnes d'tude s'enttent ordinairement de quelque auteur;
de sono que leur but principal est de savoir ce qu'il a cru, sans se
soucier le ce qu'il faut croire.

Il y a encore un dfaut do trs grando consquonco,


dans lequel les gens d'tude tombent ordinairement, c'est
qu'ils s'onltenl de quelque auteur. S'il y a quelque choso
do vrai et do bon dans un livre, ils se jettent aussitt dans
l'excs : lout en est vrai, tout en est bon, tout en est admi-,
rable. Ils se plaisent mme admirer ce qu'ils n'entendent
et ils veulent que tout lo monde l'admire avec eux.
pas,
Ils tirent leur gloire des louanges qu'ils donnent a ces
auteurs obscurs, parce qu'ils persuadent par l aux autres
qu'ils les entendent parfaitement, et cela leur esl un sujet
do vanit. Ils s'estiment au-dessus des autres hommes,
cause qu'ils croient entendre une impertinence 1 d'un
ancien auteur, ou d'un homme qui ne s'entendait peuttro pas lui-mme. Combien de savants ont su pour
claircir des passages obscurs, des philosophes, et mme
de quelques potes de l'antiquit! et combien y a-t-il
encore de beaux esprits qui font leurs dlices de la critique
d'un mot et du sentiment d'un auteur! Mais il esta propos
d'apporter quelque preuve de ce que je dis.
La question de l'immortalit de l'Ame est sans doute
2. Impertinence. Nous retrouverons
plusieurs fois ces mois impertinence-,
impertinent. Ce qui csl impertinent,
c'est co qui n'appartient pas, ne so
rapporte pas, ne convient pas une
personne ou une chose, co qui est dplac, ce qui est hors de propos, incon

venant, lrange, choquant, et mme


contre la raison et le bon sens; c'est
peu prs comme lo greo no; (si
volontiers employ par Plalon), qui se
dit aussi des personnes et des'choses.
Ici impertinence dsigne une parole
sans justesse, dpourvue do sens.

128

RECHERCHE DE LA VRIT.

une question trs importante. On ne peut trouver redire


que des philosophes fassent tous leurs efforts pour la
rsoudre ; et quoiqu'ils composent de gros volumes pour
prouver d'une manire assez faible une vrit qu'on peut
dmontrer en peu de mots, ou en peu de pages % cependant
ils sont excusables. Mais ils sont bien plaisants de se
mettre fort en peine pour dcider ce qu'Aristote en a cru.
Il est, ce me semble, assez inutile ceux qui vivent prsentement, de savoir s'il y a jamais eu un homme qui
s'appelt Aristolo; si cet homme a crit les livres qui
portent son nom ; s'il entend une telle chose ou une autre
dans un tel endroit de ses ouvrages : cela ne peut faire un
homme ni plus.sage ni plus heureux; mais il est trs
important de savoir si ce qu'il dit ist vrai ou faux en soi 2.
Il est donc trs inutile de savoir ce qu'Aristote a cru de
l'immortalit de l'me, quoiqu'il soit 1res utile de savoir
que l'me est immortelle. Cependant on ne craint point
d'assurer, qu'il y a plusieurs savants qui se sont mis plus
en peine de savoir le sentiment d'Aristote sur ce sujet,
que la vrit de la chose en soi, puisqu'il y en a qui ont
fait des ouvrages exprs pour expliquer ce que ce philosophe.en a cru,'et qu'ils n'en ont pas tant fait pour savoir
ce qu'il en fallait croire.
Mais quoiqu'un trs grand nombre de gens se soient
bien cartsienne :
Descartes veut donner des vrits
essentielles, des dmonstrations trs
simples. Ici, c'csl la vue nette de la
dilferenco entre le corps et l'me, qui
est ncessaire et qui suffit.
1. Remarque

2. La rflexion finale est trs judicieuse cl bonne i mditer. (Juant


l'alina tout entier, c'est un morceau
d'une ironie acheve, mais on voit tout
do suite quelles exagrations l'horreur de l'inutile entrane Malcbranche. Ce sera le caractre de tout
ce chapitre et de plusieurs autres :
un sentiment profond de la valeur de
la vie pour l'homme raisonnable et
chrtien, un respect consciencieux fan
plus haut sens (lu mot) pour ce noble
emploi de la pense qui est la philosophie, la mtaphysique; avej cela,

de l'ironie, de la finesse, de l'esprit;


mais un mpris plus que cartsien
pour toute histoire, pour tonte rudition, mpris fond sur la plus complte mconnaissance de la valeur do
ces sortes de recherches. Kn ce qui
touche Aristotc, remarquons quo
Malebranche, qui ne le connnil gure,
le traite avec uno souveraine injustice.
Il dpasse dans ses prventions Descartes et Porl-Hoyal. Les exemples do
ces jugements abondent. Les plus
curieux peut-tre sont au I. III, de la
Recherche, I" part., eh. m, 2, et au
1. VI, II* part., ch. v toul entier. Aristole a asservi les esprits, Descartes les
a affranchis; Aristolo n'a que des
ides confuses et vides. Desearles a
des ides claires et solides ; voil co
que Malebranche dveloppe avec uno
verve intarissable.

129
II. DE L'IMAGINATION, IIe PART., CH. V.
fort fatigu l'esprit pour rsoudre quel a t le sentiment
d'Aristote, ils se le sont fatigu inutilement, puisqu'on
n'est point encore d'accord sur celle question ridicule; ce
qui fait voir que les sectateurs d'Arislole sont bien malheureux d'avoir un homme si obscur pour les clairer, et
qui mmo affecte l'obscurit, comme il le tmoigne dans
une lettre qu'il a crite Alexandre!.
Le sentiment d'Aristote sur l'immortalit de l'me a
donc t en divers temps une fort grande question, et fort
considrable entre les personnes d'lud. Mais, afin qu'on
ne s'imagine pas que je le dise en l'air et sans fondement,
je suis oblig de rapporter ici un passage de La Cerda *, un
peu long et un peu ennuyeux, dans lequel cet auteur a
ramass diffrentes autorits sur ce sujet, comme sur une
question bien importante. Yoici ses paroles sur le second
chapitre de Resurrectione carnis, de Tertullien.
Quoeslio ha?c in scholis utrimque validissitspicionibus
L.

agitatur, num animam immortalem, morlalemve fecerit


Arisloleles. Et quidem philosophi haud ignobiles asseveraverunt Aristolelem posuisse noslros animos ah interilu
alienos. Hi sunt e Groecis etLatinis interprelibus, Ammo-

nius ulerque, Olympiodorus, Philoponus, Simplicius, Avicenna, uti memorat Mirandula 1. 4, de Examine vanitatis,
cap. 9. Thcodorus, Melochytes, Themistius, S. Thomas2.
contra Gentes, cap. 7s). et Phys. lect. 12. et piveterea 12.
Metaph. lect. 3. et quodlib. 10 quftst. 5. art. 1. Albertus,
tract. 2. de Anima, cap. 20. et tract. 3, cap. 13. /Egidius
lib. 3. de Anima, ad cap. A. Durandus, in 2. dist. 18.
quoest. 3. Ferrarius, loco citato conlra gnies, et late Eugubinus, 1. 9. de perenni P/iilosophia, cap. 18. et quod pluris
est, discipulus AristotelisTheophraslus,magislri mentem
et ore etcalamo novisse pcnilus quipoterat.
In contrariam factionem abiere nonnulli Patres, nec
infirmi Philosophi : Justinius in sua Paroenesi, Origenes
Fragment I-i lettre, cit par Aulu- espngnol(1500-IOi3),lhologienctfort
flolle, Xuits attiques, xx,5. L'aulhen- leltie, est connu surtout par un comti.-it en est plus que douteuse.
mentaire do Virgile. 11 avait publi
une grande dition avec, notes de Ter2. La Cerda (Lon-Louis de), jsuite tullien (Paris, 1G2M03O).
1.

G.

130

in

RECHERCHE DE LA VRIT.
(piXodfujAvc;)

et ut fertur Nazianz. in disp. contra

Eunom. et Nyssenus p. 2. de Anima cap. A. Theodoretus


de curandis Gvxcorum affectibus 1. 3. Galenus, in historia
philosophica. Pomponatius, 1. de immorlalitate animas, Simon Porlius, 1. de Mente /turnana, Cajctanus, 3. de Anima,
cap. 2. In eum sensum, ut caducuin animum nostrum
pularet Aristoteles, sunt partim adducli ab Alexandro
Aphodis auditoro, qui sic solituserat iiiterprclari Arislotelicam menlem : quamvis Eugubinus, cap. 21, et 22 eum
excuset. Et quidcm unde collegisse vidclur Alexander
morlalitatem, nempe ex 12. Aletaph., indo S. Thomas,
Theodorus, Melochyles immortalilatem collegerunt.
Porro Tcrlullianum neutram banc opinionem amplexum credo; sed pillasse in bac parle ambiguum Arislolelem ; itaque ita citt illum pro ulraque. Nam eum hic
adscribat Aristoteli morlalitatem anima?, tamen 1. de
anima, cap. 6. pro contraria opinionc immoitalilalis citai.
Eadem mente fuit Plularchus, pro ulraque opinioneadvocans cumdcm philosophum in 1. 5. de plaais philosoph.
Nam cap. 1, morlalitatem tribuit, et cap. 2o, immortalitalcm. Ex Scholasticis eliam, qui in neutram partem Aristolelem constantem judicant, sed dubium et ancipilem,
sunt Scotus in A. disl. -43. qu. 2. art. 2. Harvcus quodlib.
qu. II et 1. senten. dist. 1. qu. 1. Niphusin Opusculo de
immortalitate animx, cap. 1. et rcentes alii interprtes :
quam mediam existimationem credo veriorcm, sed scholii
lox velat, ut auctoritatem pondre libralo illud suadeam.
On donne toutes ces citations pour vraies sur la foi de
co commentateur, parce qu'on croirait perdre son temps
h les vrifier, et qu'on n'a pas lous ces beaux livres d'o
elles sont tires. On n'en ajoute point aussi de nouvelles,
parce qu'on ne lui envie point la gloire de les avoir bien
recueillies, et que l'on perdrait encore bien plus de temps,
si on le voulait faire, quand on ne feuilletterait pour cela
quo les tables de ceux qui ont comment Aristolo 1.
1. Quel superbo ddain dans

col longuo citation, reproduilo avec com-

polit alina plac la suite de cette | plaisance! Kl comme l'on sent que

II. DE L'IMAGINATION, IIe PART., CH. V. 131


On voit donc dans ce passage de La Cerda, que des personnes d'tude qui passent pour habiles, se sont bien
donn de la peine pour savoir ce qu'Aristote croyait do
l'immortalit de l'me, et qu'il y en a qui ont t capables
de faire des livres exprs sur ce sujet, comme Pomponace * :
car le principal but de cet auteur dans son livre, est de
montrer qu'Aristote a cru que l'me tait mortelle. Et
peut-tre y a-t-il des gens qui ne se mettent pas seulement en peine de savoir ce qu'Aristote a cru sur ce sujet,
L1V.

celte ironie n'est nullement un artifice


de style ! Nous n'avons pas affaire h un
ingnieux amusement : si Malebranche
veut piquer l'attention, c'est pour
rendre plus vive et plus sensible une
vrit qui lui tient au coeur, et ce qui
l'arme de ces traits sanglants, c'est
une sorte do sainte colre. Quand il
dit perdre son temps, c'est avec
un sentiment profond do la faute et
du malheur qu'il y a cela. Kt comme
tout ce dveloppement met en un saisissant contraste de si grands labeurs
pour un si minco objet, et l'inestimable prix de ce temps si inutilement
dpens !
I. Kptons-le, Malebranche a bien
raison de se railler de certains commentateurs, cl admirons encore avec
quelle verve naturelle il procde ces
justes excutions. .Mais comment
ne pas redire ici qu'il exagre?
Tout commentaire n'est pas inutile,
et tout commentateur n est pas un
petit esprit. Alexandre, par exemple,
qui figurait tout l'heure sur la
longue liste de La Cerda, a donn
d'Aristote uno interprtation qui a
fait cole : les pripallicicns qui se
rattachent lui dansleurs explications
de la Mtaphysique, le nomment
volontiers le Commcntaleurtoutcourt,
t'.v tvf,.- lo commentaire n'a pas
perdu loul son prix. J*e plus,
Alexandre a su philosopher pour son
propre compte. Kn mme temps qu'en
enseignant la philosophie d'Aristote il
s'efforait de la maintenir pure do tout
alliage, il s'intressait aux grandes
questions : son /te Fato tn est la
preuve; il y combat vigoureusement
la fatalisme et s'al tache montrer que
c'esl une doctrine inconciliable avec
l'ordre moral. Alexandre (nomm
d'Aplirodisins, de la ville de Cilieic
o il est n. et contemporain de

Septimo Svre et de Caracalla) n'est


certainement pas un esprit dc|>remier
ordre, mais ce n'est pas non plus un esprit vulgaire. De mme, au quinzime
sicle, Pcmponace, on Pomponat que
Malebranche prend ici parti. Quand
Pielro Pomponazzi, philosophe el mdecin, li Mantoue en 1103, mort
en 1520, professeur Padoue, Ferplus ou
rare, Bologne, oppose,
avec
moins de raison, a 'Aristote de l'Ecole
un Aristolo nouveau, tudi dans des
textes jusque-l inconnus ou ngligs,
ce sont ses propres ides, peut-tre
son matrialisme ou son scepticisme,
qu'il prtend abriter sous l'autorit du
philosophe rvr de tous. Pour ce
qui est de l'immortalit de l'unie,
Aristote l'a bien en effet rejelc ou
sens du moins o nous l'entendons et
o elle importe : Pomponace no se
trompe pas en cela. Pomponace la
rejelle-l-il lui-mme ? Peut-tre. En
tout cas, sa tactique csl de mettre
entre la philosophie et la foi une opposition profonde, et iHlcclare plus
ou moins sincrement qu'il adore
comme chrtien ce qu'il brle comme
philosophe et pripatlieicn. C'est
celle cole de mdecins et de philosophes, esprits forts, que Leibniz a
en vue dans ce passage des Xouveaux
lissais, 1. IV, ch. xvit, 23. C'est
pourquoi quelques philosophes aristotliciens des quinzime et seizimo
sicles, ayant voulu soutenir deux
vrits opposes, l'une philosophique
et l'autre thologique, lo dorme-'
concile de Latran, sous Lon X, eut
raison de s'y opposer. Doctrine mauvaise, en effet, et fausse. Mais celui
qui la propose, n'est-il pas autre
chose qu'un commentateur?... Quelle
longue note! Qu'importe Pomponace,?
nous dirait Malebranche. Aussi bien
pourquoi Melehranche en a-t-il parl
lui-mme, cl lgrement?

RECHERCHE DE LA VRIT.

mais regardent mme comme une question qu'il est trs


important de savoir, si, par exemple, Terlullien, Plularque, ou d'autres ont cru, ..ou non, que lo. sentiment
d'Aristote ft que l'me tait mortelle; comme on a grand
sujet de lo croire de La Cerda mme, si on fait rflexion
sur la dernire partie du passage qu'on vient de citer :
Porro Tertulliammiy et le reste.
S'il n'est pas fort utile de savoir ce qu'Aristolo a cru de
l'immortalit de l'me, ni ce que Terlullien et Plutarque
ont pens qu'Aristote en croyait, le fond de la question,
l'immortalit de l'me, est au moins une vrit qu'il est
ncessaire de savoir. Mais il y aune infinit de choses qu'il
est inutile de connatre, et desquelles par consquent il est
encore plus inutile de savoir ce que les anciens en ont
pens; et cependant on se met fort en peine pour deviner
les sentiments des philosophes sur de semblables sujets.
On trouve des livres pleins de ces examens ridicules, et ce
sont ces bagatelles qui ont excit tant de guerres d'rudition. Ces questions vaines et impertinentes 1, ces gnalogies ridicules d'opinions inutiless, sont des sujets importants de critique aux savants 3. Us croient avoir droit de
mpriser ceux ,qui mprisent ces sottises, et de traiter
d'ignorants ceux qui font gloire de les ignorer. Ils s'imaginent possder parfaitement l'histoire gnalogique des
formes substantiellesv, el le sicle est ingrat s'il ne recon1. Questions impertinentes. Sans in-

trt, sans valeur, presque dpourvues de sens, parce (pi elles ne se


rapportent pas ce dont il s'agit, par
suite, contraires nu bon sens.
2. fncalor/ics. Malebranche aime
ce mot. Jleclt., VI, II part., ch. v, il
dit propos de la question de savoir
si les livres d'Aristote sont de lui ou
non : On ne doit pas so mettre fort
en peine de savoir la gnalogie vritable des choses dont on n'a pas grande
estime.
3. Sont des sujets importants de
critique aux savants. Nous dirions
pour les savants. Emploi de , au,
aux, trs frquent au dix-sep '.' me
sicle. Les exemples abondent .V>lauiment dans Hossuet. Le liiscm-rs .,ur
>

l'Ilisloire universelle en offre presqno


chaque page.
i. Formes substantielles. Dans la
thorie aristotlicienne et scolastique,
la forme est ce qui dtermino la matitre tre ceci ou cela; elle est dans

les choses le principe actif, dterminant, positif, tandis quo la matire


est lo principe passif et potentiel.
Malebranche se moque sans cesse do
ces formes, surtout Hech.,\. III,ch. vin
et Kctairc, x, comme font tous les
cartsiens. Leibniz est plus juste.
Sans doute il rejette ces qualits occultes, ces facults occultes, ces facults de toutes sortes, forges par la
mauvaise scolastique :
schola finrit otio<;a,
fit rjuidquid
lutins secourables, qui viennent paratre comme les dieuv de th'itie ou

II. DE L'IMAGINATION, IIe PART., CH. V. .W


nat leur mrite. Que ces choses font bien voir la fabtosse
et la vanit de l'esprit de l'homme, et que, lorsque ce n'est
point la raison qui rgle les tudes, non seulement les
tudes ne perfectionnent point la raison, mais mmo
qu'elles l'obscurcissent, la corrompent et la pervertissent
entirement !
Il est propos de remarquer ici que dans les questions
de la foi, ce n'est pas un dfaut de chercher ce q;i'cn a cru,
par exemple, saint Augustin, ou un autre Pre de l'Eglise,
ni mme do rechercher si saint Augustin a cru ce que
croyaient ceux qui l'ont prcd, parce que les choses de la
foi ne s'apprennent que par la tradition, et que la raison
ne peut pas les dcouvrir. La croyance la plus ancienne
tant la plus vraie, il faut tcher de savoir quelle tait
celle des anciens, et cela ne se peut qu'en examinant le
sentiment de plusieurs personnes qui se sont suivies en
plusieurs temps. Mais les choses qui dpendent de la raison leur sont toutes opposes, et il ne faut pas so mettre
en peine de ce qu'en ont cru les anciens, pour savoir ce
qu'il en faut croire. Cependant je ne sais par quel renversement d'esprit, certaines gens s'effarouchent si l'on parle
en'philosophie autrement qu'Aristote, et ne se mettent
point en peine, si l'on parle en thologie autrement que
l'Evangile, les Pres et les Conciles. 11 me semble que ce
sont d'ordinaire ceux qui crient le plus contre les nouL1V.

comme les fes de l'Amadis, el qui


feront au besoin tout ce que voudra
philosophe, sans faon et sans
un
outils. (i\ouv. fiss., IV, ni.) Mais il
dit aussi : Il semble (pie depuis peu
le nom de formes substantielles est
devenu infme auprs de certaines
gens, et qu'on a honte d'en parler.
Cependant, il y a pcut-lrc en cela
plus de mode que de raison. Les sco
lastiques employaient mal propos
une notion gnrale, quand il s'agissait d'expliquer les phnomnes particuliers; mais cet abus ne dtruit
point la chose... El il ajoute : Quand
il s'agit de l'arrangement des espces,
il est inutile de disputer des formes
substantielles,quoiqu'il soit bon pour
d'autres raisons de connatre s'il y en

a et comment ; car sans cela, on sera


tranger dans le inonde intellectuel...
Si le vulgaire n'en parle point, il ne

parlo pas non plus ni d'nlgbro ni


d'incommensurable. (.Voue, fiss.,
1. III, ch. vi.] Voir encore Systme
nouveau de la nature, et de la communication des substances : Il faut
rappeler et comme rhabiliter les^
formes substantielles A dcries aujourd'hui, mais d'une manire qui les
rendit intelligibles et qui sparai l'usage qu'on en doit faire do l'abus
qu'on en fait... :> Il y a des thories qui
font rire cause de leur nom. On est
sans piti pour les vieux mots
dmods. Quo dira-t-on dans cent ans
de beaucoup de choses el de beaucoup
de mots ipn nous plaisent fort!
i

134

RECHERCHE DE

LA

VRIT.

veauls de philosophie^u'on doit estimer) qui favorisent


et qui dfendent mme, avec plus d'opinitret, certaines
nouveauts de thologie qu'on doit dlester. Car ce n'est
point leur langage que l'on n'approuve pas; tout inconnu
qu'il ait t l'antiquit, l'usage l'autorise; ce sont les
erreurs qu'ils rpandent, ou qu'ils soutiennent la faveur
de ce langage quivoque et confus 1.
estime allusion aux devait dire plus tard, en 1682, d'un
disputes courantes' sur la gr.ce livre du P. Le Porcq, de l'Oratoiro :
1. Ce passage

l'poque o Malebranche crivait la


llceherchc; et les thologiens qu'il a
en vue, ce sont les Scolasliqucs de son
temps, jsuites ou autres, surtout
peut-tre les sorbonisles : leur esprit
lui tait antipathique : ce sont eux
qui maintenaient avec le zle que l'on
sait l'autorit d'Aristote en philosophie, tandis qu'en thologie ils admettaient des thories nouvelle*, commo
la Science moyenne ou la J'rmotion
physique. Sur quoi il y a lieu de
remarquer que Malebranche, souvent
si hardi, est sur certains points conservateur l'excs, el qu'il s'irrite
Itorl qu'avec les sicles lo langage
Idologique reoive quelques modifications. Ce n'est nullement introduire
des dogmes nouveaux quo de tenter
des explications nouvelles le problmes trs anciens et d'introduire des
mots nouveaux : cela n'altre en rien
la substance mme des choses. Les
thologiens Manis par Malebranche
ne soutenaient donc pas proprement
parler des nouveauts c'est--dire
des choses nouvelles. Il serait plus
juste de dire que la nouveaut se
trouvait chez les Jansnistes : eux
qui parlaient sans cesse de la sainte
antiquit , c'tait plus qu'une thorie
libre, c'taient des propositions suspectes d'hrsio qu'ils abritaient sous
des mois anciens. Il arrivait ainsi que
les partisans d'une doctrine nouvelle
so rclamaient il\s anciens Pres et
surtout de saint Augustin, et que 1rs
champions de la doctrine orthodoxe
avaient so dfendre d'innover. Del
tant d'crits o saint Augustin tait
.
expliqu dans le sens catholique : un
des efforts les plus remarquables pour
l'enlever tout fait aux jansnistes
se produisait an moment mme o
Malebranche achevait les trois
premiers livres do la Recherche, je
veux dire les ouvrages de Tricassun (107:1). dont il el pu dire ce qu'il

Que c'est un livre voir pour savoir


les sentiments de saint Augustin sur
la grice, et que Jansnius n'a pas
raison. Mais en 1073, Malebranche,
sans donner dans les erreurs jansnistes pour lesquelles il eut toujours do
l'horreur, ce sont res propres expressions, no s'tait poiirlan t pas proccup
du danger qu'elles faisaient courir la
foi : il n'avait encore eu de dml ni
avec A'nauld ni avec personne; il
n'avait pas fait sur ces questions thologiques les rflexions plus particu

lires qui devaient aboutir au Trait


de la nature et de la grce; il regardait les choses comme du dehors, en
homme soumis l'autorit de l'Eglise,
mais tranger aux querelles des partis,
admirant sans doute beaucoup les
vertus do Port-Royal, gotant fort la
vnration que l'on y professait pour
la sainte antiquit , comme aimait
dire aussi le cardinal de Hrullc; et
avec ses habitudes d'esprit, avec ses
faons de penser o l'esprit do l'Oratoire s'unissait h celui des vieilles
familles parlementaires, j'imagine que
ce qui le frappait davantage cotte
date, c'tait le danger signal d'une
manire discrte el nanmoins trs
dcide dans la prsente noie. Uien
que ce commentaire soit dj, bien
long, jonc puis cependant me dispenserd'y ajouter le passage du Trait
du vide, o Pascal exprime les mmes
ides : aprs avoir distingu les matires o l'on recherche do savoir ce quo
les auteurs ont crit et dont l'autorit
seule nous peutelaireir, et celles qui
tombent sous le sens ou lo raisonnement, et o l'autorit est inutile, la
raison seule ayant lieu d'en connatre,
il su plaint de l'aveuglement de ceux
qui apportent la seule autorit pour
preuve dans les matires physiques,
au lieu du raisonnement et des exp- j
riences; et exprime son horreur pour
la malice de* autres qui emploient lot
i

II. DE L'IMAGINATION, IIe PART., CH. V. 135


En m aj&re de thologie., on doit aimer l'antiquit, parce
qu'on doit aimer la vrit, et quo la vrit se trouve dans
l'antiquit. Il faut que toute curiosit cesse, lorsqu'on tient
une fois la vrit. Mais en matire de philosophie, on doit
au contraire aimer la nouveaut, par la mmeraison qu'il
faut toujours aimer la vrit ', qu'il faut la rechercher, et
qu'il faut avoir sans cesse de la curiosit pour elle. Si l'on
croyait qu'Aristote et Platon fussent infaillibles, il ne faudrait peut-lre s'appliquer qu' les entendre ; mais la raison ne permet pas qu'on le croie. La raison veut au contraire que nous les jugionsplusignorantsquelcsnouveaux
philosophes, puisque dans le temps o nous vivons, le
monde est plus vieux de deux mille ans, et qu'il a plus
d'exprience que dans le temps d'Aristote et de Plalon,
comme l'on a dj dit, et que les nouveaux philosophes
peuvent savoir toutes les vrits que les anciens nous ont
laisses, et en trouver encore plusieurs autres. Toutefois
la raison ne veut pas qu'on croie encore ces nouveaux philosophes sur leur parole plutt que les anciens. Elle veut
LIV.

raisonnement seul dans la thologie


inu lieu do l'autorit de l'Ecriture et
/ des Pres. * 11 faut relever le courage
de ces gens timides qui n'osent rien
inventer en physique, et confondre
l'insolence de ces tmraires qui produisent des nouveauts en thologie.
Cependant le malheur du sicle est
tel qu'on voit beaucoup d'opinions
nouvelles en thologie, inconnues
toute l'antiquit, soutenues avec
obstination et reues avec applaudissement ; an lieu que celles qu on produit dans la physique, quoiqu'on petit
nombre, semblent devoir tre convaincues do fausset ds qu'elles choquent tant soit peu les opinions re: comme si lo icspcct qu'on a
f eues les
anciens philosophes tait de
pour
devoir, et que celui quo l'on porto
aux plus anciens des Pres tait sculenicnt do biensance !
1. C'est assurment l'esprit do
l'Eglise do se rattacher sans cesse
la sainte antiquit , et la perptuit de la foi , la continuit do la
tradition , selon le mot consacr,
n'affectionne Dossuet, c'est bien un
des caractres do la doctrine catholique. Seulement il n'est pas esaet de
I

dire rigoureusement que toute


curiosit cesse, lorsqu'on tient une
fois la vrit : cela pris au pied de
la lettre, co serait l'engourdissement,
et bientt l'immobilit de la mort. I.o
propre de l'Eglise catholique, c'est
d'avoir, avec des dogmes fixes et immuables en soi, une sorte de mobilit,
qui est cello do la vie : co n'est point
changement, c'est progrs dans lo
mme sens, Jctis-ri; it; 1JT4, selon
une des plus belles formules d Aristoto dans le llic.vi-.iytf;, c'est dveloppement, et, de nos jours, un savant
et loquent crivain anglais, Jolinllenry Ncwman, anglican converti,
puis oratorien, et maintenant Cardinal, a montr dans un livre clbre
commenc avant sa conversion et
termin peu aprs, An fissay on the
deeelopment of Christian doctrine
(2' d., Londres, SW), en quoi consiste, au point do vue dogmatique
mme, ce dveloppement qui se concilie avec l'unit et la perptuit do
la foi ; contraste et conciliation qui
sont certainement une des choses les
plus merveilleuses qu'on trouvo dans
le catholicisme et les plus dignes do
l'attention d'un penseur srieux.

136

RECHERCHE DE LA VRIT.

examine avec attention leurs


nu contraire qu'on
rende~que

penses,
lorsqu'on ne pourra plus s'emet qu'on ne s'y
pcher d'en douter, sans se proccuper ridiculement de
leur grande science, ni des autres qualits de leur esprit 1.

CHAPITRE YI
De la proccupation de3 commentateurs 2.

Cet excs de proccupation parat bien plus trange dans


ceux qui commentent quelque auteur, parce que ceux qui

II. DE L'IMAGINATION, II 0 PART., CH. VI. 137


entreprennent ce travail, qui semble de soi peu digne d'un
homme d'esprit, s'imaginent que leurs auteurs mritent
l'admiralion de tous les hommes. Ils se regardent aussi
comme ne faisant avec eux qu'une mme personne ; et dans
cette vue l'amour-propre joue admirablement bien son jeu.
Ils donnent adroitement des louanges avec profusion
leurs auteurs, ils les environnent de clarts et de lumires,
ils les comblent de gloire, sachant bien que celte gloire
rejaillira sur eux-mmes. Celte ide de grandeur n'lve
pas seulement Aristolo ou Platon dans l'esprit de beaucoup
de gens, elle imprime aussi du respect pour lous ceux qui
les ont comments, et tel n'aurait pas fait l'apothose de
son auteur, s'il ne s'tait imagine ' comme envelopp dans
la mme gloire.
Je ne prtends pas toutefois que tous les commentateurs
donnent des louanges leurs auteurs dans l'esprance du
retour; plusieurs en auraient quelque horreur s'ils y faisaient rflexion ; ils les lou ?nt de bonne foi, et sans y
entendre finesse, ils n'y pensent pas : mais l'amour-propre
y pense pour eux, et sans qu'ils s'en aperoivent. Les
hommes no sentent pas la chaleur qui est dans leur coeur,
quoiqu'elle donne la vie et le mouvement toutes les
autres parties de leur corps; il faut qu'ils se touchent et
qu'ils se manient, pour s'en convaincre, parce que cette
chaleur est naturelle. Il en est de mme de la vanit, elle
est si naturelle l'homme qu'il ne la sent pas; et quoique
ce soit elle qui donne, pour ainsi dire, la vie et le mouvement la plupart de ses penses et de ses desseins, elle le
fait souvent d'une manire qui lui est imperceptible. Il
faut se tler, se manier, se sonder, pour savoir qu'on est
LIV.

tout entier occupe par uno opinion, el


avec cette nuance que c'est une opinion prconue favorable ou dfavorable. On voit qu'il y a l deux ides :
co qui est dans l'esprit s'en est empare par aeance, et lo possde tout
entier. Se proccuper ou tre proccup d'une chose, c'est en tre pos-

dit : Prcipiter son jugement, c'est


croire nu juger avant que d'avoir
connu. Cela arrive... par prvention,
qu'on appelle autrement proccupation. Et ailleurs : La prvention
est une espce de folie qui empcho
de raisonner.

sd ou s'en laisser possder de la


1. S'il ne s'tait imagin comme
sorte. Proccupation est donc presque envelopp dans la mme gloire. S'il
synonymo do prvention: HossucI no s'tait reprsent lui-mme h lui(Conn. de Dieu et de soi-mme, I, xvi) mme comme envelopp.

RECHERCHE DE LA VRIT.

138

vain. On ne connat point assez que c'est la vanit qui


donne le branle la plupart des actions; et quoique
l'amour-propre le sache, il ne le sait que pour le dgui?r
au reste de l'homme *.
Un commentateur ayant donc quelque rappiui et
quelque liaison avec l'auteur qu'il commente, son amourpropre ne manque pas de lui dcouvrir de grands sujets de
louange en cet auteur, afin d'en profiter lui-mme. Et cela
se fait d'une manire si adroite, si fine cl si dlicate, qu'on
ne s'en aperoit point. Mais ce n'est pas ici le lieu de dcouvrir les souplesses de l'amour-propre.
Les commentateurs ne louent pas seulement leurs
auteurs, parce qu'ils sont prvenus d'estime pour eux, et
qu'ils se font honneur cux-mmes en les louant; mais
encore parce que c'est la coutume, el qu'il semble qu'il en
faille ainsi user. 11 se trouve des personnes qui n'ayant
pas beaucoup d'estime pour certaines sciences, ni pour
certains auteurs, ne laissent pas de commenter ces auteurs
et de s'appliquer ces sciences parce que leur emploi, lo
hasard, ou mme leur caprice lsa engags ce travail;
et ceux-ci se croient obligs de louer d'une manire hyperbolique les sciences et les auteurs sur lesquels ils travaillent, quand mme ce seraient des auteurs impertinents et
des sciences trs basses el 1res inutiles.
En effet, il serait assez ridicule qu'un homme entreprt
de commenter un auteur qu'il croirait tre impertinent, et
qu'il s'appliqut srieusement crire d'une manire qu'il
penserait lre inutile. 11 faut donc pour conserver sa rputation, louer son auteur et le sujet de son livre, quand l'un
et l'autre seraient mprisables; et que la faute qu'on a
faite d'entreprendre un mchant ouvrage, soit rpare par
1. Ceci est digne de Pascal, qui a
si admirablement parl de la vanit et
de Vautour-propre. La vanit, ainsi
entendue, consiste mettre du prix
h ce qui est sans valeur, lger, cieux,
vide : d'o, orgueil qui se contente
de lien, ce qui nous ramne au sens
usuel du mot. La llochefoucauld
avait dit : La vertu n'irait pas loin
si la vanit ne lui tenait compagnie.
<

Maxime que Malebranche lui-mmo


cite, Recherche, I. IV. ch. vi, 1, en
disant : comme dit agrablement
l'auteur des Rflexions morales, n
La llruyro dit son tour (ehap. Ile
l'Homme) : Nous faisons par vanit
ou par biensance les mmes choses
et avec les mmes dehors que nous
les ferioiH par inclination ou paille voir.

LIV. II. DE L'IMAGINATION,

IF

PART., CH. VI.

139

une autre faute. C'est ce qui fait que des personnes doctes,
qui commentent diffrents auteurs, disent souvent des
choses qui se contredisent.
C'est aussi pour cela que presque toutes les prfaces ne
sont point conformes la vrit ni au bon sens. Si l'on
commente Arislote, c'est le gnie de la nature. Si l'on crit
sur Platon, c'est le divin Platon. On ne commente gure
les ouvrages des hommes tout court ; ce sont toujours les
ouvrages d'hommes tout divins, d'hommes qui ont t
l'admiration de leur sicle, et qui ont reu do Dieu des
lumires toutes particulires. Il en est de mmo do la
matire que l'on traite ; c'est toujours la plus belle, la plus
releve, celle qu'il est ncessaire de savoir!.
Mais afin qu'on ne me croie pas sur ma parole, voici
la manire dont un commentateur fameux entre les savants parle de l'auteur qu'il commente. C'est Averrocs 2
qui parle d'Aristote. 11 d'il dans sa prface sur la Physique
do ce philosophe, qu'il a t l'inventeur de la logique, de
la morale et de la mtaphysique, et qu'il les a mises dans
leur perfection. Complevit, dit-il, quia nullus corum,
qui secuti sunt eum usque ad hoc tempus, quod est mille
et quingenlorum annorum, quidquain addidit, nec invenies in ejus verbis errorem alicujus quantitatis, et talem
esse virtutem in individuo uno miraculosum et cxlrancum
exislit, et ha?c dispositio eum in uno hominc reperilur,
dignus est esse divinus magis quam humanus. En
d'autres endroits il lui donne des louanges bien plus pompeuses et bien plus magnifiques, comme i. de Gencratione
animalium : Laudeinus Deum qui separavit hune virum
ab aliis in perfectionc, appropriavitqne ci ullimani dignitalem humanain, quam non omnis homo polest in quacumquo oetalo attingere. Le mme dit aussi 1.1. destruc,
disp. 3 : Arislotelis doclrina SUMMA VEHITAS, quo1. Excellent et charmant.
2. Averros, Ibn RoscM, clbre
philosophe arabe, n Cordoue au
commencement du douzime sicle,
mort Maroc en 1198, nomm par
Icsscolasliquesle Commentateur. Sou
interprtation d'Aristote, en un sens

panlhistiquc, n donn naissance


une doctrine, dite l'averrosmo, vigoureusement combattue par saint Thomas d'Aquin, et plusieurs fois condamne par les papes et les conciles
au moyen Age.

140

RECHERCHE DE LA VRIT.

niam ejus inlellectus fuit finis humani intcllcctus : quare


bene dicitur de illo, quod ipse fuit creatus et datus nobis
divina Providcnlia, ut non ignoremus possibilia sciri.
En vrit, ne faut-il pas tre fou pour parler ainsi, et
ne faut-il pas que l'enttement de cet auteur soit dgnr en extravagance et en folie? La doctrine d'Aristote
est la SOUVERAINE YItIT. Personnelle peut avoir de
science qui gale, ni mme qui approche de la sienne.
C'est lui qui nous est donn do Dieu pour apprendre tout
ce qui ne peut tre connu. C'est lui qui rend tous les
hommes sages, et ils sont d'autant plus savants qu'ils
entrent mieux dans sa pense, comme il le dit en un autre
endroit : Aristotelcs fuit princeps, per quem perficiunlur omnes sapientes, qui fucrunt post eum : licet diffrant in 1er se in intelligendo verba ejus, et in co quod
sequilur ex eis. Cependant les ouvrages de ce commentateur se sont rpandus dans toute l'Europe, el mme en
d'au 1res pays plus loigns. Ils ont t traduits d'arabe en
hbreu, d'hbreu en latin, et peut-tre encore en bien
d'autres langues, ce qui montre assez l'estime que les savants en ont faite; de sorte qu'on n'a pu donner d'exemple
plus sensible que celui-ci, de la proccupation des personnes d'tude. Car il fait assez voir que non seulement
ils s'enttent souvent de quelque auteur, mais aussi que
leur enttement se communique d'autres proportion
de l'estime qu'ils ont dans le monde; et qu'ainsi les
fausses louanges que les commentateurs lui donnent,
sont souvent cause que des personnes peu claires, qui
s'adonnent la lecture, se proccupent et tombent dans
une infinit d'erreurs. Voici un autre exemple.
Un illustre entre les savants*, qui a fond des chaires
1

Toujours au sens expliqu plus


haut, p. 117.
2. J'avoue que j'ai eu quelque peine
dcouvrir cet illustre entre les savants. L'obligeance de mon savant camarade d'Ecole, M. Dsir Andr, m'a
tire d'embarras. C'estSir Henry Savile.
Cet rudit anglais, n HradIcy(Yorkshire), en I5K>, mort Eton e'ti ltYi'2,
fut successivement agrg au collge
1.

de Merlons, dpendant de l'Universit


d'Oxford, professeur do grec et de
mathmatiques el principal du mmo
collge, procureur d'd.vford; il fui
dsign pour enseigner la langue
grecque la reine Elisabeth. En I.V.Mi,
il fut nomm prvt du collge d'Eton,
reut de Jacques 1" le titre de chevalier en l(V)i ; puis, la morl do
son fils unique, il consacra une partie

II. DE L'IMAGINATION, 11 PART., CH. VI. 141


de gomtrie et d'astronomie dans l'Universit d'Oxford,
commence un livre qu'il s'est avis de faire sur les huit
premires propositions d'Euclidc, par ces paroles*. Consiliuni meum, auditores, si vires et valcludo suffeccrint,
explicarc definitioncs, petitiones, communes sentenlias et
octo priores propositiones primi libri elementorum, catcra
post me vemcnlibus relinquere; et il le finit par cellesci : Exsolvi per Dei gratiam, Domini auditores, promissum, liberavi fidcm meam, explicavi pro modulo meo
definitioncs, petilioncs, communes sentenlias, et octo
priores proposilioncs elemenlorum Euclidis. Hic annis
iessus cyclos artemque repono. Succdent in hoc munus
alii forlasse magis vegeto corpore, vivido ingenio, etc.
11 ne faut pas une heure un esprit mdiocre, pour apprendre par lui-mme, ou par le secours du plus petit
gomtre qu'il y ait, les dfinitions, les demandes, les
axiomes cl les huit premires propositions d'Euclide :
peine ont-ils besoin de quelque explication ; et cependant
voici un auteur qui parle de celte entreprise, comme si
elle tait fort grande el fort difficile. Il a peur que les
forces lui manquent, si vires, et valetudo suffeccrint.
11 laisse ses successeurs pousser ces choses : Cxlera
post me venientibus relinquere. 11 remercie Dieu de ce
que par une grce particulire, il a excut ce qu'il avait
promis : Exsolvi per Dei gratiam promissum; liberavi
fidem meam; explicavi pro modulo meo. Quoi? la quadrature du cercle? la duplication du cube? ce grand
L1V.

Pr.rleCtiones 13, in principium filemenlorum fiuclidis.


do sa fortune la fondation de deux Malebranche cite est ridicule ; niais ce
chaires, l'une de gomtrie et l'autre langage, fort commun parmi les rud'astronomie, l'Universit d'Oxford. dils au seizime sicle el au commenUn lui doit, entre autres ouvrages : cement du dix-septime, no doit pas
Rerum anylicarum scriptores post faire oublier que Savile ne fut point
Itedam percipui (Londres, 1590, in- du tout un personnage digno de railfolio) ; View of certain militari/ mat- lerie et quo ses travaux ont rendu do
ters (Londres, l'.is, in-folio) : l'rxlcc- vrais services. Quant l'ide de comtiones Xlll in principium filemenlo- menter Euclide, ce n'etnil point une
rum fiuclidis (1021, iu-i"). Savile, en ide vaine. Le commentaire peut tre
outre, donna une fort belle dition long et indigeste, mais commenter
des tfinvres de saint Chrysostome, n'tait point inutile. Les savants conune dition du Trait Ile causa Dei temporains discutent encore sur les
contra i'clayium, etc. Corles co que premires propositions d'Euclidc.
*

142

RECHERCHE DR LA VRIT.

homme a expliqu pro modulo suo, les dfinitions, les


demandes, les axiomes et les huit premires propositions
du premier livre des lments d'Euclidc Peut-lro qu'entre
ceux qui lui succderont, il s'en trouvera qui auront plus
do sant et plus do forco quo lui pour continuer co bel
ouvrage. Succdent in hoc munus alii FOR TAS SE,
magis vgta corpore, et vivido ingenio. Mais pour lui,
il osl temps qu'il so repose, hic annis fessus cyclos artemque repono *.
Euclido no pensait pas lro si obscui^ ou dire des choses
si extraordinaires en composant ses Elments, qu'il ft
ncessaire do faire un livre de prs de trois cents pages*
pour expliquer ses dfinitions, ses axiomes, ses demandes
el ses huit premires propositions. Mais ce savant anglais
sait bien relever la science d'Euclidc; et si l'ge le lui et
permis, et qu'il et continu de la mmo force, nous aurions prsentement douze ou quinze gros volumes sur les
seuls lments do gomtrie, qui seraient fort utiles
tous ceux qui veulent apprendre celte science et qui
feraient bien de l'honneur Euclide.
Voil les dessoins bizarres dont la fausse rudition nous
rend capables. Cet homme savait du grec, car nous lui
avons l'obligation de nous avoir donn en grec les ouvrages de saint Chrysostome. Il avait peut-lre lu les
anciens gomtres. Il savait historiquement leurs propositions, aussi bien que leur gnalogie. 11 avait pour l'antiquit tout le respect que l'on doit avoir pour la vrit.
Et que produit cette disposition d'esprit? Un commentaire
des dfinitions do noms, des demandes, des axiomes et des
huit premires propositions d'Euclide, beaucoup plus difficile entendre et retenir, je ne dis pas que ces propositions qu'il commente, mais que tout ce qu'Euclide a
crit de gomtrie.
11 y a bien des gens que la vanit fait parler grec et
In quarto.
i. Ces derniers mots sont une rmi-1 Hanc tibi, Eryx, meliorein aniniam pro
[morte fiaretis
niscence de Virgile, finide, V, iS3*.

4SI.

| Persolvo : hic victor ca-Mus nrtcniquo


[repono.

LIA'.

II.

DE L'IMAGINATION, IIe PART., CH. VI.

143

mmo quelquefois d'uno languol qu'ils n'entendent pas ;


car les dictionnaires aussi bien quo les tables et le3 lieux
communs, sont d'un grand secours bien dos auteurs ;
mais il y a peu do gens qui s'avisent d'entasser leur grec
sur un sujet, oi il est si mal propos de s'en servir; et
c'est co qui mo fait croire que c'est la proccupation et
uno estime drgle pour Euclido qui a form lo dessein
de co livre dans l'imagination do son auteur.
Si cet homme et fait autant d'usage do sa raison quo
do sa mmoire, dans uno matire o la seule raison doit
tre employe ; ou s'il et eu autant do respect el d'amour
pour la vrit, que do vnration pour l'auteur qu'il a
comment, il y a grande apparence qu'ayant employ tant
do temps sur un sujet si polit, il serait tomb d'accord
uclide do l'anglo plan et
dfinitions
donne
les
quo
quo
des lignes parallles sont dfectueuses, et qu'elles n'en
expliquent point assez la nature, et que la seconde proposition est impertinente*, puisqu'elle ne so peut prouver
quo par la troisime demande,, laquelle on no devrait pas
sitt accorder que cetle seconde proposition, puisqu'en
accordant la troisime demande, qui est que l'on puisse
dcrire do chaque point un cercle de l'intervalle qu'on
voudra, on n'accorde pas seulement que l'on lire d'un
point une ligne gale une autre, ce qu'Euclide excute
par de grands dtours dans cetle seconde proposition;
mais on accorde que l'on tire de chaque point un nombre
infini de lignes de la longueur que l'on veut.
Mais le dessein de la plupart des commentateurs, n'est
pas d'claircir leurs auteurs et de chercher la vrit;
c'est de faire montre de leur rudition, et de dfendre
aveuglment les dfauts mmes de ceux qu'ils commentent. Ils ne parlent pas tant pour se faire entendre ni

'

1. Sic, dans toutes les ditions. parler musique, peinture, gomtrie


Est-ce uno ngligence? Oui, si Male- signifieparlerde musique, de peinture,
branche veut diro non qu'on parle de gomtrie. Savile, entassant son
d'une langue, touchant uno langue, grec , no parle pas grec, il parle d&-

mais qu'on s'exprime en une langue.


Mais peut-tre veut-il dire prcisment
qu'on parle touchant une langue qu'on
n'entend pas, et alors parler grec
signifierait parler de grec comme

choses crites en grec, et il fait des


citations, il remplit son livre do
passages grecs.
2. Impertinente, contraire h la logique.

141

RECHERCHE DE LA YRITri.

pour entendre leur autour, quo pour lo faire admirer


et pour so faire admirer cux-mmos avec lui. Si celui
dont nous parlons n'avait rempli son livre do passages
grecs, de plusieurs noms d'auteurs peu connus, et do
semblables remarques assez inutiles pour entendre des
notions communes, des dfinitions do nom, et des demandes do gomtrio, qui aurait lu son livre, qui l'aurait
admir, et qui aurait donn son auteur la qualit do savant homme, et d'hommo d'esprit ?
Jo no crois pas quo l'on puisse douter, aprs co que l'on
a dit, quo la lecture indiscrte ' des auteurs ne proccupo
souvent l'esprit. Or, aussitt qu'un esprit est proccup,
il n'a plus tout fait ce qu'on appelle lo sens commun. Il
no peut plus juger sainement do tout co qui a quelque
rapport au sujet do sa proccupation ; il en infecte tout co
qu'il pense. 11 ne peut mme gure s'appliquer des sujets
entirement loigns de ceux dont il est proccup. Ainsi
un homme entit d'Arislolo ne peut goter qu'Aristote;
il veut juger do tout par rapport Aristote, ce qui est
contraire ce philosophe lui parait faux: il aura toujours
quelque passage d'Aristole la bouche : il le citera en
toutes sortes d'occasions, et pour toutes sortes de sujets;
pour prouver dos choses obscures et que personne ne
conoit, pour prouver aussi des choses trs videntes, et
desquelles des enfants mme ne pourraient pas douter;
parco qu'Aristote lui est ce que la raison et l'vidence sont
aux autres.
De mme si un homme est entt d'Euclidc et de gomtrie, il voudra rapporter des lignes et des propositions
de son auteur tout ce que vous lui direz. Il ne vous parlera que par rapport sa science. Le tout no sera plus
grand que sa partie que parce qu'Euclide l'a dit, et il
n'aura point de honte de le citer pour le prouver, comme
je l'ai remarqu quelquefois'. Mais cela est encore bien
plus ordinaire ceux qui suivent d'autres auteurs que
ceux do gomtrie; et on trouve trs frquemment dans

1. Indiscrte, faite sans discerne-

ment et sans mesure.

2. Ngligence : ces trois le dsignent des objets diffrents.

II, DE L'IMAGINATION, IIe PART,, Cil. VI. 14Q


leurs livres do grands passages grecs, hbreux, arabes,
pour prouver des choses qui sont dans la derniro viL1V.

dence

Tout cela leur arrive, causo quo les traces quo les
objets do leur proccupation ont imprimes dans les fibres
do leur cerveau, sont si profondes qu'elles demeurent toujours entr'ouvertes, et quo les osprits animaux y passant
continuellement-, les entretiennent toujours sans leur permettre do so fermer. Do sorte quo l'Ame tant contrainte
d'avoir toujours los penses qui sont lies avec ces traces,
elle en devient commo esclave; et elle en ost toujours
trouble ot inquite, lors mmo que connaissant son
garement, elle veut tcher d'y remdier. Ainsi elle est
continuellement en danger do tomber dans un trs grand
nombre d'erreurs, si elle ne demeure toujours en garde, et
dans une rsolution inbranlable d'observer la rgle dont
on a parl au commencement do cet ouvrage, c'est--dire
de no donner un consentement entier qu' des choses entirement videntes'.
1. Recherche, I, u, 3 et 1. C'est la
\ rgle do Desearles, mais
avec quelque
chose do moral cl mme de religieux.
Voici le passage : La libert nous
est donno do Dieu, afin que nous
nous empchions do tomber dans l'erreur et dans tous les maux qui suivent nos erreurs, en ne nous reposanl
jamais pleinement'dans les vraisemblances, mais seulement dans la vrit, c'est--dire en no cessant jamais
d'appliquer l'esprit et'do lui commander qu'il examine jusqu' co qu'il ait
elairci et dvelopp tout ce qu'il y
a examiner. Car la vrit ne se
trouvo presque jamais qu'avec l'vidence, et l'vidence no consiste quo
dans la vue claire et distincte de toutes
les parties et de tous les rapports do
l'objet qui sont ncessaires pour porter un jugement assur. L'usage donc
Ique nous devons fairo do notre li-

bert, c'est DE NOUS EN SERVIR AUTANT


QE NOUS LE POUVONS; c'est--dire de

ne consentirjamais quoi quo ce soit,


jusqu' ce que nous y soyons comme
forcs par des reproches intrieurs de
noire raison. Ccst se faire esclave
contre la volont de Dieu que de so
soumettre aux fausses apparences de

146

RECHERCHE DE

LA

VRIT.

Jo no parlo point ici du mauvais choix que font la plupart du genre d'tudo auquel ils s'appliquent. Cola so doit
traiter dans la morale, quoiquo cela so puisse aussi rapporter ce qu'on vient do diro do la proccupaiion. Car
lorsqu'un homme so jette corps perdu dans la lecluro
des Rabbins et des livres do toutes sortes do langues les
plus inconnues, et par consquent les plus inutiles, el
qu'il y consume louto sa vio, il lo fait sans douto par proccupation et sur uno esprance imaginaire de devenir
savant, quoiqu'il ne puisso jamais acqurir par cello voie
aucune vritablo scienco. Mais commo cette application
uno lude inutile no nous jette pas tant dans l'erreur,
qu'elle nous fait perdro notro temps, lo plus prcieux do
nos biens, pour nous remplir d'uno sotie vanit, on no.
parlera point ici do ceux qui so niellent en lte de devenir savants dans toutes ces sortes de sciences basses ou
inutiles, desquelles le nombre est fort grand, et quo l'on
tudie d'ordinaire avec Irop de passion.

CHAPITRE VII
I, Des inventeurs de nouveaux systmes. II. Dernire erreur
des
d'tude.
personnes

I. Nous venons de faire voir l'tat de l'imagination des


personnes d'tude, qui donnent tout l'autorit do certains auteurs; il y en a encore d'autres qui leur sont bien
opposes. Ceux-ci no respectent jamais les auteurs,
quelque estime qu'ils aient parmi les savants. S'ils les ont
et sans rapport ; car il n'y a que lui il rpte la mmo rgle, indiquant
seul qu'on ne puisse s'abstenir d'aimer partout aussi et trs souvent marde cetlo sorte sans remords, c'est-- quant d'uno manire expresse que co
dire sans qu'on sache videmment qui rend ce devoir si pressant, ou
qu'en fait mal, suppos qu'on le con- plutt ce qui le fonde, c'est prcisnaisse par la raison ou par la foi. ment le respect, la soumission, la
Malebranche dit de mme, Trait de docilit auxquels nous sommes temorale, I, ch. vi, 2 : Faire usage nus envers le seul mailre vritablo,
de sa libert autant qu'on le peut, c'est Sagesse ternelle Verbe incarn, nous
le pretepte essentiel de la logiauo et instruisant au dedans par l'vidence,
de la morale. Et dans tous ses crits, au dehors par la foi.

<

LIV. 11. DE LMMA0INAT10N, 11 PART., CH. VII.

147

estims, ils ont bien chang depuis; ils s'rigent euxmmes on auteurs. Us veulent tro les inventeurs do
quoique opinion nouvelle, afin d'acqurir par l quolquo
rputation dans lo inonde ; et ils s'assurent qu'en disant
quolquo choso qui n'ait point encoro l dito, ils no manqueront pas d'admirateurs.
Ces sortes do gens ont d'ordinaire l'imagination assez
forlo; les fibres do leur cerveau sont do lollo nature,
qu'elles conservent longtemps les traces qui leur ont t
imprimes. Ainsi lorsqu'ils ont une fois imagin un systmo qui a quoique vraisemblance, on no peut plus les en
dtromper. Ils retiennent et conservent trs chrement
toutes les choses qui peu vont servir en quelquo manire
le confirmer; et au conlrairo ils n'aperoivent presque
pas toutes les objections qui lui sont opposes, ou bien ils
s'en dfont par quelque distinction frivole. Us so plaisent
intrieurement dans la vue do leur ouvrage et do l'estime
qu'ils esprent en recevoir. Us no s'appliquent qu' considrer l'image de la vrit que portent leurs opinions vraisemblables; ils arrtent cette imago fixo (lovant leurs
yeux, mais ils ne regardent jamais d'uno vue arrlo les
autres faces do leurs sentiments, lesquelles leur en dcouvriraient la fausset 1.
Il faut de grandes qualits pour trouver quelquo vritable systme ; car il ne suffit pas d'avoir beaucoup de vivacit et de pntration, il faut outre cela une certaine grairdeur et une certaine tendue d'esprit qui puisse envisager
un trs grand nombre de choses la fois. Les petits esprits, avec toute leur vivacit et toute leur dlicatesse, ont
la vuo Irop courte pour voir tout co qui est ncessaire
l'tablissement de quelquo systme. Us s'arrtcnl do
petites difficults qui les rebutent, ou quelques lueurs
I. Malebranche a-t-il fait quelquo
retour sur lui-mme en crivant ces
lignes, o la psychologieAn philosophe
inventeur de systme est faite avec
tant de finesse et de pntration? Jo
ne le crois pas; il a pu, dans ses mditations, so reprsenter cet tat/

comme un tal dangereux'ct coupable


dont il fallait se garder avec une
attentive et humble svrit, mais
sans que sa conscience lui reprocht
d'y tomber lui-mme. Sa philosophnT\
lui semblait faite avec les rponses]
du Maitro intrieur.

H8
IlECHEnfiHB DE LA VRIT.
qui les blouissent; ils n'ont pas la vuo assez tendue pour
voir tout lo corps d'un grand sujet en mme temps.
Mais quelque tendue cl quelquo pntration qu'ail l'esprit, si avec cola il n'est oxempt do passion et de prjugs,
il n'y a rien esprer. Les prjugs occupent une parlio
do l'esprit et en infectent tout lo reslo. Les passions confondent tontes les ides en mille manires, et nous font
presque toujours voir dans les objets tout co quo nous
dsirons d'y trouver'. La passion mmo quo nous avons
pour la vrit nous trompe quelquefois, lorsqu'elle csllrop
ardente; mais le dsir do paratre savant est co qui nous
empoche le plus d'acqurir une science vritable.
11 n'y a donc rien do plus raro, que do trouver des personnes capables do faire de nouveaux systmes 1 ; cependant il n'est pas fort raro de trouver des gens qui s'en
soient form quelqu'un leur fantaisie. On ne voit que
fort peu do ceux qui tudient beaucoup, raisonner selon
les notions communes ; il y a toujours quelque irrgularit
dans leurs ides; el cela marque assez qu'ils ont quelque
systme particulier qui ne nous est pas connu. Il est vrai
que tous les livres qu'ils composent ne s'en sentent pas;
car, quand il est question d'crire pour le public, on prend
garde de plus prs ce qu'on dit, et rallcnlion toute seule
suffit assez souvent pour nous dtromper 9. On voit toute1. H)ssuet, Conn. de Dieu et de toi- qui est conforme notre humeur namme, I, xvi. u Nous sommes ports turelle, c'est--dire aune passion sa-

croire ce quo nous dsirons et ce que


nous esprons, soit qu'il soit vrai, soit
qu'il ne le soit pas, Sur le dsir de
paratre savant, voir Malebranche, Recherche, 1. IV, ch. vin. Sur l'insensible
sduction des passions, voir Recherche, 1. V, ch. xi, cl encore HossucI,
loco citato. Cette sduction des passions s'tend bien loin dans la vie,
tant cause que les objets qui se
prsentent sans cesse nous en causent
toujours quelques-unes, qu' cause
' que notre humeur mme nous attache
naturellement de certaines passions
particulires, quo nous trouverions
partout dans noire conduite si nous
savions 'nous observer. Et comme
nous voulons toujours plier la raison
h nos dsirs, nous appelons raison ce

erte qui se fait d'autant moins sentir


qu'elle fait comme le fond de notro
nature.
2. Le mot systme est fort employ
au dix-septini(rsicle, mais on. s'en
sert, moins peut-tre pour dsigner
historiquement eu quelquo sorlc les
inventions des autres, que pour dnommer ses propres inventions; il est
alors employ comme l'est maintenant
le mot thorie. Ainsi Leibniz intitule
un de FeV crits : Systme nouveau
de la nature et de la communication
des substances; cl il dit souvent : mon
nouveau systmo , mon systme
de l'harmonie prtablie.
3. Remarque singulirement juste
et fine.

LIV. II. DE L'IMAGINATION,

11*

PAIlT., CH. VII.

UO

fois do temps en temps quelques livres qui prouvent assez


co quo l'on vient do dire; car il y a mmo des personnes
qui font gloire do marquer ds le commencement de leurs
livres qu'ils ont invent quelque nouveau systme.
Lo nombre des inventeurs do nouveaux systmes
s'augmente encoro beaucoup par ceux qui s'taient proccups de quelque auteur, parce qu'il arrive souvent quo
n'ayant rencontr rien de vrai ni do solide dans les opinions des auteurs qu'ils ont lus, ils entrent premirement
dans un grand dgot et un grand mpris do toutes sortes
do livres; et ensuite ils imaginent une opinion vraisemblable qu'ils embrassent de tout leur coeur, et dans
laquelle ils se fortifient de la manire qu'on vient d'expli-

quer.

Mais lorsque cette grande ardeur qu'ils ont eue pour

leur opinion s'est ralentie, ou que le dessein de la faire


paratre en public les a obligs l'examiner avec une
attention plus exacte et plus srieuse, ils en dcouvrent la
fausset et ils la quittent, mais avec cello condition,
qu'ils n'en prendront jamais d'autres, el qu'ils condamneront absolument tous ceux qui prtendront avoir dcouvert quelque vrit.
H. De sorte que la dernire et la plus dangereuse erreur
011 tombent plusieurs personnes d'lud, c'est qu'ils prtendent qu'on no peut rien savoir. Ils ont lu beaucoup de
livres anciens et nouveaux, o ils n'ont point trouv la
vrit; ils ont eu plusieurs belles penses qu'ils oui trouves fausses, aprs les avoir examines avec plus d'attention. De l ils concluent que lous les hommes leur ressemblent, et que si ceux qui croient avoir dcouvert quelques
vrits y faisaient une rflexion plus srieuse, ils se dtromperaient aussi bien qu'eux. Cela leur suffit pour les condamner sans entrer dans un examen plus particulier : parce
que s'ils ne les condamnaient pas, ce serait en -quelque
manire tomber d'accord qu'ils ont plus d'esprit qu'eux,
et cela ne leur parat pas vraisemblable '.
I. Montaigiu avait trouve beaucoup Pascal, qui a combattu son insoild'adeptes parmi les honntes gens. | cjance, s'accorde avec lui pour ne priser
I

ISO

HKCIIKRCHK DE LA VRIT.'

Us rogardenl donc commo opinilrcs tous ceux qui assurent quelquo choso commo certain ; el ils ne veulent pas
qu'on parle des sciences, comme dc3 vrits videntes,

desquelles on ne peut pas raisonnablement douter, mais


seulement comme des opinions qu'il est bon de ne pas
ignorer'. Cependant ces personnes devraient considrer
quo, s'ils ont lu un forl grand nombre do livres, ils ne les
ont pas nanmoins lus tous, ou qu'ils no les ont pas lus
avec loulo l'a lien lion ncessaire pour les bien comprendre ;
el quo, s'ils ont eu beaucoup do belles penses qu'ils
ont trouves fausses dans la suite, nanmoins ils n'ont
pas eu toutes celles qu'on peut avoir; et qu'ainsi il se peul
bien faire quo d'autres auront mieux rencontr qu'eux.
nue peu la sagesse de l'homme, < de
1 homme purement hommo
, comme
dit Desearles. Mais il ne semble pas
que co soit aux Penses do Pascal
que songe Malebranche ; il y voyait
plutt sans doute un livro difiant,
et d'ailleurs le pyrrhonisme, si pyrrhonisme il y n, en tait bien adouci
dans l'dition qu'en faisait Port-Uoyal.
Co sont les sceptiques lgers, et
en mme temps faisant profession
de scepticisme, que Malebranche a eu
vue. I)signe-l-il quelqu'un en particulier? Le morceau est dans les premires ditions. Huet est encore cartsien, et la Censura philosophix
cartesianx ne paratra qu'en 10S9.
Haylc n'a encore rien publi de sceptique. H y a dans le Voyage dit monde
de Descartes du P. Daniel, jsuite,
des choses auxquelles s'appliqueraient bien les paroles de Malebranche,
mais je no les cite que comme curiosits, car l'ouvrage est de 1090 seulement. Gassendi, crit le P. Daniel,
parait tre un peu pyrrhonien eu mtaphysique, ce qui," mon avis, ne
sied pas mal un philosophe. El,
comme conclusion do l'ouvrage, le
P. Daniel cite un propos qu'il attribue Colbcrt, so consultant sur la
philosophie qu'il fera enseigner son
fils : On m'a dit qu'il y a bien des
fadaises et des chimres dans la nouvelle; aussi, folie nouvelle, folie ancienne, je crois qu'avant choisir, il
faut prfrer l'ancienne la nouvelle. Je ne vois que le chanoine
toucher, do Dijon, qui Malebranche

iiil pu penser. C'est un des correspondants do Leibniz, il n'est gure plus


connu qu' ce litre. On le considrait
commo le restaurateur do la philosophie acadmique. Son but tait peuttre d'tre le ressuscitalcur des acadmiciens, dit Leibniz, dans une lctti-e
l'abb Nicaise, la nouvelle dosa"
mort en 1693. Or, c'esten 1673 qu'avait
paru sa Dissertation sur la philosophie,
acadmique. En 1075, il publiait une
Critique de la Recherche de la vrit,
quand un volume de la Recherche seu-

lement (contenant ces trois premiers


livres) avait paru. Malebranche y rpondait vivement dans la Prface du
deuxime volume, prface supprime
dans la i* dition de la Recherche.
Quoi qu'il en soit, il so peut que Malebranche n'ait dsign personne en
particulier. Il y avait, du temps de
Descartes, et encore aprs, uno colo
de pyrrhoniens ou d'acadmiciens, ou
une sorte de socit, ou du moins un
esprit persistant en certaines rgions:
Saint-Evremond, La Mothe Lo Vayer.
et beaucoup d'autres. Cela suffit
pour justifier les rflexions de Malebranche. Et tout ce morceau est excellent, crit d'une manire vive, pressante, forte. Notre temps, si amoureux
d'une critique qui a peur de conclure,
trouverait bien profiler dans ces
pages judicieuses et piquantes tout
ensemble.
1. Ils ne veulent p.is qu'on parlo
des sciences comme l'on parle des
vrits videntes... mais seulement
comme l'on parle des opinions.

1.1V.

II.

DE J/IMAOINATICN,

IIe PAHT., CH. VII.

151

El il n'est pas ncessaire, absolument parlant, quo ces


autres aient plus d'esprit qu'eux, si cela les choquo, car il
suffit qu'ils aient t plus heureux. On no leur fait point
de tort, quand on dit qu'on sait avec vidence ce qu'ils
ignorent, puisqu'on dit en mmo temps quo plusieurs
sicles ont ignor les mmes vrits, non pas faulo de
bons esprits, mais parco quo ces bons esprits n'ont pas
bien rencontr d'abord'.
Qu'ils ne* se choquent donc point si on voit clair, et si
on parle commo l'on voit. Qu'ils s'appliquent co qu'on
leur dit, si leur esprit est encoro capable d'application
aprs tous leurs garements, et qu'ils jugent ensuite, il
leur est permis; mais qu'ils se taisent, s'ils no veulent rien
examiner. Qu'ils fassent un peu quelque rflexion, si celte
rponse qu'ils font d'ordinaire sur la plupart des choses
qu'on leur demande : On no sait pas cela; Personne no sait
comment cela se fait, n'est pas une rponse peu judicieuse,
puisque, pour la faire, il faut do ncessit qu'ils croient
savoir tout ce quo les hommes savent, ou tout co que les
hommes peuvent savoir. Car, s'ils n'avaient pas cetlo pense-l d'eux-mmes, leur rponse serait encore plus impertinente. Et pourquoi trouvent-ils tant de difficult
dire : Je n'en sais rien, puisqu'en certaines rencontres, ils
tombent d'accord qu'ils ne savent rien? et pourquoi faut-il
conclure que tous les hommes sont des ignorants, cause
qu'ils sont intrieurement convaincus qu'ils sont euxmmes des ignorants?
U y a donc de trois sortes de personnes qui s'appliquent
l'lude. Les uns s'enttent mal propos de quelque auteur, ou do quelque science inutile ou fausse. Les autres
se proccupent 2 de leurs propres fantaisies. Enfin les
derniers, qui viennent d'ordinaire des deux autres, sont
ceux qui s'imaginent connatre tout ce qui peut tre
connu; et qui, persuads qu'ils ne savent rien avec certiCeci rappelle le dbut du Discours de la mthode : * Je pense avoir
eu beaucoup d'heur, de in'lre rencontr ds ma jeunesse en certains
chemins qui m'ont conduit des con1.

sidrations...
2. Se proccupent de leurs propres
fantaisies. Leurs fantaisies occupent
par avance leur esprit et l'occupent
tout entier

RECHERCHE DE LA VRIT.

152

lude, concluent gnralement qu'on no peut rien savoir


avec vidence, et regardent loutes les choses qu'on leur
dit comme do simples opinions.
11 est facile do voir que lous les dfauts do ces trois
sortes do personnes dpendent des proprits de l'imagination, qu'on a expliques dans les chapitres prcdents,
et que tout cela no leur arrive quo par des prjugs qui
leur bouchent l'esprit, et qui no leur permettent pas
d'apercevoir d'autres objets que ceuxdeleur proccupation.
On peut dire quo leurs prjugs sont dans leur esprit, co
que les ministres des princes sont l'gard de leurs matres. Car, de mme que ces personnes ne permettent, autant
qu'ils peuvent, qu' ceux qui sont dans leurs intrts, ou
qui ne peuvent les dpossder de leur faveur, do parler
leurs matres; ainsi les prjugs de ceux-ci ne permettent
pas que leur esprit regarde fixement les ides des objets
toutes pures et sans mlange : mais ils les dguisent ; ils
les couvrent de leurs livres ; et ils les lui prsentent ainsi
toutes masques; de sorte qu'il est trs difficile qu'il se
dtrompe et reconnaisse ses erreurs 1.

.CHAPITRE VIII
esprits effmins. II. Des esprits superficiels. III. Des
personnes d'autorit. IV. De ceux qui font des expriences.

1. Des

Ce que nous venons de dire suffit, ce me semble, pour

reconnatre en gnral quels sont les dfauts d'imagination


des personnes d'tude, et les erreurs auxquelles ils sont le
plus sujets. Or comme il n'y a gure que ces personnes-l
qui se mettent en peine de chercher la vrit, et mme
que tout le monde s'en rapporte eux. il semble qu'on
pourrait finir ici celle seconde Partie. Cependant il est
cette comparaison sent ch. m, o il y a aussi une fort ingbien son dix-septime sicle! On trou- nieuse comparaison emprunte aux
vera dans l'Appendice U un extrait de gens de cour.
H Recherche de la Vrit, \. I, part. I,
1.* Comme

LIV. U. DE L'IMAGINATION,

il 0

PART., CH. VIII. 153

propos do dire encoro quelquo choso des erreurs des autres


hommes, parco qu'il no sera pas inutile d'en tro averti.
I. Tout co qui flatte les sens nous touche extrmement,
et loul co qui nous touche, nous applique proportion
qu'il nous touche. Ainsi ceux qui s'abandonnent toutes
sortes do divertissements trs sensibles et trs agrables,
ne sonl pas capables de pntrer des vrits qui renferment
quelquo difficult considrable; parco quo la capacit do
leur esprit qui n'est pas infinie est toulo remplie do leurs
plaisirs, ou du moins elle en est fort partago '.
La plupart des grands, des gens de cour, des personnes
riches, des jeunes gens, et do ceux qu'on appelle beaux
esprils, tanl.dansdcsdivertissementscontinuels, et n'tudiant que l'art do plaire par tout ce qui Halle la concupiscence' et les sens, ils acquirent peu peu une telle dlicatesse dans ces choses, ou une telle mollesse, qu'on peut
dire fort souvent quo ce sont plutt des esprils elfmins
que des esprils fins, comme ils le prtendent. Car il y a
bien de la diffrence entre la vritable finesse de l'esprit
et la mollesse, quoique l'on confonde ordinairement ces
deux choses 3.
Les esprils fins sont ceux qui remarquent par la raison
jusqu'aux moindres diffrences des choses, qui prvoient
les effets qui dpendent des choses caches, peu ordinaires
et peu visibles; enfin ce sont ceux qui pntrent davantage
les sujets qu'ils considrent. Mais les esprits mous n'ont
qu'une fausse dlicatesse; ils ne sont ni vifs ni perants,
ils ne voient pas les effets des causes mme les plus grossires et les plus palpables; enfin ils ne peuvent rien embrasser ni rien pntrer, mais ils sont extrmement dlicats
1. Nous avons dj expliqu ce foyers dans la Connaissance
l'me, du P. Gratry.
mot, p. 81, note 3.

2. La concupiscence, ici la concupiscence do la chair, c'est--dire l'amour des plaisirs des sens, ou le

penchant la sensualit, T4 lett'jjiv


Ttxv le Platon, drgl, rvolt depuis le pch. Voir le Trait de la
concupiscence,de Uossuct, et comparer
le beau chapitre intitul Les deux

de

3. Vritable esprit de finesse. Malebranche pense-t-il Pascal qui a si


finement dcrit et analys l'esprit de
finesse? U y a dans le dveloppement
des traits qui semblent des rminiscences de Pascal. Ce qui est propre
Malebranche, c'est la comparaison
entre les espn'ts fins cl les esprils
mous.

15*

RECHERCHE DE LA VRIT.

pour les manires 1. Un mauvais mot, un accent do provinco, uno petite grimaco les irrite infiniment plus qu'un
amas confus do mchantes raisons. Us no peuvent reconnatre le dfaut d'un raisonnement, mais ils sentent parfaitement bien une fausse mesure el un geste mal rgl.
En un mot, ils ont une parfaite intelligence des choses
sensibles, parce qu'ils ont fait un usage continuel de leurs
sens ; mais ils n'ont point la vritable intelligence des choses
qui dpendent do la raison, parco qu'ils n'ont presque
jamais fait usago do la leur.
Cependant co sont cos sortes do gens, qui ont lo plus
d'estime dans le monde 1, et qui acquirent plus facilement la rputation do bel esprit. Car lorsqu'un homme
parle avec un air libre et dgag, que ses expressions sont
pures, et bien choisies ; qu'il se sert de figures qui fiatlcnt
les sens, et qui excitent les passions d'une manire imperceptible, quoiqu'il ne dise que des sottises, cl qu'il n'y ait
rien de bon ni rien de vrai sous ces belles paroles 8, c'est
suivant l'opinion commune un bel esprit, c'est un esprit
fin, c'est un esprit dli. On ne s'aperoit pas que c'est
seulement un esprit mou et effmin, qui ne brille que par
de fausses lueurs, et qui n'claire jamais, qui ne persuade
que parce quo nous avons des oreilles et des yeux, cl
non point parce que nous avons de la raison.
Au reste, l'on ne nie pas que lous les hommes ne se
sentent de celle faiblesse, que l'on vient de remarquer on
quelques-uns d'entre eux. H n'y en a point dont l'esprit no
soit touch par les impressions de leurs sens et de leurs
passions, et par consquent qui ne s'arrte quelque peu
aux manires. Tous les hommes ne diffrent en cela que
du plus ou du moins. Mais la raison pour laquelle on a
attribu ce dfaut quelques-uns en particulier, c'est
Manires, absolument, dsigne
ici toutes les manires d'tre et de
faire, la manire de prononcer, par
exemple, et non pas tculcinent la
tenue et les gestes.
2. Avoir, a frquemment au dixscplimc sicle ce sens fort, tenir,
possder.
1.

3. Dans les premires ditions, il y


a ici : El que si l'eorcc sensible en
tait lce, on n'y trouverait aucune
substance ni aucune solidit. Est-ce
l'espce d'incorrection de ce conditionnel froncerait (moins choquante
ou dix-septime sicle que maintenant), qui a fait supprimer ceci ?

VIII. 155
qu'il y en a qui voient bien quo o'osl un .dfaut, el qui
s'appliquent s'en corriger. Au lieu quo ceux dont on
vieil l do parler, lo regardent comme une qualit fort avantageuse. Rien loin de reconnatre quo cette fausse dlicatesse est l'effet d'une mollesse effmine, et l'origine d'un
nombro infini de maladies d'esprit, ils s'imaginent qu
c'est un effet et une marque do beaut do leur gnio 1,
H. On peut joindre ceux dont on vient do parler, un
fort grand nombre d'esprits superficiels qui n'approfondissent jamais rien, et qui n'aperoivent quo confusment les
diffrences des choses, non par leur faute, comme ceux
dont on vient do parler; car co no sont point les divertissements qui leur rendent l'esprit petit, mais parce qu'ils
l'ont naturellement pelit. Celle politesse d'esprit no vient
pasde la nature de l'Ame, comme on pourrait so l'imaginer;
elle est cause quelquefois par une grande disette ou par
une grande lenteur des esprits animaux, quelquefois par
l'inflexibilit des fibres du cerveau, quelquefois aussi par
du
des
esprits
immodre
et
abondance
sang, ou par
uno
quelque autre cause qu'il n'est pas ncessaire de savoir.
U y a donc des esprits de deux sortes. Les uns remarquent aisment les diffrences des choses, et ce sont les
bons esprils. Les aulres imaginent et supposent de la ressemblance enlre elles, et ce sont les esprits superficiels.
Les premiers ont le cerveau propro recevoir des traces
L1V. 11. DE L'IMAGINATION, 11 PART., CH.

nettes et distinctes des objets qu'ils considrent; et parco


1. Dans les premires ditions, ce
paragraphe est ainsi conu :
u Au reste, on ne nie pas que tous
les hommes ne participent ce dfaut qu'on attribue quelques personnes en particulier. Tous les hommes, sans doute, sont sensibles et
sensuels, puisqu'ils sont hommes ; il

n'y en a point qui soient entirement


au-dessus de l'impression do leurs
sens el de leurs passions, et par consquent il n'y en a point qui no s'arrtent quelque peu aux manires.
Tous les hommes no diffrent que du
plus ou du moins dans ce dfaut,
quoiqu'il y en ait quelques-uns qui
reconnaissent que c'est vritablement
un dfaut. Mais on l'a attribu ici

quelques particuliers, parce qu'ils y


sont le plus fortement engags, qu'ils
regardent commo un avantage ce qui
est la source d'un nombre infini d'erreurs, de vices et d'autres maux qui
les accablent; et qu'ils croient que
c'est parco qu'ils ont de l'esprit qu ils
ont cette fausse dlicatesse, et quo
c'est parce qu'ils sont voluptueux et
effmins, ou qu'ils ne savent pas
faire usage de leur esprit sur des
matires qui le mritent. Celle ri
daclion tait lourde, embarrasse et
mme obscure. Il est curieux de voir
Malebranche se corriger par des raisons presque purement littraires; ces
sortes de corrections sont rares.

156

RECHERCHE DE LA VRIT.

qu'ils sont fort-attentifs aux ides de ces traces, ils voient


ces objets comme de prs, et rien ne leur chappe. Mais
les esprits superficiels n'en reoivent que des traces faibles
ou confuses. Ils ne les voient que comme en passant, de
loin et fort confusment; de sorte qu'elles leur paraissent
semblables, comme les visages de ceux que l'on regarde
de trop loin, parce que l'esprit suppose toujours de la ressemblance et de l'galit, o il n'est pas oblig de reconnatre de diffrence et d'ingalit pour les raisons que je
dirai dans le troisime Livre 1.
La plupart de ceux qui parlent en public, tous ceux
qu'on appelle grands parleurs, et beaucoup mme de ceux
qui s'noncent avec beaucoup de facilit, quoiqu'ils parlent
fort peu, sont de ce genre. Car il est extrmement rare quo
ceux qui mditent srieusement, puissent bien expliquer
les choses qu'ils ont mdites. D'ordinaire ils hsitent
quand ils entreprennent d'en parler, parce qu'ils ont
quelque scrupule de se servir de termes qui rveillent dans
les autres une fausse ide. Ayant honte de parler simplement pour parler, comme font beaucoup de gens qui parlent cavalirement de toutes choses, ils ont beaucoup do
peine trouver des paroles qui expriment bien des penses
qui ne sont pas ordinaires *.
1. Recherche, III, P'part., ch. m, 1. voit pas. Ici, c'est bien des ide*
rend dif Les philosophes se dissipent l'esprit qu'il s'agit ; mais ce qui en
On s'appliquant des sujets qui ren- ficile l'expression, c est le respect
ferment trop de rapports et qui d- mme qu on a pour la vrit. Les

pendent de trop de choses, sans


Carder aucun ordre dans leurs
tudes.
2. Remarque dj faite deux ou
trois fois. Malebranche insiste. tst-cc
qu'il n'admet pas que
Ce que l'on conoit bien 'nonce dal[renient J

En tout cas, il no semble pas accorder


que
lo dire arrlv. nt ni... Les mot* pour

[-Ornent.

H faut distinguer. Plus haut, ce qu'il


dclarait diftlcile expliquer, c'est
Coque l'on senttot, il admet qu on
n'a de l'irie et de ses modifications
aucune ide claire; on sent, on ne

ides se tiennent, des sentiments s'y


mlent. On craint do se servir de
termes qui rveillent dans les autres
une fausse ide. Do l une noble
timidit, c'tait un des traits du caractre de Malebranche. Il se peint
ici sans y penser. 11 n'est pas de ceux
qui parlent cavalirement, d'une faon
lcslc et dgage. Autre trait : * Des
penses qui ne sont pas ordinaires.
Vif sentiment de la valeur de ce quo
l'on dit, mais sans orgueil : on mdite, on use de son esprit pour faire
honneur la vrit, au Matre intrieur; on crit, non pour rpter
des choses connues ou sans valeur,
raine?, mai3 pour instruire en communiquant aux autres, la faon
d'un moniteur, les rponses du Matre

II. DE L'IMAGINATION, IIe PART., CH. VIII. 157


III. Quoiqu'on honore infiniment les personnes de pit,
les thologiens, les vieillards, el gnralement tous ceux
qui ont acquis avec justice beaucoup d'autorit sur les
autres hommes, cependant on croit tre oblig de dire
d'eux qu'il arrive souvent qu'ils se croient infaillibles,
cause que le monde les coute avec respect, qu'ils font peu
d'usage de leur esprit pour dcouvrir les vrits spculatives, et qu'ils condamnent trop librement tout ce qu'il
leur plat de condamner, sans l'avoir considr avec assez
d'attention. Ce n'est pas qu'on trouve redire qu'ils no
s'appliquent pas beaucoup de sciences qui ne sont pas
fort ncessaires : il leur est permis de ne s'y point appliquer, et mme de les mpriser; mais ils n'en doivent pas
juger par fantaisie, et sur des soupons mal fonds. Car
ils doivent considrer que la gravit avec laquelle ils parlent, l'autorit qu'ils ont acquise sur l'esprit des autres,
et la coutume qu'ils ont de confirmer ce qu'ils disent par
quelque passage de la Sainte Ecriture, jetteront infailliblement dans l'erreur ceux qui les coutent avec respect,
et qui n'tant pas capables d'examiner les choses fond,
se laissent surprendre aux manires et aux apparences '.
Lorsque l'erreur porte les livres do la vrit, elle est
souvent plus respecte que la vrit mme, et ce faux respect a des suites trs dangereuses*. Pessima res esterrorum apotheosis, et pro peste intellectus habenda est, si
LIV.

'
Le chancelier Bacon. [Cette indication n'est pas dans les premires ditions.]
consult dans le travail de l'attention
qui est uno sorto do urire naturelle
Cf. La Druyre (Des ouvrages de
l'esprit) ; Unljon auteur, et qui crit
avec soin, prouve souvent que l'expression qu'il cherchait depuis longtemps sans la connatre, et qu'il a
enfin trouve, est celle qui tait la
iilus simple, la plus naturelle, qui semblait devoir so prsenter d abord et
sans effort.
1. Alhia excellent, d'uno justesse
et d'une mesure parfaite, encore qu'on
y fente quelque ironie, mais bien vite
contenue par un sincre respect. On
ne peut mieux caractriser le dfaut
jl qui consiste tendre ce qui n'est

fias de foi l'infaillibilit doctrinale. Auourd'hui plus que jamais il importe do


discerner nettement ce qui est de" foi
et ce qui ne l'est pas. Une exposition
de la doctrino catholique qui serait
pour notre sicle, en prsence des savan'.s du jour, ce que fut celle de
Hossuel en face des protestants, rendrait a tous les esprits un signal
service. 11 y a des essais trs estimables; l'oeuvre magistrale n'existe pas
encore. Ce qu'il est piquant de
noter en outre, c'est qu'aujourd'hui il
y a uno autre infaillibilit dont so
couvrent beaucoup de gens, c'est
celle de la science que les savants,
non d'ordinaire 1rs plus grands, sont

1S8

RECHERCHE DE LA VRIT.
veneratio 1. Ainsi lorsque certaines

vanis accdt
personnes, ou par un faux zle, ou par l'amour qu'ils ont eu
pour leurs propres penses se sont servis de l'Ecriture
Sainte pour tablir de faux principes de physique ou de
mtaphysique, ils ont t souvent couts comme des
oracles par des gens qui les ont crus sur leur parole,
cause du respect qu'ils devaient l'autorit sainte; mais
il est aussi arriv que quelques esprits mal faits ont pris
sujet de l de mpriser la Religion. De sorte que par un
renversement trange l'Ecriture Sainte a t cause de l'erreur de quelques-uns ; et la vrit a t le motif et l'origine
de l'impit de quelques autres*. 11 faut donc bien prendre
garde, dit l'auteur que nous venons de citer, de ne pas
chercher les choses mortes avec les vivantes, et de ne pas
prtendre, par son propre esprit, dcouvrir dans la Sainte
Ecriture ce que le Saint-Esprit n'a pas voulu dclarer 3.
Ex divinorum et Itumanorum maie sana admixtione,
continue-t-il, non solum educiiur Philosophia phantaslica,
sed eliam Religio hxretica. Itaquesaluiare admodum est si
mente sobria fidei tantuni dentur, qux fidei sunt. Toutes
les personnes donc qui ont autorit sur les autres, ne doivent rien dcider qu'aprs y avoir d'autant plus pens,
que leurs dcisions sont plus suivies ; et les thologiens
principalement doivent bien prendre garde ne point faire
mpriser la Religion par un faux zle, ou pour se faire
estimer eux-mmes et donner cours leurs opinions. Mais,
parce que ce n'est pas moi leur dire ce qu'ils doivent
faire, qu'ils coutent saint Thomas leur matre*, qui, tant
Opusc. 0.
fort enclins tendre toutes leurs
productions cl assertions. Commo la
pago de Malebranche, que nous venons do lire, s'appliquerait bien h eux I
La faon ddaigneuse el intolrante
dont ces thologiens d'un nouveau
genre condamnent tout ce qui ne
pense pas comme eux; l'assurance
avec laquelle ils donnent leurs ides
pour articles de science; leur empressement a dnoncer dans les doctrines
philosophiques ou dans les dogmes
de foi, des contradictions flagrantes
*

avec les vrits scientifiques : tout


cela se trouverait peint ici d'une manire singulirement vraie et charmante.
1. Xoe. Organ,. 1. I", a pli. G5.
2. Remarque profonde et salutatrement enrayante. De bons csprjts s'appliquent srieusement h prvenir co O
malheur, en prcisant les exigences
de la foi, de fa raison, de 11 science.
3. Dans les premires ditions, on
lit : .,, n'y a pas voulu dclarer.
.

II. DE L'IMAGINATION, 11 PART., CH. Vll. 1S9


interrog par son Gnral pour savoir son sentiment sur
quelques articles, lui rpond par saint Augustin en ces
termes :
LIV.

Il est bien dangereux de parler


dcisivement sur des matires qui
ne sont point de la foi, comme si
elles en taient. Saint Augustin
nous l'apprend dans le cinquime
livre de ses Confessions. Lorsque
je vois, dit-il, un Chrtien qui ne
sait pas le sentiment des philosophes touchant les cieux, les
toiles, et les mouvements du soleil
et de la lune, et qui prend une
chose pour une autre, je le laisse
dans ses opinions et dans ses
doutes; car je ne vois pas que
l'ignorance o il est de la situation
des corps, el des diffrents arrangements de la matire lui puisse
nuire, pourvu qu'il n'ait pas des
sentiments indignes de vous,
Seigneur, qui nous avez tous crs.
Mais il se fait to.rl, y il se persuade que ces choses touchent la
Religion, et s'il est assez hardi pour
assurer avec opinitret ce qu'il ne
sait point. Le mme saint explique
encore plus clairement sa pense
sur ce sujet, dans le premier livre
de l'cxplicalion littrale de la Gense, en ces termes. Un Chrtien
doit bien prendre garde ne point
parler de ces choses, comme si
elles taient de la Sainte Ecriture ;
car un infidle, qui lui entendrait
dire des extravagances, qui n'auraient aucune apparence de vrit,
ne pourrait pas s'empcher d'en
rire. Ainsi le Chrtien n'en recevrait que de la confusion, et l'infidle en serait mal difi. Toutefois
ce qu'il y a de plus fcheux dans
ces rencontres, n'est pas que l'on
voie qu'un homme s est tromp :
mais c'est que les infidles que
nous lchons de convertir, s'imaginent faussement et pour leur
perte invitable, que nos auteurs
ont des sentiments aussi extravagants, de sorte qu'ils les condamnent, et les mprisent comme

Mullum auteai nocet tnlia qua?


ad pietatis doctrinam non spectaut,
vel asserere vel negare, quasi pertinentia ad sacrant doctrinam, dicil
enim Aug. in 5. Confess. eum audio Christianttm aliquem fratrem
ista, qu Philosophi de coelo, aut
stellis, et de solis et lunoe motibtts
dixcnintj.nescienlem, et aliud pro
alio sentintem, patienter intuecr
opinantem Imminent ; nec illi obessc
video, eum de te, Domine, Creator
omnium nostrtim, non credat indigna, si forte silus et habitus
creaturoe corporalis ignoret. Obesl
autem, si haec ad ipsam doclriuam
pietatis pertinere aroitrelufi et pertinacius affumare audeat quod
ignort. Quod autem obsit, manifestt Aug. in i. super Gnes, ad
litleram. Tnrpe est, inquil, nimis,
et perniciosum, ac maxime cavendum ut Cliristianum de lits rebus
quasi secundum christianas litteras
loquentein, ita delirare qttilibet infidelis audiat, ut quemadmodum
dicitur totoccclo errare conspiciens,
ristim tenere vix possit. Et non tamen molcstum est, quod errans
homo videatur; sed quod Auclores
nostri ab eis qui forts sunt, talia
sensisse creduntur, et eum magno
corum exitio, de quorum sainte
satagimus, tanquam indoctt reprehenduntur atque fespuunlur. Unde
mihi Yidelur tutitis esse, ut h;cc
qiuc Philosophi communes senscrunl, et IIOSIKC fidei non rpugnant,
ncque esse sic asscrenda, ut dogmata fidei, licet aliquando sub do-

mine l'hilosophorumintroditcantur.
neque sic esse neganda tanquam
iidci contraria, ne sapicntibtts hujus
uni n il i contemnendi doctrinam (idei
occasio pra'beatur.

160

RECHERCHE DE LA VRIT.
des ignorants. 11 est donc, ce me semble, bien plus propos de n
point assurer comme des dogmes de la foi des opinions communment
reues des philosophes, lesquelles ne sont point contraires notre foi,
quoiqu'on puisse se servir quelquefois de l'autorit des philosophes
pour les faire recevoir. U ne faut pas aussi 1 rejeter ces opinions, comme
tant contraires notre foi, pour ne point donner de sujet aux sages
de ce monde de mpriser les vrits saintes de la Religion chrtienne*.

La plupart des hommes sont si ngligents et si draisonnables, qu'ils ne font point de discernement entre la parole de Dieu et celle des hommes, lorsqu'elles sont jointes
ensemble; de sorte qu'ils tombent dans l'erreur en les
approuvant toutes deux, ou dans l'impit en les mprisant
indiffremment. Il est encore bien facile de voir la cause
de ces dernires erreurs, et qu'elles dpendent do la liaison des ides explique dans le chapitre v, et il n'est pas
ncessaire de s'arrter l'expliquer davantage.
IV. Il semble propos de dire ici quelque chose des
chimistes, et gnralement de lous ceux qui emploient
leur temps faire des expriences. Ce sont des gens qui
cherchent la vrit : on suit ordinairement leurs opinions
sans les examiner. Ainsi leurs erreurs sont d'autant plus
dangereuses, qu'ils les communiquent aux autres avec plus
do facilit.
11 vaut mieux sans doute tudier la nature que les livres ;
les expriences visibles et sensibles prouvent certainement
beaucoup plus que les raisonnements des hommes; et on
ne peut trouver redire que ceux qui sont engags par
leur condition l'tude de la physique, lchent de s'y rendre
habiles par des expriences continuelles, pourvu qu'ils
s'appliquent encore davantage aux sciences qui leur sont
Aussi. On dirait maintenant non peut mieux condamner ces craintes
plus. Voir p. SS, note I.
indiscrtes ou ces enthousiasmes non
moins indiscrets qui voient dans une
2. Ces textes admirables de saint thorie scientifique la ruine ou le
Thomas et de saint Augustin, fort bien salut des doctrines spiritualistes et
traduits par Malebranche, sont bons chrtiennes. Cf. Duihl de Saint-Prorappeler et mditer dans le temps jet, Apologie scientifique de la foi
prsent. L'excellent P. do Valrogcr, chrtienne, Paris, 18So; lePreCarbode l'Oratoire, l'a fait avec une parti- nelle, Les confins de la science el de la
culire autorit dans son livre Ile la dtihsophie, Palm, Paris et Bruxelles ;
Gense des espces, si simple et si es Annales de la Socit scientifique
modeste, et d'une science et d'un de Rrnxelles, et la Revue des quessens si srs. Plusieurs apologistes les tions scientifiques, fonde en IS7
rptent et les commentent. Un ne aus.i cher. Palm.
1.

II. DE L'IMAGINATION, 11 PART., CH. VIII. 161"


encore plus ncessaires. On ne blme donc point la philosophie exprimentale, ni ceux qui la cultivent, mais seulement leurs dfauts '.
Le premier est, que pour l'ordinaire ce n'est point la
lumire de la raison qui les conduit dans l'ordre de leurs
expriences, ce n'est que le hasard : ce qui fait qu'ils n'en
deviennent gure plus clairs, ni plus savants, aprs y
avoir employ beaucoup de temps et de bien.
Le second est, qu'ils s'arrtent plutt des expriences
curieuses et extraordinaires, qu' celles qui sont les plus
communes. Cependant il est visible que les plus communes tant les plus simples, il faut s'y arrter d'abord
avant que de s'appliquer celles qui sont plus composes
et qui dpendent d'un plus grand nombre de causes.
Le troisime est, qu'ils cherchent avec ardeur et avec assez de soin les expriences qui apportent du profit, et
qu'ils ngligent celles qui ne servent qu' clairer l'esprit.
Le quatrime est, qu'ils ne remarquent pas avec assez
d'exaclilude toutes les circonstances particulires, comme
du temps, du lieu, de la qualit des drogues dont ils se
servent, quoique la moindre de ces circonstances soit quelquefois capable d'empcher l'effet qu'on espre. Car il
faut observer que tous les termes dont les physiciens se
servent sont quivoques, et que le mot do vin, par exemple,
signifie autant de choses diffrentes qu'il y a de diffrents
terroirs, de diffrentes saisons, de diffrentes manires
de faire le vin et de le garder. De sorte qu'on peut mme
dire en gnral, qu'il n'y en a pas deux tonneaux tout
fait semblables, et qu'ainsi quand un physicien dit : Pour
faire telle exprience, prenez du vin, on ne sait que 1res
confusment ce qu'il veut dire. C'est pourquoi il faut user
d'uno trs grande circonspection dans les expriences, et
ne descendre point aux composes, que lorsqu'on a bien
connu la raison des plus simples et des plus ordinaires.
Le cinquime est, que d'une seule exprienoe ils en tirent
L1V.

l'Appendice II, le eb. vit dulivto IV, sur le dsir de la science et


les jugements des faux savants.
1. Voir

162" '

RECHERCHE DE LA VRIT^
de consquences. U faut au contraire presque toujours

'

trop
plusieurs expriences pour bien conclure une seule chose,
quoiqu'une seule exprience puisse aider tirer plusieurs
conclusions!.
Enfin la plupart des physiciens et des chimistes ne considrent que les effets particuliers de la nature : ils ne remontent jamais aux premires notions des choses qui
composent les corps. Cependant il est indubitable, qu'on
ne peut connatre clairement et distinclement les choses
particulires de la physique, si on ne possde bien ce qu'il
y a de plus gnral, et si on ne s'lve mme jusqu'au
mtaphysique*. Enfin, ils manquent souvent dcourage
et de confiance, ils se lassent cause de la fatigue et de la
dpense. 11 y a encore beaucoup d'autres dfauts dans les
personnes dont nous venons de parler; mais on ne prtend
pas tout dire.
Les causes des fautes qu'on a remarques, sont le peu
d'application, les proprits de l'imagination expliques
dans le chapitre v de la premire partie de ce Livre, et dans
le chapitre u de celle-ci, et surtout 3 de ce qu'on ne juge
de la diffrence des corps et du changement qui leur arrive, quo par les sensations qu'on en a, selon ce qu'on a
expliqu dans le premier Livre.
1. En critiquant les physiciens,

2. Les Principes de Descartes sont


composs dans ce dessein, et Desearles, dans la Prface, compare la
philosophie un arbre dont les racines sont la mtaphysique, cl le
troue, la physique; les branches, la
mcanique, la mdecine et la morale.

Malebranche donne d'excellentes rgles pour ce que nous nommons la


mthode exprimentale. Voir les
textes curieux rapports dans l'Introduction, H. On y trouve dvelopp et
appliqu l'astrono.nie ce qui est dit
plus haut le la physique .- On ne
3. Surtout. \A mot n'est pas dans
peut trouver a redire que ceux qui
sont engags par leur condition dans les premires ditions. Ile ce qu'on
l'lude de la physique tchent de s'y ue juge... signifie le fait qu'on nejuge.
rendre habiles.
Voir plus loin. p. 103, noie 2.

TROISIME PARTIE
DE LA COMMUNICATION CONTAGIEUSE
DES IMAGINATIONS FOUTES

CHAPITRE PREMIER
I. lie la disposition que nous avons imiter les autres, en toutes choses,
laquelle est l'origine de la communication des erreurs qui dpendent
de la puissance de l'imagination. H. Deux causes principales qui
augmentent cette disposition. III. Ce que c'est qu'imagination forte.
plusieurs sortes. Des fous et de ceux qui ont
Qu'il
de
IV.
en
a
y

l'imagination forte dans le sens qu'on l'entend ici. V. Deux dfauts


considrables de ceux qui ont l'imagination forte. VI. De la puissance qu'ils ont de persuader et d'imposer.

I. Aprs avoir expliqu la nature de l'imagination, les


dfauts auxquels elle est sujette, et comment notre propre
imagination nous jette dans l'erreur, il no reste plus
parler dans ce second Livre quo de la communication contagieuse des imaginations fortes, je veux dire de la forc
que certains esprits ont sur les autres pour les engager
dans leurs erreurs.
Les imaginations fortes sont extrmement contagieuses : elles dominent sur celles qui sont faibles : elles
leur donnent peu peu leurs mmes tours, et leur impriment leurs mmes caractres '. Ainsi ceux qui ont l'imagination forte et vigoureuse, tant tout fait draisonnables 1, il y a trs peu de causes plus gnrales des erreurs
des hommes, que cetle communicalion dangereuse de
l'imagination.
el puis s fit parce que les
hommei d'ides et d'une imagination
forte et rigoureuse sont tout fait

1. Les tours et les ceractres qu'elles ractres,

ont elles-mmes.

2. Dans les premires dition?, il draisonnables... La nouvelle rdacn'y a qu'un point-virgule aprs ca- tion vaut mieux.

,104

RECHERCHE DE LA VRIT.

Pour concevoir ce que c'est que cette contagion, et comment elle se transmet de l'un l'autre, il faut savoir que

les hommes ont besoin les uns des autres, et qu'ils sont
faits pour composer ensemble plusieurs corps, dont loules
les parties aient entre elles une mutuelle correspondance.
C'est pour entretenir cette union que Dieu leur a command d'avoirdelacharitlesuns pourlesaulres.Maisparcc
que l'amour-propre pouvait peu peu teindre la charit
et rompre ainsi le noeud de la socit civile, il a l propos, pour la conserver, que Dieu unt encore les hommes
par des liens naturels, qui subsistassent au dfaut de la
charit, et qui intressassent l'amour-propre.
Ces liens naturels, qui nous sont communs avec les
botes, consistent dans une certaine disposition du cerveau
qu'ont tous les hommes, pour imiter quelques-uns de ceux
avec lesquels ils conversent, pour former les mmes jugements qu'ils font, cl pour entrer dans les mmes passions
dont ils sont agiles. Et celle disposition lie d'ordinaire les
hommes les uns avec les autres beaucoup plus troitement
qu'une charit fonde sur la raison, laquelle charit est
assez rare.
Lorsqu'un homme n'a pas celte disposition du cerveau
pour entrer dans nos sentiments et dans nos passions, il
est incapable par sa nature de se lier avec nous et de faire
un mme corps; il ressemble ces pierres irrgulires, qui
ne peuvent trouver leur place dans un btiment, parce
qu'on ne les peut joindre avec les autres.
Oderttnt hilarem tristes, tristemque jocosi.
Sedatum celeres, agiletn gnavitmque remissi 1.

faut plus de vertu qu'on ne pense pour ne pas rompre


qui
passions,
d'gard
qui

n'ont
point
et
nos
ceux
avec
ont des sentiments contraires aux ntres. Et ce n'est pas
tout fait sans raison ; car lorsqu'un homme a sujet d'tre
dans la trislcsse ou dans la joie, c'est lui insulter en
quelque manire que de ne pas entrer dans ses sentiments.
11

I. Horace, fipitres, I, xvitt.

LIV.

II.

DE I/IMAGINATION,

IIIe PART.,

CH. 1.^ 16o

S'il est triste, on ne doit pas se prsenter devant lui avec


un air gai et enjou, qui marque.de la joie et qui en imprime les mouvements avec effort dans son imagination,
parce que c'est le vouloir ter do l'tat qui lui est lo plus
convenable et le plus agrable, la tristesse mme tant la
plus agrable de toutes les passions un homme qui souffre
quelque misre 1.
II. Tous les hommes ont donc une certaine disposition
de cerveau, qui les porte naturellement se composer' de
la mme manire que quelques-uns de ceux avec qui ils
vivent. Or celte disposition a deux causes principales qui
l'entretiennent et qui l'augmentent. L'une est dans l'Ame,
et l'autre dans le corps. La premire consiste principalement dans l'inclination qu'ont lous les hommes pour la
grandeur et pour l'lvation, pour obtenir dans l'esprit des
autres une place honorable". Car c'est, celle inclination
qui nous excite secrtement parler, marcher, nous
habiller 1, el prendre l'air des personnes de qualit8.,
C'est la source des modes nouvelles, de l'instabilit des
langues vivantes, et mme de certaines corruptions gnrales des moeurs. Enfin, c'est la principale origine de toutes
les nouveauts extravagantes et bizarres, qui ne sont point
appuyes sur la raison, mais seulement sur la fantaisie
des hommes.
L'autre cause qui augmente la disposition que nous
avons imiter les autres, do laquelle nous devons principalement parler ici, consiste dans une certaine impression
que les personnes d'une imagination forte font sur les esprits faibles et sur les cerveaux tendres et dlicats.
III. J'entends par imagination forte et vigoureuse cetto
Remarque juste et fine.
2. Se composer. Arranger leurs
sentiments et leur air, les ramenant
comme les plis d'un vtement, do manire prendre une forme dtermine.
3. Pascal, Penses, i, 5. Nous
avons une si grande ido de l'Ame de
l'homme, que nous ne pouvons souffrir d'en tre mpriss cl de n'tro
pas dans l'estime d'une Ame. ... Il
(l'homme) n'est pas satisfait s'il n'est
1.

dans l'estime des hommes. Il estime


si fraude la raison do l'homme que;
quelque avantage qu'il ail sur la
terru. s'il n'est plac aussi avantageusement dans la raison de l'homme,
il n'est pas content. C'est la plus
belle place du monde.
I. Comme les personnes de qualit.
5. fin toutes choses, disent les premires ditions.

166

RECHERCHE DE

LA

VRIT.

constitution du cerveau, qui le rend capable do vestiges et


de traces extrmement profondes, et qui remplissent tellement la capacit de l'me, qu'elles l'empochent d'apporter
quelque attention d'autres choses qu' celles que ces
images reprsentent.
IV. 11 y a deux sortes de personnes, qui ont l'imagination forte dans ce sens. Les premires reoivent ces profondes traces par l'impression involontaire el drgle des
esprils animaux ; et les autres, desquelles on veut principalement parler, les reoivent par la disposition qui se
trouve dans la substance de leur cerveau.
11 est visible que les premiers sont entirement fous,
puisqu'ils sont contraints par l'union naturelle qui est
entre leurs ides cl ces traces, de penser des choses auxquelles les autres avec qui ils conversent ne pensent pas,
ce qui les rend incapables de parler propos cl de rpondre
jusle aux demandes qu'on leur fait.
Il y en a d'une infinit de sortes qui ne diffrent que du
plus cl du moins; et l'on peut dire que tous ceux qui sont
agits de quelque passion violente sont de leur nombre,
puisque dans le temps de leur motion, les esprits animaux impriment avec tant de force les traces et les images
de leur passion, qu'ils ne sont pas capables de penser
autre chose.
Mais il faut remarquer que toutes ces sortes de personnes ne sont pas capables de corrompre l'imagination
des esprits mme les plus faibles, et des cerveaux les plus
mous el les plus dlicats, pour deux raisons principales.
La premire, parce que ne pouvant rpondre conformment
aux ides des autres, ils ne peuvent leur rien persuader;
et la seconde, parco que le drglement de leur esprit
tant tout fait sensible, on n'coute qu'avec mpris tous
leurs discours.
H est vrai nanmoins que les personnes passionnes
nous passionnent, et qu'elles font dans notre imagination
des impressions qui ressemblent celles dont elles sont
touches; mais comme leur emportement est tout fait
visible, on rsiste ces impressions, el l'on s'en dfait

L1V..II. DE L'IMAGINATION, IIIe PART., CH. I. - 167

d'ordinaire quelque temps aprs. Elles s'effacent d'ellcsmmes, lorsqu'elles ne sont point entretenues parla cause
qui les avait produites; c'est--dire, lorsque ces emports
ne sont plus en notre prsence, et que la vue sensible des
traits que la passion formait sur leur visage, ne produit
plus aucun changement dans les fibres de notre cerveau,
ni aucune agitation dans nos esprits animaux.
Je n'examine ici que celle sorte d'imagination forte et vigoureuse, qui consiste dans une disposition du cerveau
propre pour 1 recevoir des traces fort profondes des objets
les plus faibles et les moins agissants.
Ce n'est pas un dfaut que d'avoir le cerveau propre
pour imaginer fortement les choses et recevoir des images
trs distinctes et trs vives des objets les moins considrables, pourvu que l'Ame demeure toujours la matresse de
l'imagination, que ces images s'impriment par ses ordres,
et qu'elles s'effacent quand il lui plat; c'est au contraire
l'origine de la finesse et de la force de l'esprit 2. Mais
lorsque l'imagination domine sur l'me, et que sans
attendre les ordres de la volont, ces traces se forment par
la disposition du cerveau et par l'action des objets et des
esprils, il est visible que c'est une trs mauvaise qualit et
une espce de folie. Nous allons tcher de faire connatre
le caractre de ceux qui ont l'imagination de celle sorle.
Il faut pour cela se souvenir que la capacit de l'esprit
est 1res borne ; qu'il n'y a rien qui remplisse si fort sa
capacit que les sensations de l'me, et gnralement
toules les perceptions des objets qui nous touchent beaucoup; et que les traces profondes du cerveau sont toujours
accompagnes de sensations, ou de ces autres perceptions
qui nous appliquent fortement. Car par l il est facile do
reconnatre les vritables caractres de l'esprit de ceux
qui ont l'imagination forle.
i. Propre pour. Nous

disons main- soin do rendre la vrit sonfible,


tenant propre .
agrable, touchante, ce sont lit des
mots qu'il emploie souvent; cl, dans
2. C'est ici un d>s rares endroits une 1res bcllo prire, au dbut des Mo Malebranche rend justice l'ima- ditations chrtiennes, il demande eu
gination. Lui-mme, tout en mpri- Verbe incarn des expressions claires
sant les artifices du style, a eu lo el vritables, vives et animes.

168

RECHERCHE DE LA VRIT.

V. Le premier, c'est que ces personnes ne sont pas capables de juger sainement des choses qui sont un peu difficiles et embarrasses, parce que la capacit de leur esprit
tant remplie des ides qui sont lies par la nature ces
traces trop profondes, ils n'ont pas la libert de penser
plusieurs choses en mme temps 1. Or, dans les questions
composes il faut que l'esprit parcoure par un mouvement prompt et subit les ides de beaucoup de choses, et
qu'il en reconnaisse d'une simple vue tous les rapports et
toutes les liaisons qui sont ncessaires pour rsoudre ces

questions.
Tout le monde sait, par sa propre exprience, qu'on n'est
pas capable de s'appliquer quelque vrit, dans le temps
que l'on est agile de quelque passion, ou que l'on sent
quelque douleur un peu forte, parce qu'alors il y a dans le
cerveau de ces traces profondes qui occupent la capacit
de l'esprit'. Ainsi ceux de qui nous parlons ayant des
traces plus profondes des mmes objets que les autres,
comme nous le supposons, ils ne peuvent pas avoir autant
d'tendue d'esprit, ni embrasser autant de choses qu'eux.
Le premier dfaut de ces personnes est donc d'avoir l'esprit petit, cl d'autant plus petit, que leur cerveau reoit
dos traces plus profondes des objets les moins considrables.
Lo second dfaut, c'est qu'ils sont visionnaires 3, mais
d'une manire dlicate et assez difficile reconnatre. Le
commun des hommes ne les estime pas visionnaires, il
n'y a que les esprits justes et clairs qui s'aperoivent de leurs visions et de l'garement de leur imagination.
Pour concevoir l'origine do ce dfaut, il faut encore se
souvenir de ce que nous avons dit ds le commencement
de ce second Livre, qu' l'gard de ce qui se passe dans le
cerveau, les sens et l'imagination ne diffrent que du plus
f.e chnpilro vi de la I" par'io n son Aine applique h sim do'gt ofdu Trait de mo>ale est consacr i fi'iis et toute pntre de douMalebrau 'lie nomme la libert leur.
ce que
de tesprit.
:i. Mil singulirement juste cl c\2. fintret. met., iv, 10. Il pale de pressif.
1.

II. DE L'IMAGINATION, III 0 PART., CH. I. 169


et du moins; et quo c'est la grandeur et la profondeur des
traces qui font que l'me sent les objets, qu'elle les juge
comme prsents et capables de la toucher, et enfin assez
proches d'elle pour lui faire sentir du plaisir et de la douleur. Car, lorsque les traces d'un objet sont petites, l'me
imagine seulement cet objet; elle ne juge pas qu'il soit
prsent, et mme elle ne le regarde pas comme fort grand
et fort considrable. Mais mesure que ces traces deviennent plus grandes cl plus profondes, l'me juge aussi que
l'objet devient plus grand et plus considrable, qu'il s'approche davantage de nous, et enfin qu'il est capable de nous
toucher et de nous blesser.
Les visionnaires dont je parle ne sont pas dans cet excs
de folie, de croire voir devant leurs yeux des objets qui
sont absents : les traces de leur cerveau ne sont pas encore
assez profondes ; ils ne sont fous qu' demi, et s'ils l'taient
tout fait, on n'aurait que faire de parler d'eux ici,
puisque tout le monde sentant leur garement, on ne pourrait pas s'y laisser Iromper. Ils ne sont pas visionnaires
des sens, mais seulement visionnaires d'imagination. Les
fous sont visionnaires des sens, puisqu'ils ne voient pas
les choses comme elles sont, et qu'ils en voient souvent
qui ne sont point; mais ceux dontje parle ici, sont visionnaires d'imagination, puisqu'ils s'imaginentlcs choses tout
autrement qu'elles'ne sont, et qu'ils en imaginent mme
qui ne sont point. Cependant il est vident que les visionnaires des sens cl les visionnaires d'imagination ne diffrent entre eux que du plus et du moins, cl que l'on passe
souvent de l'tat des uns celui des autres. Ce qui fait
qu'on se doit reprsenter la maladie de l'esprit des derniers
par comparaison colle des premiers, laquelle est plus sensible cl fait davantage d'impression sur l'esprit, puisque,
dans des choses qui ne diffrent que du plus et du moins,
il faut toujours expliquer les moins sensibles par les plus
sensibles.
Le second dfaut de ceux qui ont l'imagination forte et
vigoureuse, est donc d'lre visionnaires d'imagination, ou
simplement visionnaires; car on appelle du terme de fou
LIV.

MALEBRANCHE.

170

RECHERCHE DE LA VRIT.

ceux qui sont visionnaires des sens. Voici donc les mauvaises qualits des esprits visionnaires 1.
Ces esprits sont excessifs en toutes rencontres : ils relvent les choses basses, ils agrandissent les petites, ils approchent les loignes. Rien ne leur parait tel qu'il est.
Ils admirent tout, ils se rcrient sur tout sans jugement et
sans discernement. S'ils sont disposs la crainte parleur
complexion naturelle, jo veux dire, si les fibves de leur
cerveau tant extrmement dlicates, leurs esprits animaux sont en petite quantit, sans force et sans agitation,
de sorte qu'ils ne puissent communiquer au reste du corps
les mouvements ncessaires; ils s'effraient la moindre
chose, et ils tremblent la chute d'une feuille. Mois s'ils
ont abondance d'esprits et de sang, ce qui est plus ordinaire, ils se repaissent de vaines esprances; et s'abandonnant leur imagination fconde en ides, ils btissent,
comme l'on dit, des chteaux en Espagne avec beaucoup
de satisfaction et de joie. Ils sont vhments dans leurs
passions, enlls dans leurs opinions, toujours pleins et
trs satisfaits d'eux-mmes. Quand ils se mettent dans la
tle de passer pour beaux esprits, et qu'ils s'rigent en auteurs; car il y a des auteurs de toutes espces, visionnaires
et autres : que d'extravagances, que d'emportements, que
de mouvements irrguliers! Ils n'imitent jamais la nature,
tout est affect, tout est forc, tout est guind. Us no vont
que par bonds; ils ne marchent qu'en cadence ; ce no sont
que figures el qu'hyperboles'. Lorsqu'ils se veulent mettre
dans la pit, et s'y conduire par leur fantaisie, ils entrent
entirement dans l'esprit juif et pharisien. Ils s'arrtent
d'ordinaire l'corce, des crmonies extrieures et de
1. ici commence un dveloppement
qu'on ne saurait trop mditer. Quelle
vive peinture de ces esprits auxquels
rien ne parait tel qu'il est !

2. Beaux esprits, c'e^t--dirc ea.


Sablcs d'inventer, de produire, et
'une manire qui charme. En quelques mots, Malebranche rappelle les
vrais principes de l'art d'crire ; il en
fait consister l'excellence dons lo na-

turel. Ainsi Pascal : La vraio loquence se moque de l'loquence. Kl


encore : Il faut de l'agrable et du
rel ; innis il faut que cet agrable
soit lui-mme pris du vrai. Puis :
naturel, on
Quand on voit le style
est tout tonn el saisi, car on s'attendait de voir un auteur et on trouve
w\ homme. Et, dans Vlisprit gomtrique : Il ne faut pas guinder
l'esprit... Je bais ces mots d'enflure.
><

II. DE L'IMAGINATION, IIIe PART., CH. I. 171


potites pratiques, ils s'en occupent tout entiers. Ils deviennent scrupuleux, timides, superstitieux. Tout est de foi,
tout est essentiel chez eux, hormis ce qui est vritablement de foi ot co qui est essentiel, car assez souvent ils
ngligent ce qu'il y a de plus important dans l'Evangile,
la justice, la misricorde et la foi, leur esprit tant occupe
par des devoirs moins essentiels 1. Mais il y aurait trop do
choses dire. Il suffit pour se persuader de leurs dfauts,
et pour en remarquer plusieurs autres, de faire quelquo
rflexion sur ce qui se passe dans les conversations
ordinaires 9.
Les personnes d'une imagination forte et vigoureuse ont
encore d'autres qualits qu'il est- trs ncessaire de bien
expliquer. Nous n'avons parl jusqu' prsent que de leurs
dfauts, il est trs juste maintenant de parler de leurs
avantages. Us en ont un entre, autres qui regarde principalement ce sujet, parce que c'est par cet avantage qu'ils
dominent sur les esprits ordinaires, qu'ils les font entrer
L1V.

C'esl do la vraie loquence.


s'arrtent l'corce... Kl ceci
Ils
qui est superbe : Tout est do foi,
tout csl essentiel chez eux, hormis ce
qui est vritablement le foi et ce qui
est essentiel. Prcision et vigueur,
qui font penser Hossuet. Kt aucune
dclamation dans cette indignation
1.

loquente; une parfaite mesure:


Leur esprit tant occupe par des
devoirs moins essentiels.
2. Les conversations. Du latin conversari, vivre avec. Ce ne sont pas
seulement les changes do paroles
dans les entreliens ou causeries, ce
sont les relations sociales et tout ce
qui constituo lo commerco de la vie.
Ainsi La Fontaino dit :
Nous ne conversons plus qu'avec des

[ours affreux.
Dans saint Paul, Philip., ut, 20,

nous lisons : Nostra autem convertatio est in coelis. L'original gre


porte ! *,; vij tb r.o).rtfj;*a l oijav/t{ rf^n. Le mme mot conversatio se trouve plusieurs fois dans les
pilres de saint Pierre ; il y est toujours la traduction du grec*vatf,jr,.
Ainsi, I, u, 12 : t^vAvatti'.fV <<;*
toT,- Hiiti) f/ovti; x*Vr,v. Cf. III, 2 Ct
10. I/} franais conversation retient

souvent au dix - septime sicle le


sens tymologique latin : vivre ensemble. Pascal, Penses, louant la
manvre d'crire d'Kpictte, de Montaigne et de Salomon de Tultie (Louis
de Monlalte, Pascal lui-mme), dit
qu'elle est toute compose de pen
ses nes sur les entreliens ordinaires
de la vie. Il dit encore ailleurs : On
se forme l'esprit et le sentiment parles conversations. On se gAte l'esprit
et 'e sentiment par les conversations.
Col ce que Montaigne, m, S (De l'art
de confrer) appelle communication,
commerce el frquentation. Commo
notre esprit se fortifie par la communication (les espritsvigoureux et rgls,
il ne se peult dire combien il perd et
s'abaslardit par le continuel commerce
ct frquentation que nous avons avecques les esprits bas cl maladifs; il
n'est contagion qui s'espando commo
celle-l. La Bruyre semble prendre
plutt le mot nu sens qui est devenu
pour nous le seul : dans un de ses chapitres intitul, De la socit ct de la
conversation : L'on voit des gens,
dit-il, qui dans les conversations ou
dans le peu de commerce que l'on a
avec eux, TOUS dgotent par leurs
ridicules expressions.,,

172

RECHERCHE DE LA VRIT.

dans leurs ides el qu'ils leur communiquent toutes les


fausses impressions dont ils sont touchs.
VI. Cet avantage consiste dans une facilit de s'exprimer d'une manire forte et vive 1, quoiqu'elle ne soit pas
naturelle. Ceux qui imaginent fortement les choses, les
expriment avec beaucoup de force et persuadent tous ceux
qui se convainquent plutt par l'air et par l'impression
sensible, que par la force des raisons. Car le cerveau de
ceux qui ont l'imagination forte recevant, comme l'on a
dit, des traces profondes des sujets qu'ils imaginent, ces
traces sont naturellement suivies d'une grande motion
d'esprits, qui dispose d'une manire prompte et vive tout
leur corps pour exprimer leurs penses. Ainsi l'air de leur
visage, le Ion de leur voix et le tour de leurs paroles animant leurs expressions, prparent ceux qui les coutent et
qui les regardent, se rendre attentifs et recevoir machinalement l'impression de l'image qui les agite*. Car enfin un homme qui est pntr de ce qu'il dit, en pntre
ordinairement les autres, un passionn meut toujours ;
et quoique sa rhtorique soit souvent irrgulire, elle ne
laisse pas d'tre trs persuasive, parce quo l'air ct la maLa Bruyre (Des ouvrages de
l'esprit) : Le peuple appelle loquence la facult que quelques-uns
ont de parler seuls ct longtemps... Les
pdants ne la distinguent pas de l'entassement des figures, de l'usage des
grands mots et de la rondeur des priodes.
2. Buffon. Discours sur le style.
La vritable loquence... est bien
diffrente de cette facilit naturelle de
parler, qui n'est qu'un talent, une
qualit accorde tous ceux dont les
liassions sont fortes, les organes souples, l'imagination prompte. Ces hommes sentent vivement, s'affectent de
mme, le marquent fortement au
dehors ; et, par une impression purement mcanique, ils transmettent aux
autres leur enthousiasme et leurs affections. C'est le corps qui parle au
corps; tous les mouvements, tous les
signes concourent et servent galement. Que faut-il pour mouvoir la
multitude et l'entraner? Que faut-il
pour branler la plupart mme des
1.

autres hommes el les persuader? Un


ton vhment et pathtique, des
gestes expressifs et frquents, des
paroles rapides cl sonnantes. Mais
pour le petit nombre de ceux dont la
tte est ferme, le got dlicat et le
sens exquis, et qui, comme vous,
messieurs, comptent pour peu le ton.
les gestes ct le vain son des mois, il
faut des choses, des penses, des raisons; il faut savoir les prsenter, les
manier, les ordonner ; il ne suffit pas
de frapner l'oreille ct d'occuper les
yeux, il faut agir sur l'Ame ct toucher
le coeur en parlant l'esprit. Cf. La
Bruyre (Des ouvrages de l'esprit) :
ii L'loquence est un don de l'Aine,
lequel nous rend matres du coeur et
de l'esprit des autres, qui fait que
nous leur inspirons ou quo nous leur
persuadons tout ce qui nous plail.
Et ensuite : L'loquence peut se
trouver dans les entretiens et dans
tout le genre d'crire. Elle est rarement o on la cherche, et elle est quelquefois o on ne la cherche point.

LtV. II. DE L'IMAGINATION, IIIe PART., CH. I.

173

nire se font sentir et agissent ainsi dans l'imagination


des hommes plus vivement que les discours les plus forts,
qui sont prononcs de sang-froid, cause que ces
discours ne flattent point leurs sens et ne frappent point
leur imagination.
Les personnes d'imagination ont donc l'avantage de
plaire, de toucher et de persuader, cause qu'ils forment
des images trs vives et trs sensibles de leurs penses.
Mais il y a encore d'autres causes qui contribuent cette
facilit qu'ils ont de gagner l'esprit. Car ils ne parlent d'ordinaire que sur des sujets faciles et qui sont de la porte
des esprits du commun. Ils ne se servent que d'expressions
et de termes qui ne rveillent que les notions confuses des
sens, lesquelles sont toujours trs fortes et trs touchantes;
ils ne traitent des matires grandes et difficiles que d'une
manire vague et par lieux communs, sans se hasarder
d'entrer dans le dtail, et sans s'attacher aux principes ;
soit parce qu'ils n'entendent pas ces matires ; soit parce
qu'ils apprhendent de manquer de termes, de s'embarrasser, et de fatiguer l'esprit de ceux qui ne sont pas capables d'une forle attention 1.
11 est maintenant facile de juger par les choses que nous
1. Ici nous avons, en peu de mois

justes ct prcis, toute une rhtorique


excellente. Malebranche montre parfaitement pourquoi et comment les
lieux communs sonl le refuge et la

ressource des esprits du commun. Ces


deux remarques. sans se hasarder
d'entrer dans le dtail, et sans s'attacher aux pritiripes , sont d'une
vrit frappante et contiennent la
plus salutaire leon. C'est le dtail
qui instruit; ce "sont les principes
qui donnent nu discours de la lumire cl de la fermet. Malebranche,
dans lo trait que nous tudions, ne
craint ni les dtails physiologiques
qui pourraient paratre rebutants, ni
1rs analyses morales dveloppes &
l'aide d'exemples qu'une fausse dlicatesse pourrait trouver bas et familiers. Et il a des vues gnrales, des
principes. C'est ce qui rend ces pages
si intressantes. Iluffon, dans lo iliscours que nous venons de citer, re>>

commande de ne nommer les choses


que par les termes les plus gnraux. C'est tout le contraire que prescrit Malebranche;Pascal (Penses) el
Fnelon (2* Dialogue sur l'loquence)
se moquent de cette fausse politesse,
ct veulent, comme Malebranche, que
l'on sache appeler les choses par leur
nom. Plus loin, Buffon conseille
l'orateur do toujours agrandir les
objets. C'tait bien la pdno de
condamner si ddaigneusement la
puissance oratoire, l'loquence coniintinicative ct populaire, pour prner
maintenant ce qui ne saurait tre
que de la mauvaise rhtorique, habile
h faire paratre les choses plus grandes
qu'elles ne sonl! Les prceptes que
Malebranche nous donne sont bien
autrement srs. Kt quelle piquante
justesse dans celte |>einture de gens
mdiocres, beaux parleurs, apprhendant de manquer de termes !

174

RECHERCHE D LA VRIT.

venons de dire, que les drglements d'imagination sont


extrmement contagieux, et qu'ils se glissent el se rpandent dans la plupart des esprits avec beaucoup de facilit.
Mais ceux qui ont l'imagination forte, tant d'ordinaire
ennemis de la raison et du bon sens, cause de la petitesse de leur esprit, ct des visions auxquelles ils sont sujets, on peut aussi reconnatre qu'il y a trs peu de causes
plus gnrales de nos erreurs, que la communication contagieuse des drglements et des maladies de l'imagination 1. Mais il faut encore prouver ces vrits par des
exemples et des expriences connues de tout le monde.

CHAPITRE II
Exemples gnraux de la force de l'imagination.

se trouve des exemples fort ordinaires de cette communication d'imagination dans les enfants l'gard de
leurs pres, et encore plus dans les filles l'gard de leurs
mres, dans les serviteurs l'gard de leurs matres, et
dans les servantes l'gard de leurs matresses, dans les
coliers l'gard de leurs prcepteurs, dans les courtisans
l'gard des rois, cl gnralement dans tous les infrieurs
l'gard de leurs suprieurs, pourvu toutefois que les
pres, les matres ct les autres suprieurs aient quelque
force d'imagination ; car sans cela il pointait arriver, que
des enfants et des serviteurs ne recevraient aucune impression considrable de l'imagination faible de leurs pres
ou de leurs matres.
11 se trouve encore des effets de cetle communication
dans les personnes d'une condition gale ; mais cela n'est
pas si ordinaire, cause qu'il ne se rencontre pas entre.
11

1. La Bruyre a dit aussi (Ile la


socit ct du la conversation) : U
ne faut pas qu'il y ait trop d'imagination dans nos conversation-! ni dans
nos crits; elle ne produit souvent
que des ides vaines el puriles, qui

ne servent point h perfectionner le


got ct nous rendre meilleurs : nos
penses doivent lre prises dans le
bon sens et la droite raison, ct doivent tre un effet de noire jugement, 'i

II. D L'IMAGINATION, IIIe PART., CH. II. 175


elles un certain respect, qui dispose les esprils recevoir
sans examen les impressions des images fortes. Enfin il se
trouve de ces effets dans les suprieurs l'gard mme de
leurs infrieurs, et ceux-ci ont quelquefois une imagination si vive el si dominante, qu'ils tournent l'esprit de
leurs matres et de leurs suprieurs comme il leur plat.
11 ne sera pas malais de comprendre comment les pres
et les mres font des impressions trs fortes sur l'imagination do leurs enfants, si l'on considre que ces dispositions naturelles de notre cerveau, qui nous portent imiter
ceux avec qui nous vivons, et entrer dans leurs sentiments et dans leurs passions, sont encore bien plus fortes
dans les enfants l'gard de leurs parenls, que dans tous
les autres hommes. L'on en peut donner plusieurs rai*
sons. La premire, c'est qu'ils sont de mme sang. Car,
de mme que les parenls transmettent trs souvent dans
leurs enfants des dispositions certaines maladies hrditaires, telles que la goulle, la pierre, la folie, et gnralement toutes celles qui ne leur sont point survenues par
accident, ou qui n'ont point pour cause seule ct unique
quelque fermentation extraordinaire des humeurs, comme
les fivres et quelques autres ; car il est visible que cellesci ne se peuvent communiquer. Ainsi ils impriment les
dispositions de leur cerveau dans celui de leurs enfants,
et ils donnent leur imagination un certain tour qui les
rend tout fait susceptibles des mmes sentiments.
La seconde raison, c'est que d'ordinaire les enfants
n'ont que trs peu de commerce avec le reste des hommes,
qui pourraient quelquefois tracer d'autres vestiges dans
leur cerveau, et rompre en quelque faon l'effort continuel
de l'impression paternelle. Car de mme qu'un homme
qui n'est jamais sorti de son pays s'imagine ordinairement que les moeurs et les coutumes des trangers sont
tout fait contraires la raison, parco qu'elles sont contraires la coutume de sa ville, au torrent de laquelle il
se laisse emporter; ainsi un enfant qui n'est jamais sorti
de la maison paternelle, s'imagine que les sentiments et
les manires do ses parents sonl la raison universelle; ou
LIV.

RECHERCHE DE LA VRIT.

170

plutt il ne pense pas qu'il puisse y avoir quelques autres


principes 1 de raison ou de vertu que leur imitation. Il croit
donc tout ce qu'il leur entend dire, et il fait tout ce qu'il
leur voit faire.
Mais cette impression des parents est si forte, qu'elle
n'agit pas seulement sur l'imagination des enfants, elle
agit mme sur les autres parties de leur corps. Un jeune
garon marche, parle et fait les mmes gestes que son
pre. Une fille de mme s'habille comme sa mre, marche
comme elle, parle comme elle; si la mre grassey, la
fille grassey ; si la mre a quelque tour de tte irrgulier,
la fille le prend. Enfin les enfants imitent les parents en
toutes choses, jusque dans leurs dfauts et dans leurs
grimaces, aussi bien que dans leurs erreurs et dans leurs

vices.
Il y a encore plusieurs autres causes qui augmentent
l'effet de celle impression. Les principales sont l'autorit
des parents, la dpendance des enfants, et l'amour mutuel
des uns et des autres, mais ces causes sont communes
aux courtisans, aux serviteurs, et gnralement tous les
infrieurs aussi bien qu'aux enfants. Nous les allons expliquer par l'exemple des gens de cour.
Il y a des hommes qui jugent de ce qui ne parat point
parce qui parait, de la grandeur, de la force et del capacit de l'esprit qui leur sont caches, par la noblesse, les
dignits et les richesses qui leur sont connues. On mesure
souvent l'un par l'autre, et la dpendance o l'on est des
grands, le dsir de participer leur grandeur, et l'clat
sensible qui les environne, porte souvent les hommes
rendre des hommes des honneurs divins, s'il m'est permis de parler ainsi. Car, si Dieu donne aux princes l'autorit, les hommes leur donnent l'infaillibilit; mais une
infaillibilit qui n'est point limite dans quelques sujets
ni dans quelques rencontres, ct qui n'est point attache
quelques crmonies 1. Les grands savent naturellement
I.

y a dans les ditions de 10*8 jets , puisqu'elle n'a lieu qu'en maCl do 1IU, qiiclqn'dutresprincipes.
tire de foi et de nueurs; limite aussi
2. Cette infaillibilit, cest celle do ! dans quelques rencontres . puisl'Kglisc
.
limite dans quelques su- | qu'elle n'appartient qu' certains actes

I!

>

II. DE L'IMAGINATION, 111 PART., CH. II. 177


toutes choses ; ils ont toujours raison, quoiqu'ils dcident
des questions desquelles ils n'ont aucune connaissance.
C'est ne savoir pas vivre que d'examiner ce qu'ils
avancent; c'est perdre le respect que d'en douter. C'est
se rvolter, ou pour le moins, c'est se dclarer sot, extravagant et ridicule que de les condamner!.
Mais lorsque les grands nous font l'honneur de nous
aimer, ce n'est plus alors simplement opinitret, enttement 2, rbellion, c'est encore ingratitude et perfidie que
de ne se rendre pas aveuglment toutes leurs opinions ;
c'est une faute irrparable qui nous rend pour toujours
indignes de leurs bonnes grces. Ce qui fait que les gens
de cour, el par une suite ncessaire presque tous les
peuples s'engagent sans dlibrer dans tous les sentiments
de leur souverain, jusque-l mme que dans les vrits
de la religion ils se rendent trs souvent leur fantaisie
et leur caprice.
L'Angleterre et l'Allemagne ne nous fournissent que
trop d'exemples de ces soumissions drgles des peuples
aux volonts impies de leurs princes. Les histoires de ces
derniers temps en sont loutes remplies; et l'on a vu
quelquefois des personnes avances en ge, avoir chang
quatre ou cinq fois de religion cause des divers changements de leurs princes.
Les rois et mme les reines ont dans l'Angleterre* le
gouvernement de lous les Etats 8 de leurs royaumes, soit
ecclsiastiques ou civils en loutes causes .
Co sont eux qui approuvent les liturgies, les offices des
ftes, et la manire dont on doit administrer ct recevoir
les sacrements. Ils ordonnent, par exemple, que l'on
L1V.

Art. 3 do la religion de l'glise anglicane.


solennels, et enfin attache a quel- par ces rflexions sobres et forlcs l'efques crmonies , puisqu'il y a des fet que produit La Bruyre en mettant
conditions prcises ct dtermines, les choses en sceno dans les admirahors desquelles ni un Concile mme bles portraits dcUiton ct do Phdon,
gnral, ni le Pape no sont infailli2. finttement est ici le contraire
bles : par exemple, si lo Concile n'est d''engouement;
donc peu prs
point en communion avec le Pape, ou la mme chose c'est
qu'obstination.
si le Pape r'enseigne point ex cathedra.
3. Fiais, au sens o nous disons
1. Ici Malebranche atteint presque les Etats gnraux, le tiers Etat,
8.
*

178

RECHERCHE D LA VRIT.
JSUS-CHRIST lorsque l'on communie,

quoin'adore point
qu'ils obligent encore de le recevoir genoux selon l'ancienne coutume. En un mot, ils changent loutes choses
dans leurs liturgies pour les conformer aux nouveaux articles de leur foi, et ils ont aussi le droit de juger de ces
articles avec leur Parlement, comme le Pape avec le Concile, ainsi que l'on peut voir dans les statuts d'Angleterre
et d'Irlande faits au commencement du rgne de la reine
Elisabeth. Enfin on peut dire que les rois d'Angleterre ont
mmo plus de pouvoir sur le spirituel que sur le temporel de leurs sujets : parce que ces misrables peuples et ces
enfants de la terre, se souciant bien moins de la conservation de la foi, que de la conservation de leurs biens, ils
entrent facilement dans tous les sentiments de leurs
princes, pourvu que leur intrt temporel n'y soit point
contraire.
Les rvolutions qui sont arrives dans la religion en
Sude et en Dancmarck, nous pourraient encore servir de
preuve de la force que quelques esprils ont sur les autres ;
mais toutes ces rvolutions ont encore eu plusieurs autres
causes trs considrables. Ces changements surprenants
sont bien des preuves de la communication contagieuse
do l'imagination ; mais des preuves trop grandes et trop
Vastes. Elles tonnent et elles blouissent plutt les esprits
qu'elles ne les clairent, parce qu'il y a trop de causes qui
concourent la production de ces grands vnements.
Si les courtisans et tous les autres hommes abandonnent

souvent des vrits certaines, des vrits essentielles, des


vrits qu'il est ncessaire de soutenir, ou de se perdre
pour une ternit ; il est visible qu'ils no se hasarderont
pas de dfendre les vrits abstraites, peu certaines et
peu utiles*. Si la religion du prince fait la religion de ses
sujets, la raison du prince fera aussi la raison de ses sujets. Et ainsi les sentiments du prince seront toujours
la mode : ses plaisirs, ses passions, ses jeux, ses paroles,
1

vif, nglig aussi. des lours analogues.


2, Se hasarder de. Affronter
si l'on veut, ct mme incorrect, mais
vif et saisissant. Il y a dans HossucI risque de.

t. Tour abrg,

II. DE L'IMAOINATION, IIIe PART., CH. II. 17


ses habits, et gnralement toutes ses actions seront la
mode ; car le prince est lui-mme commo la mode essentielle 1, et il ne se rencontre presque jamais qu'il fasse
quelque chose qui ne devienne pass la mode. Et, comme
toutes les irrgularits de la mode ne sont que des agrments et des beauts, il ne faut pas s'tonner si les princes
agissent si fortement sur l'imagination des autres hommes.
Si Alexandre penche la tle, ses courtisans penchent la
tle. Si Denis le Tyran s'applique ,la gomtrie l'arrive de Plalon dans Syracuse, la gomtrie devient aussitt la mode, et le palais de ce roi, dit Plularque, se
remplit incontinent de poussire par le grand nombre de
ceux qui tracent des figures. Mais ds que Platon se met
en colre contre lui, et que ce prince se dgote de l'lude,
ct s'abandonne de nouveau ses plaisirs, ses courtisans
en font aussitt de mme. Il semble, continue cet auteur*,
qu'ils soient enchants, et qu'une Circ les transforme en
d'autres hommes 3. Ils passent de l'inclination pour la
philosophie l'inclination pour la dbauche, et de l'horreur de la dbauche l'horreur de la philosophie*. C'est
ainsi que les princes peuvent changer les vices en vertus,
et les vertus en vices, et qu'une seule de leurs paroles est
capable d'en changer toutes les ides. 11 ne faut d'eux
qu'un mot, qu'un geste, qu'un mouvement des yeux ou
des lvres pour faire passer la science ct l'rudition pour
une basse pdanterie, la tmrit, la brutalit, la cruaut,
pour grandeur de courage, ct l'impit el lo libertinage,
pour force et pour libert d'esprit.
L1V.

OEuvres morales. Comment on peut


1. Ce tour heureux est inspir h
Malebranche par lo contraste vivement senti entre co renversement
d'esprit et l'tat rgulier o c'est Dieu
nui est la raison essentielle, c'osl-*

dire vraiment raison, essentiellement


raison, ct raison substantielle.
2. Les premires ditions portent
qui ne soit pas.
3. fin d'autres hommes. Ces mots
ne sont pas dans les premires ditions.
4. C'est ainsi qu'on verra la cour

distinguer le flatteur de l'ami.


affecter la dvotion quand Louis XIV
sera devenu pieux. Cf. La Bruyre
(De la Mode) : C'est une chose dlicate un prince religieux de rformer
la cour, ct de la rendre pieuse : instruit jusque* o le courtisan veut lui
plaire, cl aux dpens de quoi il ferait sa fortune, il le mnage avec
prudence, il tolre, il dissimule, do
de le jeter dans l'hypocrisie ou
peur
le sacrilge; il attend plus do Dieu
cl du lempsquede son zle ctdeson
industrie.

180

RECHERCHE DE LA VRIT.

Mais cela, aussi bien que tout ce que je viens de dire,


suppose que ces princes aient l'imagination forte et vive :
car s'ils avaient l'imagination faible el languissante, ils ne
pourraient pas animer leurs discours, ni leur donner ce
tour et cetle force qui soumet et qui abat invinciblement
les esprils faibles.
Si la force de l'imagination toute seule et sans aucun
secours de la raison peut produire des effets si surprenants, il n'y a rien de si bizarre ni de si extravagant
qu'elle ne persuade, lorsqu'elle est soutenue par quelques
raisons apparentes. En voici des preuves.
Un ancien auteur* rapporte qu'en Ethiopie les gens de
cour se rendaient boiteux et difformes, qu'ils se coupaient
quelques membres, et qu'ils se donnaient mme la mort
pour se rendre semblables leurs princes. On avait honle
de paratre avec deux yeux, ct de marcher droit la suite
d'un roi borgne ct boiteux ; de mme qu'on n'oserait
prsent paratre la cour avec la fraise et la loque, ou
avec des bottines blanches et des perons dors. Celte
mode des Ethiopiens tait fort bizarre et fort incommode;
mais cependant c'tait la mode. On la suivait avec joie,
cl on no songeait pas tant la peine qu'il fallait souffrir,
qu' l'honneur qu'on se faisait de paratre plein de gnrosit et d'affeclion pour son roi. Enfin celte fausse raison d'amiti soutenant l'extravagance de la mode, l'a fait
passer en coutume et en loi qui a t observe fort longtemps.
Les relations do ceux qui ont voyag dans le Levant,
nous apprennent que celle coutume se garde dans plusieurs pays, et encore quelques autres aussi contraires au
bon sens et la raison. Mais il n'est pas ncessaire de passer deux fois la ligne ', pour voir observer religieusement
des lois ct des coutumes draisonnables, ou pour trouver
Diodore de Sicile, Dibl. hist.. 1. III.
1. La ligno quiitoxialc de l'qua- d'une liqueur qui leur monte h la
tcur. La Bruyre (Des Jugements) : tte, leur fait perdre I raison, el Ici
des Orien- fait vomir; nous dirions : cela est bien
Si nous entendions dire

taux qu'ils boivent ordinairement barbare.

>

II. DE L'IMAGINATION, IIIe PART., CH. II. 181


des gens qui suivent des modes incommodes et bizarres :
il ne faut pas sortir de la France pour cela. Partout o il
y a des hommes senbibles aux passions et o l'imagination est matresse de la raison, il y a de la bizarrerie, et
une bizarrerie incomprhensible. Si l'on ne souffre pas
tant de douleur tenir son sein dcouvert pendant les
rudes geles de l'hiver, ct se serrer le* corps durant les
chaleurs excessives de l't, qu' se crever un oeil ou se
couper un bras, on devrait souffrir davantage de confusion. La peine n'est pas si grande, mais la raison qu'on a
de l'endurer n'est pas si apparente : ainsi il y a pour le
moins une gale bizarrerie. Un Ethiopien peut dire que
c'est par gnrosit qu'il se crve un oeil; mais que peut
dire une dame chrtienne, qui fait parade de ce que la
pudeur naturelle et la religion l'obligent de cacher? Que
c'est la mode, et rien davantage. Mais cette mode est
bizarre, incommode, malhonnte, indigne en toutes manires : elle n'a point d'autre source qu'une manifeste
corruption de la raison, et qu'une secrte corruption du
coeur ; on ne la peut suivre sans scandale, c'est prendre
ouvertement le parti du drglement de l'imagination
contrla raison, de l'impuret contre la puret, de l'esprit
du monde contre l'esprit de Dieu : en un mot, c'est violer
les lois de la raison et les lois de l'Evangile quo de suivre
cetle mode. N'importe, c'est la mode : c'est--dire une loi
plus sainte ct plus inviolable que celle que Dieu avait crite
de sa main sur les tables de Mose, et que celle qu'il grave
avec son esprit dans le coeur des Chrtiens.
En vrit, je ne sais si les Franais ont tout fait droit
do se moquer des Ethiopiens ct des sauvages, il est vrai
que, si on voyait pour la premire fois un roi borgne et
boiteux, n'avoir sa suite que des boiteux et des borgnes,
on aurait peine s'empcher do rire. Mais aveclo temps
on n'en rirait plus ; et l'on admirerait peut-tre davantage
la grandeur de leur courage et de leur amiti, qu'on ne se
raillerait de la faiblesse de leur esprit. 11 n'en est pas de
mme des modes de France. Leur bizarrerie n'est point
soutenue de quelque raison apparente; ct, si elles ont
L1V.

182

RECHERCHE DE LA VRIT.

l'avantage de n'tre pas si fcheuses, elles n'ont pas toujours celui d'tre aussi raisonnables. En un mot, elles
portent le caractre d'un sicle encore plus corrompu, dans
lequel rien n'est assez puissant pour modrer le drglement de l'imagination.
Ce qu'on vient de dire des gens de cour, se doit aussi
entendre de la plus grande partie des serviteurs l'gard
de leurs matres, des servantes l'gard de leurs matresses ; et, pour ne pas faire un dnombrement assez
inutile, cela se doit entendre de tous les infrieurs
l'gard de leurs suprieurs, mais principalement des enfants l'gard de leurs parenls, parce que les enfants sont
dans une dpendance toute particulire de leurs parents ;
que leurs parents ont pour eux une amiti et une tendresse qui ne se rencontre pas dans les autres ; et enfin,
parce que la raison porto les enfants des soumissions et
des respects que la mme raison ne rgle pas toujours.
11 n'est pas absolument ncessaire, pour agir dans l'imagination des autres, d'avoir quelque autorit sur eux, cl
qu'ils dpendent de nous en quelque manire : la seule
force d'imagination suffit quelquefois pour cela. 11 arrive
souvent que des inconnus, qui n'ont aucune rputation,
et pour lesquels nous ne sommes prvenus d'aucune
estime, ont une lellc force d'imagination, el par consquent des expressions si vives et si touchantes ', qu'ils
nous persuadent sans que nous sachions ni pourquoi, ni
mme de quoi nous sommes persuads. Il est vrai que
cela semble fort extraordinaire, mais cependant il n'y a
rien de plus commun.
Or cette persuasion imaginaire ne peut venir que de la
force d'un esprit visionnaire, qui parle vivement sans savoir ce qu'il dit, ct qui tourne ainsi les esprils de ceux qui
l'coulent, croire fortement sans savoir ce qu'ils croient.
Car la plupart des hommes se laissent aller l'effort de
l'impression sensible qui les tourdit et les blouit, et qui
les pousse juger par passion do ce qu'ils ne conoivent
I. Touchantes, au sens que nous avons remarqu, p. 110. cl trouv en
plusieurs autres endroits.

II. DE L'IMAGINATION, 111 PART., CH. H. 183


que fort confusment. On prie ceux qui liront cet ouvrage,
de penser ceci, d'en remarquer des exemples dans les
conversations o ils se trouveront, et de faire quelque
rflexion sur ce qui se passe dans leur esprit en ces occasions. Cela leur sera beaucoup plus utile qu'ils ne peuvent
se l'imaginer.
Mais il faut bien considrer qu'il y a deux choses qui
contribuent merveilleusement la force de l'imagination
des autres sur nous. La premire est un air de pit et
de gravit, l'autre est un air de libertinage et de fiert '.
Car selon notre disposition la pit ou au libertinage,
les personnes qui parlent d'un air grave et pieux, ou
d'un air fier ct libertin, agissent fort diversement sur
nous.
11 est vrai que les uns sont bien plus dangereux que les
autres ; mais il ne faut jamais se laisser persuader par les
manires ni des uns ni des autres; mais seulement par la
force de leurs raisons. On peut dire gravement et modestement des sottises, el d'une manire dvote des impits
ct des blasphmes. Il faut donc examiner, si les esprils
sont de Dieu, selon le conseil do saint Jean*, et ne pas se
fier toutes sortes d'esprits. Les dmons se transforment
quelquefois en anges de lumire ; ct l'on trouve des personnes qui l'air de pit est comme naturel, et par consquent dont la rputation est d'ordinaire fortement
tablie, qui dispensent les hommes de leurs obligalions>
essentielles, et mme de celle d'aimer Dieu et le prochain, I
pour les rendre esclaves de quelque pratique, ct de quelque
crmonie pharisienne 2.
L1V.

/ fip., ch. iv. [Lo renvoi n'est pas dans les premires ditions.]

Libertinage. Licence que l'on


prend de mpriser ou de rejeter les
religieuses. Fiert. Voir
croyances
n. 'i, p. 120.
2. On peut appliquer ces paroles a
certains casuistes dont l'Kglisc a condamn la morale relche, parce
qu'ils hsitaient a regarder comme
coupable l'homme qui ngligerait pendant des annes de faire un acte parfait d'amour de Dieu (propositions
1.

condamnes notamment par Alexandre VII el Innocent XI). Mais Malebranche parall bien se ressouvenir
ici do la dixime Provinciale; il est
dans tes dispositions d'esprit que nous
avons indiques plus haut, page 131,
note I ; il incline vers le rigorisme
jansniste : ds lors, ne pent-on pas
penser que ces paroles visent en gnral toulcs les rgles ct les distinctions destines h dterminer la gra-

RECHERCHE DE LA VRIT.

Mais les imaginations fortes desquelles il faut viter avec

soin l'impression et la contagion, sont certains esprits par


le monde, qui affeclent la qualit d'esprits forts; co qui
no leur est pas difficile d'acqurir. Car il n'y a maintenant
qu' nier d'un certain air le pch originel, l'immortalit
de l'me, ou se railler ,de quelque sentiment reu dans
l'glise, pour acqurir la rare qualit d'esprit fort parmi
le commun des hommes.
Ces petits esprils ont d'ordinaire beaucoup de feu, ct
un certain air libre et fier qui domine, ct qui dispose les
imaginations faibles se rendre des paroles vives et spcieuses, mais qui ne signifient rien des esprits attentifs.
vite des fautes positives et directes
cTintrc lo giand commandement do
l'amour de Dieu? S'il en est ainsi, le
reproche est injuste : car, sans insister
sur ce point nue les thologiens, dans
ces sortes dessais, s'adressent non
pas aux fJdles, mais aux confesseurs,'
pour qui ils cherchent des rgles do
jugement et do conduite, en quoi
esl-ce dispenser d'aimer Dieu que
de distinguer entre lo prcepte ngatif
et le prcepte affirmatif? L un oblige,
en toute circonstance, a ne rien faire
de contraire l'amour de Dieu et
observer fidlement la loi dans la disposition do tout sacrifier plutt que
de dsobir en matire grave la
volont de Dieu, source de toute justice; l'autre oblige produire des
actes formels de charit. C'est de ce
dernier seul que l'on dispute, ct non
pour en contester l'obligation, mais
ipour dterminer l'tendue de celte
'obligation. Bossuet, se servant de
cello distinction thologiquc (prface
sur une Instruction pastorale de M.
le Cambrai, dition de Versailles,
tome XXVIII, page 5SI), dit excellemment : Je. n'ai pas observ en
vain qu'il s'agit ici du prcepte aflrjmatif, puisquo c'est le seul dont
l'obligation n'est pas perptuelle, et
laquelle mme, hors des cas fort
rares, on ne peut jamais assigner des
moments certains. Qu'on m'entende
bien : je ne dis pas que l'obligation
de pratiquer les prceptes affirmai!fs
soit rar", Dieu ne plaise : je parle
des moments certains et prcis de
l'obligation : car, qui peut dterminer
l'heure prcise laquelle il faille
satisfaire au prcepte intrieur de

Croire, d'esprer, d'aimer?

L'exagration rigoriste consiste prcisment i


tendre Imites les circonstances el j
tous les instants de la vie ce pr-1
ceplc affirmatif; cl c'est vraiment!
faire de la loi do l'amour une loi
lyrannique et absurde : ces docteurs
qui veulent que tout acte, pour n'tre
pas damnahle, procde de la pure cha
rite. tiennent les consciences captives
sous des ligueurs trs injustes ; ils no
peuvent supporter aucune faiblesse ;
ils trninent toujours l'enfer onres eux,
ct no fulminent quo des anallimes.
(J'emprunte Bossuet, Oraison funbre de Nicolas Cornet, ces fortes
expressions.) Aussi on en vient
regarder tous les actes indiffrents el
mme vertueux dont la puro charit
n'est pas le principe commo autant
de pchs digues do damnation et les
vertus des anciens philosophes comme
autant de vices. Kntre les extrmes
d'uno morale relche ct d'une morale
rigoriste.conibieu l'Eglise n'est-clle pas
admirable, se contenant et contenant
tout dans une parfaite mesure et une
parfaite justesse? Kilo condamne tout
excs, et puis, sans rien dterminer
inutilement, elle exhorte, de toutes
les faons les plus vives et les plus
louchantes, aimer Dieu sans marchander, avec gnrosit, libralement, s'il est permis de parler ainsi,
sachant bien que, sans doute, on n'aimera jamais Dieu assez, et quo la seule
mesure do l'aimer, selon lo mot de
saint Bernard, c'est de l'aimer sa-is*
mesure, mais qu'aussi l'amour a
besoin de se donner avec effusion ct
comme par del les limites de ce qui
est strictement requis.

III. 185
Ils sont tout fait heureux en expressions, quoiquo trs
malheureux en raisons. Mais parce que les hommes, tout
raisonnables qu'ils sont, aiment beaucoup mieux so laisser toucher par le plaisir sensible de l'air et des expressions, que de se fatiguer dans l'examen des raisons; il
est visible que ces esprils doivent l'emporter sur les autres,
ct communiquer ainsi leurs erreurs cl leur malignit,
par la puissance qu'ils ont sur l'imagination des autres
hommes.
L1V.

II.

DE L'IMAGINATION, 111 PART., CH.

CHAPITRE III
I. De la force de l'imagination de certains auteurs. II. De Terlullien.

I. Une des plus grandes ct des plus remarquables


preuves de la puissance que les imaginations ont les unes
sur les autres, c'est le pouvoir qu'ont certains auteurs de
persuader sans aucunes raisons. Par exemple, le tour des
paroles de Tertullien, de Snquc, de Montagne, et de
quelques autres, a tant de charmes, et tant d'clat, qu'il
blouit l'esprit de la plupart des gens, quoique ce ne soit
qu'une faible peinture, et comme l'ombre de l'imagination
de ces auteurs. Leurs paroles, toutes mortes qu'elles sont,
ont plus de vigueur que la raison do certaines gens. Elles
entrent, elles pntrent, elles dominent dans l'unie d'une
manire si imprieuse, qu'elles se font obir sans se faire
entendre, et qu'on se rend leurs ordi. sans les savoir.
On veut croire : mais on ne sait que croire; car, lorsqu'on
veut savoir prcisment ce qu'on croit, ou ce qu'on veut
croire, et qu'on s'approche, pour ainsi dire, de ces fantmes pour les reconnatre, ils s'en vont souvent en fume
avec tout leur appareil et tout leur clat.
Quoique les livres des auteurs que je viens de nommer,
soient trs propres pour faire remarquer la puissance que
les imaginations ont les unes sur les autres, et que je les
propose pour exemple, je ne prtends pas toutefois les

180

RECHERCHE DE LA VRIT.

condamner en loutes choses. Je no puis pas m'empcher


d'avoir do l'estimo pour cerlainos beauts qui s'y rencontrent, et do la dfrence pour l'approbation universelle
qu'ils ont cuo pendant plusieurs sicles*. Jo proteste enfin
quo j'ai beaucoup do respect pour quelques ouvrages do
Tertullien, principalement pour son Apologie contre les
Gentils, et pour son livre des Prescriptions contre les hrtiques, ct pour quelques endroits des livres de Snque,
quoiquo jo n'aie pas beaucoup d'estimo pour tout lo livre
do Montagne.
II. Tertullien tait la vrit un homme d'une profonde
rudition, mais il avait plus do mmoire quo do jugement,
plus do pntration et plus d'tendue d'imagination, quo
de pntration et d'tendue d'esprit. On ne peut douter
enfin, qu'il ne fut visionnaire dans le sens que j'ai expliqu auparavant, et qu'il n'et presque toutes les qualits
que j'ai attribues aux esprits visionnaires. Le respect
qu'il eut pour les visions de Montanus ct pour ses Prophtesscs, est une preuvo incontestable de la faiblesse de son
jugement. Ce feu, ces emportements, ces enthousiasmes
sur do petits sujets, marquent sensiblement le drglement
de son imagination. Combien de mouvements irrguliers
dans ses hyperboles et dans ses figures? Combien de raisons
pompeuses ct magnifiques, qui ne prouvent que par leur
clat sensible, ct qui ne persuadent qu'en blouissant,

l'esprit?

A quoi sert, par exemple, cet auteur qui veut se justifier d'avoir pris le manteau de philosophe, au lieu de la
robe ordinaire, de dire que ce manteau avait autrefois t
en usage dans la ville de Cartilage ? Est-il permis prsentement do prendre la toque el la fraise, cause que nos
pres s'en sont servis ? Et les femmes peuvent-elles porter
des vertugadins et des chaperons ', si ce n'est au carnaval,

lorsqu'elles veulent se dguiser en masque?


*

Voyez l'claircissement.

leurs corps de robes. Chaperon. Coifles femmes portaient au-dessous de fure bourrelet et queue.
1. Vertugadtn. Gros bourrelet que

LtV.

II.

DE L'IMAGINATION,

IIIe PART., Cil. 111. 181

Quo peut-il conclure de ces descriptions pompeuses ct


magnifiques des changements qui arrivent dans le mondo,

.et que peuvent-elles contribuer sa justification? La lune


est diffrente dans ses phases, l'anne dans ses saisons,
los campagnes changent de faco l'hiver ct l't. Il arrivo
dos dbordements d'eaux qui noyent des provinces entires, ct des tremblements de terre qui les engloutissent.
On a bti de nouvelles villes, on a tabli do nouvelles colonies, on a vu des inondations de peuples qui ont ravag
des pays entiers; enfin toute la nature est sujette au changement. Donc il a eu raison de quitter la robe pour prendre
le manteau. Quel rapport entre ce qu'il doit prouver, et
entre tous ces changements, et plusieurs autres qu'il recherche avec grand soin, et qu'il dcrit avec des expressions forces, obscures et guindes*? Le paon se change
chaque pas qu'il fait; le serpent, entrant dans quelque trou
troit, sort do sa propre peau, et se renouvelle : donc il a
raison de changer d'habit. Peut-on de sang-froid, ct de
sens rassis* tirer de pareilles conclusions, et pourrait-on
les voir tirer sans en rire, si cet auteur n'tourdissait et
ne troublait l'esprit de ceux qui lo lisent?
Presque tout le reste de ce petit livre de Pallio, est
plein de raisons aussi loignes de son sujet que colles-ci,
lesquelles certainement ne prouvent qu'en tourdissant,
lorsqu'on est capable de se laisser tourdir; mais il serait
assez inutile de s'y arrter davantage. Il suffit de dire ici
que, si la justesse de l'esprit, aussi bien que la clart et la
nettet dans le discours, doivent toujours paratre en tout
ce qu'on crit, puisqu'on ne doit crire que pour faire connatre la vrit, il n'est pas possible d'excuser cet auteur,
qui, au rapport mme de Saumaiso**,lc plus grand critique
Ch. u el m fie Pallio.
** Multos ctiam vidi pos'quam bene usinassent ut eum assequercnlur,
nihil pricter sudorein et inancm animi fatigationem lucratos ab ejus lectione
discessissc. Sic qui Scotinus haberi viderique dignus, qui hoc cognomentuin
haberet, voluit, adeo quod voluit a semelipso inipelravit, et eflicero id quod
optabat valuit, ut liquido juraro ausin neniinem ad hoc tempus exslilissc,
qui possit juraro hune libellum a capite ad calcem usnuc lotuni a se non
minus beno intcllcctum quam leclum. Salm. in fipist. acd. Comm. in Tert.
I. Ile sens rassis. Sans 'rc mu ou troubl.
*

188

RECHERCHE DE

LA

VRIT.

do nos jours, a fait lous ses efforts pour so rendro obscur,


et qui a si bien russi dans son dessein, que co commentateur tait prt do jurer, qu'il n'y avait personne qui l'en-,
tendit parfaitement*. Mais, quand le gnie do la nation,
la fanlaisio do la modo qui rgnait en ce lemps-l, et enfin
la nature de la satiro ou do la raillerie seraient capables do
justifier en quelque manire ce beau dessein de so rendre
obscur et incomprhensible, tout cela ne pourrait excuser
les mchantes raisons ct l'garement d'un auteur, qui, dans
plusieurs autres de ses ouvrages, aussi bien que dans celui-ci, dit tout co qui lui vient dans l'esprit, pourvu que
ce soit quelque pense extraordinaire, ct qu'il ait quelque
expression hardie par laquelle il espre faire parade de
la force, ou pour mieux dire, du drglement do son ima-

gination*.

CHAPITRE IV
De l'imagination de Snque.

L'imagination de Snquc n'est quelquefois pas mieux


rgle que celle de Tertullien. Ses mouvements imptueux
l'emportent souvent dans des pays qui lui sont inconnus,
o nanmoins il marche avec la mme assurance que s'il
savait o il est et o il va. Pourvu qu'il fasse de grands
pas, des pas figurs et dans une juste cadence, il s'imagine qu'il avance beaucoup; mais il ressemble ceux qui
i. Claude de Saiimaisc (Salinasiiis),

n Scniur. 15SS-1G53, surnomm le


prince des doctes ct le Varron de son
sicle, vers dans toutes les sciences,
sachant fond le grec, lo latin, ct
les langues orientales, rudil, philologue, critique d'une grande sagacit,
mais d'une intolrance extrme, fort
prodigtio d'injures quand on n'acceptait pas ses dcisions.

2. Un des plus violents ennemis de


la philosophie de Malebranche, et
aussi des moins srieux, Faydil, imagina dans ses Xoucelles Remarques
sur Virgile, en 1710, un singulier
dialogue entre Tertullien et Malebranche, o Terlullien dclare que,
s'il est lui-mme visionnaire, Malobranche ne l'est pas moins.

LIV. 11. DE L'IMAGINATION, 111 PART., CH. IV.

189

dansent, qui finissent toujours o ils ont commenc'.


Il faut bien distinguer la force et la beaut des paroles,
do la forco et de l'vidence des raisons. 11 y a sans doute
beaucoup do forco el quelquo beaut dans les paroles de
Snquo; mais il y a trs peu de forco et d'vidence dans
ses raisons. 11 donne par la force do son imagination un
certain tour ses paroles, qui touche, qui agite ct quipersuado par impression; mais il no leur donno pas cello nettet el cette lumire pure qui claire et qui persuado par
vidence 11 convainc*, parce qu'il meut et parco qu'il
plat; mais je no crois pas qu'il lui arrive de persuader
ceux qui le peuvent lire de sang-froid, qui prennent garde
la surprise, et qui ont coutume de ne se rendre qu' la
clart et l'vidence des raisons. En un mol, pourvu qu'il
parle et qu'il parle bien, il se met peu en peine de co qu'il
dit, commo si on pouvait bien parler sans savoir ce qu'on
dit; et ainsi il persuade sans que l'on sache souvent ni de
quoi, ni comment on est persuad, commo si on devait
jamais se laisser persuader de quelquo chose sans la concevoir distinctement et sans avoir examin les preuves qui
la dmontrent.
Qu'y a-t-il de plus pompeux et de plus magnifique que
l'ide qu'il nous donne de son Sage; mais qu'y a-t-il au
fond de plus vain ct de plus imaginaire? Le portrait qu'il
fait do Caton est Irop beau pour tre naturel; co n'est que
du fard et que du pltre qui no donno dans la vucs que de
ceux qui n'tudient et qui ne connaissent point la nature.
Caton tait un homme sujet la misre des hommes; il
n'tait point invulnrable, c'est une ide*; ceux qui le
frappaient le blessaient. Il n'avait ni la duret du diamant,
que le fer ne peut briser, ni la fermel des rochers, que les
flots ne peuvent branler, comme Snque le prtend. En
un mot, il n'tait point insensible; et le mme Snque
1. Charmante critique, el bien sou- plaire. Ici blouir.
4. Ide, par opposition ralit,
vent justifie par les crits de Snque.
comme on dil en ide. La Bruyre
2. Convaincre ici signifie seulement (ch. De l'Homme) : Le stocisme est
vaincre, subjuguer.
un jeu d'esprit et une ide semblable
3. Donner dans la vue. Eblouir, ou la Rpublique de Platon.

100

RECHERCHE DE

LA

VRIT.

so trouvo oblig d'on tomber d'accord, lorsquo son imagination s'est un peu refroidie, el qu'il fait davanlago do r*
flexion ce qu'il dil*.
Mais quoi donc ! n'accoi dera-t-il pas quo son Sage peut
devenir misrable, puisqu'il accorde qu'il n'est pas insensible la douleur? Non sans doulo, la douleur no toucho
pas son Sage : la crainte do la douleur no l'inquite pas :
son Sage est au-dessus do la fortune et de la malico des
hommes : ils no sonl pas capables de l'inquiter.
Il n'y a point do murailles et do lours dans les plus fortes
places, quo les bliers el les autres machines no fassent
trembler, ct no renversent avec le temps. Mais il n'y a
point do machines assez puissantes pour branler l'esprit
do son Sage. Ne lui comparez pas les murs de Habylone,
qu'Aloxandre a forcs, ni ceux do Cartilage et doNumance,
qu'un mmo bras a renverss, ni enfin lo Capilole et la citadelle qui gardent encore prsent des marques, quo les
ennemis s'en sont rendus les matres. Les flches que l'on
tire contre lo soleil ne montent pas jusqu' lui. Les sacrilges que l'on commet, lorsque l'on renverse les temples,
et qu'on en brise les images, ne nuisent pas la divinit.
Les dieux mmes peuvent lro accabls sous les ruines
do leurs temples : mais son Sage n'en sera pas accabl :
ou plutt s'il en est accabl, il n'est pas possible qu'il en
soit bless**.
Ilaquc non refert, quam mulla in illum tcla conjicianlur, eum sit nulli
penetrabilis. Quomodo quorumdam lapidum inexpugnahilis ferro duritia est,
nec secari adainas, mit ca-di vel teri potest, sed incurrenlia ultro retondit ;
quemadmodum projecti in allum scopuli maro frangunt, nec ipsi ulla sa-vilias vestigia tt verberati sa-culis ostentant. 1 ta sapientis animus solidus est,
et id roboris collcgit, ut tain tutus sit ah injuria quam illa quas extuli. Sea.,
cap. v, Tract. Quod in sapientem non cadit injuria.
"Adsum hoc vobis probalurus sub isto lot civitatiim eversore munimcnla
incursu arictis labeileri, ct turrium altituilinom cuniculis ac latentibus fossis
repente residere, el tequalurnin editissiuias arces oggerem crescere. Al nulla
inachinamenta possc reperiri, quai bene fundatum onirnum agitent.
Kl plus bas :
Non Babylonis muros iili conluleris, quos Ale.vander inlravit : non Carthaginis, at Numanlia- ma-nia una manu capta: non Capiloliuin arccmve:
habent ista hostile vestigiuni. Ch. vi.
Quid tu putas eum stolidus ille Hex mulliludinc tcloruin diem obscurasset, ullam sagittam in solem incidissc. Ut cadestia humanas manus cffugiuiit,
el ab his qui tcmpla diruunt, aut simulachra confiant, niliil divinitati nocctur, ita quidquid sit in sapientem, proterve, petulanter, superbe, frustra tentatur. Cli. iv.
*

IIIe PART., CH. IV. 191


Mais no croyez pas, d'il Snquo, que co Sage quo jo vous
dpeins no so trouvo nulle part. Co n'est pas uno fiction
pour lever sottement l'esprit de l'homme. Co n'est pas
une grande ido sans ralit ct sans vrit; pcut-tre mme
quo Caton passe cette ido.
Mais il mo semble, conlinuc-t-il, quo jo vois quo volro
esprit s'agito el s'chauffe. Vous voulez dire pcut-tre,
que c'est se rendre mprisablo que de promcltro dos choses
qu'on no peut ni croire, ni esprer, et quo les Stociens no
font que changer le nom des choses, afin do dire les mmes
vrits d'uno maniro plus grande el plus magnifique.
Mais vous vous trompez : jo ne prtends pas lever lo Sage
par ces paroles magnifiques et spcieuses : jo prtends
soulement qu'il est dans un lieu inaccessible et dans lequel
on no peut le blesser.
Voil jusqu'o l'imagination vigoureuse de Snque emporte sa raison. Mais so peut-il faire quo des hommes, qui
sentent continuellement leurs misres et leurs faiblesses,
puissent tomber dans des sentiments si fiers et si vains 1?
Un homme raisonnable peut-il jamais se persuader quo sa
douleur no lo touche et no le blesse ? et Caton, tout sage
ct tout fort qu'il tait, pouvait-il souffrir sans quelque inquitude, ou au moins sans quelque distraction, je ne dis
pas les injures atroces d'un peuple enrag qui le trane,
LIV. H. DE J/IMA0INAT10N,

Inter fragorem templorum super Dcos suos cadenlium uni homini pax
fuit. Ch. v.
Non est ut dicas ita ul soles, hune sapientem noslrum nusquam inveniri.

Non lingiuuis islud humani ingenii vanum decus, nec ingentem imaginent
rei falsai concipimus : sed qualcm eonfirmamus, exhibuiinus, et oxhihchiinus. Coiterum hic ipso M. Cato vereor no supra noslrum oxcmplar sit.
Ch. vii.
Videor mihi intueri animum tiiuin incensuni, et effervescentem : paras
acclamare. Haie sunt.quie aucloritatcm pra-ceplis veslris detrahant. Magna
promittitis, et qiue ne optari quidem, nedum credi, possunt.
Kt plus bas :
Ita suhlato alto supercilio in eadem, quiu cajleri, descenditis mutatis rerum
noininibus : lalo itaquo aliquid et in hoc esse suspicor, quod prima specie
pulchrum alquo magnificum est, nec injuriant, nec contumeliam aecepturuin esse sapientem.
Kt plus bas :
Kgo vero sapientem non imaginario honore verborum exornare conslilui,
sed eo loco poncro, quo nulla perveniat injuria.
1. Fiers, car ce sont des dfis, des bravades. Vains, car tout cela est
peu solide, lger, creux.

192

RECHERCHE DE LA VRIT.

qui lo dpouillo et qui lo maltraito do coups, mais les


piqres d'une simple moucho? Qu'y a-t-il de plus faible
contre des preuves aussi fortes et aussi convaincantes
quo sont celles do notre propre exprience, quo cello belle
raison de Snque, laquelle est cependant uno de ses principales preuves ?
Celui qui blesse, dit-il*, doit tro plus fort que celui qui
est bless. Lo vice n'est pas plus fort quo la vertu. Donc
lo Sago no peut tro bless. Car il n'y a qu' rpondre ou
que tous les hommes sont pcheurs, et par consquent
dignes do la misre qu'ils souffrent, ce que la religion nous
apprend, ou quo si le vico n'est pas plus fort que la vertu,
les vicieux peuvent avoir quelquefois plus do force que les
gens de bien, comme l'exprience nous le fait connatre.
picure** avait raison do dire, que les offenses taient
supportables un homme sage; mais Snque a tort do
dire, que les sages ne peuvent pas mme tre offenss. La
vertu des Stoques ne pouvait pas les rendre invulnrables, puisque la vritablo vertu n'empche pas qu'on ne
soit misrable et digne de compassion dans le lemps qu'on
souffre quelque mal. Saint Paul ct les premiers Chrtiens
avaient plus de vertu que Caton et que les Stociens. Ils
avouaient nanmoins qu'ils taient misrables par les
peines qu'ils enduraient, quoiqu'ils fussent heureux dans
l'esprance d'une rcompense ternelle. Si tantum in hac
vita sperantes sumus, miserabiliores sumus omnibus hominibus, dit saint Paul 8.
Comme il n'y a que Dieu qui nous puisse donner par sa
grce une vritable et solide vertu, il n'y a aussi que lui
qui nous puisse faire jouir d'un bonheur solide et vri 1

Validais dbet esse quod l.x'dit, co quod la-ditur. Non est autem fortior
ncquitia virlule. Non polesl ergo hedi sapiens. Injuria in honos non tentatur nisi a malis, bonis inter se pax est. (juod si hx-di nisi infirmior non
potest, malus autem bono infirmior est, nec injuria bonis nisi a dispari
verenda esl, injuria in sapien'.em virum non cadit. Ch. vu, ibidem. [licinarquons avec quelle simplicit et quello forco Malebrancho traduit le latin.]
" Epicurus ait injurias tolerabiles esse sapienti, nos injurias non esse,
cap. xv.
1. Stoque ne s emploie plus quel Qu'un stoiipie aux yeux secs vole eni[bra?ser la mort.
comme adjectif. Andr Chnier a dit
| 2. fip. ad Corinth., I, xv, 19.
encore (La jeune Captive) :
*

LIV. H. DE L'IMAGINATION, 111 PART., Cil. IV. 193

lablo ; mais il no le promet et no le donno pas en celte vie.


C'est dans l'aulro qu'il faut l'esprer do sa justice, commo
la rcompense des misres qu'on a souffertes pour l'amour
de lui. Nous ne sommes pas prsent dans la possession
de celle paix et de ce repos que rien ne peut troubler. La
grco mme de Jsus-Christ ne nous donno pas une forco
invjncible; elle nous laisse d'ordinaire sentir notre propre
faiblesse, pour nous faire connatre qu'il n'y a rien au
monde qui ne nous puisse blesser, et pour nous faire souffrir avec une paticnco humble ct modeste loules les
injures que nous recevons, el non pas avec une patience
flro et orgueilleuse semblable la constance du superbe
Caton.
Lorsqu'on frappa Calon* au visage, il no se fcha point ;
il neso vengea point ; il ne pardonna point aussi ' ; mais il
nia firement qu'on lui et fait quelque injure. .11 voulait qu'on le crut infiniment au-dessus de ceux qui l'avaient
frapp. Sa patience n'teil qu'orgueil ct que fiert. Elle tait
choquante et injurieuse pour ceux qui l'avaient maltrait;
ct Caton marquait, par celle patience de Stoque, qu'il regardait ses ennemis comme des htes contre lesquelles il
est honteux de se mettre en colre. C'est ce mpris do ses
ennemis et celte grande estime de soi-mme quo Snque
appelle grandeur de courage. Majori animo, dit-il, parlant
de l'injure qu'on fit Caton, non agnovit quam ignovisset.
Quel excs de confondre la grandeur de courage avec l'orgueil, et de sparer la patience d'avec l'humilit pour la
joindre avec une fiert insupportable. Mais que ces excs
flattent agrablement la vanit de l'homme, qui ne veut
jamais s'abaisser, et qu'il est dangereux principalement
des Chrtiens de s'instruire de la morale dans un auteur
aussi peu judicieux que Snque; mais dont l'imagination
est si forte, si vive ct si imptueuse, qu'elle blouit, qu'elle
tourdit, et qu'elle entrane tous ceux qui ont peu de fer-

Snque, cit. xiv du mme trait.

1. On dirait maintenant non plus. Cf. plus haut, p. S8, 106, etc.
MVLEUR.VNCIIK.

194

RECHERCHE D LA VRIT.

mct d'esprit, ct beaucoup do sensibilit pour tout co qui


flatte la concupisccnco do l'orgueil !
Quo les Chrtiens apprennent plutt de leur Matre, quo
des impies sont capables de les blesser, et quo les gens do
bien sont quelquefois assujettis ces impies par l'ordre do la
Providence. Lorsqu'un des officiers du grand-prlie donna
un soufflet Jsus-Christ, ce Sage des Chrtiens, infiniment
sage, et mme aussi puissant qu'il est sage, confesse que
co valet a t capable do le blesser. 11 no se Mche pas ; il
no so venge pas comme Caton ; mais il pardonne commo
ayant t vritablement offens. 11 pouvait se venger et
perdre ses ennemis ; mais il souffre avec une patience
humble et modeste, qui n'est injurieuse personne, ni
mmo ce valet qui l'avait offens*. Caton, au contraire,
ne pouvant ou n'osant tirer do vengeance relle de l'offense
Nous avons vu plus haut la
concupiscence toute seule dsii.
gnant la concupiscence de la chair,
ou sensualit. U y a trois sortes de
concupiscence : la concupiscence de
ht chair, la concupiscence des yeux,
ct l'orgueil de la vie. Saint Jean, I, u,
15, 10, 17. Omnc quod est in muitdo, concupiscentia carnis (jj imfapfa
T ajxo;) est, ct concupiscentia ocnloru m (<i litiv;iia t'i; 4^>;*5v), et superbia vitx (^ 4X*Z*ii%xvj fin); qux non
est ex Ptre, sed ex mundo est. Le
Trait de la Concupiscence de Bossuet est l'exposition et le commentaire do ces paroles. Pascal les rsume
par trois mots emprunts Jansnius : Libido sentiendi, libido seiendi,
libido dominandi (il y a dans Jansnius excellendi).
2. C'est VAumilit qui est le caractre propre de la patience chrtienne
oppose la patience stoque. Pascal
l'a montr admirablement dans son
Entretien avec M. de Saci sur fipictte ct Montaigne. Dacier, comme
le remarque Sainte-Beuve, accuse
Pascal d'avoir calomni Kpictle en
parlant de sa superbe diabolique ,
et il parle de l'humilit d'Kpictte.
Mais est-ce l'humilit chrtienne?
Non. Olcz Epictte, et mettez la
place le Jean-Jacques de l'Kiuile? Le
reproche reste vident. Port-Royal,
t. u, p. 377. D'ailleurs voyons ce
que dit Pascal lui-ininc, Penses.
1.

<

Un mot de David, un do .Mose,


commo : que Dieu circoncira les
coeurs, fait juger de leur esprit. Quo
tous les autres discours soient quivoques, et douteux d'tre philosophes
ou chrtiens : enfin un mot de cette
nature dtermine tous les autres,
commo un mot d'Kpictte dtermine
tout lo reste au contraire. Rflexion
peine rdige, mais bien importante.
On peut se demander en lisant Kpictle, si c'est un philosophe ou un
chrtien qu'on lit. Muis de mme qu'un
mol o clatent le sentiment de la misre de l'homme ct le besoin qu'il a
du secours rparateur de Dieu, dtermine lous les autres dans l'Ancien
Testament, quand les crivains sacrs
semblent parler eu hommes, eu philosophes, do nimc""in mot d Epicllo
ouectcnt la confianco en soi ct l'orgueil, dtermine tout le reste en sens
contraire, c'est--dire fait bien voir
que ce n'est pas un chrtien qui
parle. Malebranche, opposant commo
Pascal l'humilit de Jsus-Christ

l'orgueil du stocien, a moins de


vigueur et moins d'clat, mais quelle
pntrante douceur! Pascal l'a eue
aussi, celte douceur, dans un
autre passage (les trois ordres de
grandeur) : Jsus-Christ... est dans
son ordre de saintet. 11 n'a point
donn d'invention, il n'a point rgn;
mais il a t humble, patient..,

DE L'IMAGINATION,

IIIe PART., CH. IV. 19i>


qu'il avait reuo, tcho d'en tirer uno imaginaire ct quiv
flatte sa vanit ct son orgueil. Il s'lvo en esprit jusquo
dans les nues ; il voit de l les hommes d'ici-bas petits
comme dcs'mouchcs, et il les mprise comme des insectes
incapables de l'avoir offens, el indignes do sa colro. Cctlo
vision csl uno pense digne du sago Caton. C'est elle qui
lui donne celte grandeur d'me et cette fermet do courage
qui lo rend semblable aux dieux. C'est elle qui lo rend invulnrable, puisque c'esl elle qui le met au-dessus do louto
la forco ct de toute la malignit des autres hommes.
Pauvre Caton ! lu t'imagines que la vertu t'lve au-dessus
do toutes choses : ta sagesse n'est que folio, ct la grandeur
qu'abomination devant Dieu, quoi qu'en pensent les sages
L.

II.

du monde*.

Il y a des visionnaires do plusieurs espces : les uns


s'imagincnl qu'ils sont transforms en coqs et en poules ;
d'autres croient qu'ils sont devenus rois ou empereurs ;
d'autres enfin se persuadent qu'ils sont indpendants et
comme des dieux. Mais, si les hommes regardent toujours
comme des fous ceux qui assurent qu'ils sont devenus coqs,
ou rois, ils ne pensent pas toujours que ceux qui disent quo
leur vertu les rend indpendants et gaux Dieu, soient vritablement visionnaires. La raison en est que, pour tre
estim fou, il no suffit pas d'avoir do folles penses, il faut
outre cela que les autres hommes prennent les penses que
l'on a pour des visions et pour des folies. Car les fous no
passent pas pour ce qu'ils sont parmi les fous qui leur ressemblent, mais seulemenfparmi les hommes raisonnables,
de mme que les sages ne passent pas pour ce qu'ils sont
parmi des fous. Les hommes reconnaissent donc pour fous
ceux qui s'imaginent tre devenus coqs ou rois, parce que
tous les hommes ont raison do ne pas croire qu'on puisse
si facilement devenir coq ou roi. Mais ce n'est pas d'aujourd'hui que les hommes croient pouvoir devenir comme

'

Sapicnlia liujus mundi s'.ullila est apnd Deuni. Quod hominibus altuin
est, ahoiuinatio anto Ocuni. Luc. lf>. [Indication incomplte. Quod hominibus altum est... se trouve bien dans saint Luc. xvi, 15; mais Sapicnlia hujus
mmi'li.., est dans saint Paul. / Kp. ad Cor., lit, 19.]

196

RECHERCHE DE LA VRIT.

des dieux : ils l'ont cru do tout temps, ct peut-tre plus


qu'ils ne lo croient aujourd'hui. La vanit leur a toujours
rendu cette penso assez vraisemblable. Ils la tiennent de
leurs premiers parents ; car sans doute nos premiers parents taient dans ce sentiment, lorsqu'ils obirent au
dmon qui les tenta par la promesse qu'il leur fit qu'ils
deviendraient semblables Dieu : Eritis sicut DU. Les
intelligences mmes les plus pures cl les plus claires
ont t si fort aveugles par leur propre orgueil, qu'ils ont
dsir et peut-lro cru pouvoir devenir indpendants, et
mmo form lo dessein do monter sur le trne de Dieu'.
Ainsi il no faut point s'tonner si les hommes, qui n'ont
ni la puret ni la lumire des anges, s'abandonnent aux
mouvements do leur vanit qui les aveugle ct qui les
sduit.
Si la tentation pour la grandeur et l'indpendance est
la plus forto de toutes, c'est qu'elle nous parat, comme
nos premiers parents, assez conforme notre raison aussi
bien qu' notre inclination, cause que nous ne sentons
pas toujours toute notre dpendance. Si le serpent et
menac nos premiers parents, en leur disant : Si vous ne
mangez du fruit dont Dieu vous a dfendu de manger,
vous serez transforms, vous en coq, et vous en poule ;
on ne craint point d'assurer qu'ils se fussent raills d'une
tentation si grossire : car nous nous en raillerions nousmmes. Mais le dmon, jugeant des autres par lui-mme,
savait bien que lo dsir de l'indpendance tait lo faible
par o il les fallait prendre. Au-reste, comme Dieu nous
a crs son imago ct sa ressemblance, cl que notre
bonheur est d'lrc semblables Dieu, on peut dire que la
magnifique ct intressante promesse* du dmon 1, est la
mmo quo celle que la religion nous propose ; et qu'elle
s'accomplira en nous, non comme le disait le menteur ct
*

I fip. Saint Jean, ch. m, [Ce renvoi n'est pas dans les premires ditions.]

Sic. Les intelligences mmes les


plus pures... Et puis ils, ct non pas
elles : c'est des Anges que Malebranche parle.
2, Intressante. Ayant pour nous
1.

de l'intrt, de l'importance. Voir


Gense, 1.1, firilis sicut dii. Saint
Jean, I Ep., m, 2. Similes ci (Dco)
erimits.
i<

II. DE L'IMAGINATION, 111 PART., CH. IV. 197


l'orgueilleux tentateur, en dsobissant Dieu, mais en
suivant oxaclemcnl ses ordres.
La seconde raison qui fait qu'on regarde comme fous
ceux qui assurent qu'ils sont devenus coqs ou rois, et
qu'on n'a pas la mmo penso do ceux qui assurent quo
personne noies peut blesser, parco qu'ils sont au-dessus do
la douleur, c'est qu'il est visible que les hypocondriaques
se trompent, et qu'il ne faut qu'ouvrir les yeux pour avoir
des preuves sensibles do leur garement. Mais lorsquo
Caton assure que ceux qui l'ont frapp no l'ont point
bless, et qu'il est au-dessus do toutes les injures qu'on
lui peut faire, il l'assure, ou il peut l'assurer avec tant
de fiert ct de gravit, qu'on no peut reconnatre s'il
est effectivement tel au dedans qu'il parait tro au dehors, On est mme port croire que son me n'est point
branle, cause que son corps domeuro immobile, parco
que l'air extrieur do notre corps est uno marque naturelle de ce qui se passe dans le fond de notre mo. Ainsi,
quand un hardi menteur ment avec beaucoup d'assurance,
il fait souvent croiroles choses les plus incroyables; parco
que cello assuranco avec laquelle il parle, est une preuvo
qui touche les sens, el qui par consquent est trs forto
et trs persuasive pour la plupart dos hommes. 11 y a donc
peu de personnes qui regardent les Stociens comme dos
visionnaires, ou comme do hardis menteurs, parce qu'on
n'a pas de preuve sensible de ce qui se passe dans lo fond
do leur coeur, et que l'air do leur visage est une preuvo
sensible qui impose facilement 1, outre que la vanit nous
porte croire que l'esprit de l'homme est capable de cetto
grandeur et de cette indpendance dont ils se vantent.
Tout cela fait voir qu'il y a peu d'erreurs plus dangereuses, et qui se communiquent aussi facilement quo
L.

I, Qui impose facilement. Imposm' lire, Tart., V, vi :


signifie inspirer l respect, la soumisLe fourbe qui longtemps a pu vous unsion, la crainte, comme en imposer.
[pofer.
Ainsi dans La Bruyre (Du Mrite
personnel) : De fort prs, c'est moins
Ici le contexte doit faire donner ces
que rien; de loin, ils imposent. C'est mots qui impose facilement le sens
aussi faire illusion : ainsi dans Mo- de qui fait illusion facilement.

198

RECHERCHE DE LA VRIT.

celles dont les livres de Snque sont remplis, parce que


ces erreurs sont dlicates, proportionnes la vanit do
l'homme, et semblables celle dans laquelle le dmon engagea nos premiers parents. Elles sont rvolues dans ces
livres d'ornements pompeux et magnifiques, qui leur
ouvrent le passage dans la plupart des esprits. Elles y
entrent, elles s'en emparent, elles les tourdissent et les
aveuglent. Mais elles les aveuglent d'un aveuglement su-

perbe, d'un aveuglement blouissant, d'un aveuglement


accompagn de lueurs, et non pas d'un aveuglement humiliant et plein de tnbres, qui fait sentir qu'on est
aveugle, et qui le fait reconnatre aux autres. Quand on
est frapp de cet aveuglement d'orgueil, on so met au
nombre des beaux esprits ct des esprils forts!. Les autres
mmes nous y mettent et nous admirent. Ainsi il n'y a
rien de plus contagieux que cet aveuglement, parco quo
la vanit et la sensibilit des hommes, la corruption do
leurs sens et de leurs passions, les dispose rechercher
d'en tre frapps, et les excito en frapper les autres.
Jo no crois donc pas qu'on puisse trouver d'auteur plus
propre que Snque, pour faire connatre quelle est la
contagion d'une infinit de gens, qu'on appelle beaux esprits et esprits forts, et comment les imaginations fortes
et vigoureuses dominent sur les esprits faibles et peu
clairs, non par la force ni l'vidence des raisons, qui
sont des productions de l'esprit; mais par le tour et la
manire vive do l'expression, qui dpend de la force de
l'imagination. Jo sais bien que cet auteur a beaucoup d'estime dans le monde*, et qu'on prendra pour une espce
1. Le mot Esprits forts ici semble Les lettres do Desearles la princesse
dsigner seulement ceux qui ont de Elisabeth attestent en quel honneur
la force, mais qui bientt, par cela tait le Ile cita beata. Desearles
mme, se mettront mme au-dessus (lettre du 15 niai 1015) dit qu'il en a
de la religion ct de Dieu,
recommand la lecture la princesse,
2. Cet auteur a beaucoup d'estime parce qu' il a eu gard h la rputation
dans le monde. L'ouvrage latin de de l'auteur. Examinant lui-mme le
Juste-Lipso sur le stocisme est de trait de prs, il y trouve beaucoup
1605. Snque tait pris ailleurs que critiquer. Mais son premier choix
chez les rudits. Montaigne le cite est une preuve sensible de la grande i
volontiers, Corneille emprunte au autmit de Snque commo moralislo I
De clementia sa tragdie de Cinna, au dix-septime sicle,

II, DE L'IMAGINATION, III 6 PART., CH, IV, 199


de tmrit do co que j'en parle ', comme d'un homme fort
imaginatif ot peu judicieux. Mais c'est principalement
causo de cette estimo quo j'ai entrepris d'en parler, non
par uno espce d'envie 2 ou par humeur, mais parce que
rostime qu'on fait de lui touchera davantage les esprits,
et leur fera faire attention aux erreurs que j'ai combattues. Il faut, autant qu'on peut, apporter des exemples
illustres des choses qu'on dit, lorsqu'elles sont de consquence, et c'est quelquefois faire honneur un livre quo
de le critiquer. Mais enfin je ne suis pas lo seul qui trouve
redire dans les crits de Snque ; car, sans parler de
quolquos illustres de ce sicle 3, il y a prs de seize cents
ans qu'un auteur trs judicieux a remarqu*, qu'il y avait
pou d'exactitude dans sa philosophie (a), peu de discerner ient et de justesse dans son locution(), et que sa
rputation tait plutt l'effet d'une ferveur et d'une inclination indiscrte do jeunes gens, que d'un consentement de personnes savantes et bien senses (c),
L.

(a)In pftilosophia parum diligens.


(b) Velles eum suo ingnia dixissc, aline, judicio.
(c) Si aliqua contempsisset. et consensu potius eruditorum quam puerorum
amore comprobaretur. Quintilien, I. X, ch. i.
1. fie ce que... signifiant le fait de, persuasif pour consoler de la mort.
on l'action de et jouant lo rle de C'est plutt a Descartes que Male-

complment direct. Voir plus haut,


II* partie, ch. vin, fin, la mme forme
avec le rle d'attrib.it au verbe tre.
2. Une sorte d'envie. Knvie, non
pas jalousie, mais disposition malveillante, sorlo de malignit qui fait
qu'on refuse h une personne ou aune
chose l'estime nu l'honneur qui lui
est d". C'est lo latin invidia.
3. On voit de plus en plus combien
Snque tait considrable au temps
de >Jalebranche, ct quello autorit
avaient ses crits. C'est quelquefois
faire honneur a un livre quo do le
critiquer. Puis Malebranche, comme
pour se rassurer, remarquo qu'il n'est
pas seul. Mais qui sont ces quelques
illustres do ce sicle ? Pascal a jug
svrement lo stocisme, mais en parlant d'Kpictte, non de Snque. Il
ne cite Snque quo dans sa Lettre
sur la mort de son pre, o il dit quo
n Socrato et Snque n'irn.1 rien de

branebo doit songer. Desearles avait


dit (Disc, de la Mthode, I) : Je
comparais les crits des anciens
paens qui traitent des moeurs des
palais fort superbes ct fort magnifiques qui n'taient btis nue sur du
sable ct de la bouc : ils lvent fort
haut les vertus, ct les font paraitro
estimables par dessus toutes les choses
qui sonl au inonde; mais ils n'enseignent pas assez les connailre, et
souvent co qu'ils appellent d'un si
beau nom nest qu'une insensibilit
ou un orgueil, ou un dsespoir, ou un
parricide. Dr.ns les Lettres la
princesse filisabeth, Desc.irtes, nous
l'avons vu, ayant conseill la princesso la lecture du trait Ile vita beata
de Snque, d't (lettre du 15 mat 1015):
s'tudie
Mais pendant que Snque
ici a orner son locution, il n'est pas
toujours assev. exact en l'expression
de sa pense. U remarque plus loin

300

RECHERCHE DE LA VRIT.

Il est inutile de combattre par dos crits publics des


orreurs grossires, parce qu'elles ne sont point contagieuses. Il est ridicule d'avertir les hommes, que les hypocondriaques se trompent, ils le savent assez. Mais, si
ceux dont ils font beaucoup d'estime se trompent, il est
toujours utile de los en avertir, de peur qu'ils ne suivent
leurs erreurs. Or il est visible que l'esprit de Snque est
un esprit d'orgueil et de vanit. Ainsi, puisque l'orgueil,
selon l'Ecriture, est la source du pch, iniiium peccati
superbia 1, l'esprit de Snque ne peut tre l'esprit de l'Evangile, ni sa morale s'allier avec la morale de JsusChrist, laquelle seule est solide et vritable.
Il est vrai que toutes les penses de Snque ne sont
pas fausses ni dangereuses*. Cet auteur se peut lire avec
profit par ceux qui ont l'esprit juste, el qui savent lo fond
de la morale chrtienne. De grands hommes s'en sont
servis utilement, ct je n'ai garde do condamner ceux qui,
pour s'accommoder la faiblesse des autres hommes qui
avaient trop d'estime pour lui, ont tir des ouvrages de
cet auteur, des preuves pour dfendre la morale de JsusChrist, et pour combattre ainsi les ennemis de l'Evangile
par leurs propres armes 3.
que Snque voulant dfinir le souverain bien a n'a pas clairement entendu ce qu'il voulait dire. Dans une
autre lettre (le 15 juin), il flicite la
princesse d'avoir remarqu exactement toutes les causes qui onl empche Snque de nous exposer clairement sun opinion touchant le souverain bien ; et il ajoute:Sansm'arrter maintenant suivre Snque,
je tacherai seulement d'expliquer mon
opinion touchant cette matire. Les
lettres de Descartes ont paru de 1057
1007.
1. Initium omnis peccati est superbia. (ficels., x, 15.)
2. Il est arriv parfois Malebianche
lui-mme de citer Snque avec loge.
De mme Pascal trouve dans Epielle un art incomparable pour troubler le repos de ceux qui le cherchent
dans les choses extrieures, ct pour
les forcer & reconnatre qu'ils sont de
vritables esclaves et de misrables
aveugles, qu'il est impossible qu'ils

trouvent autre chose que l'erreur et


la douleur qu'ils fuient, s'ils ne so
donnent sans rserve Dieu seul.
Puis il ajoute : Mais si Kpicttn
combat la paresse, il mne l'orgueil,
de sorte qu'il peut tre trs nuisible
ceux qui no sont pas persuads de la
corruption de la plus parfaite justice
qui n'esl pas de la foi.
3. Le P. Senault, n en 1595 ou
1001, mort en 1072, prdicateur, quatrime suprieur gnerai de l'Oratoire,
auteur de plusieurs ouvrages, et notamment d'un trait Ile l'usage des
passions, IMfl. Epris de Snque,
qu'il avait fort tudi, il prtendait le
faire servir l'instruction des chrtiens. C'est sans doute au P. Senault
ipie Malebranche fait ici allusion.
Ajoutons que le cardinal de Bertille,
le fondateur de l'Oratoire de France,
cite avec loge Snque dans son livre
Des grandeurs de Jsus, et le dchire
un' des plus grands matres eu la

doctrine des mn.'urs.>>


>>

II. DE L'IMAGINATION, 111 PART., CH. IV. 201


Il y a de bonnes choses dans l'Alcoran, et l'on trouve
des prophties vritables dans les Centuries de Nostradamus; on se sert de l'Alcoran pour combattre la religion
des Turcs, et l'on peut se servir des prophties de Nostradamus pour convaincre quelques esprits bizarres et
visionnaires. Mais ce qu'il y a de bon dans l'Alcoran, ne
fait pas que l'Alcoran soit un bon livre, ct quelques vritables explications des Centuries de Noslradamus ne feront jamais passer Noslradamus pour un prophte; et
l'on ne peut pas dire que ceux qui se servent de ces auteurs les. approuvent, ou qu'ils aient pour eux une estime
vritable 1.
On no doit pas prtendre combattre ce que j'ai avanc
de Snque, en rapportant un grand nombre de passages
de cet auteur, qui ne contiennent que des vrits solides
et conformes l'Evangile : je tombe d'accord qu'il y en
a, mais il y en a aussi dans l'Alcoran et dans les autres
mchants livres. On aurait tort de mme de m'accabler
de l'autorit d'une infinit de gens qui se sont servis de
Snque', parce qu'on peut quelquefois se servir d'un
livre que l'on croit impertinent, pourvu que ceux qui
l'on parle n'en portent pas le mme jugement que nous.
Pour ruiner toute la sagesse des Sloques, il ne faut
savoir qu'une seule chose, qui est assez prouve par l'exprience ct par ce que l'on a dj dit : c'est quo nous
tenons notre corps, nos parents, nos amis, notre
prince, notre patrie par des liens que nous ne pouvons
rompre, et que mmo nous aurions honte de tcher de
rompre. Notre me est unie notre corps, et par notre
corps toutes les choses visibles par une main si puissante, qu'il est impossible qu'on pique notre corps, sans que
l'on nous pique, et que l'on nous blesse nous-mmes, parce
que dans l'tat o nous sommes, celte correspondance de
nous avec le corps qui est nous, est absolument ncessaire. De mme, il est impossible qu'on nous dise des inL.

<

2. Maintenant c'est une infinit de


1. On dirait que Malebranche se!
rej>ent de la concession qu'il vient do gens. On sent ici quelque impatience.

faire. Le ton devient bien ironique.

9.

$02

RECHERCHE DE LA VRIT,

jures et qu'on nous mprise, sans que nous en sentions du


chagrin, parce quo Dieu nous ayant faits pour tre on socit

avec los aulros hommos, il nous a donn uno inclination


pour tout co qui est capablo do nous lier avec oux, laquollo nous no pouvons vaincre par nous-mmes, Il est
ohimrlquo do diro quo la douleur ne nous blesse pas, ct
quo les paroles do mpris no sont pas capables de nous
offenser, parco qu'on est au-dessus do tout cela. On
\ n'est jamais au-dossus do la naluro, si co n'ost par la
i grce ; et jamais Stoquo no mprisa la gloiro ot Postimo
des hommes, par les soles forcos de son esprit 1.
1. Il faut bien comprendre en quoi

la morale de Malobrancho diffre do


la moralo dos stociens. Le stocien
met sa confiance eu lui-mme, il prtend so suffiro h lui-mme, il est
lui-mme son Dieu. Malebranche
a horreur de cet orgueil. Aussi,
quand il recommando uno sorto d'in(iiffrenco pour toutes les choses
do co inonde, c'est par des princiiies
tout autres que ceux des stociens :
c'est Dieu qu'il veut qu'on sacrifie
tout, non soi. 11 ne prtend pas
d'ailleurs arriver l'insensibilit, ct
so faire en lui-mme comme un retranchement o rien no puisse l'atteindre ; il ne croit pas qu'on puisse
s'isoler ainsi, rompre los liens qui
nous unissent ct mme nous assujettissent tout ce qui nous entoure,
enfin se rendre indpendant par un
superbe ddain pour tout ce quiQi)
' dpend ftas de la volont, plaisirs et
douleurs, coups imprvus de la forlune, afflictions de famille, biens et
maux do la vie. U combat plusieurs
reprises co qu'il nomme la chimre
du stocisme. (Rech. de la Vr., I. I,
ch. xvn, ct 1. V, ch. u et iv.) Quoi
qu'en imisso dire la secto la plus
honorable des philosophes, nous
ne pouvons pas prtendre en celle
' vie l'indpendance. Nous ne pouvons lias nous empcher de ressentir
du plaisir ou do la douleur quand
nous possdons les biens sensibles
ou quo nous en sommes privs. U
est ridicule do philosopher contre
l'exprience, ct toute la nature
rsiste sans cesse- h l'opinion ou h
l'orgueil des stoques. On aura beau
faire : lo bon sens ct l'exprience
nous assurent que le meilleur moyen
i

pour n'lro pas bless par la douleur


d'une piqre, c'est qu'il no faut point
se piquer. Mais los stociens disent :
Piquez, ct jo vais, par la forco do
mon esprit ct par le secours de ma
philosophie, me sparer de mon
corps, do telle sorto quo jo no m'inquiterai point do ce qui s'y passe.
J'ai des preuves dmonstrative quo
mon bonhour n'en dpend point, quo
la douleur n'est point un mal; et
vous verrez, par l'air de mon visago
ct par la contenanco fermo de tout
le reste do mon corps, que ma philosophie me rend invulnrable. Vains
efforts. Les stociens no pouvaient
trouver dans leur vertu imaginairo
qu'une joie peu solide, qui n'tait pas
assez forte pour rsister la douleur
ct pour vaincre lo plaisir. S'ils paraissaient so soutonir quelquefois, c'tait
l'orgueil secret, ct non pas la joie,
qui faisait bonne mine. (Rech. de la
Vr., 1. V, ch, u.) L'homme vraiment
vertueux ne nie doue pas la dpendance et l'assujettissement o il so
trouve : il reconnat quo le plaisir
sensible fait impression sur lui ; et
comment en pourrait-il tre autrement puisque le plaisir tant le caractre du bien (Rech., 1. IV, ch. x;
1. V, ch. v ; Mdit, chrt., x), lo
plaisir sensible est l'indice d'un bon
tat du corps, lequel ne peut pas no
pas nous toucher? De mmo il reconnat que la douleur le rend misrable:
blesse, il avoue sa blessure; accabl
do maux, il ressent de la peine, il
soutire et confesse qu'il souffre.
Mais il sait aussi quo Dieu seul est i
lo vrai bien des esprits ; il sait que
Dieu seul donne par sa grAco des
joies solides, et en mme temps fort

II. DR L'IMAGINATION, III 0 PART., CH. IV. 203


Les hommes peuvent bien vaincre leurs passions par
des passions contraires. Us peuvent vaincre la peur ou la
douleur, par vanit ; je veux dire seuloment, qu'ils peuvent
ne pas fuir ou no pas so plaindro, lorsquo se sentant en
vue bien du monde, lo dsir do la gloire les soutient, et
arrte dans leur corps los mouvomonls qui los portent
la fuite, Ils peuvent vaincre de ootlc sorto ; mais ce n'est
pas l vaincre, co n'ost pas l so dlivrer do la servitude ;
o'est peut-tro changer do maitro pour quelque temps, ou
plutt c'est tondre son esclavage, c'est devenir sage,
heureux, et libre seulement en apparonco, ct souffrir on
offet uno dure et cruelle servitude. On peut rsister
l'union naturelle quo l'on a avec son corps, p5r l'union
quo l'on a avec les hommes, parco qu'on pout rsister la
naturo par les forces do la nature; on peut rsister Dieu
par los forces quo Dieu nous donne, Mais on no peut rsister par los forces do son esprit. On ne peut entirement
vaincre la naturo quo par la grce, parco qu'on ne peut,
s'il ost permis do parler ainsi, vaincre Dieu quo par un
secours particulier de Dieu '.
L.

vivos, qui dpassent beaucoup les


plaisirs sensibles ct rendent supportables et mme aimables les jdus
grandes souffrances. Il sait enfin que
Dieu blesse los hommes dans le
fond do leur crunr lorsqu'ils aiment
autre chose que lui, et que c'est celte
blessure qui fait la vritablo misre;
mais qu'il rpand uno joie excessive
dans leurs esprits lorsqu ils s'attachent

uniquement lui, el que c'est celte


oio qui fait la solide flicit.
Rech., 1. V, ch. iv) Sachant tout cela,
'hommo vraiment vertueux assure
sa paix el sa libert, en travaillant &
se priver do toutes les choses dont on
ne peut jouir sans plaisir, ni lro
priv sans douleur. En un mot, il
pratique le dtachement ct la mortification(Vrti'/eVi'monife, I, eh. xi).
1. Celte forto expression so retrouve plusieurs fois dans les crits
do Malebranche. La nature tant la
volont de Dieu, faisant ct rglant
toutes choses selon un certain ordro;
la grce, c'est un autre ordro tabli
par Dieu pour complter, dpasser,
rparer le premier. Il est intressant
de citer ici une belle page o Mon-

tagno (que Malebranche jugera svrement au chapitre suivant) dit, sur


lo stocisme, des choses bien dignes
d'lro rapproches des paroles de
Malcbrancho (Essais, 1. II, ch. n).
Montaigne vient de citer ce mot do
Snque : O la vile chose et abjecte^
que l homme, s'il ne s'lve au-dessus*'
de l'humanit : Voil un bon mol,
lit-il, cl un utile dsir, mais pareillement absurde ; car de faire la poifc'iio plus grande que le poing, la
b.-asso plus grande que lo bras, ct
d'esprer enjamber plus que de l'estendue de nos jambes, cela est impossible ct monstrueux; et l'esl encoro
que l'homme so monte au-dessus do
sov ct do l'humanit; car il no peut
voir quo do ses yeux, ni saisir que
doses prinses. Il s'eslevera si Dieu.
lui presto extraordinairement lai
main ; il s'eslevera, abandonnant et
renonant ses propres moyens, et
se laissant haulsscr et snublever par
les moyens purement clestes. C est
a noslrc foi chrtienne, non a sa
verlu stoquo, de prtendro celte
divine et miraculeuse mtamorphose.

204

RECHERCHE DE LA VRIT.

Ainsi celte division magnifique de toutes les chosos qui


ne dpendent point de nous et desquelles nous no devons
point dpendre, est une division qui semble conforme la
raison, mais qui n'est point conforme l'tat drgl auquel le pch nous a rduits. Nous sommes unis toutes
les cratures par l'ordre de Dieu, et nous en dpendons
absolument par le dsordre du pch. De sorto que nous
ne pouvons tre heureux, lorsque nous sommes dans la
douleur et dans l'inquitude; nous no devons point esprer
d'tre heureux en cette vie, en nous imaginant que nous
ne dpendons point de toutes les choses desquelles nous
sommes naturellement esclaves. Nous ne pouvons tre
heureux que par une foi vive et par une forte esprance
qui nous fasse jouir par avance des biens futurs; et nous
no pouvons vivre selon les rgles del vertu, et vaincre la
nature, si nous ne sommes soutenus par la grce quo
Jsus-Christ nous a mrite.

CHAPITRE V
Du livre de Montagne.

Les Essais do Montagne nous peuvent aussi servir de


preuve de la force que les imaginations ont les unes sur
les autres : car cet auteur a un certain air libre, ct il donno
un tour si naturel et si vif ses penses, qu'il est malais
de le lire sans se laisser proccuper. La ngligence qu'il
affecte lui sied assez bien, el le rend aimable la plupart
du monde sans le faire mpriser; et sa fiert est une certaine fiert d'honnto homme, si cela se peut dire ainsi,
qui le fait respecter sans le faire har. L'air du monde et
l'air cavalier soutenus par quelque rudition, font un effet
si prodigieux sur l'esprit, qu'on l'admire souvent ct qu'on
se rend presque toujours ce qu'il dcide, sans oser

L.

II.

DE L'IMAOINATION,

IIIe PART-, CH. V.

20o
Ce ne

l'examiner, et quelquefois mme sans l'entendre'.


sont nullement ses raisons qui persuadent; il n'en apporte
presque jamais des choses qu'il avance, ou pour lo moins
il n'en apporte presque jamais qui aient quelque solidit.
En effet, il n'a point de principes sur lesquels il fonde ses
raisonnements, et il n'a point d'ordre pour faire les dduc1. Nous avons vu que la critique de des srieuses mditations qui font les
Snquo avait do l'opportunit et, vrais philosophes! C'est un ennemi

comme on dirait maintenant, une


.sorte d'intrt actuel. A plus forte
raison celle de Montaigne, dont l'influence tait encore puissante au moment o Malebranche crivait. Nous
rappelons les jugements de Pascal,
de Nicole dans l'.AW de penser, de
HossucI. Montaigne est le reprsentant, ou plutt pour employer un
mol de Saintc-Heuve, le sergent de
bande des sceptiques et de lous ceux
qui infirment l'homme. Il a, dit
encore Saintc-Ucuve, le rire de
l'homme dchu cl ses ironiques ricanements. Cela fait horreur h Pascal. A la vue de nos misres, Montaigne se gaudit et gausse : co sont
misres d'animal. Misres de grand
seigneur, misres le roi dpossd,
nous crio Pascal. Courage et prire !
Il faut reconqurir son royaume.
L'indignation de Pascal est aussi
celle de Nicole, celle de Bossuet,
celle do Malebranche. Chacun exprime sa manire l'horreur que
cette basse manire de philosopher
lui cause, et chacun sa manire
aussi, nous erie : Courage et prire !
H faut reconqurir son royaume. Le
Christ est venu, le Christ sauveur.
Malebranche est singulirement remarquable dans sa critique ct dans sa
protestation. On lient trouver qu'il
n'a pas assez tenu compte de tant
de vrits de bon sens, rpandues
dans les Essais, et si heureusement
exprimes; on peut dire mme que
de bons esprits, interprtant Montaigne dans lo sens des paroles cites
dans la note prcdente, ont vu en
lui un auxiliaire de la vraie vertu et de
la fui ; mais, <- oi qu'on dise et qu'on
fasse, quel scepticisme lger en maints
endroits et quelle facile morale ! Malebranche condamne cela avec, une merveilleuso vigueur. Kt que de verve, que
d'esprit, quelleloquence aussi, quand
il tlagello celui qui tait le matre de
ces beaux esprits dlicats ct insouciants, rebelles a la foi el incapables

particulier de la vritable faon de


philosopher, raisonnable ct chrtienne, qu'il poursuit en lui. Kl quel
soin il prend de lui ter le prestige
qui lui attire tant d'admirateurs ct
d'adeptes ! La fiert, c'est--dire un
certain air dcid, brave, menaant
mme et farouche, fait respecter,
mais elle risque de faire har, nioii.s
3tic ce ne soit une certaine fiert
'/(OHHeVc/iOMi/ne,c'est--dire d'homme
bien lev, de galant homme, de
gentilhomme qui a de la culture,
d'homme comme il faut, excellant en
toutes choses. C'est ce que Montaigne prtend avoir, et il unit cela
une ngligence qui le rend aimable
sans le faire mpriser, H a l'mV du
monde, c'est--dire quelque chose de
poli, de fin, de dlicat, el l'air cavalier, e'esl--dire quelque chose de
leste, de dgag, do hardi, et tout
cela soutenu par l'rudition. Il se
donne pour un original, c'est--dire
pour un homme (lui n'imite personne,
qui est sans modle, qui est unique
en son genre. Ce'portrail est admirablement touch. Or, pour ter
Montaigne tout son prestige, Malebranche s'attache montrer qu'en
somme co n'est qu'un pdant, mais
un pdant la cavalire. Il y a do
l'excs dans ce jugement, mais quelque charme que l'on trouve Montaigne, il faut avouer qu'il y a l
bien du vrai. La Druyrc, dans
son chapitre des Ouvrages de l'esprit,
dit : Deux crivains dans leurs
ouvrages uni hlnin Montaigne, que
jo ne crois pas, aussi bien qu'eux,
exempt de tonte sorte do blme; il
parait que tous deux ne l'ont estim
en nulle manire. L'un ne pensait pas
assez pour goter un auteur qui
pense beaucoup; l'autre pense trop
subtilement pour s'accommoder de
penses qui sont naturelles. Le premier est-il Nicole? Lo second est certainement Malebranche. N'est-ce pas
injuste?

206

RECHERCHE DE LA VRIT.

tions do ses principes. Un trait d'histoire no prouvo pas,


un petit conto no dmontra pas ; deux vers d'Horace, un
apophtegme de Clomnes ou de Csar, no doivent pas
persuader des gens raisonnables : cependant ces Essais no
sont qu'un tissu do traits d'histoire, de petits contes, do
bons mots, do distiques, et d'apophtegmes.
11 est vrai qu'on no doit pas regarder Montagne, dans
ses Essais, commo un homme qui raisonne, mais comme
un homme qui se divertit, qui tche de plaire, et qui ne
pense point enseigner : et si ceux qui le lisent no faisaient quo s'en divertir, il faut tomber d'accord que Montagne ne serait pas un si mchant livre pour eux. Mais il
est presque impossible do no pas aimer ce qui plat, et de
ne pas se nourrir des viandes qui llatlent le got. L'esprit
ne peut se plaire dans la lecture d'un auteur sans en
prendre les sentiments, ou tout au moins sans en recevoir
quelque teinture, laquelle so mlant avec ses ides, les
rend confuses ct obscures.
Il n'est pas seulement dangereux do lira Montagne pour
se divertir, cause que le plaisir qu'on y prend engage
insensiblement dans ses sentiments; mais encoro parce
quo ce plaisir est plus criminel qu'on ne pense. Car il est
certain que co plaisir nat principalement de la concupiscence, et qu'il ne fait qu'entretenir et que fortifier les passions, la manire d'crire do cet auteur n'tant agrable
que parce qu'elle nous toucho et qu'ello rveille nos passions d'une manire imperceptible 1.
11 serait assez utilo* de prouver cela dans le dtail, et
gnralement que tous los divers styles no nous plaisent
ordinairement qu' cause del corruption secrto de notre
coeur ; mais ce n'en est pas ici lo lieu, et cela nous mnerait trop loin. Toutefois, si l'on veut faire rflexion sur la
liaison des ides et des passions dont j'ai parl auparavant*, ct sur ce qui se passe en soi-mmo dans lo temps
Chapitre dernier do la premiro Partie do ce Lvro [nolo do 17121.
2, Utile, dans les premires di1. C'est ainsi que Ilossuet montre
les daiigers de la tragdie cl de la tions; inutile, en 1718 et aprs, par
comdie. Voir les Maximes sur la co- erreur, ce semble; car avec utile, lo
mais qui suit s'explique bien mieux,
mdie.
*

IIIe PART., CH. Y. 207


quo l'on lit quoique picel bien crite, on pourra reconnatra on quelquo faon, que, si nous aimons lo genre sublime, l'air noblo et libre de certains auteurs, c'est quo
nous avons de la vanit, ct quo nous aimons la grandeur
et l'indpendance et que ce got que nous trouvons dans
la dlicatesse des discours effmins, n'a point d'autre
source qu'une secrto inclination pour la mollesse et pour
la volupt. En un mot, quo c'est une certaine intelligence
pour ce qui louche los sens, et non pas l'intelligence do la
vrit, qui fait quo certains auteurs nous charment ct
nous enlvent commo malgr nous. Mais revenons MonL.

II.

DE L'IMAGINATION,

tagne

Il nio semble que ses plus grands admirateurs le louent


d'un certain caractre d'auteur judicieux et loign du
pdantisme, ct d'avoir parfaitement connu la nature ct les
faiblesses do l'esprit humain. Si jo montre donc que Montagne, tout cavalier qu'il est, ne laisse pas d'tre aussi
pdant que beaucoup d'autres, et qu'il n'a eu qu'une connaissance trs mdiocre de l'esprit, j'aurai fait voir que
ceux qui l'admirent le plus, n'auront point t persuads
par des raisons videntes, mais qu'ils auront t seulement gagns par la force de son imagination.
Co terme pdant est fort quivoque; maisl'usage, ce me
semble, et mme la raison, veulent qu'on appelle pdants
ceux qui, pour faire parade do leur fausse science, citent
tort ct travers toutes sortes d'auteurs, qui parlent
simplement pour parler et pour so faire admirer des sols,
qui amassent sans jugement ct sans discernement des
apophtegmes ct des traits d'histoire, pour prouver ou
pour faire semblant do prouver des choses qui ne se
peuvent prouver que par des raisons.
Pdant est oppos raisonnable, et ce qui rend les pdants odieux aux personnes d'esprit, c'est quo les pdants
ne sont pas raisonnables ; car les personnes d'esprit aimant
naturellement raisonner, ils ne peuvent souffrir la conversation de ceux qui ne raisonnent point. Les pdants ne
I. Non pas pleo do tlicAtrc, mais morceau lillcrotrc quelconque.

208

RECHERCHE DE LA VRIT.

peuvent pas raisonner, parce qu'ils ont l'esprit petit, ou


d'ailleurs rempli d'une fausse rudition ; et ils ne veulent
pas raisonner, parce qu'ils voient que certaines gens les
respectent ct les admirent davantage, lorsqu'ils citent
quelque auteur inconnu et quelque sentence d'un ancien,
que lorsqu'ils prtendent raisonner. Ainsi leur vanit so
satisfaisant dans la vue du respect qu'on leur porte, les
attache l'lude do toutes les sciences extraordinaires qui
attirent l'admiration du commun des hommes.
Les pdants sont donc vains et fiers, de grande mmoire
et de peu de jugement, heureux et forts en citations, malheureux ct faibles en raisons; d'une imagination vigoureuse et spacieuse, mais volage et drgle, cl qui ne peut
se contenir dans quelque justesse '.
Il ne sera pas maintenant fort difficile de prouver que
Montagne tait aussi pdant que plusieurs autres, selon
cette notion du mot pdant, qui semble la plus conforme
la raison et l'usage; car jo ne parle pas ici de pdant
longue robe, la robe ne peut pas faire le pdant. Montagne qui a tant d'aversion pour la pdanterie pouvait
bien ne porter jamais robe longue, mais il ne pouvait pas
de mme se dfaire de ses propres dfauts. Il a bien travaill se faire l'air cavalier, mais il n'a pas travaill so
faire l'esprit juste, ou pour lo moins il n'y a pas russi.
Ainsi il s'est plutt fait un pdant la cavalire, et d'une
espce toute singulire, qu'il ne s'est rendu raisonnable,
judicieux cl honnle homme *.
Lo livre de Montagne contient des preuves si videntes
Celte analyse du terme pdant
est un chef-d'oeuvre de finesse, et lo
rsum qui la termine est d'une prcision admirable, ltcmarquoz ce mot
spacieuse appliqu h l'imagination.
Cette image juste el vivo arrivant si
naturellement dans ce rsum qui a
la vigueur d'une dfinition, rappelle
le slyle de Pascal. C'est d'ailleurs pour
Malebranche une sorte de terme technique. Voir Trait de morale, I, xti, 7
(passage cit dans l'Appendice IL
Qui ne peut se contenir dans quelque justesse. Dieu plus expressif que
se contenir dans de justes bornes.
1.

2. C'est nu raisonnement en rgle,

quoique anim cl mmo passionn !


Nous venons d'avoir la majeure : la
notion du pdant. Voici la mineure
o l'application va se faire Montaigne, ltcmarqufz comme lo mot
particulirement heureux, le mol
trouv est pointant prpar, amen
par ce qui prcde. Pdant la cavalire, dit d'emble, surprendrait davantage, mais ne ferait pas un effet
si juste ni si vif, parce qu'on en saisirait moins bien toul le sens. Tout ceci
rappelle encore la faon d'crire de
Pascal.

L.

II.

DE L'IMAGINATION, 111 PART., CH. V.

209

del vanit et de la fiert de son auteur, qu'il parat peut-

tre assez inutile de s'arrter les faire remarquer ; car il


faut tre bien plein de soi-mmc pour s'imaginer, comme
lui, que le monde veuille bien lire un assez gros livre, pour
avoir quelque connaissance de nos humeurs. Il fallait ncessairement qu'il se spart du commun, et qu'il se regardt comme un homme tout fait extraordinaire.
Toutes les cratures ont une obligation essentielle do
tourner les esprits de ceux qui les veulent adorer vers celui-l seul qui mrite d'tre ador ; et la religion nous
apprend que nous ne devons jamais souffrir que l'esprit
ct le coeur de l'homme, qui n'est fait que pour Dieu,
s'occupe de nous et s'arrte nous admirer et nous
aimer. Lorsque saint Jean se prosterna devant l'Ange du
Seigneur, cet Ange lui dfendit de l'adorer : Je suis servi~
leur*, lui dit-il, comme vous et comme vos frres. Adorez
Dieu. 11 n'y a que les dmons et ceux qui participent
l'orgueil des dnions, qui se plaisent d'tre adors; et c'est
vouloir tre ador, non pas d'une adoration extrieure et
apparente, mais d'une adoration intrieure et vritable,
que de vouloir que les autres hommes s'occupent de nous * :
c'est vouloir tre ador, commo Dieu veut tre ador,
c'est--dire, en esprit et en vrit.
Montagne n'a fait son livre que pour se peindre et pour
reprsenter ses humeurs et ses inclinations ; il l'avoue luimmo dans l'avertissement au Lecteur, insr dans toutes
Apoc, xix,

Conscrvus luus sum, etc. Deum adora.


1. Pascal (Penses) blAmc les phi- mmo : Toutes les cratures tant
losophes qui, croyant que Dieu est absolument impuissantes, il ne les faut
seul digne d'tre nim et admir des nullement aimer. (Trait de morale,
hommes, ont pourtant dsir d'tre I. ch. iti.O). Kt encore: N'ai nions que
aims et admirs des hommes: ils Dieu d'un amour d'union, ct lorsque
ont voulu que les hommes s'arr- nous sentons s'exciter en nous quelque
tassent h eux. Madame Pricr, sa oinoiir pour la crature, quelque joio
sifiir, raconte qu'il ne soutirait pas dans la crature, touffons ces sentiqu'on l'aimAt avec attachement, car ments. (/., :.li. m). Tout cela, pris '
en fomentant et souffrant ccsotlachc- de haut, reoit un bon sen, mais il
ineiils on occupait un coeur qui ne de- faut avouer quo la bienveillance quo
vait tre qu' Dieu seul. El il a crit en prescrit Malebranche n'a ni flamme
effet (Penses) : Il est injuste qu'on ni lan. Les Saints, en prchant le
s'attache moi... Je suis coupable de dtachement, n'tent h In charit ni
me faire aimer. Malet ancho dit de son ardeur ni sa vivacit.
10.

210

RECHERCHE DE LA VRIT.

les ditions : C'est moi que je peins, dit-il, je suis moimme la matire de mon livre. Et cela parat assez en le
lisant : car il y a trs peu de chapitres dans lesquels il ne
fasse quelque digression pour parler de lui, et il y a mmo
des chapitres entiers, dans lesquels il ne parle que de lui.
Mais s'il a compos son livre pour s'y peindre, il l'a fait
imprimer pour qu'on le lt. Il a donc voulu que les hommes
le regardassent ct s'occupassent de lui ; quoiqu'il dise quo
ce n'est pas raison qu'on emploie son loisir en un sujet si
frivole et si vain. Ces paroles ne font que le condamner ;
car s'il et cru que ce n'tait pas raison qu'on employt
le temps lire son livre, il et agi lui-mme contre le sens
commun en le faisant imprimer. Ainsi on est oblig de
croire, ou qu'il n'a pas dit ce qu'il pensait, ou qu'il n'a pas
fait ce qu'il devait.
C'est encoreune plaisante excuse de sa vanit do dire qu'il
n'a crit que pour ses parenls et amis. Car, si cela et t
ainsi, pourquoi en cl-il fait faire trois impressions? Une
seule ne suffisait-elle pas pour ses parents et pour ses amis ?
D'oi vient encore qu'il a augment son livre dans les dernires impressions qu'il en a fait faire, el qu'il n'en a jamais rien retranch, si co n'est que la fortune secondait
ses intentions. J'ajoute, dit-il, mais je no corrige pas,
parce que celui qui a hypothqu au monde son ouvrage,
je trouve apparence qu'il n'y ait plus de droit. Qu'il die s'il
peut mieux ailleurs, et ne corrompe la besogne qu'il a
vendue. De telles gens il ne faudrait rien acheter qu'aprs
leur mort, qu'ils y pensent bien avant que de so produire.
Qui les hte? mon livre est toujours un, etc.* 11 a donc
voulu se produire cl hypothquer au monde son ouvrage
aussi bien qu' ses parents ct ses amis. Mais sa vanit
serait toujours assez criminelle ', quand il n'aurait tourn
et arrt l'esprit ct le coeur que do ses parents et de ses
amis vers son portrait, autant do temps qu'il en faut pour
lire son livre.
Chap. i.x, liv. III.
1. Dans les premires ditions
criminelle.
*

Mais cependant sa vanit serait asse^

IIIe PART., CH. V. 211


Si c'est un dfaut de parler souvent de soi, c'est une
effronterie, ou plutt une espce de folie que de se louer
lous moments, comme fait Montagne; car co n'est pas
L.

II.

DE L'IMAGINATION,

seulement pcher contre l'humilit chrtienne, mais c'est


oncore choquer la raison.
Les hommes sont faits pour vivre ensemble ct pour
former des corps et des socits civiles. Mais il faut remarquer que tous les particuliers, qui composent les socits,
ne veulent pas qu'on les regarde commo la dernire partie
du corps duquel ils sont. Ainsi ceux qui se louent, se mettant au-dessus des autres, les regardent comme les dernires parties de leur socit, et se considrant eux-mmes
comme les principales et los plus honorables, ils se rendent
ncessairement odieux tout le monde, au lieu de se faire
aimer et de se faire estimer.
C'est donc une vanit, et une vanit indiscrte et ridicule Montagne, de parler avantageusement de lui-mme
tous moments. Mais c'est une vanit encore plus extravagante 1 cet auteur de dcrite ses dfauts. Car, si l'on y
prend garde, on verra qu'il ne dcouvre gure que les dfauts dont on fait gloire dans le monde, cause de la corruption du sicle ; qu'il s'attribue volontiers ceux qui peuvent le faire passer pour esprit fort, ou lui donner l'air
cavalier, et afin que, par cette franchise simule de la confession do ses dsordres, on le croie plus volontiers lorsqu'il
parlo son avantage. 11 a raison de dire* que se priser et
se mpriser naissent de pareil air d'arrogance. C'est toujours une marque certaine que l'on est plein de soi-mme ;
et Montagne me parait encore plus fierct plus vain quand
ilso blme que lorsqu'il se loue, parce que c'est un orgueil
insupportable que de tirer vanit de ses dfauts, au lieu de
s'en humilier. J'aime mieux un homme qui cache ses
crimes avec honte, qu'un autre qui les publie avec effronterie ; et il me semble qu'on doit avoir quelque horreur
do la manire cavalire et peu chrtienne dont Montagne
ch. xiir,
l. Emploi frquent de au dix-sepliine sicle, Nous dirions dans ou
chez, mais est plus cxpicssjf,
*

Liv.

111,

212

RECHERCHE DE LA VRIT.

reprsente ses dfauts. Mais examinons les autres qualits


do son esprit.
Si nous croyons Montagno sur sa parole, nous nous
persuaderons quo c'tait un hoinmo* de nulle rtention;
qu'il n'avait point de gardoire; que la mmoire lui ianquait du tout, mais qu'il no manquait pas do sens ct do
jugement.Cependant, si nous en croyons lo portrait mmo
qu'il a fait do son esprit, jo veux dira son propre livre,
nous no serons pas tout fait do son sentiment. Jo no
saurais recevoir uno charge sans tablettes, dit-il; et quand
j'ai un propos tenir, s'il est do longue haleine, jo suis
rduit celte vile et misrable ncessit d'apprendre par
coeur mot mot co que j'ai dira, autrement je n'aurais
ni faon ni assurance, tant en crainte que ma mmoire no
me vnt fairo un mauvais tour. Un homme qui.peut bien
apprendre mot mot des discours do longue haleine,
pour avoir quelque faon et quelque assurance, manquet-il plutt do mmoire quo do jugement? Et peut-on croire
Montagne, lorsqu'il dit do lui : Les gens qui me servent,
il faut que jo les appelle par le nom de leurs charges ou do
leurs pays ; car il m'est trs malais do retenir des noms,
et si je durais vivre longtemps, je ne crois pas quo jo
n'oubliasse mon nom propre. Un simple gentilhomme qui
peut retenir par coeur, et mot mot, avec assurance des
discours de longue haleine^ a-t-il un si grand nombro
d'officiers qu'il n'en puisse retenir les noms ? Un homme
qui est n et nourri aux champs et parmi le labourage,
qui a des affaires et un mnage en main, et qui dit** que
de mettre non chaloir ce qui est nos pieds, ce que
nous avons entre 7ios mains, ce qui regarde de plus prs
l'usage de la vie, c'est chose bien loigne de son dogme,
peut-il oublier les noms franais do ses domestiques ?
Peut-il ignorer, comme il le dit, la plupart de nos monnaies, la diffrence d'un grain l'autre en la terre et au
grenier, si elle n'est pas trop apparente; les plus grossiers
principes de l'agriculture, et que les enfants savent; de
Liv. II, ch. x; liv. I, ch. xxiv ; liv. 11, ch. xvu.
** Liv. 11, ch. xvu.

IIIe l'ART., CH. V. 213


quoi sert le levain faire du pain, et ce que c'est que de
faire cuver du vin ? Et cependant avoir l'esprit plein do
noms des anciens philosophes ct do leurs principes, des
ides de Platon *, des atomes d'Epicure, du plein et du vide
de Leucippus et de Democritus, de l'eau de Thaes, de /V/ifinit de nature tfAnaximandrc, de l'air de Diognes, des
nombres et de la symtrie de Pythagoras, de l'infini de
Parmenides, de l'air de Museus, de l'eau et du feu d'Appollodorus, des parties similaires d'Anaxagoras, de la discorde et de l'amiti d'Empdocles, du feu d'Heraclite, etc.
Un homme qui, dans trois ou quatre pages do son livre,
rapporte plus de cinquante noms d'auteurs diffrents, avec
leurs opinions ; qui a rempli tout son ouvrage do traits
L.

II.

DE L'IMAGINATION,

d'histoire et d'apophtegmes entasss sans ordre ; qui dit


que** l'histoire et la posie sont son gibier en matire de
livres ; qui so contredit tous moments et dans un mmo
chapitre, lors mme qu'il parle des choses qu'il prtend lo
mieux savoir, je veux dire lorsqu'il parle des qualits de
son esprit, se doit-il piquer d'avoir plus do jugement quo
de mmoire?
Avouons donc que Montagne tait excellent en OMbliance, puisque Montagne nous assure qu'il souhailo
que nous ayons ce sentiment de lui, et qu'enfin cela n'est
pas tout fait contraire la vrit. Mais ne nous persuadons pas sur sa parole Ou par les louanges qu'il se donne,
que c'tait un homme de grand sens et d'une pntration
d'esprit toute* extraordinaire. Cela nous pourrait jeter
dans l'erreur, et donner trop de crdit aux opinions fausses
et dangereuses qu'il dbite avec une fiert et une hardiesse
dominante1, qui ne fait qu'tourdir et blouir les esprits
faibles.
Liv. II, ch. .vit.
** Liv. I, ch. xxv.
1. Aujourd'hui on crirait tout, le
mot tant adverbe ct signifiant tout
fait. Voir plus haut, p. 61, 105, etc.
2. Dominante. Qui s'impose aux
esprits et les maitrise. Co mot est,
dans ce seriS, d'un frquent usage au
dix-septime sicle, ct notamment
*

dans Malebranche. Aujourd'hui on


dit encore volontiers d'une personne
qu'elle est d'une humeur dominante,
ce qui est peu prs le mme sens.
Quant ces expressions : qualit dominante, passion dominante, vice dominant, elles indiquent non le dsir

211

RECHERCHE DE LA VRIT,

L'autre louango quo l'on donno* Montagno, est qu'il


avait uno connaissanco parfaito do l'esprit humain ; qu'il
en pntrait lo fond, la naturo, los proprits, qu'il en savait lo fort et lo faiblo; en un mot, tout co quo l'on on peut
savoir. Voyons s'il mrito bien ces louanges, et d'o vient
qu'on est si libral son gard.
Ceux qui ont lu Montagno savent* assez quo cet auteur affectait do passer pour Pyrrhonien ', et qu'il faisait
gloiro do douter do tout. La persuasion do la certitude,
dit-il, est un certain tmoignage do folie et d'incertitudo
extrme; ct n'est point do plus folles gens, ol moins philosophes, que les philodoxcs do Platon 1. 11 donno au
conlrairo tant do louanges aux Pyrrhoniens dans le mme
chapitre, qu'il n'est pas possible qu'il no ft do cette secto.
11 tait ncessaire do son temps, pour passer pour habile
ct pour galant hommo 3, de douter do tout; et la qualit
d'esprit fort dont il so piquait, l'engageait encoro dans
ces opinions. Ainsi, en lo supposant acadmicien*, on
pourrait tout d'un coup le convaincre d'tro le plus ignorant
do tous les hommes, non seulement dans co qui regarde
la naturo de l'esprit, mais mmo en toulo autre chose.
Car, puisqu'il y a une diffrence essentielle entre savoir et
douter, si les acadmiciens disent ce qu'ils pensent lorsqu'ils assurent qu'ils ne savent rien, on peut dire quo co
sont les plus ignorants de tous les hommes.
Mais ce ne sont pas seulement les plus ignorants de
tous les hommes, co sont aussi les dfenseurs des opiLiv. I, ch. XII.
de dominer sur autrui., mais une disposition de l'Ame qui prime toutes les
autres. Plus haut, IIP part. ch. itr,
Malebranche a dit, toujours dans
lo vieux sens : Imagination dominante. Bossuet, parlant de la sagesse divine, dit : Celte raison dominante. (Sermon sur la loi de Dieu,
l" part.) Il dit encore : Cette parole
*

suprieure et dominante, parlant


du fit lux. (Disc, sur l Hist. unie.,
IP part., ch. i".)
1. Pyrrhonien, sceptique. Ce mot
revient souvent dans Pascal.
2. Allusion au V* livre de lA R-

publique do Platon, dernires lignes.


3. Ilabile, entendu, dniais. Calant homme, homme de bon ton, qui
a de la culture, do l'ducation, do
bonnes et belles faons do nenser, de
sentir, d'agir, de parler, d'tre.
1. Acadmicien, c'est--dire do celte
secte qui prtend que l'on ne peut
rien savoir. La doctrine sceptique et
pruhabilistc d'Aresilas ct de Carnailc qui se donnaient noiir disciples
de Platon, ct ont fonde la moyenne
et la nouvelle acadmie, a donn lieu
aux Acadmiques de Cicrou ct aux
Acadmiques de saint Augustin.

IIIe PART,, CH. V. 218


nions les moins raisonnables. Car non seulement ils rejettent tout co qui est do plus certain et do plus universellement reu 1, pour so faire passer pour esprits forts;
mais, par lo mmo tour d'imagination, ils so plaisent h
parler d'uno maniro dcisive des chosos les plus incertaines el les moins probables. Montagne est visiblement
frapp do cette maladio d'esprit*; et il faut ncessairement dira quo non seulement il ignorait la nature do
l'esprit humain, mais mmo qu'il tait dans dos erreurs
fort grossires sur ce sujet, suppos qu'il nous ait dit co
qu'il en pensait, commo il l'a d faire.
Car, que peut-on dira d'un homme qui confond l'esprit
avec la matire, qui rapporte les opinions les plus extravagantes des philosophes sur la naturo de l'mo sans les
mpriser, et mme d'un air qui fait assoz connatre,
qu'il approuvo davantage les plus opposes la raison,
qui ne voit pas la ncessit de l'immortalit de nos mes,
qui pense que la raison humaine ne la peut reconnatre,
et qui regarde les preuves que l'on en donne comme des
songes que lo dsir fait natre en nous, Somnia non
docentis, sed oplantisi; qui trouve redire que tous les
hommes se sparent de la presse des autres cratures
et se distinguent des btes, qu'il appelle nos confrres et
nos compagnons* qu'il croit parler, s'cnlendro et se
moquer de nous, de mme que nous parlons, que nous
nous entendons et que nous nous moquons d'elles, qui
met plus de diffrence d'un homme un autre homme
que d'un homme une hte; qui donne jusqu'aux araignes, dlibration, pensement et conclusion ; et qui, aprs
avoir soutenu quo la disposition du corps do l'homme
n'a aucun avantage sur celle des btes, accepte volontiers
ce sentiment, que ce n'est point par la raison, par le discours el par l'me que nous excellons sur les btes, mais
L.

U.

DE L'IMAGINATION,

Liv. II, ch. xii.

1. Ce qui est de plus certain. Tour

2. Frapp de celte maladie. Atteint

assez frquent au dix-septime sicle, de cette maladie.


mme sens que ce qu'il y a de plus
certain.
3. Cicron, Acad., IV, 3S.

216

RECHERCHE DE LA VRIT.

par notre beaut, notre beau teint el notre belle dispo*


sition des membres, pour laquelle il nous faut mettre

notre intelligence, notre prudence ct tout reste l'abaii'


don, etc. Peut-on dire qu'un homino qui so sert des
opinions les plus bizarres pour conclure, que ce n'est
point par vrai discours, mais par une fiert et opinitret
que nous nous prfrons aux autres animaux, et uno
connaissant fort oxactc do l'esprit humain, cl croit-on
en persuader les autres ?
Mais il faut faire justice tout lo monde, ct dire do
bonno foi quel tait le caractre do l'esprit do Montagne,
11 avait peu de mmoire, encoro moins do jugement, il
est vrai; mais ces deux qualits ne font point ensemblo
co qu'on appelle ordinairement dans lo mondo beaut
d'esprit. C'est la beaut, la vivacit et l'tendue do l'imagination qui font passer pour bel esprit. Le commun des
hommes estime le brillant, el non pas lo solide, parco
quo l'on aimo davantage ce qui touche les sens, que ce
qui instruit la raison. Ainsi, en prenant beaut d'imagination pour beaut d'esprit, on peut dire que Montagno
avait l'espril beau ct mme extraordinaire. Ses ides sont
fausses, mais belles: ses expressions irrgulires ou hardies, mais agrables ; ses discours mal raisonnes, mais
bien imagins. On voit dans tout son livra un caractre
d'original*, qui plat infiniment : tout copiste qu'il est, il
ne sent point son copiste; ct son imagination forto ct
hardie donne toujours le tour d'original aux choses qu'il
copie. Il a enfin ce qu'il est ncessaire d'avoir pour plaire
et pour imposer; et je pense avoir montr suffisamment
que ce n'est point en convainquant la raison qu'il se fait
admirer de tant de gens, mais en leur tournant l'esprit
son avantage, par la vivacit toujours victorieuse de son
imagination dominante.
*

1. Comparer Dossuet, Coin, defiieu mol : Original, qui n'a pas de modle,
qui n'imite personne.
et de soi-mme, ch. v.
2. Nous avons dj remarqu ce

L.

II.

DE L'IMAGINATION,

IIIe PART., CH, VI.

217

CIIAP1TI1E YI
I. Des Sorciers par imagination, ct des Loups-garous.
II. Conclusion des (Jeux premiers livres.

Le plus trange effet do la forco de l'imagination, est


la crainte drgle do l'apparition des esprits, des sortilges, des caractres, dos charmes, des lycanthropes ou
loups-garous, et gnralement do tout co qu'on s'imagine
dpendre do la puissance du dmon.
11 n'y a rien do plus terrible ni qui effrayo davantage
l'esprit, ou qui produise dans lo cerveau des vestiges plus
profonds, quo l'ide d'une puissance invisiblo qui no pense
qu' nous nuire, ct laquelle on no peut rsister. Tous los
discours qui rveillent cello ido, sonl toujours couts
avec crainte ct curiosit. Les hommos s'attachant tout
co qui osl extraordinaire, so font un plaisir bizarre do
raconter ces histoires surprenantes ct prodigieuses do la
puissance ct do la malice des Sorciers, pouvanter les
autres et s'pouvanter eux-mmes 1. Ainsi il ne faut pas
s'tonner si les Sorciers sont si communs en certains
pays, o la crance du sabbat est trop enracine, o tous les
contes les plus extravagants des sortilges sont couts
commo des histoires authentiques, et o l'on brle commo
des Sorciers vritables les fous et les visionnaires dont
l'imagination a t drgle, autant pour le moins par lo
rcit de ces contes, que par la corruption de leur coeur.
Je sais bien quo quelques personnes trouveront redira
que j'attribue la plupart des sorcelleries la force de
l'imagination, parce que je sais que les hommes aiment
qu'on leur donne de la crainte; qu'ils se fchent contra
ceux qui les veulent dsabuser, et qu'ils ressemblent
i. A pouvanter... signifie propres plaisir de raconter, crit-il

poupouvanter; ou bien peut-tre y a-t-il vanter, en songeant que les nommes


une ngligence, et Malebranche, ou- se plaisent pouvanter.
bliant qu'il vient de dire se font un
MAl.EBIUNCIIE.

10

218

RKCHKRCllK DK LA VRIT.

aux malados par imagination, qui coutent avec respect


et qui excutent fidlement les ordonnances dos mdecins qui leur pronostiquent des accidents funestes. Les
superstitions no so dtruisent pas facilement, ct on no
los altaquo pas sans trouver un grand nombro do dfenseurs; ot cette inclination croira aveuglment loutes
lesrverics dos dmonographes, est produitoel enlretcnuo
par la mme causo qui rend opinitres les superstitieux,
commo il est assez faci'.o de lo prouver 1. Toutefois cela
no doit pas m'cmpcher do dcrira en peu do mots, commo
jo crois quo de pareilles opinions s'tablissent.
Un ptro dans sa bergerio raconto aprs souper sa
femmo et ses enfants les aventures du sabbat. Commo
son imagination est modrment chauffe par les vapeurs du vin, ct qu'il croit avoir assist plusieurs fois
ectto assemble imaginairo, il no manque pas d'en parler
d'uno maniro forte ct vivo. Son loquenco nalurolle,
jointo la disposition o est toute sa famillo pour entondra parler d'un sujet si nouveau et si terrible, doit
sans douto produira d'tranges tracos dans los imaginations faibles ; et il n'est pas naturellement possiblo
Malebranche fait, au 1. IV do la
Recherche, ch. vi, 3, une remarquable
tude des jugements des superstitieux. Nous la reproduisons l'Appendice II. U importe de se souvenir que Malebranche no procde nullement ici en esprit fort, en libertin,
en libre penseur. 11 nous dira plus
loin qu'il admet qu'il y ado vritables
sorciers, entrant par des moyens que
l'Kgliso rprouve en communication
avec les puissances surnaturelles, et
il affirmera, non par pure prcaution,
mais avec une enliro sincrit, sa
croyance l'existence et & l'intervention possible du dmon, choses qui
ne peuvent tre l'objet d'un doute
fiour un catholique. Mais sa foi no
ui t rien dosa libert quand il s'agit
de dissiper les illusions do l'imagination. Les quatre pages qui commencent ici mritent une attention partk
culiro. L'analyse est faite do main
do matre. El* en mmo temps que
c'est uno, analyse exacte, c'est une
peinture vraie. On voit so prparer,
natre, grandir, s'affermir, s'tendre
1.

l'illusion. Quelques traits viennent do


ce Montaigne qu'il aime si peu (Essais, 1. Ht, ch. u); mais cela nlo

ricnl'originalitdcccttccxplication,
o avec un rare bon sens ct une force
d'esprit vraiment philosophique, il y
a uno vivacit et uno couleur qui
permettent do comparer Molebrancno
h La Uruyre. Kt il faut savoir gr
Malebranche d'oser aller contre l'opinion publique, d'oser mmo critiquer

les Parlements qui s'accordaient avec


la foule pour voir partout des sorciers et
condamnaient de malheureux insenss
au feu. Malebranche ne se mle guro
des choses publiques : il ne so piquo
pas do rformer les abus, il en laisse
lo soin ceux qui en ont la charge
(voir Trait de morale. II, ch. xiv).
Mais il a ici prendre en main la
causo et les intrts de 1A raison, ct
il sort modoSlemSf,"inais nettement
el iicrgiquemcnt, do sa rservo ordinaire. Ce chapitre fait bien de l'honneur ct son esprit ct son caractre.

L.

II.

DR L'IMAfllNATION,

IIIe PART.,

CH. VI.

210

qu'uno fommo ot dos onfants no demeurant tout offrays,


pntrs ct convaincus do co qu'ils lui ontendent dira.
C'ost un mari, o'ost un pro qui parlo do co qu'il a vu, do
co qu'il a fait : on l'aimo ct on lo respeclo, pourquoi no lo
croirait-on pas? Co plro lo rpto en diffrants jours.
L'imagination de la mro ct des enfants en reoit peu peu
des traces plus profondes; ils s'y accoutument, los frayeurs
passent et la conviction demouro; et enfin la curiosit los
prend d'y aller. Ils so frottent do cortaino drogue dans co
dossein, il so couchent; cette disposition do leur coeur
chatiffo oncoro leur imagination, et les traces quo lo plro
avait formos dans leur cerveau, s'ouvrent assez pour
leur fairo juger dans lo sommeil commo prsents tous les
mouvemonts do la crmonie dont il leur avait fait la description. Us solvontjilss'enlre-dcmandenlets'enlre-disent
co qu'ils ont vu. Ils so fortifient do cetto sorlo les Iraces
do leur vision; et celui qui a l'imagination la plus forto,
porsuadant mieux los autres, no manque pas do rgler
en peu do nuits l'histoire imaginaire du sabbat. Voil
donc des Sorciers achevs quo lo ptro a faits, et ils en
feront un jour beaucoup d'autres, si ayant l'imaginalion
forto et vive', la crainlo ne les empoche pas de conter do
pareilles histoires.
Il s'est trouv plusieurs fois des Sorciers do bonne foi,
qui disaient gnralement tout lo monde qu'ils allaient
au sabbat, ot qui en taient si persuads, que, quoique
plusieurs personnes les veillassent et les assurassent qu'ils
n'taient point sortis du lit, ils ne pouvaient se rendre
leur tmoignage.
Tout lo mondo sait quo, lorsque l'on fait dos contes
d'apparition d'esprits aux enfants, ils no manquent
presque jamais d'en tro effrays, et qu'ils ne peuvent
demeurer sans lumire et sans compagnie, parce qu'alors
leur cerveau no recevant point do traces do quelque
objet prsent, cello que lo conte a forme dans leur cerAyant se rapporte au pronom I dix-septime sicle. Bossuet l'emploie
les qui est complment direct A'em- volontiers.
pche. Tour ais, rapide, frquent au |
1.

220

RKCIIKRCHR DR LA VRIT.

veau se rouvre, el souvent mmo avoc assez do forco pour


leur reprsenter comme (lovant leurs yeux les esprils
qu'on leur a dpoints. Copcndant on no leur conlo pas
ces histoires commo si elles taient vritablos. On no leur
parlo pas avec lo mmo air quo si on tait porsuad, et
quelquefois on lo fait d'uno manire assez froido ct assez
languissante. 11 no faut donc pas s'tonner qu'un homme
qui croit avoir t au sabbat, et qui par consquent en
parle d'un ton ferme cl avec uno contenance assure, porsuado facilement quelques personnes qui l'coutent avec
respect, do toutes les circonstances qu'il dcrit, et transmette ainsi dans leur imagination des traces parcillos
celles qui lo trompent.
Quand les hommes nous parlent, ils gravent dans nolro
cerveau des traces parcillos celles qu'ils ont. Lorsqu'ils
on ont do profondos, ils nous parlent d'une manire qui
nous en gravo do profondes ; car ils ne peuvent parler,
qu'ils no nous rendent semblables eux en quelque faon.
Les enfants dans lo sein de leurs mres ne voient que ce
quo voient leurs mres; et mmo lorsqu'ils sont venus au
monde, ils imaginent peu de choses dont leurs parents
n'en soient la cause' puisque les hommes mme les plus
sages se conduisent plutt par l'imagination des autres,
c'est--diro par l'opinion ct par la coutume, que par les
rgles de la raison. Ainsi, dans l^s lieux o l'on brle los
Sorciers, on en trouve un grand nombre; parce quo, dans
les lieux o on les condamne au feu, on croit vritablement qu'ils lo sont, et cette croyance se fortifie par les discours qu'on en tient. Que l'on cesse de les punir, et qu'on
les traite comme des fous, et l'on verra qu'avec le lemps
ils ne seront plus Sorciers ; parce que ceux qui ne lo sonl
que par imagination, qui sont certainement le plus grand
nombre, reviendront de leurs erreurs.
Il est indubitable quo les vrais Sorciers mritent la
mort, et que ceux mmes qui no le sont que par imagination, ne doivent pas tro rputs comme tout fait
1. Dont... en, plonasme. En 1071, que leurs parents n'en soient la cause.

II. DK L'IMAGINATION, Illb PART., CH. VI. 22l


innocents; puisque, pour l'ordinairo, ils no so persuadent
tro Sorciers, quo parco qu'ils sont dans uno disposition
do coeur d'aller au sabbat, et qu'ils so sont frotts do
quolquo drogue pour venir bout do leur malheureux
dessein. Mais en punissant indiffremment tous ces criminels, la persuasion communo se fortifie, les Sorciers
par imagination se multiplient, et ainsi uno infinit do
gens se perdent et so damnent'. C'est donc avec raison
quo plusieurs Parlements ne punissent point les Sorciers :
il s'en trouvo beaucoup moins dans les terres de leur ressort; el l'envie, la haine ct la malice des mchants ne
peuvent so servir de ce prlexto pour perdre les innoL.

cents'.

L'apprhension des loups-garous, ou des hommes


transforms en loups, osl encoro uno plaisante vision.Un homme, par un effort drgl de son imagination,
tombe dans celle folie, qu'il se croit devenir loup toutes
les nuits. Ce drglement de son esprit ne manque pas do
lo disposer faire toutes les actions quo font les loups,
ou qu'il a ou dire qu'ils faisaient. Il sort donc minuit
do sa maison, il court les rues, il se jette sur quelquo enfant, s'il en rencontre, il le mord et le maltraite; et le
peuple stupidoct superstitieux s'imagine qu'en eifet co
fanatique devient loup, parce que ce malheureux le croit
lui-mme, et qu'il l'a dit en secret quelques personnes
qui n'ont pu le taire.
SU tait facile de former dans le cerveau les Iraces qui
persuadent aux hommes qu'ils sont devenus loups, et si
Ton pouvait courir les rues et faire lous les ravages quo
font ces misrables loups-garous, sans avoir lo cerveau
entirement boulevers, commo il est facile d'aller au sabbat dans son lit et sans se rveiller, ces belles histoires
de transformations d'hommes en loups ne manqueraient
pas de produire leur effet comme celles quo l'on fait du
sabbat, et nous aurions autant de loups-garous que nous
avons de Sorciers. Mais la persuasion d'tre transform

II.
Toujours le mmo souci chrtien
uni la spculation philosophique.

2, Voir la noto

de la page 21S.

222

RRCHRRCHR DR LA VRIT.

on loup, supposo un bouleversement du cerveau bien plus


difficile produira quo celui d'un hommo qui croit seule-

ment aller au sabbat, c'est--dire, qui croit voir la nuit


des choses qui ne sont point, ct qui tant rveill ne peut
distinguer ses songes des penses qu'il a eues pendant lo

jour.

C'est une chose assez ordinaire certaines personnes


d'avoir la nuit des songes assez vifs pour s'en ressouvenir
oxaclcmcnt lorsqu'ils sont rveills, quoique lo sujet do
leur songe no soit pas do soi fort terrible. Ainsi il n'est
pas difficile que des gens so persuadent d'avoir l au sabbat; car il suffit pour cela que leur cerveau conserve les
traces qui s'y font pendant le sommeil.
La principale raison qui nous empche de prendra nos
songes pour des ralits, est quo nous no pouvons lier
nos songes avec les choses que nous avons faites pendant
la veille : car nous reconnaissons par l que co ne sont
quo des songes'. Or les Sorciers par imagination no
peuvent reconnatre par l si leur sabbat est un songe ;
car on no va au sabbat quo la nuit, et ce qui se passe au
sabbat no se peut lier avec les autres actions de la journe: ainsi il est moralement impossible de les dtromper
par co moyen-l. Et il n'est point encoro ncessaire quo
les choses quo ces Sorciers prtendus croient avoir vues
au sabbat, gardent entre elles un ordre naturel ; car elles
paraissent d'autant plus relles, qu'il y a plus d'extravagance ct do confusion dans leur suite. Il suffit donc, pour
les tromper, que les ides des choses du sabbat soient vives
et effrayantes ; ce qui ne peut manquer, si on considra
qu'elles reprsentent des choses nouvelles et extraordinaires.
Mais afin qu'un homme s'imagine qu'il est coq, chvre,
loup, boeuf, il faut un si grand drglement d'imagination,
que cela ne peut tre ordinaire; quoiquo ces renversements d'esprit arrivent quelquefois, ou par une punition
divine, comme l'Ecriture le rapporte do Nabuchodonosor,
I. Leibniz dit la iniio chose.

IIIe PART., CH. VI. 223


ou par un transport naturel do mlancolie* au cerveau,
commo on en trouve des exemples dans les auteurs do
L.

H.

DR L'IMAUINATION,

mdecine.
Encoro quo jo sois persuad quo les vritables Sorciers
soient trs rares, quo lo sabbat no soit qu'un songe, et
que les Parlements qui renvoient los accusations dos sorcelleries soient les plus quitables; cependant jo no doulo
point qu'il ne puisse y avoir des Sorciers, des charmes,
des sortilges, etc., ct que le dmon n'exerce quelquefois
sa malice sur les hommes par une permission particulire
d'uno puissance suprieure. Mais l'Ecriture Sainte nous
apprend que le royaume de Satan est dtruit, quo l'Ango
du ciel a enchan lo dmon, et l'a enferm dans les
abmes, d'o il ne sortira qu' la fin du monde, quo JsusChrist a dpouill ce forl arm, et que le temps est venu
auquel le Prince du monde est chass hors du monde.
11 avait rgn jusqu' la venue du Sauveur, ct il rgne
mmo encore, si on le veut, dans les lieux o le Sauveur
n'est point connu ; mais il n'a plus aucun droit ni aucun
pouvoir sur ceux qui sont rgnrs en Jsus-Christ; il no
peut mme les tenter,si Dieu ne lo permet, etsi Dieu le permet, c'est qu'ils peuvent le vaincre, (l'est donc faire trop
d'honneur au diable, que de rapporter des histoires commo
des marques de sa puissance, ainsi que font quelques nouveaux dmonographes, puisque ces histoires le rendent
redoutable aux esprits faibles 2.
1. Mlancolie, bile noire, humeur

hypothtique dont les anciens plaaient le sige dans la rate.


2. Le cardinal de Hcrulle, dans Mn
remarquable Trait des nergumnes,
avait, en laW, expos la doctrine de
l'Eglise sur les possessions. L'expos
est exact et l'oeavre est forte. On y
trouve des vues qui ont de l'originalit. Il est noter que la considration de l'Incarnation si chre au fondateur de l'Oratoiro et Malebranche,
amne chez l'un et chez l'autre deux
conclusions compltement opposes.
Hcrulle n'admet pas que le mal de la
possession soit d'autant moins frquent que l'Incarnation le combat
plus efficacement. Tout au contraire,

li providence de

Dieu, dit-il, coulo

ireessamment par la permission du


mal et par l'opration du bien, ct il
y a toujours enlro les deux une mystrieuse proportion. Or, comme l'opration de Dieu n'a jamais t aussi
admirable qu'en l'Incarnation, la permission-devienilra plus tendue depuis l'accomplissement de ce mystre,
et elle s'exercera sur ce mal extraordinaire ct surnaturel que nous appelons la possession. Affirmation contestable, conception subtile, mais non
sans profondeur. (Voir l'abb lloussaye, le P. de Rrnllc ct l'Oratoire de
Jsus, p. 170-177. C'est le 2" volume
d'une belle ct importante tude sur lo
P. de Drulle.) Malebranche est d'un

221

RRCHRRCHR DR LA VRIT.

faut mpriser los dmons, commo on mprise les


bourreaux; car c'esl devant Dieu seul qu'il faut trembler,
c'est sa seule puissanco qu'il faut craindre. 11 faut apprhender ses jugements ct sa colre, el no pas l'irriter par
lo mpris do ses Lois et do son vangile. On doil tro dans
le respect lorsqu'il parle, ou lorsque les hommes nous
parlent do lui. Mais quand les hoinmcs'nous parlent de la
puissanco du dmon, c'est une faiblesse ridicule do
s'effrayer ct de se troubler. Noire trouble fait honneur
notre ennemi. 11 aime qu'on lo respecte ct qu'on le craigne,
ct son orgueil se satisfait, lorsque notre esprit s'abat devant lui'.
II. 11 esl temps de finir co second Livre, ct do faire remarquer, par les choses que l'on a dites dans ce Livra ct
dans le prcdent, que loutes les penses qu'a l'me par
le corps ou par dpendance du corps, sonl loutes pour lo
corps; qu'elles sont toutes fausses ou obscures, qu'elles ne
servent qu' nous unir aux biens sensibles ct tout ce qui
peut nous les procurer, ct que cette union nous engage
11

avis compltement oppos : l'Incarnation a uno vertu libratrice ds co


monde, ct la puissance du dmon ne
s'exerce plus que rarement. Il ne s'agit
pas ici des suggestions intrieures
du dmon dans co que l'on nomme la
tentation. C'est de sa puissance extrieure et visible que parle Malebranche. Pour la tentation, il dclare
que Dieu la permet, l'homme rgnr
tant capable de vaincre la tentation.
Itrullc et rpondu que contre la
puissance extrieure aussi il y a un
remde, que Jsus-Christ a appliqu
le premier, puisqu'il a lgu ses
aptres, renforant la milice de son
Kglisc d'un ordre particulirement
destin au combat et h l'expulsion
des malins esprils, les Exorcistes.
Malebranche ne le nie pas, il n'en
parlo pas ici. Quoi qu'il en soit, il est
conforme l'esprit de l'Kglisc de ne
pas laisser les imaginations se frapper
ct de maintenir la raison saine. C'est
quoi Malebranche. travaille ct russit ici parfaitement. Je no sais quels
dmoiiographes il a en vue. Les histoires dont il parle pullulent en tout
temps, surtout dans les temps trou-

bls, nous en savons quelque chose.


La premire moiti du dix-septimo
sicle avait t fort trouble, et lo
seizime l'avait t encore plus.
L'abb Hoiissayc (lb.. p. 17 i) cilo tut
curieux passage de Yllisfoire manuscrite de l'Eglise de Troycs, par lo
protestant l'ithou. Les bonnes gens
du pays croyaient que c'esloicnl personnes transformes en loups-garous,
qui est une opinion que quelques
scavanls ]iersounages mit maintenu
par plusieurs (mot illisible) fortes
raisons el par l'exprience d'infinis
exemples, estre vritable, ainsy quo
Itodiit l'ose rit amplement en sa Dmonomachie des sorciers, 1. 1, ch. vi.
Mays aussy il s'en trouve quelques
aultresqui tiennent le contraire, etc.,
et il donno leurs raisins. (Itibl.
nation., fonds Ilupmj, COS.)

Expression vive ct furte, que


Malebinncho emploie souvenl. A la
lin de cette tude, sur les sorciers, signalons un passage du Trait de la
concupiscence de liossuel, ch. vtii,
que l'on trouvera plus loin Apptndk'C III, p. 3>.
1.

L. 11..DR L'IMAOINATION,

IIIe l'ART., CH. VI.

22o

dans des erreurs infinios el dans de grandes misres ;


quoiquo nous no sentions pas toujours ces misres, do
mme que nous no connaissons pas les erreurs qui les ont
causes'. Voici l'oxemplo lo plus remarquable.
L'union quo nous avons euo avec nos mres dans leur
sein, laquelle est la plus troite quo nous puissions avoir
avec les hommes, nous a caus les plus grands maux ;
savoir le pch cl la concupiscence, qui sont l'origine do
toutes nos misres. Il fallait nanmoins pour la conformation do notre corps quo celle union ft aussi troite qu'elle
a t.
A celte union, qui a t rompue par notre naissance,
uno aulro a succd, par laquelle les enfants tiennent
leurs parents ct leurs nourrices. Cette seconde union
n'a pas t si troite que la premire, aussi nous a-t-ello
fait moins de mal : elle nous a seulement ports croira
cl vouloir imiter nos parents et nos nourrices en toutes
choses. Il est visible que celle seconde union nous tait
encore ncessaire, non commo la premire pour la conformation de notre corps, mais pour sa conservation,
pour connatre toutes les choses qui y peuvent tre utiles,
et pour disposer le corps aux mouvements ncessaires
pour les acqurir.
Enfin l'union que nous avons encore prsentement avec
tous les hommes no laisse pas de nous faire beaucoup do
mal, quoiqu'elle ne soit pas si troite, parce qu'elle est
moins ncessaire la conservation de noire corps. Car
c'est cause de cetle union, que nous vivons d'opinion,
que nous estimons et que nous aimons tout ce qu'on aime
et ce qu'on estime dans le monde, malgr les remords do
notre conscience et les vritables ides que nous avons
des choses. Je no parle pas ici de l'union que nous avons
avec l'esprit des autres hommes ; car on peut dira quo
1. Dans les premires ditions, il y sion du vrai bien ; cl nous en recevons
avait un alina de plus : U n'y a au contraire des impressions violentes,

rien do sensible . qui nous soyons


fortement unis dont nous puissions
recevoir quelque avantage ou quelque
secours considrable pour la connaissance do la vrit ct pour la posses-

qui nous assujettissent la vanit et


au mensonge. Mais cependant ces impressions nous sont fort utiles pour
la conservation do notre vio. Voici
l'exemple le plus remarquable.
10.

226

RKCHRRCHR DR LA VRIT.

nous eh recevons quelque instruction. Je parle seulement


de l'union sensible qui est entre notre imagination et l'air
ct la manire de ceux qui nous parlent. Voil comment
toutes les penses que nous avons par dpendance du
corps, sont toutes fausses, el d'autant plus dangereuses
pour notre me, qu'elles sont plus utiles notre corps.
Ainsi tchons de nous dlivrer peu peu des illusions do
nos sens, des visions de notre imagination, et de l'impression que l'imagination des autres hommes fait sur notre
esprit. Rejetons avec soin toutes les ides confuses que
nous avons par la dpendance o nous sommes de notrg
corps, el n'admettons que les ides claires et videntes
que l'esprit reoit par l'union qu'il a ncessairement avec
le Verbe, ou la Sagesse et la Vrit ternelle, comme nous
expliquerons dans le Livre suivant, qui esl de l'entendement ou de l'esprit pur.

VIIe ECLAIRCISSEMENT
SUR LE CINQUIME CHAPITRE DU DEUXIME LIVRE

O je parle de la mmoire, ct des habitudes spirituelles.

Je n'avais garde do parler, dans ce chapitre, de la mmoire ni des habitudes spirituelles pour plusieurs raisons,
dont la principale est que nous n'avons point d'ide claire
de notre me'. Car quel moyen d'expliquer clairement
quelles sont les dispositions que les op ' niions de l'me
laissent en elle, lesquelles dispositions sont ses habitudes,
puisqu'on ne connat pas mme clairement la nalure de
l'me? 11 est vident qu'on no peut pas connatre distinctement les changementsdont un tre est capable, lorsqu'on
ne connat pas distinctement la nature de cet tre. Car
si, par exemple, les hommes n'avaient point d'ide claire
de l'tendue, ce serait en vain qu'ils s'efforceraient d'en
dcouvrir les figures. Ce serait en vain qu'ils tc-Hraicnt
do rendre raison de la facilit, par exemple, qu'acquiert
une roue tourner autour de son essieu, par l'usage qu'on
en fait. Cependant, puisqu'on souhaite que je parle sur une
matire qui ne m'est pas connue en elle-mme, voici le
tour que je prends pour ne suivre en ceci que des ides

claires.
Je suppose* qu'il n'y a que Dieu qui agisse dans l'esprit
el qui lui reprsente les ides de toutes choses; et que si
l'esprit aperoit quelque objet par une ide trs claire et
1. Malebranche admettait que nous

avons un sentiment vif de nos modifications, et une connaissance exprimentale do nous-mmes, il disait aussi conscience ; mais, contrairement a Desearles, il soutenait
(lue nous n'avons aucune ide claire
le notre Ame.

2. Je suppose, cVsl-.!i-dlro je pose


en principe. Suppositions tires do
doctrines do Malehrancho qu'il serait
Irop longel d'ailleurs inutile do discuter ici ; mais VEclaircisscment, prcisment cause de ce caractre systmatique, est curieux, et c'est pourquoi nous l'avons publi ici.

9.2H

RECHERCHE DE LA VRIT.

trs vive, c'est que Dieu lui reprsente celle ide d'une
manire trs parfaite.
Je suppose de plus que la volont do Dieu tant entirement conforme l'ordre ct la justice, il suffit d'avoir
droit une chose, afin de l'obtenir. Ces suppositions, qui se
conoivent distinctement, tant faites, la mmoire spirituelle se peut expliquer facilement et clairement. Car
l'ordre demandant que les esprits qui ont pens souvent
quelque objet, y repensent plus facilement et en aient une
ido plus claire el plus vive que ceux qui y ont peu pens,
la volont de Dieu, qui opre incessamment selon l'ordre,
reprsente leur esprit, ds qu'ils le souhaitent, l'ide
claire el vive de cet objet. De sorte que, selon celle explication, la mmoire et les autres habitudes des pures intelligences ne consisteraient pas dans uno facilit d'oprer
qui rsultt de certaines modifications de leur tre, mais
dans un ordre immuable de Dieu, el dans un droit que
l'esprit acquiert sur les choses qui lui ont dj t soumises : ct toute la puissance de l'esprit dpendrait immdiatement el uniquement de Dieu seul; la force ou la facilit d'agir (pie toutes les cratures trouvent dans leurs
oprations, n'tant en ce sens que la volont efficace du
Crateur. Et je ne crois pas qu'on ft oblig d'abandonner cette explication cause des mauvaises habitudes
des pcheurs et des damns. Car, encore que Dieu fasse
tout ce qu'il y a de rel et de positif dans les actions des
pcheurs, il est vident, par les choses que j'ai dites dans
le premier claircissement, que Dieu n'est point auteur
du pch.
Cependant je crois, et je pense devoir croire, qu'aprs
l'action de l'me, il reste, dans sa substance, certains
changements qui la disposent rellement cette mme
action. Mais comme je ne les connais pas, je ne puis pas
les expliquer, car je n'ai point d'ide* claire de mon esprit,
dans laquelle je puisse dcouvrir loutes les modifications
Voyez l'claircissement sur le ehapiltv vu de la seconde Partie du troisime l'ivre. [Naturellement nous ne donnons pas cet Kclairrissi-nicut, qui
ne so rapporte pas a notre second Livre.]
*

VIIe CLAIRCISSEMENT.

229

dont il est capable. Je crois par des preuves de thologie,


cl non point par des preuves claires et videntes, que la
raison pour laquelle les pures intelligences voient plus
clairement les olijets qu'ils' ont dj considrs, quo les
autres, n'est pas prcisment ct uniquement, parce que
Dieu leur reprsente ces objets d'une manire plus vive ct
plus parfaite, comme je viens de l'expliquer, mais parco
qu'ils sont rellement plus disposs recevoir la mme action de Dieu en eux. De mme que la facilit jouer des
instruments qu'ont acquise certaines personnes, ne consiste pas prcisment en ce que les esprits animaux, qui
sont ncessaires au mouvement des doigts, ont plus d'action et de force en eux que dans les autres hommes, mais
en ce que les chemins par o les esprils s'coulent sont
plus glissants ct plus unis par l'habitude de l'exercice,
ainsi que jo l'ai expliqu dans le chapitre que j'claircis.
Cependant je demeure d'accord quo lous les usages de la
mmoire et des autres habitudes ne sont point absolument
ncessaires ceux qui, tant parfaitement unis Dieu,
trouvent en sa lumire toutes sortes d'ides, el en sa volont toute la facilit d'agir qu'ils peuvent souhaiter.
Nous avons dj remarqu plus drait elles; mais, comme c'est les
haut, p. 100, ils aprs les pures intel- Anges que Malebranche parle, il met
ligences. Grammaticalement, il fau- 7.
1.

IX 0 CLAIRCISSEMENT
SUR LE TROISIME CHAPITRE DE LA TROISIME PARTIE
DU SECOND LIVRE

Dans lequel je parle de la force de l'imagination des auteurs


cl principalement de Terlullien.

Comme je suis convaincu que le principe le plus gnral


et le plus fcond des erreurs qui se rencontrent dans les
sciences, ct principalement dans la morale, est l'impression que les imaginations vives font sur l'esprit des hommes
qui se conduisent plutt par machine que par raison, j'ai
cru que je devais faire sentir cetle vrit en toutes les manires qui pourraient rveiller les esprils de leur assoupissement son gard. Kt parce que les exemples nous
frappent vivement, surtout lorsqu'ils ont quelque chose de
grand cl d'extraordinaire, j'ai pens que les noms illustres
de Terlullien, de Snque cl de Montagne seraient capables d'exciter l'attention des lecteurs et de les convaincre sensiblement de cette domination contagieuse de
l'imagination sur la raison. Car enfin, si des paroles toutes
mortes, et qui ne sonl point animes par l'air ct les manires sensibles de ces fameux auteurs, ont encore plus de
force que la raison de certaines gens ; si le tour de l'expression, qui no donne qu'une faible ide de l'action sensible
que l'imagination rpand vivement sur le visage et sur le
reste du corps de ceux qui sont pntrs do ce qu'ils disent,
est capable d'agiter, de pntrer ct de convaincre uno infinit de personnes, certainement on doit demeurer d'accord qu'il n'y a rien de plus dangereux que d'couter avec
respect les personnes dont l'imagination est forto et vive.
Car leur air ct leur manire est un langage naturel si fort
et si convaincant, ils savent passionner si vivement toutes
23i)

IXe CLA1RC1SSEMRNT.

231

choses, qu'ils soulvent presque toujours les sens et les


passions contre la raison, et qu'ils rpandent, pour ainsi
dire, la conviction et la certitude dans lous ceux qui les
regardent 1.
J'avais bien prvu, en apportant ces grands exemples,
que je no gurirais pas tous ceux qui auraient t frapps
d'tonnement et d'admiration la lecture de ces trois fameux auteurs. Il n'est pas ncessaire de connatre beaucoup l'homme, pour savoir que les blessures que le cerveau a reues so gurissent plus difficilement que celles
des autres parties du corps, ct qu'il est plus facile de
fermer une plaie qui n'est point expose l'action de
quelque corps qui la puisse renouveler, que de gurir parfaitement certains prjugs qui se justifient lous moments par des raisons qui paraissent d'autant plus vraisemblables qu'elles sont plus sensibles.
11 csl trs difficile de fermer exactement les traces du
cerveau, parce qu'elles sont exposes aux cours des esprils,
et qu'elles peuvent tre incessamment renouveles par
une infinit de traces qu'on peut appeler accessoires. Ces
sortes de blessures ne peuvent ordinairement se gurir ou
se rejoindre que lorsque, le cerveau en ayant reu
d'autres plus profondes, et qui leur sont opposes, il se
fait une forto et continuelle rvolution dans les esprits.
Car on no doit pas croire qu'un prjug soit entirement
guri, ds qu'on so l'imagine, cause qu'on n'en est
point actuellement frapp. Un prjug n'est entirement
guri que lorsque la trace est bien rejointe, et non pas ds
que les esprits commencent n'y prendre plus leur cours
pour quelquo raison particulire.
Je savais donc bien que ceux qui avaient t abattus ct
renverss par la force ct les mouvements de Tertullien,
enlevs ct blouis par la grandeur cl les beauts de Snque, gagns ct corrompus par les manires libres ct naturelles de Montagne, ne changeraient pas de sentiment
aprs la lecture de quelques pages de mon Livre. Je jugeais,
I. Trs forte ct trs belle image.

232

RECHERCHE DE LA VRIT.

au contraire, qu'ils auraient du chagrin de ce que j'aurais


tch de dissiper l'enchantement qui les charme.
Mais, comme j'esprais que ces exemples seraient utiles
mon dessein, pour les raisons que je viens-dc dire, j'ai
cru que je devais avoir plus d'gard l'utilit de plusieurs
personnes qui ne sont point proccupes, qu'au chagrin de
quelques particuliers que je jugeais bien devoir critiquer
la libert que j'ai prise. Je considrais qu'il y a peu de
personnes si fort prvenues d'estime pour ces auteurs,
qu'il n'y ait encore quelque esprance de retour vers la
raison. Je jugeais enfin que n'y ayant peut-tre personne
de proccup l'gard de tous les trois ensemble, cause
de la diversit du caractre de leurs imaginations, les plus
entts mme trouveraient que j'ai raison en bien des
choses.
Je sais lo respect que je dois avoir pour les ouvrages do
Tertullien, tant cause des sujets qu'il traite qu' cause
de l'approbation qu'ils ont eue de plusieurs personnes qui
doivent en savoir juger. Et j'ai suffisamment fait connatre
cette disposition de mon esprit par les choses que j'en ai
dites, ct par la qualit du Livre de Pallio, duquel seul j'ai
parl avec libert, quoiqu'il yen cit eu d'autres qui eussent
pcut-tre t plus propres mon dessein.
Mais, aprs tout, je ne crois pas que le temps doive
changer ou grossir les ides des choses, que toutes les antiquits soient vnrables, et que de fausses raisons et des
manires extravagantes soient dignes de respect, cause
qu'elles sont au monde longtemps avant nous. Je ne pense
pas qu'on doive recevoir des obscurits affectes comme
des mystres sacrs, des saillies d'imagination comme des
lumires clatantes, les chaleurs de l'Afrique, qui agissent
dans un esprit naturellement plein d'ardeur, comme des
mouvements de l'esprit prophtique, qui ne peut annoncer
que des vrits sublimes.
Je sais bien que ceux mmes qui ont le plus de respect
pour les ouvrages de Terlullien, demeurent d'accord do
tout ceci, ct qu'ils sont trop quitables pour soutenir les
drglements de l'imagination contre la raison. Mais peut-

IXe CLAIRCISSEMENT.

233

lrc qu'ils sont comme ces personnes judicieuses qui aiment extrmement la vrit, el qui cependant ne laissent
pas d'tre sensibles aux manires. Car j'en ai vu souvent
quelques-uns si enchants par quelques expressions fortes,
vives, grandes et magnifiques do Tertullien, qu'aprs leur
avoir prouv ' que cet auteur tait peu judicieux et peu raisonnable, ils ne faisaient que me les rpter, comme pour
me gagner et pour me surprendre.
J'avoue que Tertullien a des expressions extrmement
fortes ct hardies, cl qu'elles produisent dans l'esprit des
images trs vives ct trs animes; ct c'est justement
cause de cela que je lo prends pour exemple, que les imaginations fortes ont beaucoup de pouvoir pour agiter et
pour convaincre par impression. Ainsi ceux qui me font ces
sortes d'objections, confirment mon sentiment, lorsqu'ils
le combattent. La proccupation et l'estime qu'ils ont pour
Tertullien justifient ma conduite. Les citations frquentes
ct les grands mots qu'ils en allguent, prouvent ce que je
dis. Car on ne cite presque jamais dans le discours des
raisonnements entiers de cet auteur, mais on en cite
souvent des expressions fortes cl vives, afin d'blouir,
d'mouvoir et de convaincre par impression sensible..
On ne doit pas, ce me semble, s'imaginer que je veuille
m'riger en censeur de lant de grands hommes ' qui citent
Terlullien tous moments dans la chaire et ailleurs. Ils
ont leurs raisonsdans l'examen desquelles je n'entre point,
ct je ne dois point y entrer. 11 me semble que ce que j'ai
dit de cet auteur est vident. Que chacun lire ses consquences, selon ses lumires, sans m'allribuer des penses
que je n'ai pas. Ceux qui veulent pntrer dans les desseins
des autres, se forment souvent des fantmes qui ne ressemblent qu' eux-mmes; car nous avons coutume de
rpandre, pour ainsi dire, sur les autres la malignit
do nos passions. Xous jugeons de tout par rapport nous,
I. Aprs leur avoir prouv. Tour me les rpter.
vif, qui maintenant serait incorrect.
2. CVft sans doute principalement
Il faudrait dire : Aprs que je leur a Uossuet que Malebranche songe
avais prouv..., ils ne faisaient que ici.

234

RECHERCHE DE LA VRIT.

etccux qui me condamnent se jugent peut-tre eux-mmes,


quoiqu'ils n'y fassent pas de rflexion. Mais, si on veut quo
je me dclare sur les citations de Terlullien, je demeure
d'accord qu'on a droit de s'en servir pour plusieurs raisons, et mme qu'elles sont quelquefois trs utiles pour
rendre plus sensibles certaines vrits de pratique, qui
sonl striles ct infructueuses, tant qu'elles sont dans le
plus secret de la raison, et qu'elles ne nous donnent point
do mouvements contraires ceux que les biens du corps
excitent en nous.
Cependant je ne trouve pas fort draisonnable le sentiment de ceux qui croient qu'on no doit citer les auteurs
par leur nom, que lorsqu'ils sont infaillibles, ct qu'except
dans les choses o la raison n'a point de part, ou dans
lesquelles l'autorit doit avoir lieu, on ne doit jamais citer
personne. Telle lail autrefois la coutume des Pres. Saint
Cypricn n'a jamvs cit Terlullien, quoiqu'il ail pris beaucoup de choses d<j lui. Et s'il est vrai co que saint Jrme
rapporte de ce saint voque, par ou-dire, que parlant de
Terlullien, il l'appelait son matre, il faut que le nom do
Terlullien n'et pas grande autorit, ni ses expressions la
force qu'elles ont maintenant sur les esprils, ou que saint
Cypricn suivt la coutume de son temps avec une rigueur
bien surprenante. Car c'est une chose fort trange qu'un
tel disciple n'ait point parl de son matre dans aucun de
ses ouvrages.
Un se sert ordinairement do celle histoire de saint Jrme pour dfendre Tertullien, ctl'on m'a dit quelquefois
que j'avais tort de parler comme j'avais fait d'un homme
que saint Cypricn appelait son matre. Mais je no sais pas
si saint Jrme n'aurait point t trop facile ajouter foi
ce qui faisait de l'honneur Tertullien*. 11 semble qu'il ail
eu un peu trop d'inclination pour lui, puisqu'il a excus en
quelque manire sa chute, en rejetant son hrsie sur
l'envie que lo clerg do Home lui portail, et sur les mau-

' Invidia

poslea cl coiilumelius Romain' Jvvh'sin', ad dogninla Miuilaul


lapsus, in inullis libris nov.e l'iophelhe meuiinil. llioun. in catatogo de Script,

ficel.

IX 0 CLAIRCISSEMENT.

23i>

vais traitements qu'il en avait reus. Mais si cette histoire, qui n'est fonde que sur ce que saint Jrme a ou
dire une seule personne, est vraie, j'avoue que jo ne comprends pas lo silence que saint Cypricn observe dans ses
crits l'gard de Tertullien. Ce silence du disciple cache
apparemment quelque mystre qui n'est pas avantageux
au matre. Et si l'histoire aussi bien que les propres ouvrages de Tertullien ne faisaient pas assez connatre qu'il
n'est pas tout fait digne de la grande estime que bien
des gens ont pour lui, jo no sais si la conduite de saint
Cypricii} son silence, son style, ses manires, ne suffiraient pas pour la diminuer, et pour faire penser quo peuttre la rputation de cet auteur n'tait pas trop bien tablie dans l'Afrique mme, qui lui devait tre plus favorable qu'un pays aussi tempr qu'est le ntre.
La France ct l'Afrique produisent des esprits bien diffrents. Lo gnie des Franais tant naturel, raisonnable,
ennemi de toutes les manires outres,il est trange qu'il
y en ait parmi eux de passionns pour un auteur qui n'tudie ot qui ne suit point la nature, cl qui, au lieu de consulter sa raison, se laisse souvent emporter par ses fougues
des expressions tout fait obscures, monstrueuses et

extravagantes.
Mais c'est peut-tre que l'imagination a tant de force
qu'elle affaiblit la raison, el qu'elle change mme la nature. En effet, un homme passionn nous trouble, cl
change presque toujours la situation naturelle do notre
imagination pour la conformer la sienne. El alors il n'y
a point de mouvement qui ne paraisse naturel, point d'expression qui ne soit agrable, point do galimatias qui ne
convainque, car on n'examine rien srieusement. Ur, commo
les passions se justifient, ct que les imaginations drgles no se plaisent que dans leur drglement, on ne peut
juger sainement des choses, tant que le cerveau conserve
l'impression violente qu'il a reue. Il n'y a point d'homme
passionn qui no soit incessamment sollicit justifier la
passion qui l'anime, il n'y a point d'homme troubl qui ne
se plaise dans son trouble. Car, si ceux qui s'imaginent

230

RECHERCHE DE LA VRIT.

tre devenus coqs, loups, boeufs, se plaisent extrmement


dans les actions que ces animaux ont accoutum de faire,
quoiqu'elles soient tout fait contraires la nature de
l'homme, on peut bien juger que nous n'avons garde de
condamner les manires de ceux qui, par la contagion do
leur imagination, nous ont en quelque manire rendus
semblables eux ; car, en les condamnant, nous sentons
que nous nous condamnerions nous-mmes.
11 y a une raison fort particulire, qui fait que certains
savants font gloire d'tre partisans de Terlullien, el qu'ils
tmoignent pour cet auteur un respect extraordinaire. C'est
l'obscurit qu'il affecte comme une des principales rgles
de la rhtorique.
On appelle prsentement galimatias toutes les expressions vides de sens, cl toutes les manires de parler obscures ct embarrasses, mais il y a eu des gens qui* ont
regard l'obscurit comme un des plus grands secrets de
l'loquence; parmi eux, l'art de persuader consistait en
partie se rendre inintelligible.
Si ceux qui parlent en public avaient toujours des ides
claires ct distinctes des vrits qu'ils prtendent persuader, et s'ils ne parlaient qu' des personnes capables
d'une attention suffisante pour les comprendre, le prcepte d'affecter l'obscurit dans le discours serait extravagant en toutes manires. Mais, quoique ce prcepte soit
absolument contre la raison, on peut dire qu'il est assez
proportionn au gnie de la plupart des hommes, non
seulement parce qu'il mcl couvert l'ignorance de ceux
qui parlent, mais encore parce que l'obscurit mystrieuse excite en bien des personnes des sentiments qui
les disposent se soumettre et se laisser convaincre.
L'exprience fait assez voir que la plupart des hommes
estiment ce qu'ils ne comprennent pas, qu'ils rvrent
comme des mystres tout ce qui les passe, ct qu'ils trouvent qu'un orateur a l'ail des merveilles, lorsqu'il les a
blouis par des manires clatantes el par un langage
Voyei! {Juiiitilicu, Inst.

irai., I. VIII, ch. u.

IX0 CLAIRCISSEMENT.

237

d'imagination dans lequel la raison n'a point do part.


L'inclination que les hommes ont pour la grandeur est
plus forte quo celle qu'ils ont pour la vrit. Ainsi le galimatias pompeux, qui persuade par impression, est mieux
reu quo do purs raisonnements, qui ne peuvent persuader que par leur vidence. L'vidence ne s'acquiert que par
des rflexions qui cotent toujours quelque peine ceux
qui les font; mais la conviction sensible se rpand dans
l'me, et la pntre d'une manire trs agrable.
Le bien, qui seul est capable de nous satisfaire, est tout
ensemble infini et inaccessible, et les expressions grandes
et obscures en portent le caractre. De sorte que l'obscurit excitant nos dsirs, comme la grandeur excite notre
admiration ct notre estime, ces expressions nous gagnent
par les mouvements qu'elles produisent en nous '.
Lorsqu'on sait, ou qu'on croit savoir un auteur obscur
ct difficile, on s'estime plus que ceux qui ne le savent pas ;
on les regarde quelquefois comme des ignorants. La peine
qu'on a prise pour l'entendre, nous intresse dans sa dfense. On justifie ses ludes lorsqu'on lo rvre, ct qu'on
le fait rvrer aux autres. Et comme on se justifie avec
plaisir, on ne doit pas manquer de le louer ct de lo dfendre avec empressement ct avec des manires vivvs et
sensibles.
Ces raisons, el quelques autres moins fortes, suffisent,
co me semble, pour faire comprendre que l'obscurit do
Terlullien ne lui est pas dsavantageuse dans l'esprit de
quelques personnes et qu'apparemment ils n'auraient jamais eu tant d'admiration pour lui, si les vrits qui sont
rpandues dans ses ouvrages y taient rduites leurs
plus simples ct plus claires ides.
On rduit toujours les rapports elles vrits mathmatiques h leurs exposants, c'est--dire, aux termes les plus
simples qui les expriment, ct on les dgage de tout ce qui
peut les embarrasser et les obscurcir; caries gomtres
aiment la vrit toute pure; ils ne veulent point conI. Remarques bien profondes cl bien fines aussi.

238

RECHERCHE DE

LA

VRIT.

vaincre par impression, mais par vidence ot par lumire.


Quo deviendraient beaucoup de penses de Terlullien, si
on les avait rduites leurs exposants selon les rgles dos
logiciens-gomtres, et si on les avait ainsi dpouilles
de co faste sensible qui blouit la raison? On en doit faire
l'exprience, si l'on veut juger solidement des raisonnements de cet auteur.
Jo no prtends pas toutefois que Tertullien ait d
crire en gomtre. Les figures qui expriment nos sontinienls et nos mouvements, l'gard des vrits quo
nous exposons aux autres, sont absolument ncessaires.
El jo crois quo principalement dans les discours do religion et do morale, l'on doit so servir d'ornements qui
fassent rendre la vrit tout le respect qui lui est d,
el de mouvements qui agitent l'me el la portent des
actions vertueuses. Mais on no doit pas couvrir d'ornements un fantme sans corps et sans ralit; on ne doit
pas exciter de mouvements inutiles; ct si l'on veut imprimer avec effort dans ceux qui nous coulent la convielion et la certitude, il faut que cette conviction se rapporte quelque chose de vrai et de solide. 11 ne faut pas
convaincre, ni so laisser convaincra, sans savoir videmment, distinctement, prcisment de quoi on convainc,
ou do quoi on est convaincu. 11 faut savoir ce qu'on dit,
il faut savoir co qu'on croit. 11 ne faut aimer que la vrit
ct la lumire, ct ne pas frapper les autres d'aveuglement
aprs nous en tre laiss frapper nous-mmes.

APPENDICES
APPENDICE I
LA VIE DE MALEBRANCHE, PAR LE P. ANDR
avait forint lu dessein (l'crire uno vie le Malebranche vraitnont complte : toute la personne iltt philosophe
devait y tro reprsente au naturel, grce ces mille dtails
qui nous font entrer dans l'intimit d'un homme; toutes les circonstances de son ducation et de ses tudes devaient tre rapportes; le plan de la constitution de l'Oratoire, o il entra,
lidlemcnt trac; l'lat des esprils et de la philosophie au moment o il commena d'crire, nettement expos; les divers
systmes qui pendant sa vie causrent tant de disputes, jansnisme, thomisme, molinisme, qiiilisme, ramens leurs traits
essentiels et apprcis sans parti pris; le? hommes avec qui il
eut des relations, peints et jugs; sa di clriue, dvoile tout
entire en raccourci, pour qu'elle fil plus d'etl'et sur les esprits,
cause du l'enchanement qui paratrait partout; enfin les controverses o il fut ml, dbrouilles avec soin, racontes avec
impartialil ot gayes de ces traits particuliers qui, bien choisis
et bien placs, temprent propos la gravit du sujet et prviennent l'ennui. Les plus importantes vrits et d'utiles
rflexions mles u\\ rcit exact et anim devaient rendre ce
livre propre A former la raison et le coeur des personnes qui le
liraient. Tel tait le dessein du P. Andr. Sa correspondance
indite, publie avec tant de soin par M. Cousin, permet de
saisir nettement ce qu'il voulait faire, et presque tous les mots
dont je viens de me servir pour donner une ide de son ouvrage, sont lires de ses lettres ou de celles de ses amis. On le
suit d'anne eu anne dan* celle correspondance; on le voit,
dans son ardent dsir de faire une oeuvre solide et durable, ne
s'pargnant aucune peine pour obtenir des dtails prcis, des
renseignements srs, des claircissements, des explications.
Lorsqu'on crit sur une matire, pensait-il, on ne saurait trop
avoir dire, quoiqu'il ne faille pas tout dire. Kn mme temps
I.o P. Andr

*3<J

240
RKCHKRCHK DR 1.A VMTti.
il relisait tous tes crits de Malebranche et on faisait des nhrc
gs qui lui cotaient parfois bien des eiorls; mais entin il en
venait bout. La mditation, disait-il, claircit tout, exeept

les faits'.
Cette vie do .Malebranche, entreprise avec tant d'amour, poursuivie avec tant do persvrance et acheve presque, malgr
mille traverses, Andr ne put la publier. A sa mort, en tlGi, il
la laissa, avec tous ses papiers, son ami M. de Quens. Celui-ci
eut la pense de la donner au public; puis, ayant renonc ce
projet, il lit prsent de l'ouvrage M. Coquille, bibliothcaire
do la Mazarino. qui son tour- le confia, en 1801, l'abb llomey
d'Auberivo avec lo soin d'en prparer enfin la publication. A
cette date toute trace do la Vie de Malebranche par le V, Andr
><

disparaissait.
On connat les recherches minutieuses de M. Cousin et ses
rclamations passionnes. Aprs avoir fouill en vain les bibliothques de la Franco et de l'tranger, souponnant que quelque
dtenteur inconnu do co trsor s'obstinait lo cacher par jo no
sais quel parti pris hostile Malebranche, il s'criait : Nous
adressons, avec toute la force qui est en nous, notre publique
et instanto rclamation celui qui possde encore aujourd'hui
les matriaux do ce grand ouvrage. Qu'il sache qu'il ne lui est
pas permis do retenir le prcieux dpt tomb entre ses mains...
Tout co qui se rapporte un homme de gnie n'est pas la proprit d'un seul homme, mais le patrimoine de l'humanit. Maebraucho est lo Platon du cbristiani.-mo, l'ange de la philosophie
moderne, un penseur sublime, un crivain d'un naturel exquis
ct d'une grce incomparable. Retenir, altrer, dtruire co qui
concerne un tel personnage, c'est drober le public, et, quelque
parti qu'on appartienne, c'est soulever contre soi les honntes
gens do tous les partis*.
Ces vhmentes adjurations, renouveles chaque dition
des Fragments de philosophie cartsienne, demeurrent inutiles.
En 18GI, M. l'abb Rlampignon dcouvrait la bibliothque do
Troycs un manuscrit de cent soixante pages trs serres qui
tait manifestement un fragment trs considrable de l'ouvrage
d'Andr : mais le manuscrit do M. de Quens ne sortait point de
la retraite ignore o il tait enseveli. En I86G, le P. Adolphe
Perraud, de l'Oratoire, maintenant voque d'Aulun et membre
de l'Acadmie franaise, disait, dans son livre sur COraloire de
France au dix-septime et au dix-huitime sicle 9, qu'il avait eu
l'espoir do retrouver la Vie de Malebranche tout entire, mais
bientt cet espoir avait t du. No semblait-il pas quo lo

2. Je cite icid'aprs la dernire di1. Vie et correspondance indite du


P. Andr, dans la II partie des tion. Dans les premires ditions, c'-

Fragments de philosophie moderne do tait plus fort encore.


Victor Cousin, 5 dition, 1SCG.
3. Pari*', Uouniol. Voir p. 301, n.

1.

211
APPKNDICB I.
manuscrit dont M. Hcmoy d'Auberive avait t lo dernier possesseur connu, ft perdu irrmdiablement?
Lo P. Ingold, do l'Oratoire, qui a entrepris, sous lo nom do
Bibliothque oralorienne, la reproduction des oeuvres les plus
remarquables des anciens oratoricus, vient do publier ectto anne
mme un Iiuilimc volume : ce n'est pas un crit d'un oratorien,
mais c'est d'un ami do l'Oratoire, et c'est Malehranchc qu'il est
consacr. (l'est la Vie du P. Malebranche par le P. Andr qu'il
prsente au public'. Kt o l'a-t-il trouvo? A la tiihliothquo na-

tionale, au Fonds franais, nouvelles acquisitions, n 1038.


Voil donconfln, imprim et publi, cet ouvrage, tant dsir.
Pourquoi lo manuscrit n'a-t-il jamais t propos AI. Cousin,
ni AI. Dlampiguon, ni au P. Adolpho Penaud? Un bibliophile,
nomm Alaslrella, l'a conserv avec beaucoup do livres rares et
prcieux dont il avait hrit ou qu'il avait achets dans des
ventes. On ne sait comment la Vie de Malebranche Vait arrivo
eutro ses mains; on devine qu'il n'a d avoir d'autre raison do
n'eu pas rvler l'existenco que cette sorte do passion aveugle
de l'amateur pour ses livres, quelque chose d'analogue a#8cntiment de l'avare qui enfouit son trsor. C'est seulement en 1873,
que lo manuscrit est signal : la famille de AI. Alaslrella me lo
faisait proposer. La Philosophie de Malebranche, que je venais de
publier, donnait penser que j'en apprcierais toute l'importance.
Je l'tudiai avec le soin le plus minutieux, j'en reconnus l'authenticit. Malheureusement co n'tait point l'autographe
d'Andr. De plus,.une comparaison attentive avec lo manuscrit
do Troycs me montra que les nouveaut!, vraiment intressantes
n'taient pas fort nombreuses. Les hommes les plus comptents
furent unanimes me dmontrer que je n'en devais pas donner
le prix qui m'en tait demand. Celui mmo quo j'en proposais
dans mon amour pour Alalcbranche, tait encore leurs yeux
une folie. On n'en voulut pas, et je rendis le manuscrit : l'engagement que je prenais naturellement do no faire aucun usage do
ce que j'avais pu y appreudro en l'tudiant, no faisait subir
l'histoire do la philosophie aucuno perte srieuse; et d'ailleurs il
tait plus que probable que lo manuscrit ne tarderait pas voir
lo jour. En effet, quand une vente publique o il ne rencontra
pas d'acqureur eut bien prouv qu'on s'abusait sur sa valeur,
il fut port la Bibliothque nationale : c'est l que j'avais t
difl sur lo prix qu'il tait raisonnable d'en donner; c'est l
qu'il fut enfin achet : il entrait dans son repos et aussi dans
l'honneur, puisque le P. Ingold allait bientt en faire un livre.

i.

La Vie du H. P. Malebranche, in-t8, orn d'une photogravured'aprs


prtre de l'Oratoire, avec l'histoire de l'estampe d'Edelinck. Paris, Pousses ouvrages, par le P. Andr, pu- sielgue frres, rue Cassette, 15.
blie par lo P. Ingold ; un fort volume
MALEB1UNCHB

2*2

RECIlKltCHK DH

LA

VRIT.

L'ombre do AI. Cousin a lu gmir des msaventure do l'ouvrage d'Audr. J'imagiiio que, vivant, il et pouss des cris
d'indignation, en voyant co dlaissement, cette indiffrence;
mais j'imagine aussi qu'examinant lui-mino le manuscrit, il et
eu quclquo dception. L'impatience do l'oltento a pour effet de
rendre plus difficile. Si l'on veut tro juste, il faut oublier tout
le bruit qui s'est fait autour de cette oeuvre avant qu'elle ft
connuo; il faut la considrer modestement, comme le fait si
bien lo P. Ingold, et alors, outre la satisfaction do la voir publie,
on en gote lo charme, et, sans rien exagrer, on recueille
quelques renseignements nouveaux qui ont bien leur prix.
Je m'tonnais quo le manuscrit, si incontestablement authentique, ne ft pas l'autographe d'Andr, Al. de Qucns ayant
dclar, dans une lettre de 1182, qu'il avait la Vie de Malebranche
crite tout entire do la main d'Audr lui-mme. Lo P. Ingold
remorque avec justesse quo Al. de Quens n'a dit nulle part qu'il
et envoy Paris le manuscrit autographe 11 l'avait sans doute
gard Caen, et co que M. Coquillo et Al. llemcy d'Auberive ont
eu entre les mains en vue de la publication, c'est une copie. Lo
P. Ingold, poussant plus loin ses recherches, a constat que cette
copie, c'est AI. do Qucns qui l'a faite. L'autographe, ds lors,
s'il venait se retrouver, n'aurait qu'un intrt bibliographique;
il ne diffrerait certainement point, eu lui-mme, d'une copie
faite avec tout le soin possible et o le manuscrit tait sans
doute reproduit tel quo le P. Andr l'avait laiss sa mort. Il
n'est mme pas vraisemblable que les quelques lacunes de la
copie soient combles, si l'on venait dcouvrir l'autographe.
Ces lacunes, en effet, consistent surtout en l'absence des lettres
crites par le P. Alalebranche, lettres que le P. Andr ne s'tait
pas donn la peine de recopier, puisqu'il les avait sous la main
et qu'il n'avait dessein de les insrer dans son travail qu'au dernier moment 1.
L'existence du manuscrit de royes dprciait fort le manuscrit nouveau, mais elle n'en dprcie point la publication, car ce
manuscrit de Troycs n'a pas t intgralement publi, et il est
clair que la comparaison entre les deux documents tant tout
l'avantage du nouveau, c'est bien celui-ci qu'il convenait de
donucr au public. Al. l'abb Blampiguon tait loin d'avoir mis
au jour toutes les parties intressantes du document qu'il avait
dcouvert. 11 en avait heureusement profit pour sa remarquable
Elude sur Malebranche; mais il s'tait born un assez petit
nombre d'extraits. AL Francisque Bouillier, qui lui en avait fait,
ce me semble, un juste reproche, avait signal, dans deux articles
du Journal des savants (aot et septembre 1863), l'importance
d'un manuscrit dont la publication complte lui et paru op>

1. La Vie de Malebranche, publie par lo P. Ingold. Introduction, p. ix.

243
APPENDICE U
portune, et il s'tait plu du moins multiplier les citations et les
extraits. Toutefois, l'ensemble do l'oeuvre d'Audr demeurait
inconnu. Or, maintenant que nous avons la copio do AI. do

Quens, c'est manifestement dans celle-l, et non dans celle qui


est Troycs, qu'il faut chercher cette oeuvre. Lo manuscrit do
Troyes est la copio d'une bauche. Lo manuscrit do la Bibliothque nationale nous donne lo mmo ouvrago beaucoup plus
avanc et dans un tat beaucoup moins imparfait. Lo manuscrit
de Troyes, qui s'arrto brusquement, au milieu d'une phrase,
no dpasse pasTanno UJ3. Le manuscrit de Paris va jusqu' la
mort de Alalebrancho, en 1715. Sans doute la plupart des dtails
curieux sont dj dans lo manuscrit do Troyes, mais celui de
Paris contient en plus : un extrait du rapport du consultcur do
Vlndcr au sujet du Traite de la nature et de la grce condamn
Rome en 1690 ; certains dtails relatifs la publication des
Inflexions sur la prmotion physique; enfin et surtout un rcit
do la mort de Alalebrancho en trois pages : si certains traits do
co tableau taient dj connus par une lettre du P. Lcloug, do
l'Oratoire, il y a aussi des choses ignores jusqu'ici, et le rcit,
pris dans son ensemble, est nouveau et fort beau.
Lo manuscrit do Troyes n'a que cent soixante pages d'uno
crituro fort serre, il est vrai. Celui de Paris en a neuf cont
quatre-vingt-dix-huit, sans compter dix-huit pages do notes
diverses. Ce qui explique celte diffrence, c'est quo le manuscrit do Paris donne les analyses et les abrgs des ouvrages de
Alalebrancho, partout supprims dans lo manuscrit do Troyes.
C'est un nouvel avantage. Seulement lo 1.. Ingold n'a pfcs cru
devoir les reproduire, et j'estime qu'il a eu raison. On est satisfait de savoir o les trouver si l'on est pris do l'envie do les
lire; on aime mieux sans doute qu'ils ne grossissent pas le
volume. Ces reproductions en raccourci, ces rductions des
crits de Alalebrancho lasseraient vite l'attention des lecteurs.
J'y ai en vain cherch un secours dans l'intelligence et l'interprtation du systme; je n'y ai rien trouv qui facilitt et
clairt l'tude. Co sont des abrgs exacts, lgants, mais
des abrgs, et, comme aucun jugement no s'y mle, quoi
peuvent-ils servir?
Quoi qu'il en soit, des deux copies qui nous sont parvenues do
la Vie de Malebranche par lo P. Andr, celle qui vient d'tro
publie est, on lo voit, manifestement la meilleure, la plus complte, celle o l'oeuvre est presque en son tat dfinitif, et tous
les amis de la philosophie doivent remercier le P. Ingold do cette
publication.
Le manuscrit de Troyes gardo quelque intrt comme termo
do comparaison, et puis cause des notes marginales qui l'accompagnent. Lo P. Ingold a reproduit avec raison plusieurs do colles
quo AI. de Qucns et l'abb d'Auberive avaient jointes au manif

34i

RECHERCHE DE LA VRIT
prit qui nous vie.it d'eux. Il serait piquant do reproduire et
l celles du manuscrit do Troyes. Ce document ne porte aucun
nom. Alais, en l'tudiant, j'ai reconnu l'criture du P. Lclong.
On sait par les lettres que AI. Cousin a publies que le P. Andr

avait envoy au P. ! elong la 17e de Malebranche. J'ai constat


quo lo P. Lclong a pris la peine de copier lui-mme l'crit
soumis son examen. Les notes marginales sont aussi de sa
main. Elles expriment, avec la plus franche vivacit, ses impressions. Tantt il rectifie un dtail, tantt il ajoute un renseignement, tantt il indique une correction de style, tantt enfin, et
c'est lo plus frquent, il signale quelque exagration. Andr se
laisse emporter par son amour pour son hros : il est passionn,
il prend pour vrai ce qu'il imagiuo. Le P. Lclong le marque
sans mnagement, et l'on devine que ce n'est pas sans impatience. Voici quelques-unes de ces notes : Inventions de railleur. Rflexion do l'auteur attribue son hros. Fictions.
Raisons inventes par l'auteur. Rcit qu'on a fort embelli.
Ailleurs nous lisons : u Figure outre. ~ Phrase longue et fort
embarrasse. Co portrait (c'est celui de la congrgation de
l'Oratoire) n'est pas vrai en toutes ses parties. Et ailleurs enfin :
Dclamations inutiles (c'est au sujet de la philosophie do
l'Ecole). RficNJons inutiles et ennuyeuses par leur longueur.
Dclamations vaincs et outres.
Voil ce quo le manuscrit do Troyes peut maintenant fournir
d'intressant. Le premier dcouvert, il a t pendant vingt ans
tout ce que nous connaissions de l'oeuvre d'Andr. Aujourd'hui,
c'est la copie de AI. de Qucns, conserve dsormais la
Bibliothque nationale et publie par les soins clairs du
P. Ingold, qu'appartient toute l'importance, et la dcouverte
mme de l'autographe primitif ne la lui enlverait pas. C'est l
que l'on prendra plaisir suivre les dtails d'une vie sans autres
vnements que ceux de la pense et des controverses suscites
par la pense, dans un rcit souvent passionn, mais sincre, fait
par un admirateur et un disciple dvou jusqu'au sacrifice.

APPENDICE II
EXTRAITS DE MALEBRANCHE

I
Exemples de faux jugements,
nF.CIIF.nCIIE DR l..\ VUT. UVIIE IV. DES INCLINATIONS.
CHAI', VI, VU ET VI.

CHAPITRE VI
I. De l'inclination que nous avons pour tout ce qui nous lve au-dessus
des autres. IL Des faux jugements de quelques personnes de pit.
III. Des faux jugements des superstitieux et des hypocrites.
IV. De VoCt ennemi de AI. Descartes.

Toutes les choses qui nous donnent une certaine lvation


au-dessus des autres, en nous rendant plus parfaits, couimo la
science et la vertu, ou bien qui nous donnent quelquo autorit
sur eux, en nous rendant plus puissants, commolcs dignits et
les richesses, semblent nous rondro en quelquo sorte indpendants. Tous ceux qui sont au-dessous do nous, nous rvrent et
nous craignent, ils sont toujours prts faire co qui nous plait
pour notre conservation, et ils n'osent nous nuire ni nous rsister dans nos dsirs. Ainsi les hommes tchent toujours de
possder ces avantage* qui les lvent nu-dessus des autres. Car
ils no font pas rflexion, que leur tre et leur bien-tre dpendent selon la vrit, de Dieu seul, et non pas des hommes; et
que la vritable grandeur qui les rendra ternellement heureux,
ne consiste pas dans ce rang qu'ils tiennent dans l'imagination
des autres hommes, aussi faibles et aussi misrables qu'euxmmes, mais dans le rang honorable qu'ils tiennent dans la
Raison divine, dans cette Raison touto puissante qui rendra ternellement chacun selon ses oeuvres.
Alais les hommes ne dsirent pas seulement de possder effectivement la science et les vertus, les dignits et les richesses, ils
1.

'

215

240
RECHERCHE DE LA VRIT.
font encore tous leurs efforts, afin qu'on croio nu moins qu'ils
les possdent vritablement. Et si l'on peut diro qu'ils so mettent moins en peino do paratre riches que do l'tre effectivement, on peut dire aussi qu'ils se niellent souvent moins en
peino d'tre vertueux quo do le paratra; car comme dit agrablement railleur des Hfierions morales: La vertu n'irait pas
ii loin si la vanit no lui tenait compagnie.
La rputation d'tro riche, savant, vertueux, produit dans
l'imagination do ceux qui nous environnent, ou qui nous touchent do plus prs, les dispositions trs commodes pour nous.
Kilo les abat nos pieds : elle les agite en notro faveur : elle
leur inspire tous les mouvements qui tendent la conservation
do notro tre, et l'augmentation do notro grandeur. Ainsi les
hommes conservent leur rputation comme un bien dont ils
ont besoin pour vivre commodment dans le inonde.
Tous les hommes ont donc do l'inclination pour la vertu, la
science,' les dignits et les richosses, et pour la rputation do
possder ces avantages. Nous allons faire voir par quelques
exemples comment ces inclinations peuvent les engager dans
l'erreur. Commenons par l'inclination pour la vertu ou pour
l'apparence do la vertu.
Les personnes qui travail'ont srieusement so rendre vertueux, n'emploient gure leur esprit ni leur temps quo pour
connatre la Religion, et s'exercer dans do bonnes oeuvres. Ils ne
veulent savoir, commo saint Paul, que Jsus-Christ crucifi, lo
remdo do la maladie et do la corruption do leur nature. Ils ne
souhaitent point d'autre lumire quo cello qui leur est ncessaire pour vivre chrtiennement, et pour reconnatre leurs devoirs, et ensuite ils no s'appliquent qu' les remplir, avec ferveur
et avec oxactitude. Ainsi ils no s'amusent gure dos sciences
qui paraissent vaines et striles pour leur salut.
IL On no Irouvo rien redire cetto conduite, on l'estime
infiniment ; on so croirait heureux de la tenir exactement, et on
so repent mme de ne l'avoir pas assez suivie. Alaisce que l'on
no peut approuver, c'est qu'tant constant qu'il y a des sciences
purement humaines, trs certaines et assez utiles, qui dtachent
l'esprit des choses sensibles, et qui l'accoutument ou lo prparent peu peu goter les vrits de l'vangile, quelques
personnes de pit, sans les avoir examines, les condamnent
trop librement, ou comme inutiles, ou commo incertaines.
11 est vrai que la plupart des sciences sont fort incertaines et
fort inutiles. On no se trompe pas beaucoup de croire qu'elles
.no contiennent que des vrits do peu d'usage. 11 est permis do
no los tudier jamais, et il vaut mieux les mpriser tout fait,
quo de s'en laisser charmer et blouir. Nanmoins on peut assurer
qu'il est trs ncessaire de savoir quelques vrits do Altaphysiquo. La connaissance do la cause universelle ou de l'cxis-

24T
tonco d'un Dieu est absolument ncessaire, puisquo mmo la
certitude do la foi dpend do la connaissance quo la raison
donne do l'existence d'un Dieu. Ou doit savoir que c'est sa
volont qui fait et qui rgle la nature, quo la force ou la puissance des causes naturelles n'est quo sa volont, en un mot
quo toutes choses dpendent de Dieu en lottes manires.
Il est ncessaire aussi de connatre co quo c'est quo la vrit,
les moyens le la discerner d'avec l'erreur, la distinction qui so
trouvoditro les esprits et les corps, les consquences quo l'on
en peut tirer, commo l'immortalit do l'me, et plusieurs autres
semblables qu'on peut connatre avec certitude.
La science tic l'homme ou do soi-mme est uno science que
l'on no peut raisonnablement mpriser; ello est remplie d'uno
infinit de choses qu'il est absolument ncessaire do connatre
pour avoir quelquo justesso et quelque pntration d'esprit; et
l'on peut dire quo si un liomnio grossier et stupido est infiniment au-dessus do la matire, parco qu'il sait qu'il est, et quo
la matire no lo sait pas; ceux qui connaissent l'homme, sont
beaucoup au-dessus des personnes grossires et stupides, parco
qu'ils savent ce qu'ils sont, et que les autres no lo savent
APPENDICE

point.

II.

l'homme n'est pas seulement estimable,


parco qu'ello nous lvo au-dessus des autres; elle-l'est beaucoup plus, parce qu'ello nous abaisse, et qu'ello nous humilie
devant Dieu. Cette scienco nous fait parfaitement connatre la
dpendance quo nous avons do lui en toutes choses, et mmo
dans nos actions les plus ordinaires; elle nous dcouvre manifestement la corruption de noire nat're; ello nous disposo
recourir celui qui seul peut nous gurir, nous attacher
lui, nous dfier et nous dtacher de nous-mmes; et ello nous
donne aussi plusieurs dispositions d'esprit trs propres pour
nous soumettre la grce de l'vangile.
On no peut gure so passer d'avoir nu moins uno teinture
grossire, et une connaissance gnrale des Alathmatiques et
do la nature. On doit avoir appris ces sciences ds sa jeunesse : elles dtachent l'esprit des choses sensibles, et elles
l'empchent do devenir mou et effmin ; elles sont assez
d'usago dans la vie; elles nous portent mmo Dieu; la connaissance de la nature lo faisant par- cllc-mino, et celle des
Alathmatiques -par le dgot qu'elle nous inspire pour les
fausses impressions de nos sens.
Les personnes de vertu ne doivent point mpriser ces sciences,
ni les regarder comme incertaines ou comme inutiles, s'ils no
sont assurs de les avoir assez tudies pour en juger solidement. Il y en a assez d'autres qu'ils peuvent hardiment m.prisor. Qu'ils condamnent au feu les potes et les philosophes
paens, les rabbins, quelques historiens, et un grand nombre
Alois la scienco do

248
RECHERCHE DE LA VRIT.
d'autours qui font la gloiro et l'rudition do quelques savants,
on no s'en mettra guro on peine. Alais qu'ils no condamnent
pas la connaissancede la nature commo contraire la Religion, puisquo la nature tant rgle par la volont do Dieu, la
vritable connaissance de la nature nous fait connatre et admirer la puissanco, la grandeur, et la sagesse do jDieu. Car
enfin il seniblo quo Dieu ait form l'univers afin quo les esprits
l'tudicnt, et quo par cette-tude ils soient ports connatre et
rvrer son auteur. Do sorte que ceux qui condamnent l'tudo
do la naturo, semblent s'opposer la volont do Dieu ; si ce
n'est qu'ils prtendent que depuis le pch l'esprit do l'homme
no soit pas capable do cclto tude. Qu'ils no disent pas aussi
quo la connaissance do rhommono fait quo l'enfler et lui donner
de la vanit, causo que ceux qui passent dans le monde pour
avoir uno parfaite connaissance do l'homme, quoique souvent
ils lo connaissent trs mal, sont d'ordinaire pleins d'un orgueil
insupportable. Car il est vident quo l'on ne peut so bien connatre, sans sentir ses faiblesses et ses misres.
III. Aussi, co no sont pas les personnes d'une vritable et solido pit, qui condamnent ordinairement co qu'ils n'entendent
pas, co sont plutt les superstitieux et les hypocrites. Les superstitieux par uno crainte servile, et par uno bassesse et uno
faiblesse d'esprit, s'effarouchent ds qu'ils voient quelque esprit
vif et pntrant. Il n'y a, par exemple, qu' leur donner des
raisons naturelles du tonnerro et do ses effets, pour tre un
atho dans leur esprit. Alais les hypocrites, par une malice do
dmon, so transforment en anges de lumire. Us se servent
des apparences des vrits saintes et rvres de tout lo monde,
pour s'opposer par des intrts particuliers des vrits peu
connues et peu estimes. Ils combattent la vrit par l'imago
de la vrit ; et se moquant quelquefois dans leur coeur de co
quo tout le inonde respecte, ils s'tablissent dans l'esprit des
hommes une rputation d'autant plus solide et plus craindre,
que la choso dont ils ont abus est plus sainte.
Ces personnes sont donc les plus forts, les plus puissants et
les plus redoutables ennemis do la vrit. Il est vrai qu'ils sont
ossez raves, mais il en faut peu pour faire beaucoup de mal.
L'apparence do la vrit et del vertu fait souvent plus do mal
que la vrit et la vertu ne font de bien ; car il no faut qu'un
hypocrite adroit pour renverser ce quo plusieurs personnes
vraiment sages et vertueuses ont difi avec beaucoup do peines
et de travaux.
IV. AI. Descartes, par exemple, a prouv dmonslrativement
l'existence d'un Dieu, l'immortalit do nos mes, plusieurs
autres questions mtaphysiques, et un tr-'S grand nombre do
questions de Physique, et notre sicle lui a des obligations
infinies pour les vrits qu'il nous a dcouvertes. Voici cepon-

249

APPENDICE H.

dant qu'il s'lvo un petit hommo, ardent et vhment dclamateur, respect des peuples causo du zle qu'il fait paratre
pour leur Religion : il compose des livres pleins d'injures contre
lui, et il l'accuse des plus grands crimes . Descartes est un
catholiquo, il a tudi sous les PP. Jsuites, il a souvont parl
d'eux avec estime. Cela suffit cet esprit malin pour persuader
des peuples ennemis do notre Religion et faciles exciter
sur des choses aussi dlicates que sont celles do la Religion,
quo c'est un missaire des Jsuites, et qui a de dangereux
desseins, parco que les moindres npparonces de vrit sur des
matires do foi ont plus do force sur les esprits, quo les vrits
relles et effectives des choses do Physique ou do Altaphysiquo, desquelles on so met fort peu en peino. Al. Descartes a
crit do l'oxistonco do Dieu. C'en est assez A co calomniateur
pour exercer son faux zle, et pour opprimer toutes les vrits
quo dfend son ennemi. 11 l'accuse d'tro un atho, et mmo
d'enseigner finement et secrtement l'athisme, ainsi quo cet
infme athe nomm Vanini qui fut brl Toulouso, lequel
couvrait sa malice, et son impit en crivant pour l'oxislenco
d'un Dieu ; car une des raisons qu'il apporte quo son ennemi est
un athe, c'est qu'il crivait contro les athes, comme faisait
Vanini, qui pour couvrir son impit crivait contre les athes.
C'est ainsi qu'on opprime la vrit lorsqu'on est soutenu par
les apparences do la vrit, et que l'on s'est acquis beaucoup
d autorit sur les esprits faibles. La vrit aimo la douceur et
la paix, et toute forte qu'elle est, ello cde quelquefois l'orgueil et la fiert du mensonge qui so pare et qui s'arme do
ses apparences. Ello sait bien que l'erreur no peut rien contre
elle ; et si elle demeure quelque temps connue proscrite et dans
l'obscurit, ce n'est que pour attendre des occasions plus favorables do so montrer au jour; car enfin ello parait presque
toujours plus forte et plus clatante quo jamais, dans le lieu
mme de son oppression.
On n'est pas surpris qu'un ennemi do AI. Descartes, qu'un
homme d'une Religion diffrente de la sienne, qu'un ambitieux
qui ne songo qu' s'lever sur les ruines des personnes qui
sont au-dessus de lui, qu'un dclamateur sans jugement, que
Vot parle avec mpris de co qu'il n'entend pas, et qu'il ne veut
pas entendre Alais on a raison de s'tonner que des gens qui ne
sont ennemis ni de AI. Descartes, ni de sa Religion, aient pris
des sentiments d'aversion et de mpris contre lui, cause des
injures qu'ils ont lues dans les livres composs par l'ennemi do
sa personne et do sa Religion.
Le livre do cet hrtique qui a pour titre Desperata causa
I. Vot ou Vootius, ministre protestant, professeur de thologie la facult

dUtrecht.

'

11.

2a0
RECHERCHE DE LA VRIT.
Papatus, fait assez voir son impudence, son ignorance, son emportement, et le dsir qu'il a do paratre zl, pour acqurir
par co moyen quelque rputation parmi les siens. Ain-l co
n'est pas un homme qu'on doive croire sur sa parole. Car do
mmo qu'on no doit pas croire toutes les fables qu'il a ramasses dans co livre conlro notre Religion, l'on no doit pas
aussi croiro sur sa parole les accusations atroces et injurieuses
qu'il a inventes contre sou-ennemi.
Il no faut donc pas quo dos hommes raisonnables so laissent
persuader quo AI. Descaries est un homme dangereux, parco
qu'ils l'ont lu dans quelquo livro, ou bien qu'ils l'ont ou dire
par quelques personnes dont ils respectent la pit. Il n'est pas
permis do croire les hommes sur leur parole, lorsqu'ils
accusent les autres des plus grands crimes. Co n'est pas uno
prouvo suiisanto pour croire uno chose, quo do l'entendre
dire par un homme qui parle avec zlo et avec gravit.
Car enfin ne peut-on jamais dire des faussets et des sottises de
la mme manire qu'on dit do bonnes choses, principalement
si l'on s'en est laiss persuader par simplicit et par faiblesse.
11 est facilo do s'inslruiro de la vrit ou do la fausset des
accusations que l'on forme controAI. Descartes; ses crits sont
faciles trouver, et fort aiss comprendre, lorsqu'on estcapablo
d'allontion. Qu'on lise donc ses ouvrages, afin que l'on puisse
avoir d'autres preuves contre lui qu'un simple ou-dire; et j'espre qu'aprs qu'on les aura lus et qu'on les aura bien mdits,
on no l'accusera plus d'athisme, et quo l'on aura, au contraire,
tout le respect qu'on doit avoir pour un homme qui a dmontr
d'une manire trs simple et trs vidente, non seulement
l'existence d'un Dieu et l'immortalit do l'Ame, mais aussi une
infinit d'autres vrits qui avaient t inconnues jusques son
temps.

CHAPITRE VU
Du dsir de la science et des jugements des faux savants.

L'esprit de l'hommo a sans doute fort peu do capacit et


d'tendue, et cependant il n'y a rien qu'il no souhaite do savoir.
Toutes les sciences humaines no peuvent contenter ses dsirs,
et sa capacit est si troite, qu'il ne peut comprendre parfaitement uno seule science particulire. Il est continuellement
agit, et il dsiro toujours do savoir, soit parce qu'il espre
trouver co qu'il cherche, commo nous avons dit dans les chapitres prcdents ; soit parce qu'il se persuade que son me et

231
APPENDICE II.
son esprit s'agrandissent par la vaine possession do quelquo
connaissance extraordinaire. Lo dsir drgl de son bonheur
et do sa grandeur fait qu'il tudio toutes les sciences, esprant
trouver son bonheur dans les sciences do .Morale, et cherchant

celto fausse grandeur dans les sciences spculatives, et dans


toutes ces sciences vaines et extraordinaires qui lvent, dans
l'esprit do ceux qui les ignorent, ceux qui les possdent.
D'o vient qu'il y a dos personnes qui passent toute leur vio
lire des raldiins, et d'autres livres crits dans les langues
trangres, obscures et corrompues, et par les auteurs sans
got cl sans intelligence, si co n'est parco qu'ils so persuadent,
que lorsqu'ils savent les langues orientales, ils sont plus grands
cl plus levs que ceux qui les ignorent ? Et qui peut les soutenir dans leur travail ingrat, dsagrable, pnible et inutile,
si co n'est l'osprauco do quelque lvation, et la vue do
quelquo vaine grandeur? En effet on les regarde comme des
hommes rares; on leur fait les compliments sur leur profondo
rudition, on les coute plus volontiers pio les autres ; et
quoiqu'on puisse dire quo ce sont ordinairement les moins judicieux, quand co no serait qu' cause qu'ils ont employ touto
leur vio une chose fort inutile, et qui no peut les rendre ni
plus sages, ni plus heureux, nanmoins ou s'imagine qu'ils ont
beaucoup plus d'esprit et do jugement quo les autres; tant
plus savants dans l'origine des mots, on so laisse persuader
qu'ils sont savants dans la nature des choses.
C'est pour lu mmo raison que les astronomes emploient leur
tomps et leur bien pour savoir au juste, co qui est non seulement inutile, mais impossible do savoi*. Us veulent trouver
danslo cours des plantes une exacte rgularit qui ne s'y roncontre jamais, et dresser des tables astronomiques pour prdiro
des effets dont ils no connaissent pas les causes. Us ont fait
la snlographie, ou la gographie de la lune, commo si l'on
avait quelque dessein d'y voyager. Us l'ont dj donne eu
partage tous ceux qui sont illustres dans l'astronomie; il y
en a peu qui n'aient quelque province en ce pays, commo uno
rcompense do leurs grands travaux; et je no sais s'ils no tirent
point quelque gloire d'avoir t dans les bonnes grces de celui
qui leur a distribu si magnifiquement ces royaumes.
D'o vient quo ces hommes raisonnables s'appliquent si fort
cette scienco et demeurent dons des erreurs trs grossires
l'gard des vrits qu'il leur est trs utile do savoir, si co
n'cU qu'il leur semble quo c'est quoique chose tic grand quo
de connatre ce qui se passe dans le ciel? La connaissance do
la moindro chose qui se passe l-haut leur scmblo plus noble,
plus releve et plus digno de la grandeur do leur esprit, que
la connaissance des choses viles, abjectes et corruptibles,
comme sont, selon leur sentiment, les seuls corps sublunaires.

252
RECHERCHE DE LA VRIT.
La noblesse d'une science so tiro de la noblosso do son objet :
c'est un grand principe ! La connaissance du mouvement des
corps inaltrables et incorruptibles est donc la plus haute et la
plus releve le toutes les sciences. Ainsi ello leur parat digno
de la grandeur et de l'excellence le leur esprit.
C'est ainsi que les hommes se laissent blouir par mie fausso
ide de grandeur <|ui les flatte et qui les agite. Ds que leur
imagination en est frappe", elle s'abat devant co fantme, elle
lo rvre, et ello renverse et aveugle la raison qui en doit
juger. Il somblc que les hommes rvent quand ils jugent les
objets do leur passion, et qu'ils manquent de sens commun.
Car enfin qu'y a-t-il lo grand dans la connaissance les mouvements des plantes, et n'en savons-nous pas assez prsentement pour rgler nos mois et nos aimes? Qu'avons-nous tant
fairo de savoir si Saturne est environn d'un anneau ou d'un
grand nombre do petites lunes, et pourquoi prendre parti
l-dessus? Pourquoi se glorifier d'avoir prdit la grandeur d'une
clipse, o l'on a peut-tre mieux rencontr qu'un autre, parco
qu'on a t plus heureux? 11 y a des personnes destines par
l'ordre du prince observer les astres, contentons-nous do
leurs observations. Us s'appliquent cet emploi avec raison, car
ils s'y appliquent par devoir : c'est leur affaire. Us y travaillent avec succs, car ils y travaillent sans cesse avec art,
avec application et avec toute l'exaclituilc possible; rien ne leur
manque pour y.russir. Ainsi nous devons tre pleinement satisfaits sur une matire qui nous touche si peu, lorsqu'ils nous
font part de leurs dcouvertes.
Il est bon que plusieurs personnes s'appliquent l'anatoinie,
puisqu'il est extrmement utile de la savoir, et que les connaissances auxquelles nous devons aspirer sont celles qui nous
sont les plus utiles. N0113 pouvons et nous devons nous appliquer ce qui contribue en quelque chose notre bonheur, ou
plutt au soulagement de nos infirmits et do nos misres. Alais
passer toutes les nuits pendu une lunette pour dcouvrir
ilans les cieux quelque tache ou quelque nouvelle plante,
perdre sa sant et son bien et abandonner lo soin de ses
affaires pour rendre rgulirement visite aux toiles et pour en
mesurer les grandeurs et les situations, il me semble que c'est
oublier entirement et ce qu'on est prsentement et ce qu'on
sera un jour.
Et qu'on ne dise pas que c'est pour reconnatre la grandeur
de celui qui a fait tous ces grands objets. Le moindre moucheron manifeste davantage la puissance et la sagesse de Dieu,
ceux qui le considrent avec attention et sans tre proccups de sa petitesse, que tout ce que les astronomes savent des
cieux. Nanmoins les hommes ne sont pas faits pour examiner
loulo leur vie les moucherons et les insectes ; et l'on n'approuve

APPENDICE II.

253

pas trop la peino que quelques personnes so sont donne pour


nous appremlro comment sont faits les poux do chaque espco
d'animal et les transformations do dill'rents vers en mouches
et en papillons. H est permis de s'amuser cela quand on n'a rien
faire et pour so divertir; mais les hommes no doivent point y
employer tout leur temps, s'ils no sont insensibles leurs misres.
Us doivent Incessamment s'appliquer A la connaissance de
Dieu et dVnx-inincs, travailler srieusement se dfaire do
leurs erreurs et do leurs prjugs, do leurs passions et do leurs
inclinations au pch, rechercher avec ardeur les vrits qui leur
sont les plus ncessaires. Car enfin ceux-l sont les plus
judicieux qui recherchent avec plus de soin les vrits les plus
solides.
La principale cause qui engage les hommes dans do fausses
tudes, c'est qu'ils ont attach l'ide le savant les connaissances vaines et infructueuses, au lieu do no l'attacher qu'aux
sciences solides et ncessaires. Car, quand un homme so met en
tte do devenir savant et que l'esprit le polymathio commence
l'agiter, il n'examine gure quelles sont les sciences qui sont
les plus ncessaires, soit pour so conduire en honnte nomme,
soit pour perfectionner sa raison ; il regarde seulement ceux qui
passent pour savants dans lo momie et co qu'il y a en eux qui les
rend considrables. Toutes les sciences les plus solides et les plus
ncessaires tant assez communes, elles no font point admirer
ni respecter ceux qui les possdent ; car on regarde sans attention et sans motion les choses communes, quelque belles et
quelque admirables qu'elles soient en elles-mmes. Ceux qui
veulent lcvenir savants ne s'arrtent donc gure aux sciences
ncessaires la conduito de la vie et \ la perfection do l'esprit. Ces sciences ne rveillent point en eux cette ide des
sciences qu'ils so sont forino, car ce no sont point ces sciences
qu'ils ont admires dans les autres, et qu'ils souhaitent qu'on
admire en eux.
L'vangile et la Alorale sont des connaissances trop communes et trop ordinaires; ils souhaitent lo savoir la critique lo
quelques termes qui se rencontrent dans les philosophes anciens ou dans les potes grecs. Les langues, et principalement celles qui no sont point en usage dans leur pays, commo
l'arabe et le rabbinage ou quelques autres semblables, leur
paraissent dignes de leur application et de leur tude. S'ils lisent
l'criture sainte, ce n'est pas pour y apprendre la Religion et la
pit. Les points de chronologie, de gographie et les difficults do grammaire les occupent tout entiers : ils dsirent avec
plus d'ardeur la connaissance de ces choses, que les vrits
salutaires do l'vangile. Us veulent possder dans eux-mmes
la science qu'ils ont admire sottement dans les autres et que
les sots no manqueront pas d'admirer dans eux.

234

RECHERCHE DE LA VRIT.

mme, dans les connaissances de la nature, ils ne recherchent gure les plus utiles, mais les moins communes. L'onatoinioest trop basse pour eux, mais l'astronomie est plus releve.
Les expriences ordinaires sont peu dignes do leur application ;
mais ces expriences rares et surprenantes qui no nous peuvent
jamais clairer l'esprit, sont celles qu'ils observent avec plus
do soin.
Les histoires les plus rares, et les plus anciennes sont celles
qu'ils font gloiro do savoir. Us ne savent pas la gnalogio des
princes qui rgnent prsentement, et ils recherchent avec soin
celle des hommes qui sont morts il y a quatro mille ans. Us
ngligent d'apprendre les histoires do leur temps les plus communes, et ils tchent do savoir exactement les fables et les
fictions dos potes. Us ne connaissent pas mme leurs propres
parents; mais si vous lo souhaitez, ils vous apporteront plusieurs autorits pour vous prouver qu'un citoyen romain tait
alli d'un empereur et d'autres choses semblables.
A peino savent-ils le nom des vtements ordinaires dont on
se sert de leur temps, et ils s'amusent la recherche de ceux
dont so servaient les Grecs et les Romains. Les animaux de
leur pays leur sont peu connus, et ils no craindront pas d'employer plusieurs annes composer do grands volumes sur les
animaux de la Bible, pour paratre avoir mieux devin quo les
autres ce quo signifient des termes inconnus. Un tel livre fait
les dlices le son auteur et des savants qui lo lisent, parco
qu'tant tout cousu de passages grecs, hbreux, arabes, etc.,
de citations de rabbins et d'autres auteurs obscurs et extraordinaires, il satisfait la vanit do son auteur et la sotte curiosit
de ceux qui le lisent, qui se croiront aussi plus savants que les
autres, quand ils pourront assurer avec fiert qu'il y a six
mots diffrents dans l'criture pour signifier un lion, ou quelquo
choso de semblable.
La carte do leur pays ou nimc de leur ville leur est souvent
inconnue, dans le temps qu'ils tudient les cartes del Grce
ancienne, tic l'Italie, des Gaules du temps de Jules Csar, ou
les rues et les places publiques de l'ancienne Rome. Lnbor stultorum, dit le Sage, affliget cos, quinesciunt in urbem pergerc.
Us ne savent pas le chemin do leur village, et ils so fatiguent
sottement dans des recherches inutiles. Us ne savent pas les
lois ni les coutumes des lieux o ils vivent; mais ils tudient
avec soin le droit ancien, les lois des douze tables, les coutumes
les Lacdmoniens ou des Chinois, ou les ordonnances du
Grand Alogol L Enfin ils veulent savoir toutes les choses rares,
Do

presque vu la tour de Dobcl tt qui en


Bruyre, qui n'a jamais vu et qui ne compte le degrs.
verra point Versailles, mais qui a
1. Comparer Vltermagoras do La

233
APPENDICE II.
extraordinaires, loignes, et que les autres no savent pas,

parce qu'ils ont attach, par un renversement d'esprit, l'ide de


savant ces choses, et qu'il suffit pour tre estim savant do
savoir ce quo les autres ne savent pas, quand mme on ignorerait les vrits les plus ncessaires et les plus belles. 11 est
vrai quo la connaissance de toutes ces choses et d'autres semblables est appele science, rudition, doctrine, l'usago l'a
voulu : mais il y a une science qui n'est que folie et quo sottise selon l'criture : doctrina stultorum fatuitas. Jen'ai point
encore remarqu que le Saint-Esprit, qui donne tant d't'dogcs
la science dans les Livres saints, dise quelque chose l'avantage
de cette fausse science dont jo viens do parler.

CHAPITRE VIII

L Du dsir de paratre savant. IL Des conversations des faux savants.


leurs
III.
De
ouvrages.

I. Si lo dsir drgl do devenir savant rond souvent les


hommes plus ignorants, le dsir de paratre savant no les rend
pas seulement plus ignorants, mais il semble qu'il leur renverse l'esprit ; car il y a une infinit de gens qui perdent lo
sens commun, parco qu'ils le veulent passer, et qui ne disent
que des sottises, parce qu'ils ne veulent dire quo des paradoxes.
Ils s'loignent si fort de toutes les penses communes, dans
le dessein qu'ils ont d'acqurir la qualit d'esprit rare et extraordinaire, qu'en effet ils y russissent, et qu'on ne les regarde
plus, ou qu'avec admiration, ou qu'avec beaucoup do mpris.
On les regarde quelquefois avec admiration, lorsqu'tant
levs quelque dignit qui les couvre, on s'imagine qu'ils
sont autant au-dessus des autres par leur gnie et par leur
rudition, qu'ils le sont par leur rang ou par leur naissance. Alais on les regarde le plus souvent avec mpris, et
quelquefois mme comme des fous, lorsqu'on les regarde de
plus prs, et quo leur grandeur no les cache point aux yeux des

autres.
Les faux savants font manifestement paratre ce qu'ils sont
dans les livres qu'ils composent et dans les conversations ordinaires. Il est peut-tro propos d'en dire quelque chose.
H. Comme c'est la vanit et le dsir de paratre plus quo les
autres qui les engage dans l'tude, ds qu'ils se sentent en
conversation, la passion et le dsir de l'lvation so rveille en
eux et les emporte; ils montent tout d'un coup si haut, que tout
lo monde les perd quasi de vue, et qu'ils ne savent souvent

236
RECHERCHE DE LA VRIT.
eux-mmes o ils en sont. Us ont si peur de n'tre pas audessus de tous ceux qui les coutent, qu'ils se fchent mme
qu'on les suive, qu'ils s'effarouchent lorsqu'on leur demande
quelquo claircissement et qu'ils prennent mme un air do
fiert la moindre opposition qu'on leur fait. Enfin ils disent
des choses si nouvelles et si extraordinaires, mais si loignes
du sens commun, que les plus sages ont bien de la peine
s'empcher do rire, lorsque les autres en demeurent tout
tourdis.
Leur premire fougue passe, si quelque esprit assez fort et
assez ferme pour n'en avoir pas t renvers, leur montre qu'ils
se trompent, ils no laissent pas de demeurer obstinment attachs leurs erreurs. L'air de ceux qu'ils ont tourdis, les
tourdit eux-mmes; la vue do tant d'approbateurs qu'ils ont
convaincus par impression, les convainc par contre-coup, ou
si cette vue ne les convainc pas, elle leur enfle au moins assez
lo courage pour soutenir leurs faux sentiments. La vanit no
leur permet pas de rtracter leur parole. Us cherchent toujours
quelque raison pour se dfendre ; ils ne parlent mme jamais
avec plus de chaleur et d'empressement que lorsqu'ils n'ont
rien dire; ils s'imaginent qu'on les injurie et quo l'on tche
de les rendre mprisables chaque raison qu'on apporte contre
eux, et plus elles sont fortes et judicieuses, plus elles irritent
leur aversion et leur orgueil.
Lo meilleur moyen do dfendre la vrit contre eux n'est pas
de disputer; car enfin il vaut mieux et pour eux et pour nous,
les laisser dans leurs erreurs, que do s'attirer leur aversion. Il
ne faut pas leur blesser le coeur, lorsqu'on veut leur gurir
l'esprit, puisque les plaies du coeur sont plus dangereuses quo
celles de l'esprit ; outre qu'il arrive quelquefois que l'on a affaire avec un homme qui est vritablement savant, et qu'on
pourrait lo mpriser faute de bien concevoir sa pense. Il faut
donc prier ceux qui parlent d'une manire dcisive, do s'expliquer le plus distinctement qu'il leur sera possible, sans leur
permettre do changer de sujet, ni do se servir do ternies
obscurs et quivoques, et si co sont des personnes claires, on
apprendra quelque chose avec eux ; mais si ce sont do faux
savants, ils se confondront par leurs propres paroles sans
aller fort loin, et ils ne pourront s'en prendre qu' eux-mmes.
On en recevra peut-tre quelque instruction et mme quelque
divertissement, s'il est permis de se divertir de la faiblesse des
autres en tchant d'y remdier; mois ce qui est plus considrable, c'est qu'on empchera par-l que les faibles qui les coutaient avec admiration, ne se soumettent l'erreur en suivant
leurs dcisions.
Car il faut bien remarquer que le nombre des sots, ou do
ceux qui se laissent conduire machinalement et par l'hnpres-

APPENDICE

II.

287

sion sensible, tant infiniment plus grand que de ceux qui ont
quelque ouverture d'esprit, et qui no se persuadent que par
raison, quand un de ces savants parle, et dcide de quelquo
chose, il y a toujours beaucoup plus de personues qui le croient
sur sa parole quo d'autres qui s'en dfient. Alais parce que ces
faux savants s'loignent le plus qu'ils peuvent des penses communes, tant par lo dsir do trouver quelque opposant qu'ils
maltraitent pour s'lever et pour paratre, que par renversement d'esprit ou par esprit de contradiction, leurs dcisions
sont ordinairement fausses ou obscures, et il est assez rare
qu'on les coute sans tomber dans quelque erreur.
Or cette manire do dcouvrir les erreurs des autres ou la
solidit de leurs sentiments, est assez difficile mettre en
usage. La raison do ceci est, que les faux savants ne sont pas
les seuls qui veulent paratre ne rien ignorer, presque tous les
hommes ont ce dfaut, principalement ceux qui ont quelque
lecture et quelque tude; ce qui fait qu'ils veulent toujours
parler et expliquer leurs sentiments, sans apporter assez d'attention pour bien comprendre celui des autres. Les plus complaisants et les plus raisonnables mprisant dans leur coeur le
sentiment des autres, montrent seulement une mine attentive,
pendant que l'on voit dans leurs yeux qu'ils pensent toute
autre chose qu' ce qu'on leur dit, et qu'ils no sont occups
que de ce qu'ils veulent nous prouver, sans songer nous rpondre 4. C'est co qui rend souvent les conversations trs dsagrables. Car de mme qu'il n'y a rien dplus doux, et qu'on no
saurait nous faire plus d'honneur, que d'entrer dans nos
raisons, et d'approuver nos opinions; il n'y a rien aussi de si
choquant que de voir qu'on no les comj rend pas, et qu'on no
songe pas mmo les comprendre. Car enfin on ne se plat
pas converser avec des statues, mais qui no sont statues
notre gard, quo parce quo se sont des hommes qui n'ont pas
beaucoup d'estime pour nous, et qui no songent point nous
plaire, mais seulement se contenter eux-mmes en tchant do
so faire valoir. Que si les hommes savaient bien couter et
bien rpondre, les conversations seraient non seulement fort
agrables, mais mme trs utiles; au lieu que chacun tchant
do paratre savunt, on ne fait que s'entter et disputer sans
s'entendre ; on blesse quelquefois la charit, et l'on no dcouvre
presque jamais la vrit.
Alais les garements o tombent les faux savants dans la
conversation, sont en quelque manire excusables. On peut
dire pour eux quo l'on apporte d'ordinaire peu d'application

i. Comparer La ttohcfoucatild : il y

ce qu'on leur dit et une prcipitation


ndcsgensdans les yeux et dansl'esprit pour retourner ce qu'ils veulent
de qui on voit un garement pour dire
I

238
RECHERCHE DE LA VRIT.
co qu'on dit dans ce temps-l; que les personnes les plus
exactes y disent souvent des sottises; et qu'ils no prtendent
pas qu'on recucillo toutes leurs paroles comme l'on a fait celles
de Scaliger et du cardinal du Perron.
Il y a quelque raison dans ces excuses, et l'on veut bien
croire quo ces sortes do fautes sont dignes de quelquo indulgence. On veut parler dans la conversation, mais il y a des
jours malheureux dans lesquels on rencontre mal. On n'est pas
toujours en humeur do bien penser et do bien dire} et lo temps
est si court dans certaine? rencontres, que le plus petit imago
et la plus lgre absence d'esprit fait malheureusement tomber
dans des absurdits extravagantes les esprits mme les plus
justes et les plus pntrants.
Alais si les fautes que les faux savants commettent dans les
conversations, sont excusables, les fautes o ils tombent dans
leurs livres aprs y avoir srieusement pens, ne sont pas pardonnables, principalement si elles sont frquentes et si elles no
sont point rpares par quelques bonnes choses. Car enfin
lorsque l'on a compos un mchant livre,, on est cause qu'un
trs grand nombre de personnes perdent leur temps lo lire,
qu'ils tombent souvent dans les mmes erreurs dans lesquelles
on est tomb, et qu'ils en dduisent encore plusieurs autres, co
qui n'est pas un petit mal.
Alais ([uoiquo ce soit uno faute plus grande qu'on no s'imagine, quo de composer un mchant livre, ou simplement un
livre inutile, c'est une faute dont on est plutt rcompens
qu'on n'en est puni. Car il y a des crimes que les hommes ne
punissent pas, soit parce qu'ils sont la mode, soit parco
qu'on n'a pas d'ordinaire une raison assez ferme pour condamner des criminels qu'on estime plus quo soi.
On regarde ordinairement les auteurs comme des hommes
rares et extraordinaires, et beaucoup levs au-dessus des autres; on les rvre donc au lieu de les mpriser et do les punir.
Ainsi il n'y a gure d'apparence quo les hommes rigent jamais
un tribunal pour examiner et pour condamner tous les livres
qui no font que corrompre ta raison.
C'est pourquoi l'on no doit jamais esprer quo la rpublique
des lettres soit mieux rglo quo les autres rpubliques,
puisque co sont toujours des hommes qui la composent. 11 est
mme trs propos, afin quo l'on puisse so dlivrer de l'erreur,
qu'il y ait plus do libert dans la rpublique des lettres que
dans les autres, o la nouveaut est fort dangereuse. Car ce
serait nous confirmer dans les erreurs o nous sommes, que do
vouloir ter la libert aux gens d'tude, et que-do condamner
sans discernement toules les nouveauts.
On ne doit donc point trouver redire si jo parle contre lo
gouvernement de la rpublique des lettres, et si jo tche de

APPENDICE

II.

259

montrer quo souvent ces grands hommes qui font l'admiration


des autres pour leur profonde rudition, ne sont dans lo fond
que dc3 hommes vains et superbes, sans jugement et sans aucune vritable scienco. Je suis oblig d'en<parler do cette sorte,
afin qu'on ne se rende pas aveuglment leurs dcisions, et
qu'on no suive pas leurs erreurs.
III. Les preuves de leur vanit, do leur peu do jugement et
do leur ignorance, se tirent manifestement lo leurs ouvrages.
Car si l'on prend la peino do les examiner, avec dessein d'en
juger selon les lumires du sens commun et sans proccupation
d'esprit pour ces auteurs, on trouvera que la plupart des desseins le leurs ludes sont dos desseins qu'uno vanit pou judicieuse a forms, et quo leur principal but n'est pas do perfectionner leur raison, et encore moins do bien rgler les
mouvements de leur coeur, mais seulement d'tourdir les autres,
et do paratre plus savants qu'eux.
C'est lans cette vue qu'ils no traitent, commo nous avons
dj dit, que des sujets rares et extraordinaires, et ipi'ils ne
s'expliquent quo par des termes rares et extraordinaires et
qu'ils no citent que des auteurs rares et extraonlinairos. Us no
s'expliquent gure en leur langue, elle est trop commune ; ni
avec un latin simple, net et facilo, ce n'est pas pour se faire
entendre qu'ils parlent, mais pour parler et pour so faire admirer. Us s'appliquent rarement des sujets qui peuvent servir
la conduite de la vie ; cela leur semble trop commun : co
qu'ils cherchent n'est pas d'tre utiles aux autres, ni euxmmes, c'est seulement d'tre estims savants. Us n'apportent
point do raisons des choses qu'ils avancent, ou ce sont des
raisons mystrieuses et incomprhensibles, quo ni eux, ni
personne ne conoit avec vidence. Ils n'ont point do raisons
claires : mais s'ils en avaient, ils ne les diraient pas. Ces raisons
ne surprennent point l'esprit, elles semblent trop simples et trop
communes; tout lo monde en est capable. Us apportent plutt
do3 autorits pour prouver, ou pour faro semblant do prouver
leurs penses : car souvent les autorits dont ils so servent ne
prouvent rien par le sens qu'elles contiennent; elles no prouvent, quo parco quo c'est du grec ou do l'arabe. Alais il est
peut-tre propos de parler do leurs citations, cola fera cou-?
natre en quelquo manire la disposition do leur esprit.
l'est, co me semble, vident qu'il n'y a que la fausse rudition et l'esprit do polymathio qui ait pu rendro les citations
h la mode commo elles ont t jusqu'ici, et commo elles
sont encore maintenant chez quelques savants. Car il n'est pas
fort difficile de trouver des auteurs qui citent tous moments
de grands passoges sans aucune raison do citer : soit parce quo
les choses qu'ils avancent sont si claires que personne n'en
doute : soit parce qu'elles sont si caches que l'autorit de leurs

260
RECHERCHE DE LA VRIT.
auteurs no les peut pas prouver, puisqu'ils n'en pouvaient rien
savoir : soit enfin parce quo les citations qu'ils apportent no
peuvent servir d'aucun ornement co qu'ils disent.
Il est contraire au sens commun d'apporter un grand passago
grec pour prouver quo l'air est transparent, parce que c'est
une choso connue tout lo monde : do se servir do l'autorit
d'Aristote pour nous faire croire qu'il y a des intelligences qui
remuent les cieux, parce qu'il est vident qu'Aristoto n'en pouvait rien savoir : ut enfin de mler des langues trangres, des
proverbes arabes et persans dans des livres franais ou latins,
faits pour tout le monde, parco que ces citations n'y peuvent
servir d'ornement, ou bien ce sont des ornements bizarres qui
choquent un trs grand nombre de personnes, et qui n'en peuvent satisfaire quo trs peu.
Cependant la plupart do ceux qui veulent paratre savants so
plaisent si fort dans ces sortes do citations, qu'ils n'ont quelquefois point de honte d'en rapporter en des langues mme
qu'ils n'entendent point, et ils font do grands efforts pour
coudre dans leurs livres un passage arabe, qu'ils ne savent
quelquefois pas lire. Ainsi ils s'embarrassent fort do venir
bout-d'une chose contraire au bon sens, mais qui contente leur
vanit et qui les fait estimer des sots*.
Us ont encore un autre dfinit fort considrable, c'est qu'ils
se soucient fort peu do paratre avoir lu avec choix et discernement : ils veulent seulement paratre avoir beaucoup lu, et
principalement des livres obscurs, afin qu'on les croio plus savants; des livres rares et chers, afin qu'on s'imagine quo rien
no leur manque; des livres mchants et impics que les honntes gens n'osent lire, peu prs par lo mme esprit que des
gens se vantent d'avoir fait des crimes que les autres n'osent faire.
Ainsi ils vous citeront plutt des livres fort chers, fort rares,
fort anciens et fort obscurs, quo non pas d'autres livres plus communs et plus intelligibles; dos livres d'astrologie, de cabale et
de magie, quo do bons livres : comme s'ils no voyaient pas
quo la lecture tant la mmo choso quo la conversation, ils
doivent souhaiter do paratre avoir recherch avec soin la lecture des bons livres et do ceux qui sont les plus intelligibles, et
non pas la lecture de ceux qui sont mchants et obscurs.
Car do mme quo c'est un renversement d'esprit pie de rechercher la conversation ordinaire des gens quo l'on n'entend
point sans interprte, lorsqu'on peut savoir d'une autre manire les choses qu'ils nous apprennent, ainsi il est ridicule do
ne lire quo des livres qu'on ne peut entendre sans dictionnaire,
lorsqu'on peut apprendre ces mmes choses dans ceux qui nous
t. Comparer encore Vllirille de

La I l'orateur romain que l'eau lo temBruyre, qui fait dire au prince des I pre . (Chap. sur la Socit et la
philosophes que le vin enivre, et a \ Conversation.)

APPENDICE

II.

261

sont plus intelligibles. Et comme c'est une marque do drglement que il'affcctcr la compagnie et la conversation des impics,
c'est aussi lo caractre d'un coeur corrompu quo de se plaire
dans la lecture des mchants livres. Alais c'est un orgueil extravagant quo de vouloir paratre avoir lu ceux-l mme qu'on
n'a pas lus, ce qui arrive toutefois assez souvent. Car il y a
des personnes de trente ans qui vous citent dans leurs ouvrages
plus de mchants livres qu'ils n'en pourraient avoir lus eu plusieurs sicles, et cependant ils veulent persuader aux autres
qu'ils les ont lus fort exactement. Alais la plupart des livres de
certains savants ne sont fabriqus qu' coups de dictionnaires,
et ils n'ont gure lu que les tables des livres qu'ils citent, ou
quelques lieux communs ramasss do diffrents auteurs.
On "n'oserait entrer davantage dans le dtail de ces choses
ni en donner des exemples, de peur de choquer des personnes
aussi fires et aussi bilieuses que lo sont ces faux savants ; car
on ne prend pas plaisir se faire injurier en grec et en arabe.
Outre qu'il n'est pas ncessaire pour rendre ce que je dis
plus sensible, d'en donner des preuves particulires; l'esprit de
l'homme lant assez port trouver redire la conduite des
autres, et faire application de ce que l'on vient de dire. Qu'ils
se repaissent cependant, puisqu'ils lo veulent, de co vain fantme de grandeur, et qu'ils se donnent les uns aux autres les
applaudissements que nous leur refusons. C'est peut-tre les
avoir dj trop inquits dans une jouissance qui leur semble
si douce et si agrable.

II
La mthode.
IOECHEKCME DE LA VRIT. LIVRE

VI. DE LA MTHODE.
ltc PA11TIE. CHAI. Il, III ET IV.

CHAPITRE II
Que j'attenlion est ncessaire pour conserver l'vidence dans nos connaissances. Que les modifications sensibles de l'me la rendent attentive, mais qu'elles partagent trop la capacit qu'elle a d'apercevoir.

Nous avons montr, ds le commencement de cet ouvrage, que


l'entendement ne fait qu'apercevoir; et qu'il n'y a point do diffrence de la part de l'entendement entre les simples perceptions,
les jugements et les raisonnements, si ce n'est quo les jugements

262
RECHERCHE DE LA VRIT.
et les raisonnements sont des perceptions beaucoup plus composes quo les simples perceptions, parce qu'ils no reprsentent
pas seulement plusieurs choses, mais mme les rapports quo
plusieurs choses ont entre elles. Car les simples perceptions ne
reprsentent l'esprit que les choses; mais les jugements reprsentent l'esprit les rapports qui sont entre les choses et les
raisonnements reprsentent les rapports qui sont entre les rapports des choses, si ce sont des raisonnements simples ; mois si
ce sont des raisonnements composs, ils reprsentent les rapports
des rapports,ou les rapports composs qui sont entre les rapports
des choses, et ainsi l'infini. Car, mesure que les rapports so multiplient, les raisonnements qui reprsentent l'esprit ces rapports
deviennent plus composs. Nanmoins les jugements, les raisonnements simples et les raisonnements composs ne sont que de
pures perceptions de la part do l'entendement, parce que l'entendement ne fuit simplement qu'apercevoir, aiusi que l'on a
dj dit ds le commencement du premier livre.
Les jugements et les raisonnements n'tant du ct de l'entendement que de pures perceptions, il est visible que l'entendement ne tombe jamais dans l'erreur, puisque l'erreur ne so
trouve point dans les perceptions, et qu'elle n'est pas mme
intelligible. Car enfin l'erreur ou la fausset n'est qu'un rapport
qui n'est point; et co qui n'est point n'est ni visible ni intelligible. On peut voir que 2 fois 2 font i, ou quo 2 fois 2 ne font
pas 8; car il y a rellement un rapport d'galit entre 2 fois 2
et i, et un d'ingalit entre 2 fois 2 et 5, ainsi la vrit est intelligible. Alais on ne verra jamais quo 2 fois 2 soient >, car il n'y
a point l de rapport d'galit; et ce qui n'est point ne peut tre
aperu. L'erreur, comme nous avons dj dit plusieurs fois, ne
consiste donc que dans un consentement prcipit de la volont,
qui so laisse blouir quelque fausse lueur, et qui, au lieu do
conserver sa libert autant qu'elle le peut, se repose avec ngligence dans l'apparence do la vrit.
Nanmoins, parco qu'il arrive d'ordinaire quo l'entendement
n'a que des perceptions confuses et imparfaites des choses, il est
vritablement une cause do nos erreurs, que l'on peut appeler
occasionnelle ou indirecte. Car do mme que la vue corporelle
nous jette souvent dans l'erreur, parco qu'elle nous reprsente
les objets de dehors confusment et imparfaitement : confusment, lorsqu'ils sont trop loigns de nous, ou faute do lumire,
et imparfaitement, parco qu'elle ne nous reprsente que les cts
qui sont tourns vers nous, ainsi l'entendement n'ayant souvent
qu'une perception confuso et imparfaite des choses, parce
qu'elles ne lui sont pas assez prsentes, et qu'il n'en dcouvre pas
toutes les parties, il est cause que la volont tombe dans un
grand nombre d'erreurs, en se rendant trop facilement ces
perceptions obscures et imparfaites.

263
APPENDICE 11.
Il est donc ncessaire do chercher les moyens d'empcher quo
nos perceptions ne soient confuses et imparfaites. Et parce qu'il
n'y a rien qui les rende plus claires et plus distinctes que l'attention, comme tout le monde en est convaincu, il faut tcher de
trouver des moyens dont nous puissions nous servir pour devenir plus attentifs que nous ne sommes. C'est ainsi que nous

pourrons conserver l'vidence dans nos raisonnements et voir


mme tout d'une vue une liaison ncessaire entre toutes les parties de nos plus longues dductions.
Pour trouver ces moyens, il est ncessaire de so bien convaincre de ce que nous avons dj dit aiHeurs : que l'esprit
n'apporte pas uno gale attention toutes les choses qu'il aperoit. Car il s'applique infiniment plus celles qui le touchent,
qui le modifient et qui le pntrent, qu' celles qui lui sont prsentes, mais qui ne le touchent pas et qui ne lui appartiennent
pas : en un mot, il s'occupe beaucoup plus de ses propres modi-

fications quo des simples ides des objets, lesquelles ides sont
quelque chose de durrent de lui-mme.
C'est pour cela que nous no considrons qu'avec dgot, et
sans beaucoup d'application, les ides abstraites de l'entendement pur, que nous nous appliquons beaucoup davantage aux
choses que nous imaginons, principalement lorsque nous avons
l'imagination forte, et qu'il se trace do grands vestiges dans notre
cerveau. Enfin c'est cause de cela que nous nous occupons
entirement des qualits sensibles, sans pouvoir mme nous
appliquer aux ides pures de l'esprit, dans le temps quo nous
sentons quelque chose de fort agrable ou de fort pnible. Car
la douleur, le plaisir et les autres sensations n'tant que des
manires d'tre do l'esprit, il n'est pas possible que nous soyons
sans les apercevoir, et que la capacit de notre esprit n'en soit
occupe, puisque toutes nos sensations ne sont que des perceptions, et rien autro choso.
Alais il n'en est pas de mme des ides pures de l'esprit; nous
pouvons les avoir intimement unies notre esprit, sans les considrer avec la moindre attention. Car encore quo Dieu soit trs
intimement uni nous, et que ce soit dans lui que se trouvent
les ides do tout co quo nous voyons, cependant ces ides,
quoique prsentes, et au milieu de nous-mmes, nous sont
caches, lorsque les mouvements des esprits n'en rveillent
point les traces, ou lorsque notre volont n'y applique pas notre
esprit, c'est--dire, lorsqu'elle ne forme point les actes auxquels
la reprsentation do ces ides est attache par l'Auteur de la
nature. Ces choses sont lo fondement de tout coque nous allons
dire des secours qui peuvent rendre notre esprit plus attentif.
Ainsi ces secours seront appuys sur la nature mme de l'esprit;
et il y a lieu d'esprer qu'ils ne seront pas chimriques et
inutiles, comme beaucoup d'autres qui embarrassent beaucoup

RECHERCHE DE LA VRIT.
plus qu'ils no servent. Alais enfin s'ils n'ont pas tout l'usage que
l'on souhaite, on no perdra pas tout fait son temps lire co

264

qu'on en dira, puisqu'on en connatra mieux la nature de son


esprit.
Les modifications do l'me ont trois causes : les sens, l'imagi.
nation
et les passions. Tout le inonde sait, par sa propre exprience, que les plaisirs, les douleurs et gnralement toutes les
sensations un peu fortes, que les imaginations vives, et que les
graudes passions occupent si fort l'esprit, qu'il n'est pas capable
d'attention, dans le temps que ces choses le touchent trop vivement, parco qu'alors sa capacit ou sa facult d'apercevoir en
est toute remplie. Alais quand mme ces modifications seraient
modres, elles no laisseraient pas de partager du moins en
quelque sorte cette capacit de l'esprit, et il ne pourrait employer
tout ce qu'il est pour considrer les vrits un peu abstraites.
11 faut donc tirer cette conclusion importante : Quo tous ceux
qui veulent s'appliquer srieusement la recherche do la vrit,
doivent avoir un grand soin d'viter, autant que cela se peut,
toutes les sensations trop fortes, comme le grand bruit, la lumire trop vive, le plaisir, la douleur, etc., qu'ils doivent veiller
sans cesse la puret de leur imagination, et empcher qu'il ne
se trace dans leur cerveau de ces vestiges profonds qui inquitent
et qui dissipent continuellement l'esprit. Enfin qu'ils doivent
surtout arrter les mouvements des passions, qui font dans le
corps et dans l'me des impressions si puissantes, qu'il est d'ordinaire comme impossible que l'esprit pense d'autres choses
qu'aux objets qui les excitent. Car encore que les ides pures de
la vrit nous soient toujours prsentes, nous no les pouvons
considrer, lorsque la capacit que nous avons de penser est
remplie de ces modifications qui nous pntrent.
Cependant comme il n'est pas possible que l'me soit sans
passions, sans sentiment, ou sans quelque autre modification
particulire, il faut faire de ncessit vertu, et tirer mmo do
ces modifications des secours pour se rendre plus attentif. Alais
il faut bien do l'adresse et do la circonspection dans l'usage
do ces secours pour en tirer quelquo avantage. 11 faut bien examiner le besoin quo l'on en a, et no s'en servir qu'autant que
la ncessit de se rendre attentif nous y contraint.
CHAPITRE

111

De l'usage que l'on peut faire des passions et des sens pour conserver
l'attention de l'esprit.

Les passions dont il est utile do se servir pour s'exciter la


recherche de la vrit sont celles qui donnent la force et le

263
courago de surmonter la peine que l'on trouve so rendre attentif, il y en a do bonnes et do mauvaises : de bonnes, comme
le dsir do trouver la vrit, d'acqurir assez do lumire pour
se conduire, de se rendre utile au prochain, et quelques autres
semblables; de mauvaises ou dangereuses, comme le dsir l'acqurir do la rputation, de se faire quelque tablissement, dp
s'lever au-dessus de ses semblables, et quelques autres encore
plus drgles dont il n'est pas ncessaire de parler.
Dans le malheureux tat o nous sommes, il arrive souvent
quo les passions les moins raisonnables nous portent plus vivement la recherche de la vrit et nous consolent plus agrablement dans les peines pie nous y trouvons, quo les passions
les plus justes et les plus raisonnables. La vanit, par exemple,
nous agite beaucoup plus que l'amour de la vrit ; et l'on voit
tous les jours que des personnes s'appliquent continuellement
l'tude, lorsqu'ils trouvent des gens qui ils puissent dire co
qu'ils ont appris, et qui l'abandonnent entirement, lorsqu'ils
ne trouvent plus personne qui les coute.' La vue confuse de
quelquo gloire qui les environne, lorsqu'ils dbitent leurs opinions, leur soutient le courage dans les tudes mme les plus
striles et les plus ennuyeuses. Alais si par hasard, ou par la
ncessit de leurs affaires, ils se trouvent loigns de ce petit
troupeau qui les applaudissait, leur ardeur se refroidit aussitt;
les tudes mme les plus solides n'ont plus d'attrait pour eux :
lo dgot, l'ennui, le chagrin les prend, ils quittent tout. La
vanit triomphait le leur paresse naturelle, mais la paresse
triomphe son tour de l'amour de la vrit; car la vanitrsislo
quelquefois la paresse, mais la paresse est presque toujours
victorieuse de l'amour de la vrit.
Cependant la passion pour la gloire se pouvant rapporter
une bonne fin, puisqu'on peut so servir pour la gloire mmo do
Dieu et pour l'utilit des autres de la rputation que l'on a, il
est peut-tre permis quelques personnes de so servir en certaines rencontres de cette passion, comme d'un secours pour
rendre l'esprit plus attentif. Alais il faut bien prendre garde do
n'en faire usage que lorsque les passions raisonnables dont nous
venons de parler ne suffisent pas, et pie nous sommes obligs
par devoir nous appliquer des sujets qui nous rebutent*
Premirement, parce que celte passion est trs dangereuse pour
la conscience; secondement, parce qu'elle engage insensible*
meut dans de mauvaises tudes, et qui ont plus d'clat que
d'utilit et de vrit; enfin parce qu'il est trs difficile do la
modrer, qu'on en serait souvent la dupe, et que, prtendant
s'clairer l'esprit, on ne ferait peut-tre que fortifier la concupiscence de l'orgueil qui, non seulement corrompt le coeur,
mais rpand oussl dans l'esprit des tnbres qu'il est moralement impossible de dissiper,
APPENDICE II.

MALKIIIIAM'.IIK.

'

'?

266
RECHERCHE DE LA VRIT.
Car on doit considrer que cette passion s'augmcnto, se fortifie
et s'tablit insensiblement dans lo coeur de l'homme, et quo
lorsqu'elle est trop violente, au lieu d'aider l'esprit dans la
rcchorcho de la vrit, elle l'aveugle trangement et lui fait
mme croire que les choses sont comme il souhaite qu'elles
soient.
II est sans doute qu'il ne se trouverait pas tant do fausses inventions et tant de dcouvertes imaginaires, si les hommes no se
laissaient point tourdir par des dsirs ardents de paratre inventeurs. Car la persuasion ferme et obstine o ont t plusieurs personnes, qu'ils avaient trouv, par exemple, lo mouvement perptuel, lo moyen d'galer le cercle au carr, et celui
de doubler le cubo par la gomtrie ordinaire, leur est venue
apparemment du grand dsir qu'ils avaient do paratre avoir
excut ce que plusieurs personnes avaient tent inutilement.
H est donc .bien plus propos le s'exciter des passions qui
sont d'autant plus utiles pour la recherche de la vrit qu'elles
sont plus fortes, et dans lesquelles l'excs est peu craindre,
commo sont les dsirs le faire bon usage de son esprit et de se
dlivrer de ses prjugs et de ses erreurs; d'acqurir assez de
lumire pour so conduire dans l'tat dans lequel on est, et
d'autres passions semblables qui ne nous engagent point dans
des tudes inutiles, et qui ne nous portent point faire des
jugements trop prcipits.
Quand on a commenc goter le plaisir qui se trouve dans
l'usage de l'esprit, qu'on a reconnu-l'utilit qui en revient, et
qu'on s'est dfait des grandes passions et dgot des plaisirs
sensibles qui sont toujours, lorsqu'on s'y abandonne indiscrtement, les matres ou plutt les tyrans de la raison, l'on n'a pas
besoin d'autres passions que de celles dont on vient de parler,
pour se rendre nttcnlif aux sujets quo l'on veut mditer.
.Mais la plupart des hommes ne sont point en cet tat; ils
n'ont du got, de l'intelligence, de la dlicatesse que pour co
qui louche les sens. Leur imagination est corrompuo d'un
nombre presque infini de traces profondes, qui no rveillent quo
do fausses ides; car ils tiennent tout ce qui tombe soii3 les
sens et sous l'imagination, et ils en jugent toujours selon l'impression qu'ils en reoivent, c'est--dire par rapport eux. L'orgueil, la dbauche, les engagements, les dsirs inquiets de faire
quelque fortune, si communs dans les gens du inonde, obscurcissent en eux la vue de la vrit, commo ils touffent en eux les
sentiments de pit, parce qu'ils les sparent de Dieu, qui seul
peut nous clairer, comme il peut seul nous rgler. Car nous no
pouvons augmenter notre union avec les choses sensibles, sans
diminuer celle que nous avons avec les vrits intelligibles,
puisque nous ne pouvons pas dans un moine temps lre unis
troitement les choses si diffrentes et si opposes.

APPENDICE

II.

267

Ceux donc qui ont l'imagination puro et chaste, jo veux dire,

dont le cerveau n'est point rempli de traces profondes qui


attachent aux choses visibles, peuvent facilement s'unir Dieu et
so rendre attentifs la vrit qui leur parle; ils peuvent se
passer dos secours qu'on tire des passions. Alais ceux qui sont
dans le grand monde, qui tiennent trop de choses, et dont
l'imagination est toute salie par les ides fausses et obscures quo
les objets sensibles ont excites en eux, ne peuvent s'appliquer
la vrit, s'ils no sont soutenus do quelque passion assez forte
pour conlre-balunccr le poids du corps qui les entrane, et pour
former dans leur cerveau des traces capables de faire rvulsion
dans les esprits animaux. Alais commo toute passion ne peut par
elle-mme que confondre les ides, ils no doivent s'en servir
qu'autant quo la ncessit le demande, et tous les hommes
loiveut s'tudier eux-mmes, afin do proportionner leurs passions leurs faiblesses.
11 n'est pas difficile de trouver les moyens d'exciter en soinmo les passions que l'on souhaite. La connaissance quo l'on
n donne de l'union le l'mo et du corps, dans les livres prcilents, donne assez l'ouverture pour cela ; car, en un mot, il
suffit de penser avec attention aux objets qui, selon l'institution
do la nature, sont capables d'exciter les passions. Ainsi l'on peut
presque toujours faire natre dans son coeur les passions dont
on a besoin. Alais si l'on peut presque toujours les faire natre,
on ne peut pas toujours les faire mourir, ni remdier aux dsordres qu'elles ont causs dans l'imagination. On doit donc on
user avec beaucoup de modration.
Il faut surtout prendre garde ne pas juger des choses par
passion, mais seulement par la vue claire do la vrit, ce qui est
prosquo impossible d'observer, lorsque les passions sont un peu
vives. La passion no doit servir qu' rveiller l'attention; mais
ello produit toujours ses propres ides, et ello pousse vivement
la volont juger des choses par ces Ides qui la touchent, plutt quo par les ides pures et abstraites do la vrit qui ne la
touchent pas. Do sorte quo l'on formo souvent des jugements
qui no durent qu'autant quo la passion, parco que co n'est point
la vuo claire do la vrit immuable, mais la circulation du sang
qui les fait former.
Il est vrai quo les hommes sont trangement obstins dans
leurs erreurs, et qu'ils en soutiennent la plupart toute leur vio.
Mais c'est que ces erreurs ont souvent d'autres causes quo les
passions, ou bien elles dpendent de certaines passions durables,
qui viennent de la conformation du corps, de l'intrt, ou do
iuelquc autre cause qui subsiste longtemps. L'intrt,
par
exemple, durant toujours, il produit une passion qui no meurt
jamais, et les jugements quo celle pas<ion fait former sont
assez ilurablcs; mais tous les autres sentiments des hommes qui

268

RECHERCHE DE LA VRIT.

dpendent des passions particulires sont aussi inconstants que


le peut tre la fermentation de leurs humeurs. Us disent tantt
d'une faon, tantt d'une autre; et ce qu'ils disent est assez souvent conforme co qu'ils pensent. Commo ils courent d'un faux
bien un autre faux bien par le mouvement de leurs passions
et qu'ils s'en dgotent lorsque ce mouvement cesse, ils courent
aussi de faux systme en faux systme. Us embrassent avec chaleur un faux sentiment, lorsque la passion le rend vraisemblable; mais cette passion teinte, ils l'abandonnent. Us gotent
par les passions do tous les biens, sans rien trouver de bon; ils
voient par les mmes passions toutes les vrits, sans rien voir
de vrai; quoique dans le temps que la passion dure, ce qu'ils
gotent leur paraisse le souverain bien, et ce qu'ils voient soit
pour eux une vrit incontestable.
La seconde" source d'o l'on peut tirer quelque secours pour,
rendre l'esprit attentif sont les sens. Les sensations sont les
propres modifications de l'me, les ides pures de l'esprit sont
quelque chose de diffrent; les sensations rveillent donc notro
attention d'une manire beaucoup plus vive que les ides pures.
Ainsi il est visible que l'on peut remdier ou dfaut d'application de l'esprit aux vrits qui ne le touchent pas, en les exprimant par des choses sensibles qui le touchent.
C'est pour cela que les gomtres expliquent par des lignes
sensibles les proportions qui sont entre les grandeurs qu'ils
veulent considrer. En traaut ces ligues sur le papier, ils
tracent, pour ainsi dire, dans leur esprit les ides qui y rpondent; ils so les rendent plus familires, parce qu'ils les
sentent en mme temps qu'ils les conoivent. C'est .le cette manire que l'on peut apprendre plusieurs choses assez difficiles
aux enfants qui ne sont pas capables des vrits abstraites,
cause de la dlicatesse des fibres do leur cerveau. Us ne voient
des yeux que des couleurs, des tableaux, des images, mais ils
considrent par l'esprit les ides qui rpondent ces objets
sensibles.
11 faut surtout prendre, garde ne point couvrir les objets quo
.
l'on
veut considrer, ou que l'on veut faire voir aux autres, de
tant de sensibilit', que l'esprit en soit plus occup quo de la vrit mme, car c'est un dfaut des plus considrables et des plus
ordinaires. On voit tous les jours des personnes qui ne s'attachent
qu' ce qui touche les sens, et qui s'expriment d'une manire
si sensible, que la vrit est comme touffe sous lo poids des
vains ornements do leur fausse loquence. De sorte que ceux qui
les coutent, tant beaucoup plus touchs parla mesure de leurs
priodes et par les mouvements de leurs figures que par les
raisons qu'ils entendent, ils se laissent persuader, sans savoir
seulement ce qui les persuade, ni mme de quoi ils sont persuads.

APPENDICE

II.

269

faut donc bien prendre garde temprer de telle manire


la sensibilit de ses expressions, que l'on ne fasse que rendre
l'esprit plus attentif. 11 n'y a rien de si beau que la vrit; il no
faut pas prtendre qu'on la puisse rendre plus belle en la fardant
de quelques couleurs sensibles qui n'ont rien de solide,-et qui
ne peuvent charmer que fort peu de temps. On lui donnerait
peut-tre quelque dlicatesse; mais on diminuerait sa force. On
ne doit pas la revtir do tout d'clat et de brillant, que l'esprit
s'arrte davantage ses ornements qu' elle-mme; ce serait la
traiter comme certaines personnes que l'on charge de tant d'or
et de pierreries, qu'elles paraissent enfin la partie la moins considrable du tout qu'elles composent avec leurs habits. H faut
revtir la vrit comme les magistrats de Venise, qui sont obligs de porter une robe et une toque toute simple, qui no fait
quo les distinguer du commun des hommes, afin qu'on les
regarde au visage avec attention et avec respect, et qu'on ne
s'arrte pas leur chaussure. Enfin il faut prendre garde ne
lui pas donner une trop grande suite de choses agrables qui
dissipent l'esprit, et qui l'empchent de la reconnatre, de peur
qu'on ne rende quelque autre les honneurs qui lui sont dus,
comme il arrive quelquefois aux princes qu'on ne peut reconnatre dans le grand nombre des gens de cour qui les environnent, et qui prennent trop de cet air grand et majestueux qui
n'est propre qu'aux souverains.
Alais afin de donner un plus grand exemple, je dis qu'il faut
exposer aux autres la vrit, comme la vrit mme s'est expose.
Les hommes depuis le pch do leur pre, ayant la vue trop faible
pour considrer ia vrit en elle-niiuc, celte souveraine vrit
s'est rendue sensible en se couvrant do notre humanit, afin
d'attirer nos regards, de nous clairer et do se rendre aimable
nos yeux. Ainsi on peut, son exemple, couvrir de quelque
chose de sensible les vrits que nous voulons comprendre et
enseigner aux autres, afin d'arrter l'esprit qui aime le sensible,
et qui ne se prend aisment que par quelque chose qui flatte
les sens. La Sagesse ternelle s'est rendue sensible, mais non
dans l'clat; elle s'est remlue sensible, non pour nous arrter au
sensible, mais pour nous lever l'intelligible; elle s'est rendue
sensible pour condamner et sacrifier en sa personne toutes les
choses sensibles. Nous devons donc nous servir, dons la connaissance de la vrit, de quelque chose de sensible qui n'ait
point trop d'clat, et qui ne nous arrte point trop au sensible;
mais qui puisse seulcmeut soutenir la vue de notre esprit dans
la contemplation des vrits purement intelligibles. Nous devons
nous servir de quelque chose de sensible, quo nous puissions
dissiper, anantir, sacrifier avec plaisir la vue do la vrit, vers
laquelle elle nous aura conduits. La Sagesse ternelle s'est prsente hors de nous d'une manire sensible, non pour nous
11

20
RECHERCHE DE LA VRIT.
arrter hors de nous, mais afin de nous faire rentrer dans nousmmes, et que selon l'homme intrieur nous la puissions considrer d'une manire intelligible. Nous devons aussi dans la recherche de la vrit nous servir de quelque choso de sensible,
qui ne nous arrte point hors de nous par son clat; mais qui
nous fasse rentrer dans nous-mmes, qui nous rende attentifs
et nous unisse la vrit ternelle, laquelle seule prside
l'esprit et lo peut clairer sur quelque chose que ce puisse tre.

CHAPITRE IV
De l'usage de

l'imagination pour conserver l'attention de l'esprit,i


et de l'utilit de la gomtrie.

faut user de grandes circonspections dans le choix et dans


l'usage des secours que l'on peut tirer de ses sens et de ses passions pour se rendre attentif la vrit, parco que nos passions
et nos sens nous touchent vivement, et qu'ils remplissent de
telle sorte la capacit de l'esprit, qu'il ne voit souvent que ses
propres sensations,lorsqu'il pense dcouvrir les choses en ellesmmes. Alais il n'en est pas de mme des secours que l'on peut
tirer de son imagination. Ils rendent l'esprit attentif sans en
partager inutilement la capacit, et ils aident ainsi merveilleusement apercevoir clairement et distinctement les objets, do
sorte qu'il est presque toujours avantageux de s'en servir. .Mais
rendons ceci sensible par quelques exemples.
11

(Malebranche dveloppe les exemples mathmatiques, accompagns de


figures : il serait trop long do les reproduire ici.)

Ces exemples suffisent pour faire connatre que l'on peut

exprimer par lignes, et reprsenter ainsi l'imagination la plupart de nos ides, et que la gomtrie, qui apprend faire toutes
les comparaisons ncessaires pour connatre les rapports des
lignes, est d'un usage beaucoup plus tendu qu'on ne le pense
ordinairement. Car enfin l'astronomie, la musique, les mcaniques, et gnralement toutes les sciences qui traitent des
choses capables de recevoir du plus ou du moins, et par consquent que l'on peut regarder comme tendues, c'est--dire
toutes les sciences
les se peuvent rapporter la gomtrie,
parce quo toutes les vrits spculatives ne consistant que dans
les rapports des choses et dans les rapports qui se trouvent entre
leurs rapports, elles se peuvent toutes rapporter des lignes.
On en peut tirer gomtriquement plusieurs consquences; et
ces consquences tant rendues sensibles par les lignes qui les

APPENDICE II.

271

reprsentent, il n'est presque pas possible de se tromper, et l'on"


peut pousser ces sciences fort loin avec beaucoup de facilit.
La raison, par exemple, pour laquelle on reconnat trs distinctement, et l'on marque prcisment dans la musique une
octave, une quinte, une quarte, c'est que l'on exprime les sons
avec des cordes exactement divises; et que l'on sait que la
corde qui sonne l'octave est en portion double avec l'autre avec
laquelle se fait l'octave, que la quinte est en proportion sesquialtrc ou de trois deux, et ainsi des autres. Car l'oreille
seule ne peut juger des sons avec la prcision et la justesse ncessaire une science. Les plus habiles praticiens, ceux qui ont
l'oreille la plus dlicate et la plus fine, no sont pas encore assez
sensibles pour reconnatre la diffrence qu'il y a entre certains
sons; et ils se persuadent faussement qu'il n'y en a point, parce
qu'ils no jugent des choses que par le sentiment qu'ils en ont.
11 y en a |ui ne mettent point de diffrence entre une octave et
trois ditons. Quelques-uns mme s'imaginent que le ton majeur
n'est point diffrent du ton mineur; de sorte que le comma qui
en est la diffrence leur est insensible ; et plus forte raison le
schisma qui n'est quo la moiti du comma.
Il n'y a donc que la raison qui nous fasse manifestement voir
que l'espace de la corde qui fait la diffrence entre certains sons,
tant divisible en plusieurs parties, il peut y avoir encore un
trs grand nombre de diffrents sons utiles et inutiles pour la
musique, lesquels l'oreille ne peut discerner. D'o il est clair que
sans l'arilliinliquo cl la gomtrie, la musique rgulire et
exacte nous serait inconnue, et quo nous ne pourrions russir
en celte science que par hasard et par imagination; c'est--dire,
que la musique ne serait plus une science fonde sur des dmonstrations incontestables, quoique les airs que l'on compose
par la force do l'imagination soient plus beaux et plus agrables
aux sens, que ceux que l'on compose par les rgles.
Do inniu dans les mcaniques, la pesanteur de quelque poids
et la distance du centre le pesanteur de ce poids d'avec le soutien tant capable du plus et du moins, l'une et l'autre so
peuvent exprimer par des lignes. Ainsi l'on so sert utilement do
la gomtrie pour dcouvrir et pour dmontrer une infinit do
nouvelles inventions trs utiles la vie, et mme trs agrables
l'esprit, cause lo l'vidence qui les accompagne.
Ls gomtrie est donc trs utile pour rendre l'esprit attentif
aux choses dont on veut dcouvrir les rapports; mais il faut
avouer qu'elle nous est quelquefois occasion d'erreur, parco que
nous nous occupons si fort des dmonstrations vidente* et
agrables que celte scienco nous fournil, que nous ne considrons pas assez la nature. C'est principalement pour cette raison,
que toutes les machines qu'on invente ne russissent pas, quo

272

RECHERCHE DE LA VRIT.

toutes les compositions do musique o les proportions des consonuauces sont les mieux observes, ne sont pas les plus
agrables, et que les supputations les plus exactes dans l'astronomie ne prdisent quelquefois pas mieux la grandeur cl le
temps des clipses. La nature n'est point abstraite, les leviers et
les roues des mcaniques ne sont pas des lignes et des cercles
mathmatiques; nos gots pour les airs de musique no sont pa
toujours les mmes dans tous les hommes, ni dans les mmes
hommes en diffrents temps; ils changent scion les diffrentes
motions des esprits, de sorte qu'il n'y a rien de si bizarre.
Enfin pour ce qui regarde l'astronomie, il n'y a point de parfaite
rgularit dans le cours des plantes; nageant dans ces grands
espaces, elles sont emportes irrgulirement par la matire
lluide qui les environne. Ainsi les erreurs o l'on tombe dans
l'astronomie, les mcaniques, la musique et dans toutes le3
sciences auxquelles on applique la gomtrie, ne viennent point
de la gomtrie, qui est une science incontestable, mais de la
fausse application qu'on en fait.
On suppose, par exemple, que les plantes dcrivent par leurs
mouvements des cercles et des ellipses parfaitement rgulires,
ce qui n'est point vrai. On fait bien de le supposer afin de raisonner, et aussi parce qu'il s'en faut peu que cela ne soit vrai;
mais on doit toujours se souvenir que le principe sur lequel on
raisonne est une supposition. De mme dans les mcaniques, on
suppose que les roues et les leviers sont parfaitement durs et
semblables des lignes et des cercles mathmatiques, sans pesanteur et sans frottement, ou plutt on ne considre pas assez
leur pesautcur, leur frottement, leur matire, ni le rapport que
ces choses ont entre elles; que la duret ou la grandeur augmente
la pesanteur, que la pesanteur augmente le frottement, que le
frottement diminue la force, qu'elle rompt ou use en peu de
temps la machine; et qu'ainsi ce qui russit presque toujours en
petit ne russit presque jamais en grand.
H ne faut donc pas s'tonner si on se trompe, puisque l'on
veut raisonner sur des principes qui ne sont point exactement
connus; et il ne'faut pas s'imaginer que la gomtrie soit inulile, cause qu'elle ne nous dlivre pas de toutes nos erreurs.
Les suppoi-itions tablies, elle nous fait raisonner consqucmment. Nous rendant attentifs ce que nous considrons, ello
nous le fait connatre, videmment. Nous reconnaissons mmo
par elle si nos suppositions sont fausses; car tant toujours certains que nos raisonnements sont vrais, et l'exprience ne s'accortlant point avec eux, nous dcouvrons que les principes supposs sont faux. .Mais sans la gomtrie et l'arithmtique^ on ne
peut rien dcouvrir dans les sciences exactes qui soit un peu
difficile, quoiqu'on ait des principes certains et incontestables.
On doit donc regarder la gomtrie comme une espce de

APPENDICE

tti

273

science universelle, qui ouvre l'esprit, qui le rend attentif, et

qui lui donne l'adresse de rgler son imagination et d'eu tirer


tout le secours qu'il peut en recevoir; car par le secours de la
gomtrie l'esprit rgle lo mouvement de l'imagination, et
l'imagination rgle soutient la vue et l'application de l'esprit.
Alais afin quo l'on sache faire un bon usage de la gomtrie,
il faut remarquer quo toutes les choses qui tombent sous l'imagination ne peuvent pas s'imaginer avec une gale facilit; car
toutes les images ne remplissent pas galement la capacit do
l'esprit. H est plus difficile d'imaginer un solide qu'un plan, et
un plan qu'une simple ligne, car il y a plus de penses'dansla
vue claire d'un solide, que dans la vue claire d'un plan et d'une
ligue. Il en est de mme les diffrentes lignes, il faut plus do
penses, c'est--dire plus de capacit d'esprit, pour se reprsenter une ligne parabolique ou elliptique, ou quelques autres
plus composes, que pour se reprsenter la circonfrence d'un
cercle; et plus pour la circonfrence d'un cercle que pour une
ligne droite, parce qu'il est plus difficile d'imaginer des lignes
qui se dcrivent par des mouvements fort composs et qui ont
plusieurs rapports, que celles qui se dcrivent par des mouvements trs simples, ou qui ont moins de rapports. Car les rapports ne pouvant tre clairement aperus sans l'attention de
l'esprit plusieurs choses, il faut d'autant plus de penses pour
les apercevoir, qu'ils sont en plus grand nombre. 11 y a donc des
figures si composes, que l'esprit n'a point assez d'tendue pour
les imaginer distinctement, mais il y en a aussi d'autres quo
l'esprit imagine avec beaucoup de facilit.
Des trois espces d'angles rectilignes, l'aigu, le droit et l'obtus,
il n'y a que le droit qui rveille dons l'esprit une ide distincte
et bien dtermine. Il a une infinit d'angles aigus qui diffrent
tous entre eux; ii en est de mme de ceux qui sont obtus. Ainsi
lorsqu'on imagine un angle aigu ou un angle obtus, on n'imagine
rieu d'exact ni rien de distinct. Alais lorsqu'on imagine un angle
droit, on ne peut se tromper, l'ide en est bien distincte, et
l'image mme que l'on s'en forme dans le cerveau est d'ordinaire
assez juste.
Il est vrai qu'on peut aussi dterminer l'ide vogue d'anglo
nigu l'ide particulire d'un angle de Irentc degrs, et quo
l'ide d'un angle do trente degrs est aussi exacte que celle
d'un angle de 90, c'est--diro d'un angle droit. Alais l'image que
l'on tcherait do s'en former dans le cerveau ne serait point
beaucoup prs si juste que celle d'un angle droit. On n'est point
accoutum se reprsenter cette image, et on ne peut la tracer
qu'en pensant un cercle, ou une partie dtermine d'un
cercle divis en parties gales. Alais 'pour imaginer un angle
droit, il n'est point ncessaire de penser cette division do
cercle; la seule ide de perpendiculaire suffit l'imagination
12.

274

hCliERCHE DE

LA

VRIT.

pour tracer l'image de cet angle; et l'on ne seul aucune difficult


se reprsenter des perpendiculaires, parce qu'on est accoutum
voir toutes choses debout.
Il est donc facile de juger que pour avoir un objet ' simple,
distinct, bien dtermin, propre pour tre imagin avec facilit, et
par consquent pour rendre l'esprit attentif et lui conserver
l'vidence dans les vrits qu'il cherche, il faut rapporter toutes
les grandeurs que npus considrons de simples surfaces termines par des lignes et par des angles droits, comme sont les
carrs parfaits et les autres figures rectangles, ou bien de
simples lignes droites, car ces figures sont celles dont on connat
plus facilement la nature.
J'aurais pu attribuer aux sens le secours que l'on tire de la
gomtrie pour conserver l'attention de l'esprit; mais j'ai cru
que la gomtrie appartenait davantage l'imagination qu'aux

sens, quoique les lignes soient quelquo chose de sensible. Il serait assez inutile de dduire ici les raisons que j'ai eues, puisqu'elles ne serviraient qu' justifier l'ordre que j'ai gard dans
ce que je viens de dire, ce qui n'est point essentiel. Je n'ai point
aussi parl do l'arithmtique ni de l'algbre, parce quo les
chiffres et les lettres de l'alphabet, dont on se sert dans ces
scieuces, ne sont pas si utiles pour augmenter l'attention de
l'esprit, que pour en augmenter l'tendue, ainsi que nous expliquerons clans le chapitre suivant.
Voil quels sont les secours gnraux qui peuvent rendre
l'esprit plus attentif. On n'en sait point d'autres, si ce n'est la
volont d'avoir de l'attention, de quoi on ne parle pas, parce
qu'on suppose que tous ceux qui tudient veulent tre attentifs

co qu'ils tudient.
Il y en a nanmoins encore plusieurs qui sont particuliers
certaines personnes, comme sont certaines boissons, certaines
viandes, certains lieux, certaines dispositions du corps, et
luclqucs autres secours dont chacun doit s'instruire par sa
propre exprience. II faut observer l'tat de son imagination
aprs le repas, et considrer quelles sont les choses qui entretiennent ou qui dissipent l'attention de son esprit. Ce qu'on
peut dire le plus gnral, c'est que l'usage modr des aliments
qui font beaucoup d'esprils animaux est trs propre pour augmenter l'attention de l'esprit et la force de l'imagination dans
ceux qui l'ont faible et languissante.

APPENDICE

II.

27o

III
Les lois de l'union de l'me et du corps'

THAITK DE MOHAI.E. I" PAIlTI. CIIAP. X ( tlAOMK.NTS)

CHAPITRE X

je vas dire n'est pas fort ncessaire ceux qui ont lu et mdit les principes que j'ai tablis
XL Assurment tout ce que

dans la Recherche de la Vrit : et si les hommes avaient tous


assez do raison pour tudier par ordre, ou du moins assez
d'quit pour croire qu'un auteur a peut-tre plus pens qu'eux
au sujet qu'il traite, je ne serais pas oblig de rpter en
gnral ce que j'ai dj dit et prouv ailleurs en plusieurs
manires. Personne ne lit Apollonius ou Archimdc sans savoir
son Euclido : parce qu'on n'entend rien dans les Sections
coniques, si l'on no sait la Gomtrie ordinaire; et qu'en matire
de Gomtrie, quand on n'entend pas, on sait bien qu'on n'entend
pas. Alais en matire de Aloralc et de Religion, chacun se croit
assez en tat de bien concevoir tout ce quo les livres en disent.
Ainsi chacun eu juge sans prendre garde que la Aloralc par
exemple, j'entends la Alorale dmontre ou explique par principes, est la connaissance de l'homme ce qu'est la science des
lignes courbes celles des lignes droites.
XII. Je me crois donc oblig de faire ici quelques suppositions des principes que j'ai prouvs ailleurs, et qui sont ncessaires pour la suite : cela claircira peut-tre bien des choses
pie j'ai dj dites, et pie je crains fort qu'on n'ait pas bien
entendues. Alais ces suppositions ne sont point pour ceux qui
ont mdit les principes que j'ai expliqus ailleurs, ou qui ont
bien compris tout ce que j'ai dit jusqu'ici. Ils peuvent passer au
chapitre suivant et s'pargner une lecture inutile.
XIII. Je suppose premirement qu'on soit bien convaincu,
pie pour unir l'me au corps, il ne faut pas confondre les ides
le ces deux substances : comme font la plupart des hommes,
qui pour faire cette union, rpandent l'me dans toutes les parties
du corps, et attribuent au corps tous les sentiments qui n'appartiennent qu' l'me. L'union de l'me et du corps consiste dans
l'action mutuelle et rciproque de ces deux tres, en consquence
le l'efficace le volonts iliviiios, qui seules peuvent changer le*

276
RECHERCHE DE LA VRIT.
modifications des substances. L'me pense et n'est point tendue,
le corps est tendu et ne pense point. On ne peut donc unir
l'me au corps par l'tendue, mais pal la pense; ni le corps
l'me par des sentiments, mais par des situations et des mouvements. Le corps est piqu, l'me lo sent; l'me craint un mal,
le corps le suit. L'me veut remuer le bras; il se remue aussitt,
et l'me est avertie de ce mouvement. Ainsi il y a une correspondance mutuelle entre certaines penses de l'me et certaines
modifications du corps, en consquence de quelques lois naturelles que Dieu a tablies et qu'il suit constamment. C'est l ce
qui fait l'union de l'me cl du corps. L'imagination peut fournir
d'autres ides de tout ceci. Alais celte correspondance est incontestable, et elle nie suffit pour la suite. Ainsi jo ne veux et je no
dois point btir sur des fondements peu srs et diffrents de
ceux-ci.
'
XIV. Je suppose en second lieu qu'on sache que l'me n'est
point immdiatement unie toutes les parties du corps, mais
celle qui leur rpond toutes, et que j'appelle sans la connatre
la partie principale. Ainsi nonobstant les lois de l'union de
l'me et du corps, on peut bien couper le bras un homme sans
qu'il rsulte dans son me aucune pense qui y rponde; mais
il n'est pas possible qu'il arrive le moindre changement dans la
principale partie du cerveau, qu'il n'en arrive uussi dans l'me.
"L'exprience prouve ces vrits; car quelquefois on coupe des
parties sans qu'on le sente, parce que l'branlement de la coupure ne se communique point alors la partie principale. Et au
contraire ceux qui ont perdu un bras sentent souvent une
douleur trs relle dans ce bras imaginaire : parco qu'il se passe
dans le cerveau le mme branlement que si on avait mal au
bras.
XV. Le premier homme avant son pch avait sur son corps
un pouvoir absolu. Du moins empchait-il, ds qu'il le voulait,
que le mouvement ou l'action des objets ne se communiqut
des organes des sens qui en pouvaient tre frapps jusques la
partie principale du cerveau : et cela apparemment par une
espce de rvulsion, semblable en quelque chose celle qu'on
fait, quand on se veut rendre attentif des penses que la
prsence, des objets sensibles fait vanouir.
XVI. Alais je suppose en troisime lieu que maintenant nous
n'avons plus ce pouvoir : et qu'ainsi, pour avoir quelque libert
d'esprit, penser ce qu'on veut, aimer ce qu'on doit, il est
ncessaire que la partie principale qui rpond aux organes des
sens extrieurs soit calme et sans agitation; ou du moins qu'on
puisso encore l'arrter ou la flchir du ct qu'on le dsire.
Noire attention dpend de nos volonts, mais elle dpend beaucoup plus do nos sentiments cl de nos passions. 11 faut faire de
grands efforts pour ne pas regarder ce qui frappe, pour ne pas

APPENDICE

II.

2r-

aimer ce qui plat, et l'me ne se lasse jamais plutt, que lors-,


qu'elle combat contre les plaisirs et qu'elle se rend en un seiis
actuellement malheureuse.
XVII. Eu quatrime lieu je suppose qu'on sache que la partie
principale n'est jamais touche ou branlo d'une manire
agrable ou dsagrable, qu'il ne s'excite dans les esprils animaux
quelque mouvement propre transporter le corps vers l'objet
qui agit en elle, ou s'en sparer par la suite : et qu'ainsi les
branlements des fibres lu cerveau qui ont rapport au bien .ou
au mal, sont toujours suivis du cours des esprits qui disposent
le corps comme il lo doit tre par rapport Pobjet prsent; et
t|iie mme les sentiments de l'me qui rpondent ces branlements sont suivis des mouvements de la mme me qui rpondent
au cours de ces esprits. Car les traces ou les branlements du
cerveau sont au cours des esprits animaux ce que les sentiments
de l'me sont aux passions; et les traces du cerveau sont aux
sentiments de l'me ce que le mouvement des esprits animaux
est aux mouvements des passions.
XVIII. En cinquime lieu je suppose que les objets ne frappent
jamais le cerveau, sans y laisser des marques le leur action, ni
les esprits animaux des traces de leurs cours : que ces traces et
ces blessures ne se referment ou ne s'effacent pas facilement,
lorsque le cerveau a t souvent ou rudement frapp, cl quo le
cours des esprits a t rapide ou a recommenc souvent de la
mme manire : que la mmoire et les habitudes corporelles
ne consistent que dans ces mmes traces, qui donuent au cerveau
et aux autres parties du corps une facilit particulire obir
au cours des esprits : et qu'ainsi le cerveau est bless et l'imagination salie, lorsqu'on a joui des plaisirs et qu'on n'a pas craint
de se familiariser avec les objets sensibles.
XIX. Enfin je suppose qu'on conoive distinctement, que
lorsque plusieurs traces ont t formes dans lo mme temps,
on ne peut en ouvrir quelqu'une, sans entr'ouvrir toutes les
autres : et qu'ainsi il y a toujours plusieurs ides accessoires qui
se prsentent confusment l'esprit, et qui ont rapport la principale laquelle ou s'applique particulirement ; et aussi plusieurs
sentiments confus et mouvements indirects qui accompagnent
la passion principale, celle qui branle l'me et la transporte
vers quelquo objet particulier. Rien n'est plus certain quo celle
liaison des traces entre elles, et avec les diffrents cours des
sprits; des ides entre elles, et avec les sentiments et les passions.
Pour peu qu'on connaisse l'homme et qu'on fasse rflexion sur
le sentiment intrieur qu'on a do co qui so passe en soi-mme,
on dcouvrira plus de ces vrits en une heure que je n'en
pourrais expliquer en un mois : pourvu qu'on ne confonde point
l'me avec le corp3 pour les unir entre eux, et qu'on distinguo
avec soin les proprits dont la substunec qui penso est capable,

278
RECHERCHE DE LA VRIT.
de celles qui appartiennent la substance tendue. Et je crois
devoir avertir que ces sortes de vrits sont d'une consquence
infinie, non seulement pour concevoir distinctement ce que j'ai
dit jusqu'ici et ce que je lois dire dans la suite, mais gnralement pour toutes les sciences qui ont quelque rapport l'homme.
Comme j'ai trait ce sujet fort au long dans la Recherche de la
Vrit et principalement dans le second livre, jo n'ai pas cru
devoir en parler d'abord ; et si mme ces suppositions paraissent
obscures et n'ouvrent pas assez l'esprit pour faire clairement
comprendre ce que je dois dire ici, qu'on ait recours ce mme
livre; car je ne puis me rsoudre expliquer amplement une
mme chose plusieurs fois.

IV

L'imagination.
TltAITK

DKMOllALE.'l" l'AHTIE. CIIAP. XII.

CHAPITRE XII
De l'imagination. Ce terme est obscur et confus. Eu gnral ce que
c'est que l'imagination. Diffrentes sortes d'imagination. Ses effets
sont dangereux. De ce qu'on appelle dans le monde le bel esprit.
Celte qualit est fort oppose a la grce de Jstis-Clirisl. Elle est
fatale ceux qui la possdent cl ceux qui l'estiment et l'admirent
dans les autres sans la possder.

I. Quoique les sens soient le premier principe de nos dsordres


ou l'origine de l'union de l'esprit et du corps, qui maintenant
dsunit l'esprit d'avec Dieu, nanmoins il ne suffit pas de rgler
leur usage afin quo la grce opre en nous selon loute son
efficace; il faut de plus faire taire l'imagination et les passions.
L'imagination dpend les sens aussi bien pie les passions :
mais elle u sa malignit particulire. Lorsque les sens l'ont
excite, elle produit des effets extraordinaires. Alais souvent,
quoique les sens ne l'branlcnt point actuellement, elle agit par
ses propres forces. Elle jette le trouble dans toutes les ides de
l'me par les fantmes qu'elle produit, et quelquefois ces faillmes sont si agrables ou si terribles, si vifs et si anims qu'ils
mettent en fureur les passions par la violence des mouvements

qu'ils excitent. Alais j'apprhende que quelques personnes ne


conoivent pas clairement ces vrits, il faut que jo les explique
plus distinctement.

270
IL Ce terme, Imagination, est fort en usage dans le monde :
maisj'ai peine croire que tous ceux qui le prononcent y attachent une ide distincte. Je l'ai dj dit et je lo rpte', car il n'y
a point de mal d'y penser plus d'une fois : les mois les plus
communs sont les plus confus, et le discours ordinaire n'est souvent qu'un jeu do paroles vides de sens, qu'on coute et qu'on
rend comme les chos la voix des bergers. Pourvu qu'on s'entretienne agrablement, qu'on se communique les uns aux autres
ses affections, qu'on se donne mutuellement des marques d'estime, on sort content do la conversation. On fait de la parole
lo mme usage que de l'air et les manires : on s'unit les uns
aux autres par les sens et les passions; et souvent la raison n'a
point d'autre part la socit que celle de servir la vanit et
l'injustice des hommes. Car la vrit n'est bonne rien en co
monde. Ceux qui la recherchent sont des visionnaires, des esprits
particuliers, des personnes dangereuses qu'il faut viter comme
l'air contagieux. Ainsi les paroles, dont le principal usage devrait
tre de reprsenter les ides pures de l'esprit, ne servent d'ordinaire qu' exprimer des ides sensibles, et les mouvements de
l'me, qui ne se communiquent dj que trop par les manires,
l'air du visage, lo ton de la voix, la posture et le mouvement du
corps.
III. Imagination est un de ces termes que l'usage autorise et
n'claircit pas : car l'usage ordinaire n'claircit que les mots qui
rveillent les ides sensibles. Ceux qu'il substitue aux ides
pures sont tous ou quivoques ou confus. Comme l'imagination
n'est visible que par les effets, et qu'il est dillicile d'en connatre
la nature, chacun prononce le iiimc mot sans en avoir la mme
ide : pcut-lre mme que bien des gens n'en ont nulle ide.
IV. L'imagination se peut considrer en deux mauires : du
ct du corps, et du ct de l'me. Du cl du corps, c'est un
cerveau capable de traces, et des esprits animaux propres former ces traces. Qu'on conoive par esprits animaux tout ce qu'on
voudra s'imaginer, pourvu que ce soient des corps qui, par leur
mouvement, puissent agir dans la substance de la principale
partie du cerveau. Du ct de l'esprit, ce sont des images qui
rpondent aux traces, et le l'attention capable de foi mer ces
images ou ces ides sensibles. Car c'est noire attention qui, en
qualit de cause occasionnelle, dtermine le cours des esprits,
par lequel les traces se forment, et auxquelles traces les ides
sont attaches. Tout cela en consquent des lois de l'union de
l'me et du corps.
V. Ces images ou ces traces, formes par la force de l'imagination, aussi bien que par l'action des objets, disposent le cerveau, rservoir des esprits, le manire que lo cours de ces mmes
esprits est dtermin vers certains nerfs, dont les uns se rpandent vers le coeur et les autres viscres, pour y produire de
APPENDICE

II.

280
RECHERCHE DE LA VRIT.
la fermentation ou lu refroidissement, en un mot divers mouvements par rapport l'objet prsent aux sens ou l'imagination : et les autres nerfs rpondent aux parties extrieures du
corps pour lui faire prendre la situation et le disposer aumouvemeut que demande ce mme objet.
VI. Le cours des esprits animaux vers les nerfs qui rpondent
aux parties intrieures du corps est accompagn des passions
du ct de l'me; et ces mmes passions, produites originairement par l'action de l'imagination, fortifient, par une grande
abondance d'esprits qu'elles font monter la tte, la trace et
l'image de l'objet qui les a fait natre. Car les passions rveillent,
soutiennent, fortifient l'attention, cause occasionnelle du cours
des esprits, qui forment la trace du cerveau, laquelle dtermine
un autre cours des esprits vers le coeur et les autres parties du
corps pour entretenir les mmes passions. Tout cela encore par
l'conomie admirable des lois de l'union de rame et du corps.
Voil une lgre ide de l'imagination et du rapport qu'elle a
avec les passions. J'ai -expliqu ailleurs plus amplement cette
matire. .Mais je crois que cela suffit pour faire comprendre en
quelque manire aux personnes attentives ce pie j'entends eu
gnral par imagination, et en particulier que :
VIL Par imagination salie ou corrompue, j'entends un cerveau
qui-a reu quelques traces assez profondes pour appliquer l'esprit et le corps par rapport les objets indignes de l'homme;
et que par puret d'imagination j'entends un cerveau sain et
entier ou sans ces traces criminelles pii corrompent l'esprit et le
1

coeur.

Par imagination faible et dlicate, j'entends un cerveau lont la


partie principale, de laquelle dpend le cours des esprits, est
facile pntrer et branler.
Par imagination fine cl dlicate, j'entends un cerveau dont les
fibres sont si dlicates qu'elles reoivent et conservent distinctement les moindres Iraces que le cours des esprits grave en
elles.

Par imagination vive, j'entends que les esprits animaux, qui


forment les traces, sont trop agits par rapport la consistance
des libres du cerveau.
Par imagination spacieuse, j'entends une abondance d'esprits
capable de tenir dans un mme temps tout ouvertes plusieurs
traces du cerveau.
Par imagination rgle, j'entends que les passions ou quelque
autre accident n'ait point forc ou rompu quelque fibre de la
partie principale du cerveau, qui doit obir l'attention de
l'esprit.
Par visionnaire, j'entends un homme dont l'attention dtermine la vrit le cours des esprits, mais elle n'en peut pas bien
mesurer la force, ou retenir le mouvement. Ainsi lo visionnaire

APPENDICE H.

281

pense co qu'il veut; mais il ne voit rien tel qu'il est. Car les
traces et int trop grandes ou frop profondes, il ne voit rien dans
son tat naturel : il faut toujours rabattre quelque chose de co^
qu'il dit. Tout le monde en ce sens est visionnaire l'gard
de certains sujets; ceux qui le sont lo moins sont ls plus
sages.
Par itisens, j'entends celui dont l'attention ne peut ni retenir
ni dterminer le cours des esprits.
Par imagination contagieuse et dominante, j'entends une telle
abondance il'csprits animaux, et si agits, qu'ils rpandent sur
tout le corps et principalement sur lo visage un air de confiance
qui persuade les autres. Tous les hommes, lorsqu'ils sont mus
do quelque passion, et les visionnaires en tout temps ont l'imagination contagieuse et dominante.
VIII. Comme la substance et la disposition des fibres du cerveau est diffrente dans diffrentes personnes, et dans les mmes
en diffrents ges, et quo les esprits animaux sont plus ou moins
subtils, plus ou moins abondants, plus ou moins agits, on peut
bien juger qu'il y a beaucoup plus de sortes d'imaginations que
je n'en explique ici, et qu'il n'y a pas mme assez de ternies
pour inarquer exactement leurs diffrences. Car ce terme imagination n'est pas seulement l'expression abrge de plusieurs
ides, mais encore d'un nombre infini de rapports qui rsultent
de la comparaison de ces ides, lesquels rapports sont le caractre particulier des imaginations. Le cerveau seul dispos do
telle ou telle manire, considr sans rapport au mouvement,
l'abondance, la solidit des esprits, ne fait point une telle ou
telle imagination : c'est le rapport qui rsulte de la qualit des
esprits avec la substance des libres du cerveau. Car celui qui a
uno grande abondance d'esprits fort agits et fort solides n'a
pas pour cela l'imagination vive et spacieuse, si d'ailleurs les
libres du cerveau sont trop solides, trop humides, trop entrelaces les unes dans les autres.
IX. Ces vrits supposes, je dis quo l'imagination a les effets
aussi dangereux qu'en ont les sens, et qu'ainsi il est ncessaire
de la tenir dans le silence, afin que la grce opre en nous selon
toute son efficace.
X. Car premirement l'imagination, aussi bien que les sens, ne
parle que pour le bien du corps : parce que naturellement, tout
ce qui vient l'esprit par le corps n'est quo pour le corps. C'est
un grand principe.
Xi. Secondement l'imagination interrompt sans cesse l'esprit,
lorsqu'elle est chauffe, et elle le contraint souvent de lui rpondre et de l'entretenir aux dpens do la Raison. De plus on
peut facilement viter l'action des objets sensibles, et faire ainsi
taire ses sens : car il dpend de nous de fermer les yeux ou de
prendre la fuite. Alais on ne peut pas facilement dissiper les

llKtiimtr.lIti lit'. LA VRIT.


f.inluies pi'exfile l'imagination, et c'est une ncessit pie l'esprit l'oillemple (oui ce qui se pusse dans le cerveau.
XII. Troisimement, les sens reprsentent ass>z au naturel les
28'2

objets sensibles. Mais l'imagination les tend et les grossit, les


embellit ou les ivml difformes et terribles, de manire que souvent l'esprit eu esl tantt charm et tantt pouvant. Tel a
le ciiHir corrompu par des K-drs drgls, que l'imagination
t)iileseulea excits, qui se trouve guri par l'accoiuplissement
de ces mmes dsirs. La jouissance actuelle le l'oluVI le ses
dsordres, par laquelle il u consomm son trime, le dlivre lu
moins pour quelque temps d'une passion qui devait l'imagination loule sa foire et tout son emportement.
XIII. Quatrimement, les sens ne s'attachent qu' certains
objets qui nous environnent, et qui sont leur porte : mais
l'imagination rend l'esprit eselave de toutes choses. Elle l'unit
au pass, au prsent, au futur, aux ralits et aux chimres, aux
tres possibles et ceux pie Dieu ne peut crer, et que l'esprit
ne peut comprendre. Elle tire le sou propre fomls des f;uilomes
terribles, et elle s'en effraye. Elle en fait nailre le plaisants,
et elle s'en rjouit. Elle bauge cl dtruit la nature de tous les
tres, et forme mille desseins extravagants, dans le monde pi'elle
compose de ralits et le purs fantmes.
XIV. Enfin l'imagination, sans aller la folie, trouble et dissipe
toutes les vritables ides, et corrompt le coeur en une infinit
de manires. Je serais trop long expliquer les diffrents effets
i'"S diverses espces d'imagination. Alais celle qui esl la plus
oppose l'efficace le la grce le Jsus-Christ, cYst ce pi'on
appelle dans le monde le bel esprit. Car, plus l'imagination est
instruite, plus elle est craindre; la finesse, la dlicatesse, la
vivacit, l'tendue le l'imagination, grandes qualits aux yeux
des hommes, tant le principe le plus fcond et le plus gnral
de l'aveuglement le l'espril el le la corruption lu coeur. Connue
j'avance l un paradoxe, on ne me croira pas sans preuves.
XV. L'espril ne peut tre raisonnable que par la Raison : il ne
peut tre rgl que par l'Ordre. Il ne lire sa perfection que de
l'union immdiate et directe qu'il a avec Dieu. Au contraire,
l'union le l'esprit au corps le remplit le tnbres, et le jette
dans le dsordre : parce pie maintenant celle union ne peut
s'augmenter sans diminuer celle qui lui est oppose. Or, c'est par
l'imagination pie l'espril se rpand lans les cratures : car ce
n'est que par les ides pures et exemptes de fantmes qu'il
s'unit la vrit. Ainsi, plus l'imagination a de force, de vivacit, d'tendue, plus l'esprit s'occupe des objets sensibles. J'ai
dj lit tout ceci. Or, lorsque l'imagination est belle, facile,
nette et vive, les fantmes qu'elle forme sont vifs, anims,
agrables, toujours au naturel, et au-dessus du naturel. Ainsi,
celui qui par la force de son imagination fait natre dans sou

APPENDICE II.

28:i

esprit mille objets diffrents, qui revt M-A fantmes IVuoinents toujours la mode, et leur donne certains mouvements
mesurs qui branlent agrablement tout le cerveau; celui-l,
lis-je, se laisse charmer par son propre ouvrage, I, au lieu de
conbnipler les choses en elles-mmes, lelles pie leurs ides les
reprsentent, il se fait un plaisir continuel de se donner la comdie, et d'applaudir aux fictions de sou <spril.
XVI. Tous les hommes cherchent naturellement les approbateurs, et le bel esprit n'eu manqua jamais. Lorsqu'il parle,
connue il parle bien, tout le momie l'coute avec estime. : connue
il parle agrablement, (mil le monde l'coute avec plaisir :
comme il n'avance pie certaines vrits sensibles, faussets
relles, car ce qui est vrai aux sens * faux l'espril, tout le
inonde lui applaudit. Alais un homme qui coiiuait, ou plutt un
homme qui, par l'air de ceux qui le regardent, seul vivement
qu'on l'admire, qu'on l'aime, qu'on l'honore, qu'on le rvre,
peut-il se ltler de ses penses, se persuader pi'il se trompe, et
ne pas s'tillacher, non seulement ses propres visions qui lVnclianteut, mais encore et; monde qui lui applaudit, ces amis
qui h; caressent, ces disciples qui l'adorent, peut-il tre uni
troitement avec Dieu, ayant tant de liaisons et de rapports aux
cratures?
XVII. Le bel esprit esl un homme d'honneur, j'y consens : il
peut nanmoins tre fourbe, et il y eu a pour le moins autant
de 'e caractre que d'aucun autre. Il n'a point de vice, je le
veux : il y en a nanmoins le dbauchs cl en grand nombre.
Alais certainement le bel esprit tient au monde par une infinit
d'endroits, car comment pourrait-il tre mort au monde, le
monde vivant si fort pour lui? Le bel esprit esl agit sans cesse
par des mouvements de vanit, car tous ses commerces ne font
qu'irriter la concupiscence le l'orgueil. Le bel esprit, j'entends
principalement ici e bel esprit qui vit au milieu du monde
choisi, qui tend sans cesse prendre dans les esprits une situation avantageuse, ou qui par la rputation qu'il s'est dj faite
est devenu vritablement l'esclave de Ions ceux qui le regardent
comme leur matre; le bel esprit, dis-je, est donc spar le
Dieu, plus<|u'aiicun autre, et il n'y a nulle apparente de retour.
Que la dlectation de la grce se rpande dans son coeur dix fois
le jour, elle trouvera toujours ce coeur rempli le sentiments et
de mouvements qui l'loufferont. Que la lumire claire son
esprit et dissipe ses fantmes, l'imagination saura bien les reproduire. H ya trop de fers briser et de liaisons rompre
pour dlivrer ce captif, mais ce captif aime ses chanes : il ne
sent point sa servitude, il en fait gloire.
XVIII. Un dbauch n'est pas toujours actuellement dans la
dbauche : le sang et les humeurs n'y pourraient pas suffire;
et lorsipie ni fermentation cesse, le dbauch a honte de ses

28V

RECHERCHE DE LA VRIT.

dsordres. Alais le sang fournit toujours assez d'esprits pour entretenir la concupiscence do l'orgueil. Quel temps sera donc
favorable l'efficace lo la grce? Lo fourbe a continuellement
des remords qui le troublent et qui l'inquitent : mais le bel
esprit n'a nul remords. Est-ce un crime, dira-t-il, quo d'avoir do
l'esprit, et do mriter l'es!i no les honntes gens? Ce n'est pas
un crime que d'avoir de l'esprit : mais c'est uno erreur que de
prendre l'imagination pour l'esprit. Ce n'est point un crime que
le mriter l'estime des autres : mais c'est une illusion que do
s'imaginer qu'on la mrite; jo ne dis pas pour avoir dans sa tte
abondance d'esprits animaux, ou une juste proportion des libres
du cerveau avec ces esprits, en quoi consiste le bel esprit : mais
mmo pour tre uni avec la Raison de la manire la plus pure
et la plus troite qui se puisse. On ne mrite aux yeux le celui
qui seul sait connatre et rcompenser le mrite, que par la conformit avec l'Onlre, que par le bon usage de sa libell : usage
qu'on ne peut bien rgler quo par le secours de la grce, et dont
celui qui se glorifie perd le mrite, parce qu'il ne rend pas
Dieu seul la gloire qui lui est due. Dieu a-t-il cr les autres
hommes afin qu'ils s'occupent do nous et qu'ils nous aiment,
afin qu'ils se tournent vers nous et qu'ils nous admirent, qu'ils
courent aprs nous, qu'ils so lient nous? Certainement Dieu
veut tre ador de ses cratures. Alais quoi, ador? Qu'on so
prosterne devant ses autels, qu'on brle de l'encens en abondance, qu'on mle les voix avec les instruments pour faire retentir les Eglises d'airs agrables composs sa louange? Non, sans
doute. Dieu est esprit, et il veut tre ador en esprit et en
vrit. H veut l'homme tout entier, ses penses, ses mouvements,
ses actions. Alais le bel esprit plus qu'aucun aulre s'atlire les
regards et arrte sur lui les mouvements des autres hommes.
Au lieu de prendre lui-mme la posture d'un homme qui adore,
et de tourner les esprits et les coeurs vers celui-l seul qui doit
tre ador, il s'lve dans l'esprit de l'homme : il y prend uno
placehonorable.il entre jusque dans le sanctuaire de ce Temple
sacr, la demeure principale du Dieu vivant ; et par l'clat et le
faste sensible qui l'environne, il prosterne les imaginations
faibles ses pieds, et se fait rendre un culte vritable, un culte
spirituel, un culte qui n'est d qu' Dieu.
XIX. Alais celui qui cherche l'estime des hommes, et qui drobe
Dieu ce qu'il estime le plus dans ses cratures, pourrait-il attirer sur lui les grces du ciel? Dieu qui rsiste aux superbes le
prviendra-t-il le ses bndictions? L'esprit de Dieu repose volontiers sur ceux qui sont humbles et que le monde mprise, ce
sont des vrits certaines par l'Ecriture. Il claire ceux qui rentrent en eux-mmes, l'exprience l'apprend. Alais il aveugle ces
imaginations vives et clatantes, qui se rpaudent sans cesse au
dehors : car la vrit habite en nous. De plus, la grce, soit de

28a
lumire, soit de sentiment, n'a point son effet dans l'esprit et
dans lo coeur de ceux qui sont unis tout ce qui les environne :
cela est vident par ks> choses que Je viens lo dire. Le bel esprit
qui chercho la gloire n'en trouvera donc qu'une vaine cl passagre, et tombera pour jamais avec les esprits d'orgueil dans
l'ignominie qui lui est duc.
XX. .Mais cette beaut d'esprit, si fatale ceux qui la possdent, et qui s'en glo"ifient, est encore fort dangereuse pour ceux
qui l'estiment et qui l'admirent sans la possder; c'est une vrit qu'il faut savoir. Rien n'est plus contagieux que l'imagination; et ceux qui l'ont vive et dominante, sont toujours les
matres de ceux qui les regartlent fixement. Leur air et leurs
manires rpandent, porr ainsi dire, la conviction et lacertitudo
dans tous ceux qui les considrent; car ils passionnent si vivement toutes choses, quo lorsqu'on ne rentre pas en soi-mme
pour confronter ce qu'ils disent avec les rponses do la vrit
intrieure, ce qui est fort difficile faire en leur prsence, on reoit leurs sentiments, je no dis pas sans en examiner les preuves,
jo dis mme sans comprendre ces sentiments. On demeura
convaincu, sans savoir prcisment do quoi on est convaincu,
parce qu'on est pntr, qu'on est bloui, qu'on est domin.
XXI. Nanmoins on doit savoir que le tous les hommes, ceux
qui sont les plus sujets l'erreur, ceux ilont les sentiments sont
les plus dangereux, ceux dont les mouvements sont les moins
rgls, ce sont les imaginations vives et dominantes. Car, plus
le cerveau est rempli d'esprits, plus l'imagination so rvolte, plus
les passions s'animent, plus lo corps parle haut, qui ne parti
jamais 1 qu'en faveur lu corps, que pour unir et soumettre l'esprit au corps et le sparer de celui qui seul peut donner l'me
la perfection dont elle est capable. Il faut donc travailler faire
taire sa propre imagination et se mettre en garde contre ceux
qui la flattent et qui l'excitent. Il faut viter autant que l'on peut
le commerce du monde : car lorsque la concupiscence, soit le
l'orgueil, soit des plaisirs, est actuellement excite, la grce
n'opre point en nous selon toute son efficace.
XXII. Car enfin l'homme est sujet deux csp'cesde concupiscence, la concupiscence des plaisirs et la concupiscence de
l'lvation et de la grandeur. C'est quoi on ne pense point
assez. Lorsque l'homme jouit des plaisirs sensibles, son imagination se salit; et la concupiscence charnelle s'excite et se fortifie. De mme lorsqu'il se rpand dans le monde, qu'il chercho
les tablissements, qu'il fait des amis, qu'il acquiert de In rputation, l'ide qu'il a de lui-mme s'tend et se grossit dans son
imagination, et la concupiscence de l'orgueil se renouvelle et
APPENDICE

II.

1. Pins le corps parle haut, le corps qui ne parla jamais qn'en faveur du
corps.

RECHERCHE DE LA VRIT,
s'augmente. Il y a naturellement dans lo cerveau des traces pour
entretenir la socit civile et travailler l'tablissement do sa
fortune, commo il yen a qui ont rapport la conservation de la
vie et la propagation do l'espce. Nous sommes unis aux

28fi

autres hommes en mille manires aussi rellement qu' notro


corps ; et toute union aux crature, nous dsunit maintenant
l'nw.: Dieu, parce pie les traces lu cerveau ne sont plus soumises
nos volonts.
XXIII. Tous les hommes reconnaissent assez bien le drglement de la concupiscence charnelle. Ils s'en dlient, ils en ont
quelque horreur, ils vitent eu partie co qui peut l'irriter. .Mais
il y en a 1res peu qui fassent une srieuse tllexion sur la concupiscence de l'orgueil, et qui apprhendent lo la rveiller et lo
l'augmenter. Chacun s'abandonna indiscrtement dans lo commerco lu momie et s'embarque sans crainte sur celle mer orageuse, comme l'appelle saint Augustin. On se laisse conduire
l'esprit qui y rgne, on aspire la grandeur, on court la gloire.
Car le moyen de demeurer immobile ^ milieu de ce torrent do
gens qui nous euviconneul et qui nous insultent s'ils nous laissent derrire eux? Enfin on se fait un nom, mais un nom qui
rend d'autant plus esclave, qu'on a fait plus d'efforts pour lo
mriter : un nom qui nous lie troitement aux cratures et qui
nous spare lu Crateur : un nom illustre dans l'estime les
hommes, mais un nom d'orgueil que Dieu confondra.

Les diffrents airs.


TRAIT DE MOIIALR. IIe PAnTIE. CIIAP. XIII.

CHAPITRE XIII
}\
Pour se faire aimer, il faut se rendre aimable. Rglespour l conversation.
Des liffrenls airs. Des amitis chrtiennes.

I. Quoiqu'il ne faille point lier de socit particulire avec


toutes sortes de personnes, principalement lorsqu'on ne so sent
point assez de force et d'adresse pour l'entretenir, nanmoins
il faut se faire aimer gnralement le tout le monde, afin qu'il
n'y ait personne qui on ne puisse tre utile. Or pour se faire
aimer, il faut se rendre aimable. C'est une prtention injuste et

APPENDICE II.

287

ridicule quo l'exiger lo l'amiti ; et ceux qui no so font point


aimer ne s'en doivent prendre qu' eux-mmes. Si on no rend
pas toujours justice au mrite cause qu'on ne le connat pas et
qu'or<linairenieiit on en juge mal, tout lo momie est sensible
aux qualits aimables, et ceux pii les possdent no manquent
jamais d'amis. Lo mrite des autres efface I ; ntre ; et quand ou
leur rend justice, il semble qu'on se fasse tort. Ou ne peu, les
lever sans se rabaisser soi-mmo; et lorsqu'on les met audessous de soi, on croit en tre plus grand. .Mais quand ou aime
les gens, ou no se fait aucun tort. H semble au contraire que
l'mo s'tende en se rpandant lans les coeurs, et qu'ello se
rvle et se pare le la gloire <jni environne ses amis. Ainsi ou
so fait toujours aimer, pourvu pi'ou so rende aimable : mais on
ne se fait pas toujours estimer, quelque mrite qu'on ait.
' H. Quelles sont donc les qualits qui nous rendent aimables?
Rien n'est plus facile que le les dcouvrir. Co n'est point l'avoir
le l'esprit, de la science, un beau visage, un corps bien droit et
bien form, de la qualit, des richesses, ni mme de la vertu :
co n'est point prcisment tout cela. Car on peut avoir de l'aversion pour celui qui possde toutes ces qualits estimables. Quoi
loue? C'est lo paratre tel, que les autres se persuadent qu'avec
nous ils seront contents. Si celui qui a de grands biens est avare,
si celui qui a do l'esprit est superbe, si celui qui a de la qualit
est fier et brutal, si celui-l mme qui a de la vertu et du mrito
prtend que tout iui est d; toutes ces qualits, quelquo estimables qu'elles soient, ne rendront point aimables ceux qui les
possdent. Les hommes veulent invinciblement tre heureux.
Celui-l seul peut donc se faire aimer, je ne dis pas estimer, qui
est bon ou parat tel. Or personne n'est bon par rapport nous,
quelque parfait qu'il soit en lui-mme, s'il ne rpand point sur
nous les faveurs que Dieu lui fait.
III. Ainsi le bel esprit qui raille toute la terre, se rend odieux
tout le inonde : et le savant qui fait parade de sa scionco,
s'habille en pdant et se travestit en ridicule. Ceux qui veulent
se faire aimer et qui ont bien le l'esprit, en doivent faire part
aux autres. Qu'ils fassent si bien valoir les bonnes choses quo les
autres disent en leur prsence, qu'avec eux chacun soit content
de soi-mme. Que celui qui a le la science, n'enseigne point en
matre les vrits dont il est convaincu. Alais qu'il ait le secret
le faire natre insensiblement la lumire dans l'esprit de ceux
qui l'coutent, de sorte que chacun s'en trouve clair, sans la
honte d'avoir t son disciple. Celui qui est libral n'est point
aimable, s'il s'lve ou se vante de ses libralits. En effet il
reproche ses faveurs celui qui il les fait, par la confusion
lont il le couvre. .Mais celui qui fait part aux autres de son
esprit et do sa science, aussi bien que de son argent et de sa
grandeur, sans que personne s'en aperoive, et sans qu'il en tire

RECHERCHE DE LA VRIT.
aucun avantage, il gagno ncessairement tous les coeurs par cello

288

vertueuse libralit: seule, dis-je, vertueuse et charitable, seule


gnreuse et sincre. Car toute aulre libralit n'est qu'un pur
l'ffet le l'auiour-propre, toute aulre est intresse ou du moins
forl mal rgle.
IV. Alais tvlui qui nous dcouvre sans cesse par les endroits
qui nous font honte, pour s'lever ou se divertir nos dpens;
celui-l mme, pii faute de respect pour nous, eu use trop librement, et nous Iraite trop cavalirement ; en un mot ttutes les
malhonntes gens nous inspirent pour eux une horreur et une
aversion irrconciliable. H n'y a peut-tre point d'homme galement fort d robuste par loules les parties qui le. composent;
et alors qu'on sait que tel est faible par quelque endroit, il ne
faut jamais le prendre parla : on ne peut presque le toucher
sans le blesser. Il faut traiter les hommes avec respect et charit,
et craindre extrmement de les heurter par ce pi'il y a !o
sensible en eux. Nanmoins il ne faut pas que nos manires trop
affectes leur reprochent leur extrme dlicatesse. On doit agir
avec eux naturellement, autant pie leur qualit, leurs dispositions actuelles, leur humeur nous le permettent, et ne pas trop
apprheiulcrile |es attaquer du ct qu'ils ne craignent rien. On
leur fait plaisir de les battre par l'endroit o ils sont forts, et la
raillerie mme les rjouit, lorsqu'ils sentent bien qu'elle n'est
pas capable de les offenser. L'homme aime naturellement l'exercice de l'esprit, lorsqu'il en a, aussi bien pie celui lu corps, lorsqu'il a le la vigueur. La rsistance qu'il fait, les victoires qu'il
remporte, lui rendent tmoignage de sa force et le son excellence, et la fait paratre aux autres : et cela lui donne en luimme une secrle complaisance. Car enfin.le mouvement nous
rjouit et nous anime ; et tel, qui nous contredit mal propos,
nous choque moins que celui qui ne nous donne aucun sujet de
faire montre les qualits quo nous admirons sottement en nous
et que nous souhaitons que les autres admirent.
V. Les hommes sont bien plus sensibles et bien plus dlicats
sur les qualits qu'on estime dans le monde, que sur celles qui
sont estimables en elles-mmes; sur les qualits qui ont rapport
leur tat ou leur emploi, que sur les perfections essentielles
leur tre; sur celles enfin qu'ils n'ont pas, ou plutt sur
celles qu'on ne croit pas trop qu'ils aient, soit qu'ils les aient
ou ne les aient pas, que sur aucune autre. Ainsi traiter de
poltron un homme le guerre qui n'a point encore donn trop
le marques do valeur, c'est l'outrager cruellement. Car on
estime le courage dans le monde : de plus on le croit ncessaire
un homme de guerre : enfin quand on en manque ou qu'on
apprhende de passer pour en manquer, on fait tous les efforts
pour cacher cette espce do faiblesse; car on cache avec grand
soin tout ce qui, dcouvert, nous couvre de confusion et de

289
APPENDICE II.
honte. C'est la mmo choso do toutes lus autres conditions. Si
ou fait connatre un docteur ou un mdecin ignorant qu'on
le croit tel, on no sera jamais do ses amis, principalement si on
est assez indiscret pour dire librement aux autres ce qu'on en
pense, et quo cela vienne jusqu' lui. Si on donne sujet uno
femme do croire qu'on la trouve laido, ou no manquera pas do
l'irriter ; car les femmes so piquent do beaut, commo les
hommes sur l'esprit. Jo no dis pas qu'elles ne so piquent point
d'esprit ni mme de scienco ; car il y en a qui font trangement
les savantes ot les spirituelles, et qui lo font mmo plus quo
quelques docteurs. Il faut connatre le monde pour lui plaire : du
moins faut-il converser avec tant do rcteiiuo, d'honntet et do
respect avec les gens, qu'ils attribuent simplicit ou inadvertance lo mal qu'on leur fait : autrement il n'est pas possible do
so faire aimer. Car effectivement ou n'est point aimable, lorsqu'on
blesse ou qu'on incommode les autres.
VI. Commo l'air et les manires parlent un langage bien plus
vif et bien plus seusiblo que le discours, ot reprsentent au
naturel nos dispositions intrieures l'gard des autres, ainsi
que j'ai dj dit, il faut avoir un soin particulier de prendre
l'air modeste et respectueux, et cela proportion do la qualit
et du mrite connu des personnes qui on parle : j'entends
l'air qui marque sensiblement quo nous leur donnons la droite
chez nous, que nous leur accordons volontiers dans notre esprit
et dans notre coeur la place qu'ils croient bien mriter. L'air
simple et nglig no parat agrable qu'aux infrieurs, et il n'est
supportable quo devant nos gaux. Car quoique cet air plaiso, en
ce qu'il marque que nous no nous occupons gure de nous, il
dplat en ce qu'il fait sentir que nous ne nous mettons gure en
peine des autres. L'air grave incommode fort. Car outre qu'il fait
comprendre quo nous nous es'imons beaucoup, il fait penser
que nous estimons peu les autres. Cet air n'est permis qu'aux

suprieurs ; et il ne sied tout fait bien, que lorsqu'il reprsente


actuellement la puissance dont l'homme est revtu. 11 sied bien
un souverain, un juge qui rend justice, un prtre l'autel,
tout homme qui, par son caractre ou autrement, met les autres
en la prsence de Dieu ; mais il rend ridicule et mprisable celui
qui le prend mal propos, et il inspire l'indignation et une
secrte aversion pour lo sot et le glorieux qui s'en couvrent. Alais
pour l'air fier et brutal, il irrite les esprits plus qu'on ne saurait
le dire, car il marque d'une manire trs vive et trs sensible
qu'on n'a pour les autres ni estime ni amiti. Un souverain
qui le prend se rend redoutable tout lo inonde : mais un
particulier qui s'en couvre, parat un monstre pouvantable
et en mme temps ridicule, pour lequel naturellement on
ne peut avoir quo le dernier mpris et qu'une haine irrconciliable.
.
MALEBRANCHE.

13

290

RECHERCHE DE LA VRIT.
Yll. Tous les diffrents airs sont composs do ces quatre. Co
sont tous des effets naturels et nullement libres le l'ostlmo quo
nous avons do nous-mmes par rapport aux autres ; et selon quo
nolro imagination est frappe par l'apparence do la qualit et du
inrito do ceux qui nous environnent, nous prenons sans y
penser, et en consqueiico des lois tablies pour le bien do la
socit, l'air qui est lo plus propre pour nous conserver, dans
l'esprit dos autres, la placo quo nous croyons mriter, jo veux
dira quo nous nous imaginons actuellement de mriter. Car ce

n'est point la Raison, mais l'imagination qui agit dans ces


rencontres, Co n'est point une connaissance abstraite do nos
qualits par rapport celles des autres : c'est uno vue sensible
lo leur grandeur et do leur bassesse, et lo sentiment intrieur
quo nous avons do nous-mmes, qui dbande les ressorts do la
machine, pour donner aux dehors du corps la posture, et rpandre
lo visogo les diffrents airs, qui dcouvrent uux hommes les
sur
dispositions actuelles do notre esprit leur gard. Ainsi il est
vident quo pour prendre naturellement, et sans qu'il paraisse
do l'affectation, cet air modeste et respectueux qui nous rend
aimables ceux-l principalement qui ont beaucoup d'orgueil, il
no suffit pas do croire que les autres ont plus do qualit et do
mrito quo nous, il faut que notre imagination en soit actuellement mue, et qu'elle mette en mouvement les esprits animaux,
causo immdiate de tous les changements qui arrivent dans
notre corps et sur notre corps.
VIII. Nanmoins l'imagination est si bizarre, et par consquent
l'esprit de ceux qui se laissont conduire la disposition et au
mouvement actuel do leur machine, qu'il arrive souvent que lo
mmo air fait dans deux personnes diffrentes, ou dans la mmo
en diffrents temps, des effets tout opposs. Cela dpend de la
manire dont l'imagination est monte, et do la qualit dea
esprits animaux. Un air pitoyable excite la compassion dans les
uns et la haine dans les autres, ou peut-tre le mpris ou la
rise. Ainsi il faut ouvrir les yeux et regarder les gens au visage,
pour y lire l'effet quo notre air produit en eux, et former ou
rformer son air sur lo leur. C'est l le plus sr. Alais c'est aussi
ce que chacuu fait naturellement et sans rflexion, principalement lorsqu'on a besoin du secours des autres, et qu'on dsire
avec passion de gagner leurs bonnes grces. H n'est pas propos
que j'explique davantage ce qu'il faut faire pour s'accoutumer
prendre les airs qui nous rendent aimables. Le monde est si
flatteur et si corrompu, que je craindrais fort qu'on en ft un
mchant i.sage. On n'est dj que trop savant sur celte matire,
et le monde n'en va pas mieux. Car jusqu' ce que les hommes
sachent bien consulter la Raison et mpriser les manires, ils
seront conduits et sduits par l'imagination des esprits vifs et
adroits : parce que c'est l'imagination qui rpand sur le visage

APPENDICE

II.

291

et sur tout lo corps les diffrents airs qui flattent les plus sages,
et qui no manquent jamais do tromper les simples.
IX. Lorsqu'on est richo et puissant, ou n'est pas plus aimable,
si pour cela on n'en devient pas meilleur l'gard des autres
par ses libralits, et par la protection dont ou les couvre. Car
rien n'est bon, rien n'est aim commo toi, quo co qui fait du
bien, que co qui rend heureux. Encore ne suls-jc si on aimo vritablement les riches libraux et les puissants protecteurs. Car
enfin co n'est point ordinairement aux riches qu'on fait la cour,
c'est leurs richesses. Co n'est point los grands qu'on estimo,
c'est leur grandeur ou plutt c'est sa propre gloire qu'on
rechercho, c'est son appui, son repos, ses plaisirs. Les ivrognes
n'aiment point le vin, mais lo plaisir de s'enivrer. Cela est clair:
car s'il arrive quo lo vin leur paraisso amer ou les dgote, ils
n'en veulent plus. Ds qu'un dbauch a content sa passion, ils
n'a plus quo do l'horreur pour l'objet qui l'a excit; et s'il continua do l'aimer, c'est que sa passion vit encore. Tout cela, c'est
quo los biens prissables no peuvent servir do lien pour unir
troitement les coeurs. On no peut former des amitis durables
sur dos biens passagers, par des passions qui dpendent d'uno
choso aussi inconstanto qu'est la circulation des humeurs et du
sang ; co n'est quo par uno mutuelle possession du bien commun,
la Raison. Il n'y a quo co bien universel et inpuisablo par la
jouissance duquel on fasso des amitis constantes et paisibles. H
n'y a quo co bien qu'on puisse possder sans envio, et communiquer sans se faire tort. Il faut s'exciter les uns les autres
l'acquisition do ce bien, et se joindre tous ensemble pour so le
procurer mutuellement. 11 faut donner ux autres libralement
tout co qu'on en possdo dj ; et no point craindre do leur
demander co qu'ils ont conquis par leur attention et par leur
travail dans le pays de la vrit. Il faut ainsi s'enrichir des trsors
do la sagesso et le la Raison. Car on possdo d'autant mioux la
vrit qu'on la communique davantage. On fera do cetto sorto
des amis vritables, des amis constants, gnreux, sincres, des
amis immortels. Car la Raison ne meurt point, la Raison no
change point. Elle donne tous ceux qui la possdent l'immortalit dans la vie, et l'immutabilit dans la conduite.
X. Alais qui nous conduira lu Raison, qui nous soumettra
sous ses lois, qui nous rendra ses vrais disciples? Co sera la
Raison elle-mme; mais incarne, humilie, rendue visible et
sensible, proportionne notre faiblesse Ce sera Jsus-Christ,
la sagesso du Pre, la lumire naturelle et universelle des intel*
ligenecs, et qui no pouvant plus tre celle de nos esprits plongs
par le pch, dans la chair et le sang, s'est fait pch elle-mme,
et par la folio do la croix frappe vivement nos sens et attire sur
ello nos regards et nos rflexions. Oui, Jsus-Christ, et JsusChrist seul, peut nous conduire la Raison, et nous runir en
.

292

RECHERCHE DE LA VRIT.

sa pcrsonno divine par le ministre do son humanit clarifie.


Notre nature subsiste en lui dans la Raison, et la Raison rgnera
par lui dans nos esprits et dans nos coeurs. Car enfin c'est pour
la Raison que uous sommes faits : c'est par elle quo nous sommes
intelligences : c'est sur ello quo nous avons t forms ; et c'est
encore sur ello quo nous devons tre rforms. Jsus-Christ
attach en croix est notre sainte victime, et lo parfait modle du
sacrifico quo nous lovons faire de l'amour-propre l'amour do
l'ordre. Alais ressuscit, consomm eii Dieu, tabli Pontife selon
l'ordre ternel, dont Alclchisdccli tait la figure, il est la source
fconde de ces influences clestes, qui seules peuvent nous
apprendre sacrifier, commo il a fait, notre nature corroinpuo, et mriter par l un tre tout divin, une transformation glorieuse cl incorruptible : mriter par l do nous runir
parfaitement notre principe, et de vivre uniquement do la
substance intelligible de la Raison par la charit divine, dans
une paix et une socit ternelle.
XL Si nous sommes ici-bas do vrais Chrtiens, nous serons des
amis fidles; et nous ne trouverons aussi jamais de fidle ami,
quo parmi ceux qui ont une pit solide. Car il n'y a point
d'amiti constante et vritable, quo dans l'immutabilit do la
Raison ; et on ne peut maintenant suivre constamment la Raison
que par les forces que donne la Raison incarne. On ne peut
sacrifier les intrts aux lois de l'amiti que par nue charit
inconuuo la nature, et qui ne tire son origine et son efficace
que du sanctuaire vritable o Jsus-Christ exerce la souveraine
sacrificalurc. Cet ami libertin vous a toujours t fidle, je le veux.
C'est qu'il y a toujours trouv son compte, ou qu'il espre do
ddommager quelque jour son amour-propre. Comment cet ami
vous servirait-il ses dpens, ou sans esprance de retour, [tandis]
que les justes mmes ne sont d'ordiuaire excits servir Dieu ou
les autres hommes, que dans l'esprance d'une rcompense, qui
llatte d'autant plus leur amour-propre clair, qu'elle surpasso
infiniment la grandeur de leurs services?
XII. 11 n'y a point d'amis dsintresss : ceux-l seuls peuvent
passer pour tels, qui n'attendent point de nous leur rcompense.
Ceux-l donc peuvent seuls tre vritablement nos amis, qui no
souhaitent rien dans ce mondo qui se renverse. Ceux-l seuls
sont nos bons amis, nos amis sincres, fidles, salutaires, qui
nous rendent service parce que la Raison et la charit l'ordonnent,
et n'esprent que de Dieu seul des biens capables de flatter leur
amour-propre, amour-propre seul clair, gnreux et lgitime.
Faisons donc choix do semblables amis; et pour nos amitis dj
faites, tchons de les assurer dans l'immutabilit de la Raison, et
de jes sanctifier dans la saintet de la religion. Ne nous rendons
aimables nous-mmes que pour faire aimer la loi divine, et regardons le salut de nos frres comme la rcompense de services que

APPENDICE 11.

293

nous leur rendons. Cette rcompense sera bientt suivio d'une


autre : et notre gloire d'avoir travaill sous Jsus-Christ la
construction de son ouvrage, subsistera ternellement. Lo commerce du monde ne doit tendre qu' tablir en Jsus-Christ nue
socit ternelle. Nous ne devons converser avec les hommes que
pour travailler leur sanctification et qu'ils travaillent la ntre.
Certainement Dieu ne nous a mis au monde que dans co dessein.
Heureux, mille fois plus heureux qu'on ne peut s'imaginer, si
entrant dans ce juste dessein lo notre matre commun, nous
nous rendons dignes, jouir
par Jsus-Christ notre prcurseur, d'entrer
dans son repos, et de
pour jamais do sa gloire et do ses
plaisirs I

VI

L'ducation des enfants et les chtiments.


TIIAITK DE JIOIIAI.E. 11 PAUTIK, CIIAP. X, IX, X, XII-XVIII,
ET CIIAP. XI, Vl-X.

CHAPITRE X
Des devoirs des pres l'gard de leurs enfants, par rapport la socit
ternelle et la socit civile. De leur instruction dans les sciences
et dans les moeurs. Les pres leur doivent l'exemple, et les conduire

par raison.

qu'un pre ou mie mre conserve dans ses cufanls lo


droit inestimable qu'ils ont acquis par lo baptme l'hritago
le Jsus-Christ, il faut qu'il veille sans cesse ter de devant
leurs yeux les objets capables de les tenter. C'est leur ange tutlaire, il doit lever de terre toutes les pierres qui peuvent, les
faire tomber. C'est lui les instruire des mystres que la foi
nous enseigne, et par elle les conduire peu peu jusqu' l'intelligence des vrits fondamentales de la religion, pour les affermir dans l'esprance les vrais biens et dans un gnreux
mpris les grandeurs humaines. 11 doit aussi perfectionner leur
esprit, leur apprendre en faire usage. C'est par la raison
qu'il doit les conduire, car il n'y a point de loi plus parfaite,
que celle que Dieu mme suit inviolablemcnt. Alais il faut commencer par la Foi : parce que l'homme, et principalement les
jeunes gens, sont trop sensibles, trop charnels et trop rpandus
IX. Afin

20V

RECHERCHE DE LA VRIT.

au dehors, pour consulter la raison qui habile en eux. Il faut


qu'elle paraisse "au dehors revtuo d'un corps qui frappa leurs
sens. Ils doivent se soumetlre une autorit visible, avant que
do pouvoir contempler l'viilence les vrits intelligibles. Un
pre 110 doit aussi jamais rien aceonler ses enfants doco qu'ils
dsirent, mais toujours ce quo la raison demande pour eux :
car la Raison loit tre la loi commune, la rgle gnrale do toutes
nos volonts. H faut accoutumer les enfants la suivre, aussi
bien qu' la consulter. Il faut qu'ils rendent raison du leurs
dsirs bonne ou apparente; et on peut y condescendre, quoique
peu raisonnable, pourvu qu'on juge qu'ils aient dessein de
suivre la Raison. H ne faut pas les chicaner, do peur le les rebuter.
Alais c'est un prcepte indispensable, ou ne loit agir quo par
raison. L'esprit ne doit jamais rien vouloir par lui-mme : car il
n'est point lui-mme sa rgle ou sa loi. H ne possde point la
puissance : il n'est point indpendant. Il no doit vouloir quo
par dpendance de la loi immuable; parce qu'il ne peut penser,
agir, jouir du bien, que par dpendance le la puissance ivino.
C'est ce que les jeunes gens doivent savoir: mais c'est peut-tre
ce quo les vieillards ne savent pas: c'est assurment coque tous
les hommes n'observent pas.
X. Il faut prendre garde no point charger la mmoire des
enfants de mille faits peu utiles, et qui no sont propres qu'
troubler et qu' agiter un esprit qui n'a encore quo trs peu de
fermet et d'tendue, et qui n'est dj que Irop troubl et trop
mu par l'action des objets sensibles. Alais il faut tcher de leur
faire clairement comprendre les principes certains des sciences
solides : il faut les accoutumera contempler les ides claires; et
surtout distinguer l'me lu corps,et reconnatre les proprits
et les modifications diffrentes le ces deux substances dont ils
sont composs. Dieu loin le confirmer leurs prjugs, de prendre
leurs sens pour juges lo la vril, de leur parler des objets
sensibles, comme de la vritable cause de leurs plaisirs et de
leurs douleurs, il faut leur dire sans cesse que leurs sens les
sduisent, et s'en servir levant eux connue de faux tmoins qui
se coupent, pour dcouvrir leurs illusions et leurs tromperies.
XII. Comme il n'y a que le travail de l'attention qui conduise
l'intelligence do la vrit, un pre loit so servir de mille
moyens pour accoutumer ses enfants se rendre attentifs. Ainsi,
je crois qu'il est propos do leur apprendre ce qu'il y a do plus
sensible dans les mathmatiques: non que ces sciences, quoique
prfrables beaucoup d'autres, soient fort estimables en elhsmmes, maif p;.rcc que l'tude de ces sciences est telle, qu'on n'y
profite qu'auiaat qu'on s'y rend attentif. Car, lorsqu'on lit un livre
de gomtrie, si l'esprit par son attention ne travaille point, ou
n'attrape rien. Or, il faut s'accoutumer des sa jeunesse au Ira-

298
APPENDICE II.
vuil do l'esprit, car c'est pour lors que les parties du cerveau sont
capables do toutes sortes d'inflexions. On peut alors acqurir facilement qiicl|uo habitude de se rendre attentif. J'ai fait voir quo c'est
dans cette habitude quo consiste toute la force do l'esprit. Ainsi, ceux
qui so sont accoutums ds leur jeunesse mditer des principes
clairs, et rapporter les effets leurs causes, sont capables non
seulement do toutes les sciences, mais encore le juger solidement le toutes choses, de suivre des principes abstraits, dfaire
des dcouvertes ingnieuses, do prvoir les consquences et les

vnements les entreprises.


XIII. Alais les sciences le mmoireconfondent l'esprit, troublent
les ides claires, et fournissent sur louiez sortes de sujets mille
vraisemblances, dont on se paye, pour ne savoir pas distinguer
cuire voir et voir. Et c'est parco qu'on s'arrte les vraisemblances, qu'on dispute et qu'on querelle sans cesse. Car, comme
il n'y a quo la vrit qui soit une, indivisible, immuable, il n'y
a qu'elle qui puisse unir les esprits troitement et pour toujours.
Les sciences lo mmoire inspirent aussi naturellement do
l'orgueil; car l'me so grossit et s'tend, pour ainsi dire, par la
multitude des faits dont ou a la tte pleine. Et quoique l'esprit
no soit alors rempli que le ville, ou le choses assez inutiles, de
la situation des corps, le la suite les temps, des actions et dos
opinions des hommes, il s'imagine avoir autant d'tendue, de.
dure, de ralit, quo les objets de sa scienco. 11 se rpand dans
toutes les parties du momie; il remonte jusqu'aux sicles passs;
et au lieu de penser ce qu'il est lui-mme dans le temps
prsent, et co qu'il sera dans l'ternit, il s'oublie, et soi) propre
pays, pour se perdre dans un monde imaginaire, dans les histoires composes de ralits qui ne sont plus, et do chimres qui
no furent jamais.
XIV. Co n'est pas qu'il faille mpriser l'histoire par exemple,
et n'tudier jamais que des sciences solides, qui par cllcs-iumcs
perfectionnent l'esprit et rglent le coeur. Alais c'est qu'il faut
tudier les sciences dans leur rang. On peut tudier l'histoire
lorsqu'on so connat soi-mme, sa religion, ses devoirs; lorsqu'on a l'esprit form, cl que par l on est en tat do discerner,
lu moins en partie, la vrit de l'histoire des imaginations de
l'historien. Il faut tudier les langues : mais c'est lorsqu'on est
assez philosophe pour savoir ce quo c'est qu'une langue, lorsqu'on sait bien celle do son piys, lorsque le dsir de savoir les
sentiments des anciens nous inspire celui de savoir leur langage;
parco qu'alors on apprend en un au ce qu'on ne peut sans co
dsir apprendre en lix. Il faut tre homme, chrtien, Franais,
avant que d'tre grammairien, pote, historien, tranger. H no
faut pas mme tre gomtre pour se remplir la tto des proprits des lignes, mais pour donner son esprit la force,
l'tendue, la perfection dont il est capable. En un mot, il faut

26

RECHERCHE D LA VRIT.

commencer ses tudes par les sciences les plus ncessaires, ou par
celles qui peuvent le plus contribuer la perfection de l'esprit et
du coeur. Celui qui sait seulement distinguer l'me du corps, cl
qui ne confond nullement ses penses et ses dsirs avec les divers
mouvements de sa machine, est par la connaissance de cette
seule vrit, plus solidement savant, et plus en tat de le
devenir, que celui qui sait les histoires, les coutumes, les langues
de tous les peuples, mais d'ailleurs si profondment enseveli,
s'il est permis de.parler ainsi, dans l'ignorance de son tre
propre, qu'il se prend pour la plus subtile parlie de son corps
et s'imagine que l'immortalit de l'me est une question qu'il
n'est pas possible de rsoudre.
XV. Je vois bien que je ne dis que des paradoxes, et qu'il
faudrait de grands discours pour persuader les autres hommes
de mes sentiments. Mais qu'on ouvre du moins les yeux. Quoi,
voit-on que ceux qui savent bien Virgile et Horace, soient plus
sages que ceux qui entendent mdiocrement saint Paul? C'est
l'exprience qui doit convaincre ceux qui ne veulent pas consulter la Raison : quelle est donc l'exprience qui prouve que la
lecture de Cicron est plus utile que celle des paroles toutes
divines de la Sagesse ternelle? On fait lire Cicron pour le latin,
dira-t-on. Alais que ne fait-on lire l'vangile pour la Religion et
pour la Aloralc? Pauvres enfants! on vous lve comme des
citoyens do l'ancienne Rome ; vous en aurez le langage et les
moeurs. On ne pense point faire de vous des hommes raisonnables, de vrais Chrtiens, des habitants de la sainte cit. Je me
trompe. On y pense : on y travaille. Alais du moins c'est la coutume de n'y point travailler assez. Saint Augustin s'en est p-aint
inutilement, et c'est en vain que je m'en tourmente. On verra
toujours les jeunes gens la sortie du collge, lorsqu'ils devraient
tre savants, car ensuite presque tous n'tudient plus, on les
verra, dis-jc, ignorants dans la connaissance de l'homme, de la
Religion et do la Aloralc. Car enfin connat-on l'homme, lorsqu'on
tic sait pas seulement distinguer l'me du corps? A-t-on les
premiers lments de la Religion et de la Morale, lorsqu'on n'est
pas pleinement convaincu du pch originel et de la ncessit
d'un .Mdiateur? Les enfants sont remplis des prceptes de grammairiens-. Us savent par coeur le fameux Despautre, et les termes
mystrieux et inintelligibles d'Aristote le discoureur. Cela suffit :
ils peuvent parler pour et contre sur toutes sortes de sujets.
L'estimable qualit de pouvoir galement soutenir l'erreur
et la vrit, sans les discerner ni l'une ni l'autre Alais quoi, il
n'est pas juste que les enfants en sachent plus que leurs parents;
et il n'est pas propos qu'ils soient plus savants que quelquesuns de leurs matres.
XVI. Alais laissons aux prcepteurs consulter l'ordre de leurs
devoirs, et les remplir. Car je veux que les parents ne soient
1

297
point obligs instruire leurs enfants, puisque souvent ils n'en
sont pas capables, et qu'ils ont d'autres affaires, qu'on ne leur
persuadera jamais tre de moindre consquence que cette ducation. Alais que du moins ils tchent de faire un bon choix.
Qu'ils ne s'imaginent pas qu'un jeune homme, qui ne sait que
du grec et du latin, et qui ne se connat pas soi-mme, bien loin
de pouvoir se conduire, soit en tat d'instruire-l'esprit et de
rgler le coeur d'un enfant : et lorsqu'ils ont heureusement
rcucoutr, qu'ils ne dtruisent point par leurs exemples et par
leurs manires ce qu'un prcepteur a difi par son assiduit et
par son travail. Les enfants, cause de leur faiblesse et de leur
dpendance, sont extrmement sensibles au langage de l'imagination fi des sens, l'air et aux manires, et principalement de
leurs parents. C'est un langage naturel qui persuade sans qu'on
y pense, qui pntre l'me, et qui rpand agrablement dans
l'esprit la conviction et la certitude, du moins lorsqu'il part de
ceux avec qui nous avons des liaisons fort troites.
XVII. Un prcepteur apprend a ses disciples juger des choses
par des principes de Religion et de Raison, faire taire les sens,
l'imagination et les passions, et mpriser les objets sensibles, les
grandeurs humaines, les plaisirs qui passent. Et un pre indiscret parle devant ses enfants de ces faux biens, avec un air, un
ton, des manires capables d'branler un esprit ferme, et de
mettre eu mouvement ceux mmes qui sont le moins ports
l'imitation. Peut-tre leur parlcra-t-il aussi des vrais biens : mais
sou discours sera si froid et si languissant, qu'il n'eu inspirera
que du dgot et du mpris. H leur dira cent fois le jour et avec
force : Tenez-vous droit, ne balancez point votre corps, ne
badinez point. Il leur applaudira s'ils ont quelque grce
dclamer des vers passionns. 11 marquera sensiblement sa joie
par l'air de son visage, s'il reconnat en eux quelque qualit que
le monde estime : et il ne fera que rire et se divertir de leurs
dfauts essentiels, qui dcouvrent ceux qui connaissent l'homme
une corruption pouvantable. Et, si le prcepteur plus chrtien
et plus sens veut teindre en eux l'orgueil et l'amour-propre,
l'approbation du pre ou d'une mre attendrie leur inspirera
pour lui un mpris et une aversion, qui le mettra hors d'tat do
pouvoir jamais leur tre utile. Maxima debelurpueroreverentia,
dit un auteur judicieux. L'exemple et les manires persuadent
invinciblement les jeunes gens, lorsque cela s'accommode la
corruption de leur nature : et celui qui sans rien dire fait le mal
devant eux avec un air joyeux et content, leur parle plus fortement que celui qui discourt froidement do la vertu, en les
exhortant la suivre. Rien n'est plus digne de rflexion que cette
pense, par rapport l'instruction et l'ducation de la jeunesse.
XVIII. Il y a des pres qui traitent souvent leurs enfants avec
empire : ils ne leur rendent jamais justice: ils les outragent sans
APPENDICE II.

13.

298
RECHERCHE DE LA VRIT.
sujet ; au lieu de les soumettre la Raison aprs les en avoir
clairs, ils s'imaginent que la loi inviolable d'un enfant, c'est la
volont d'un pre. .Mais le pre mort, quelle sera la loi du fils?
Ce sera sans doute sa volont propre ; car on ne lui aura point appris
qu'il y a une loi immortelle, l'Ordre immuable : on ne l'aura
point accoutum y obir. Le fils n'attendra pas mme le dcs
du pre, sa vieillesse, son impuissance le tenir dans la servitude, pour se faire lui-mme sa loi. H la trouvera naturellement
dans ses plaisirs
H faut donc conduire les enfants par Raison, autant qu'ils en
sont capables. Ils ont tous les mmes inclinations que les hommes
faits, quoique les objets de leurs dsirs soient diffrents; et ils
ne seront jamais solidement vertueux, s'ils ne sont accoutums
obir une loi qui ne meurt point, si leur C3prit, form sur
la Raison universelle, n'est rform sur cette mme Raison
rendue sensible par la foi.

CHAPITRE XI
La Raison seule devrait gouverner. Alais la force est ncessaire cause
du pch. Son usage lgitime, c'est de ranger les hommes la Raison,
loi primitive. Droits des suprieurs. Devoirs des suprieurs et des in-

frieurs.
VI

La Raison est une loi naturelle

et gnrale, que peu de gens suivent en tout, mais que personne


n'ose mpriser ouvertement, et que tous les hommes font gloire
de suivre, dans le temps mme qu'ils s'en loignent.
VIL Ainsi le juge d'une ville, le pre, suprieur naturel de la
famille, le matre qui a sous lui des coliers ou des apprentis,
tout suprieur doit inspirer ses infrieurs un esprit de raison,
de justice et de charit. 11 doit suivre la Raison, comme sa loi
inviolable et la leur. 11 ne doit point s'attribuer d'autres droits
quo les moyens propres pour la faire respecter et pour obliger
s'y soumettre. Alais H ne doit point douter que tous ces
moyens ne soient vritablement ses droits naturels, proportion nanmoins do l'ordre qu'il a reu de la puissance suprieure. Car la puissance qui donne quelque commission, donne
en mmo temps droit tous les moyens lgitimes de l'excuter
qu'a cette mme puissance, si elle-mme, ou la coutume, et surtout la Raison ne prescrit rien de particulier sur ces moyens.
Car lo juge d'une ville ne peut punir les coupables que selon
les lois, quoiqu'il puisse empcher lo mal par mille moyens quo
son autorit lui donne, et sur lesquels les lois ne prescrivent

299
rien. Un pre peut fouetter ses enfants, et mme en rigueur les
corriger avec le bton : mais il ne peut les faire mourir, ni les
estropier, et par l les rendre inutiles l'Etat, dont il dpend
lui-mme et qui ils appartiennent. Un matre peut fouetter
un enfant, m us il ne peut l'outrager, sans offenser le pre, qui
ne lui a pas donn ce droit, non plus que la coutume ni l'Etat.
Alais, except ce que la coutume, la Raison, la puissance suprieure prescriveut, les matres peuvent regarder commo leurs
droits naturels tous les moyens propres ranger, non leur
volont, mais la Raison, tous ceux qui leur sont soumis :
la Raison, dis-je, et non leur volont; car encore un coup, ni
les juges, ni les princes, ni le pre, ni Dieu mme, si cela tait
possible, si le Verbe ne lui tait point consubstautiel, s'il pouvait s'empcher do l'engendrer et de l'aimer, ni Dieu mme,
dis-jc, n'a pas co droit de se servir de sa puissance pour soumettre les hommes, faits pour la Raison, une volont qui n'y
serait pas conforme.
VIII. Nanmoins un serviteur, un colier, un sujet no doit
point critiquer les volonts des suprieurs. Il doit leur faire
cet honneur de croire qu'ils sont raisonnables aussi bien que
lui, et beaucoup plus que lui : et lorsque l'vidence ou le commandement exprs do la loi de Dieu ne lui prescrit rien de
contraire, il est oblig d'obir incessamment et sans murmure.
Souvent mme il n'a pas droit de reprsenter ses raisons, pour
s'claircir de ses doutes. Car il no le peut, quo lorsque cette
espce de libert n'a nul air de mpris, et ne peut irriter, la personne, en qui il doit craindre et respecter la puissance de Dieu
mme. Alais il faut que les suprieurs de leur ct oient beaucoup d'gards la dlicatesse des autres hommes. Qu'ils ne
s'imaginent pas d'tre infaillibles, et que par leurs manires
d'agir hautes et fires, ils ne portent point ceux qui leur sont
soumis les craindre, au lieu de craindre Dieu en leur personne. Le Dieu invisible ne fait pas tant de peur aux imaginations faibles, que l'air sensible et menaant d'un pre ou d'un
matre eu colre : et souvent un suprieur anim et troubl par
quelque passion, fait commettre ses infrieurs de plus granit
crimes qu'il n'en commet lui-mme ; parco qu'une passion imprvue l'ayant aveugl, sa faute est moins volontaire { mais le
crime de ceux qui lui obissent contre la Raison est norme,
cause qu'ils offensent Dieu librement, de peur de l'irriter lui,
et de lui dplaire.
IX. Ce n'est pas qu'un matre no doive jamais agir avec empire et so rendre redoutable. La Raison veut.qu'il se mette
quelquefois en colre, afin que cette passion rpandant machinalement sur le visage quelque choso do terrible, son air impiime la crainte dans le coeur des mchants et les dispose
l'obissance; et mme si cela ne suffit pas, il faut y joindre des
APPENDICE II.

300

RECHERCHE DE LA VRIT.

menaces, et en venir enfin au chtiment, et une espce d'excs et d'outrage. 11 faut absolument que la puissance soumette
les hommes la Raison et les force d'y obir, lorsque la Raison elle-mme, quoique connue, n'a pas pour eux assez de
charms pour les attirer la suivre. Les hommes regardent la
Raison comme impuissante et sans action, comme incapable de
rcompenser ceux qui s'attachent sa suite et de punir ceux
qui suivent le parti contraire. Il faut dlivrer les hommes de
cette erreur, qui est confirme par tous les prjugs des sens,
et leur faire vivement sentir par sa conduite leur gard, qu'il
n'y a point deux divinits diffrentes, la Raison et la puissance;
que le Tout-Puissant est essentiellement Raison, et que la Raison universelle est toute-puissante. Il faut qu'entre les hommes,
ceux qui sont puissants et raisonnables par le rapport particulier qu'ils ont la puissance et la Raison divine, obligent
par la force les esprits draisonnables redouter la Raison
qu'ils n'aiment point ; de mme qu'ils doivent par la Raison
porter ceux qui l'aiment s'unir la puissance et se rjouir
en elle, dans l'attente de leur bonheur, qui leur sera donn
selon les ordres que prescrit la mme Raison. 11 faut donc menacer, punir, rendre malheureux ceux qui mprisent la Raison.
Car, comme il est encore moins incommode de lui obir sans
plaisir, que de lui dsobir avec douleur, peut-tre quo la
crainte du chtiment faisant comprendre aux mchants la grandeur des misres dont ils se dlivreraient s'ils devenaient raisonnables, ils se trouveront plus disposs suivre les mouvements
de la grce, sans laquelle on ne peut rendre la loi ternelle
toute l'obissance qui lui est duc.
X. Les passions ne sont point mauvaises en elles-mmes. Rien
n'est mieux entendu, rien n'est plus utile pour entretenir la
socit, pourvu que la Raison les excite et les conduise. Car
comme les hommes sont sensibles, il faut les instruire par leurs
sens, et les mener o ils doivent aller, par quelque chose qui
les frappe et les mette en mouvement. Ces matres sages ou
froids, sans vivacit et sans passion, n'avancent pas beaucoup
ceux qu'ils conduisent. Car les enfants ou les serviteurs, dont
l'esprit n'est point fait la raison, marchent lentement vers la
vertu, si on ne les sollicite, si on ne les pique sans cesse. Mais
il ne faut jamais les frapper sans les clairer, sans qu'ils sachent
ce qu'on leur demande, et qu'ils le puissent mme excuter
avec plus de facilit, que de supporter les maux dont on les
afflige. Comme on ne peut se dterminer sans, motif, il faut les
mettre en tat de pouvoir choisir avec joie et faire volontiers
ce qui ne vaut rien s'il n'est volontaire. Il faut que leur esprit
s'instruise aussi bien que leur machins, et que la crainte des
maux ne serve qu' les porter vers le bien, les approcher de la
lumire, les faire contempler la beaut de l'Ordre, et la leur

30i
faire aimer. C'est cette espce d'affliction qu'o fait souffrir aux
hommes, en prsence et l'honneur de la Raison qu'ils ont mprise, qui ouvre l'esprit et donne de l'intelligence : et non des
chtiments de brutaux, qui ne sont propres qu' former des
brutes, qu' dresser des chevaux et des chiens, et qu' apprendre
aux hommes faire de leur volont la rgle inviolable de leur
APPENDICE

conduite.

II.

APPENDICE III
EXTRAITS DE BOSSUET

I
L'imagination. Sa nature et son usage.
EXTRAITS DE LA CONNAISSANCE DE DIEU ET DE SOI-MEME.
CIIAP. Ier, IV, V, IX-XI ET CIIAP. III, IX, X, XlV, XVI-XIX.

CHAPITRE PREMIER
IV. Le sens commt.ni et l'imagination.

reste encore deux remarques faire sur les sensations :


la premire, c'est que, toutes diffrentes qu'elles sont, il y a en
l'me une facuit de les runir; car l'exprience nous apprend
.. qu'il
ne se fait qu'un seul objet sensible de tout ce qui nous
frappe ensemble, mme par des sens diffrents, surtout quand
le coup vient du mme endroit. Ainsi, quand je vois le feu d'une
certaine couleur, que je ressens le chaud qu'il me cause, et que
j'entends le bruit qu'il fait, non-seulement je vois cette couleur,
je ressens cette chaleur et j'entends ce bruit, mais je ressens ces
sensations diffrentes comme venant du mme feu.
Cette facult do l'me qui runit les sensations, soit qu'ello
soit seulement une suite de ces sensations qui s'unissent naturellement quand elles viennent ensemble, ou qu'elle fasse partie
de l'iiD'giiiativc, dont nous allons parler; cetto facult, lis-jc,
quelle qu'elle soit, en tant qu'elle ne fait qu'un seul objet de
tout ce qui frappe ensemble nos sens, est uppelo le sens commun : terme qui se transporte aux oprations de l'esprit, mais
dont la propre signification est celle que nous venons de remarquer.
La seconde chose qu'il faut observer dans les sensations,
c'est qu'uprs qu'elles sont passes, elles laissent dans l'me une
image d'elles-mmes et de leurs objets; c'est ce qui s'appelle
imaginer.
11

302

APPENDICE

III.

303

Que l'objet color que je regard* 30 retire, que le bruit que


j'entends s'apaise, que je cesse de boire la liqueur qui m'a
donn du plaisir, que le feu qui m'chauffait soit teint, et que
le sentiment du froid ait succd, si vous voulez, la place,
j'imagine encore en moi-mme cette couleur, ce bruit, ce plaisir
et cette chaleur; tout cela moins vif, la vrit, que lorsque je
voyais ou que j'entendais, que je gotais ou quo je sentais actuellement, mais toujours de mme nature.
Bien plus, aprs une entire et longue interruption do ces
sentiments, ils peuvent se rcuouveler. Le mme objet color, le
mme son, le mme plaisir d'une bonne odeur ou d'un bon
got, me revient diverses reprises, ou en veillant, ou dans les
songes; et cela s'appelle mmoire ou ressouvenir. Et cet objet
me revient l'esprit tel que les sens le lui avaient prsent
d'abord, et marqu des mmes caractres dont chaque sens
l'avait, pour ainsi dire, affect, si ce n'est qu'un long temps les
fasse oublier.
Il est ais maintenant d'entendre co que c'est qu'imaginer.
Toutes les fois qu'un objet une fois senti par le dehors demeure
intrieurement, ou se renouvelle dans ma pense avec l'image
de la sensation qu'il a cause mon me, c'est ce que j'appelle
imaginer : par exemple, quand ce que j'ai vu ou co que j'ai
ou, dure ou me revient dans les tnbres ou dans le silence,
jo ne lis pas que je le vois ou que je l'entends, mais que je

l'imagine.
La facult de l'me o so fait cet aclc s'appelle imaginative, ou
fantaisie, d'un mot grec qui signifie peu prs la mme chose,
c'est--dire se faire une image.
L'imagination d'un objet est toujours plus faible que la sensation, parce que l'image dgnre toujours de la vivacit do
l'original.
Par l, demeure entendu tout ce qui regarde les sensations.
Elles naissent soudaines et vives la prsence des objets sensibles : celles qui regardent le mme objet, quoiqu'elles viennent
de divers sens, se runissent ensemble, et sont rapportes
l'objet qui les a fait natre. Enfin, aprs qu'elles sont passes,
elles se conservent et se renouvellent par leur image.
V. Des sens extrieurs et intrieurs, et plus en particulier
de l'imagination.

Voil ce qui a donn lieu la clbre distinction des sens

extrieurs et intrieur*.
On appelle sens extrieur, celui dont l'organe parat au dehors,
et qui demande un objet externe actuellement prsent.
Tels sont les cinq sens que chacun connat

304

RECHERCHE DE LA VRIT.

On appelle sens intrieur, celui dont les organes ne paraissent

pas, et qui ne demande pas un objet externe actuellement


prsent. On range ordinairement parmi les sens intrieurs, cette
facult qui runit les sensations, c'est--dire le sens commun,
et celle qui les conserve ou les renouvelle, c'est--dire l'imagiuative.
On peut douter du sens commun, parce que ce sentiment, qui
runit, par exemple, les diverses sensations que lo feu nous
cause, et les rapporte un seul objet, se fait seulement la prsence de l'objet mme, et dans le mme moment que les sens
extrieurs agissent : mais pour l'acte d'imaginer, qui continue
aprs que les sens extrieurs cessent d'agir, il appartient sans
difficult au sens intrieur.
11 est maintenant ais de bien connatre la nature de cet acte,
et on ne peut trop s'y appliquer.
La vue et los autres sens extrieurs nous font apercevoir certains objets hors de nous; mais outre cela nous les pouvons
apercevoir au dedans de nous, tels que les sens extrieurs les
font sentir, lors mme qu'ils ont cess d'agir. Par exemple,
jo fais ici un triangle, A, et je le vois de mes yeux. Que je les
ferme, je vois encore ce mme triangle intrieurement tel que
ma vue me le fait sentir, de mme couleur, de mme grandeur et de mme situation; c'est ce qui s'appelle imaginer un
triangle.
H y a pourtant une diffrence : c'est, comme il a l dit, que
cette continuation de la sensation se faisant par une image, ne
peut pas tre si vive que la sensation elle-mme, qui se fait
la prsence actuelle de l'objet, et qu'elle s'affaiblit de plus en
plus avec le temps.
Cet acte d'imaginer accompagne toujours l'action des sens extrieurs. Toutes les fois que je vois, j'imagine en mme temps;
et il est malais de distinguer ces deux actes dans les temps
que la vue agit : mais ce qui nous en marque la distinction,
c'est que, mme en cessant do voir, je puis continuer imaginer; et cela, c'est voir encore en quelque faon la chose mme,
telle que je la voyais lorsqu'elle tait prsente mes yeux.
Ainsi nous pouvons dire, en gnral, qu'imaginer une chose,
c'est continuer de la sentir, moins vivement toutefois et d'une
autre sorte que lorsqu'elle tait actuellement prsente aux sens
extrieurs.
De l vient qu'en imaginant un objet, on l'imagine toujours
d'une certaine grandeur, d'une certaine ligure, avec de certaines
qualits sensibles, particulires et dtermines : par exemple
blanche ou noire, dure ou molle, froide ou chaude ; et cela en
tel ou tel degr, c'est--dire plus ou moins, et ainsi du reste.
11 faut soigneusement observer qu'en imaginant, nous n'ajou
tons que la dure aux.choscs quo les sens nous apportent : pour

303
le reste, l'imagination au lieu d'y ajouter le diminue, les images
qui nous restent de la sensation n'tant jamais aussi vives que
la sensation elle-mme.
Voil ce qui s'appelle imaginer. C'est ainsi que l'me conserve
les images des objets qu'elle a sentis; et telle esl enfin cette faAPPENDICE

III.

cult qu'on appelle imaginative.


Et.il ne faut pas oublier que lorsqu'on l'appelle sens intrieur,
en l'opposant l'extrieur, ce n'est pa3 que los oprations de
l'un et de l'autre sens ne se fassent au-dedans de l'me. Alais,
comme il a t dit, c'est premirement, que les organes des sens
extrieurs sont au dehors, par exemple, les yeux, les oreilles, la
langue et le reste; au lieu qu'il ne parat point au dehors d'organe qui serve imaginer : et secondement, que quand on
exerce les sens extrieurs, on se sent actuellement frapp par
l'objet corporel qui est au dehors, et qui pour cela doit tre prsent; au lieu que l'imagination est affecte de l'objet, soit qu'il
soit ou qu'il ne soit pas prsent, et mme quand il a cess d'tre
absolument, pourvu qu'une fois il ait t bien senti. Ainsi je ne
puis voir ce triangle dont nous parlions, qu'il ne soit actuellement prsent; mais je puis l'imaginer, mme aprs l'avoir effac
ou loign de mes yeux.
Voil ce qui regarde les sens, tant intrieurs qu'extrieurs, cl
la diffrence des uns et des autres.
IX. Diffrence de l'imagination et de l'enlendement.

Voil ce qu'il faut entendre pour apprendre ne pas confondre,


avec les sensations des Choses do raisonnement [c'est l'objet
des vu et vin]. Alais comme il est beaucoup plus craindre
qu'on ne confonde l'imagination avec l'intelligence, il faut encore
marquer les caractres propres de l'une et de l'autre.
La chose sera aise, en faisant un peu de rflexion sur ce qui
a t dit.
Nous avons dit, premirement, quo l'entendement connat
la nature des choses; ce que l'imagination ne peut pas faire.
li y a, par exemple, grande diffrence entre imaginer le
triangle et entendre lo triangle. Imaginer le triangle, c'est s'en
reprsenter un d'une mesure dtermine, et avec une certaine
grandeur de ses angles et de ses cts; au lieu que l'entendre,
c'est en connatre la nature, et savoir en gnral que c'est une
figure trois cts, sans dterminer aucune grandeur ni proportion particulire. Ainsi, quand on entend un triangle, l'ido qu'on
en a convient tous les triangles, quilatraux, isocles, ou
autres, do quelque grandeur et proportion qu'ils soient; au lieu
que le triangle qu'on imagine est restreint une certaine espce
de triangle et une grandeur dtermine.
Il faut juger do la mme sorte des autres choses qu'on peut

306

RECHERCHE DE LA VRIT.

imaginer et entendre. Par exemple, imaginer l'homme, c'est s'en


reprsenter un qui soit de grande ou de petite taille, blanc ou
basan, sain ou malade; et l'entendre, c'est concevoir seulement
que c'est un animal raisonnable, sans s'arrlcr aucune do ses
qualits particulires.
Il y a encore uno autre diffrence entre imaginer et entendre :
c'est qu'entendre s'tend beaucoup plus loin qu'imaginer. Car
ou ne peut imaginer que les choses corporelles et sensibles; au
lieu que l'on peut entendre les choses tant corporelles que spirituelles, celles qui sont sensibles et celles qui ne le sont pas :
par exemple, Dieu et l'me.
Ainsi ceux qui veulent imaginer Dieu et l'me tombent dans
une grande erreur, parce qu'ils veulent imaginer ce qui n'est pas
imaginable, c'est--dire ce qui n'a ni corps ni figure, ni enfin
rien de sensible.
A cela il faut rapporter les ides que nous avons de la bont,
de la vrit, de la justice, de la saintet, et les autres semblables, dans lesquelles il n'entre rien de corporel, et qui aussi
conviennent, ou principalement, ou seulement aux choses spirituelles, telles que sont Dieu et l'me; de sorte qu'elles ne peuvent
pas tre imagines, mais seulement entendues.
Comme donc toutes les choses qui n'ont point de corps ne peuvent tre conues que par la seule intelligence, il s'ensuit que
l'entendement s'tend plus loin que l'imagination.
Alais la diffrence essentielle entre imaginer et entendre est
celle qui est exprime par la dfinition. C'est qu'entendre
\ n'est autre' chose
que connatre et discerner le vrai et lo faux,
j ce que l'imagination, qui suit simplement le sens, ne peut
' avoir.
.

X. Comment l'imagination et l'intelligence s'unissent et s'aident,


ou s'embarrassent mutuellement.

Encore que ces deux actes d'imaginer et d'iitcndrc soient si


distingus, ils se mlent toujours ensemble. L'entendement no
dfinit point le triangle ni le cercle, que l'imagination ne s'en
figure un. H'se mle des images sensibles dans la considration
des choses les plus spirituelles, par exemple, do Dieu et des
mes; et quoique nous les rejetions de notre pense, comme
choses fort loignes de l'objet que nous contemplons, elles ne
laissent pas de le suivre.
Il se forme souvent aussi dans notre imagination des figures
bizarres et capricieuses, qu'elle ne peut pas forger toute seule,
et o il faut qu'elle soit aide par l'entendement. Les Centaures,
les Chimres ot les autres compositions de cette nature, quo
nous faisons et dfaisons quand il nous plait, supposent quelquo
rflexion sur les choses diffrentes, dont elles se forment, et

307
APPENDICE 111.
quelque comparaison des unes avec les autres; ce qui appartient renteudement. Alais ce mme entendement, qui excite
dans la fantaisie ces assemblages monstrueux, en connat la

vanit.
L'imagination, selon qu'on en use, peut servir ou nuire l'intelligence.
Le bon usage de l'imagination est le s'en servir seulement
pour rendre l'esprit attentif. Par exemple, quand, en discourant
do la nature du cercle et du carr, et des proportions de l'un
avec l'autre, je m'en figure un dans l'esprit, cette image me
sert beaucoup a empcher les distractions, et fixer ma pense
sur ce sujet.
Le mauvais usage de l'imagination est de la laisser dcider:
ce qui arrive principalement ceux qui ne croient rien de vritable que ce qui est imaginable et sensible : erreur grossire,
qui confond l'imagination et le sens avec renteudement.
Aussi l'exprience fait-elle voir qu'une imagination trop vive
touffe le raisonnement et le jugement.
U faut donc employer l'imagination et les images sensibles
seulement pour nous recueillir en nous-mmes, en sorte que la
raison prside toujours.
XL Diffrence d'un homme d'esprit et d'un homme d'imagination;
l'homme de mmoire.

Par l se peut remarquer la liffrencc entre les gens d'imagination et les gens d'esprit ou d'entendement. .Mais il faut auparavant dmler l'quivoque de ce terme, esprit.
L'esprit s'tend quelquefois tant l'imagination qu' l'entendement, et en un mot tout ce qui agit au dedans de nous.
Ainsi, quand nous avons dit qu'on se figurait dans l'esprit un
cercle ou un carr, le mot d'esprit signifiait l l'imagination.
Alais la signification la plus ordinaire du mot d'esprit est de le
prendre pour entendement : ainsi, un homme d'esprit et un
homme d'entendement est peu prs la mme chose, quoique
le mot d'entendement marque un peu plus ici le bon jugement.
Cela suppos, la diffrence des gens d'imagination et des gens
d'esprit est vidente. Ceux-l sont propres retenir et so reprsenter vivement les choses qui frappent les sens. Ceux-ci
savent dmler le vrai d'avec le faux, et juger de l'un et de
l'autre.
Ces deux qualits des hommes se remarquent dans leurs dis
cours et dans leur conduite.
Les premiers sont fconds en descriptions, en peintures vives,
en comparaisons, ot autres choses semblables que les sens fournissent. Le bon esprit donne aux autres un fort raisonnement

308

RECHERCHE DE LA VRIT.

avec un discernement exact et juste, qui produit des paroles


propres et prcises.
Les premiers sont passionns et emports, parce que l'imagination, qui prvaut en eux, excite naturellement et nourrit les
passions. Les autres sont rgls et modrs, parce qu'ils sont
plus disposs couter la raison et la suivre.
Un homme d'imagination est fcond en expdients, parce
que la mmoire qu'il a fort vive, et les passions qu'il a fort arlcntcs, donnent beaucoup de mouvement son esprit. Un
homme d'entendement sait mieux prendre son parti, et agit avec
plus de suite. Ainsi l'un trouve ordinairement plus do moyens
pour arrivera une fin; l'autre en fait un meilleur choix et se
soutient mieux.
Comme nous avons remarqu que l'imagination aide beaucoup
l'intelligence, il est clair que, pour faire un habile homme, il
faut de l'un et de l'autre : mais, dans ce temprament, il faut que
l'intelligence et le raisonnement prvalent.
'
Et quand nous avons distingu les gens d'imagination d'avec
les gens d'esprit, ce n'est pas que les premiers soient tout fait
destitus de raisonnement, ni les autres d'imagination. Ces deux
choses vont toujours ensemble; mais on dfinit les hommes par
la partie qui domine en eux.
11 faudrait parler ici des gens de mmoire, qui est comme un
troisime caractre cuire les gens de raisonnement et les gens
d'imagination. La mmoire fournit beaucoup au raisonnement,
mais elle appartient l'imagination, quoique dans l'usage ordinaire on appelle gens d'imagination ceux qui sont inventifs, et
gens de mmoire ceux qui retiennent ce qui est invent par les
autres.

CHAPITRE 111
IX. De l'imagination et des passions, et de quelle sorte
il les faut ici considrer.

Voil ce que nous avions considrer sur l'union naturelle


des sensations avec le mouvement des nerfs L 11 faut maintenant
entendre quels mouvements du corps l'imagination et les pas-

sions sont attaches.


Alais il faut premirement remarquer que les imaginations et
les passions s'excitent en nous, ou simplement par les sens, ou
parce que la raison et la volont s'en mlent,
I. C'est l'objet des sections prcdentes.

APPENDICE

III.

309

Car souvent nous nous appliquons expressment imaginer


quelque chose, et souvent aussi il nous arrive d'exciter exprs
et de fortifier quelque passion en nous-mmes, par exemple,
ou l'audace ou la colre, force de nous reprsenter, ou nous
laisser reprsenter par les autres, les motifs qui nous les peu

vent causer.

Commo nos imaginations et nos passions peuvent tre excites


et fortifies par notre choix, elles peuvent aussi par l tre
ralenties. Nous pouvons fixer, par une attention volontaire, les
penses confuses de noire imagination dissipe, et arrter, par
vive force de raisonnement et de volont, le cours emport de
nos passions.
Si nous regardions cet tat ml d'imagination, de passion,
.
de
raisonnement et de choix, nous confondrions ensemble les
oprations sensitives et intellectuelles, et nous n'entendrions
jamais l'effet parfait des unes et des autres. Faisons-en donc la
sparation. Et comme, pour mieux entendre ce que feraient par
eux-mmes des chevaux fougueux, il faut les considrer sans
bride, et sans conducteur qui les pousse ou qui les retienne;
considrons l'imagination et les passions purement abandonnes
aux sens et cUes-mnies, sans que l'empire de la volont ou
aucun raisonnement s'y mle, ou pour les exciter ou pour les
calmer. Au contraire, comme il arrive toujours que la partie
suprieure est sollicite suivre l'imagination et la passion,
mettons encore avec elles, et regardons comme une partie de
leur effet naturel, tout co que la partie suprieure leur donne
par ncessit, avant qu'elle ait pris sa dernire rsolution ou
pour ou contre. Ainsi nous dcouvrirons co quo peuveni par
elles-mmes l'imagination et les passions, et quelles dispositions du corps elles s'excitent.
X. De l'imagination en particulier, et quel mouvement du corps

elle est attache.

>

Et pour commencer par l'imagination, comme elle suit naturellement la sensation, il faut que l'impression que le corps reoit dans l'une soit attache celle qu'il reoit dans l'autre; et
par la seule construction des organes il nous paratra qu'il en
est ainsi. 11 ne faut que se souvenir que le cerveau, o aboutissent tous les nerfs, est d'une nature fort molle, et par l ne
peut s'empcher do recevoir quelquo impression par leur branlement, non plus que la cire par l'attouchement des corps qui
la pressent.
Et la chose sera encore plus aise entendre, si on regarde,
toute la substance du cerveau, ou quelques-unes de ses parties
principales, comme composes de petits filets qui tiennent aux
nerfs, quoiqu'ils soient d'une autre nature; quoi l'anatomie

310
RECHERCHE DE LA VRIT.
no rpugne pas, et au contraire l'analogie des autres partios du
corps nous porto lo croire.
Car les chairs et les muscles, qui no paraissent nos youx
qu'uue masse compacto et confuse, dans une dissection dlicate
paraissent un amas do petites cordes tournes en diffrents sons,
suivant les divers mouvements auxquels ces parties doivent
servir. On trouve la mmo choso do la rate et du foio. La peau
et les autres membranes sont aussi un compos do filets trs
fins, dont lo tissu est fait de la manire qu'il faut pour donner
tout ensemble ces parties la souplesso et la consislauco quo
demandent les besoins du corps.
On peut bien croire que la nature n'aura pas t moins soignouso du cerveau qui est l'instrument principal des fonctions
animales, et quo la composition n'en sera pas moins industrieuse.
On comprendra donc aisment qu'il sera compos d'une infinit do petits filets, quo l'affluenco des esprits cette partio, et
leur continuel mouvement, tiendront toujours en tat : en sorto
qu'ils pourront tre aisment mus et plies, l'branlement des
nerfs, en autant do manires qu'il faudra.
Quo si on n'observo pas cetto distinction de petits filets dans
le cerveau d'un animal mort, il est ais de concevoir que l'humidit do cetto parliet, et l'extinction do la chaleur naturello,
d'o suit celle des esprits, en est la cause : joint que, dans les
autres parties du corps, quoique plus grossires et plus massives,
le tissu n'est aperu qu'avec beaucoup de travail, et jamaisdans
toute sa dlicatesse
Car la nature travaille avec tant d'adresse, et rduit les corps
des parties si fines et si dlies, que ni l'art no la peut imiter, ni la vue le u!us perante la suivre dans des divisions si
dlicates, quelque secours qu'elle cherche dans les verres et les
microscopes.
Ces choses prsupposes, il est clair quo l'impression ou le
coup quo les nerfs reoivent de l'objet, portera ncessairement
sur le cerveau ; et, commo la sensation se trouve conjointe
l'branlement du nerf, l'imagination lo sera l'branlement qui
so fera sur le cerveau mme.
Selon cela, l'imagination doit suivre, mais de fort prs, la
sensation, comme le mouvement du cerveau doit suivre celui du
nerf.
Et comme l'impression qui se fait dans le cerveau doit imiter
celle du nerf, aussi avons-nous vu que l'imagination n'est autre
chose que l'image de la sensation.
1. Humidit, et non pas humilit.
Voir dans le tome XXIII des OEuvres
compltes de Bossuet dites par Lachat (Paris, Louis Vives, 18<M) le vrai

texte de la Connaissance de Dieu et


de soi-mme et l'origine des altrations
et des interpolations si nombreuses
dans les chapitres u et.ui.

311
APPENDICE III.
Do mmo aussi quo le nerf esl d'une nature & recevoir un
mouvement plus vite et plus ferme quo lo cerveau, la sensation
aussi ost plus vive que l'imagination.
Alais aussi commo la nature du cerveau est capable d'un mou-

vement plus durablo, l'imagination dure plus longtemps quo la


sensation.
Le cerveau ayant tout ensemble assez do mollesse pour recevoir facilement les impressions, et assez do consistance pour les
retenir, il y peut demeurer, peu prs comme sur la cire, des
marques fixes et durables, qui servent rappeler les objets, et
donnent lieu au souvenir.
On peut aisment comprendre quo les coups qui vionnent ensemble par divers sens, portent peu prs au mme endroit du
cerveau, ce qui fait quo divers objets n'en font qu'un seul,
quand ils viennent dans lo mmo temps.
J'aurai, par cxemplo, rencontr un lion en passant parles dserts de Libye, et j'en aurai vu l'affreuse fig