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j. p&pin ? isidore de seville

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Christianisme et culture dans l'Espagne du VII6 si&cle :

Isidore de Seville

Les philosophes de Fhistoire s'appliquent k degager les differentes

formes que revet le progres de la civilisation. L'une d'elles se definit par la

notion de ? renaissance ?, qui contient Fidee d'un bond en avant appuye,

assez paradoxalement, sur la red&ouverte d'une Antiquite oubliEe. Sans

parler de la Renaissance par excellence, celle du xvie siecle, les historiens

signalent la ? renaissance ostrogothique ?, qu'illustrent, dans FItalie du

vie siecle, les noms de Boece et de Cassiodore; et encore la ? renaissance carolingienne ?, suscitee dans le royaume franc autour de Charlemagne et

de son ? premier ministre intellectuel ?, Alcuin. Mais voici qu'entre ces deux

dernieres il faut en introduire une troisieme, qui a pour theatre FEspagne

du debut du vne siecle : c'est la ? renaissance wisigothique ?, dont les pro tagonistes sont le roi de Tolede, Sisebut, et FEvSque de Seville, Isidore, et

sur laquelle Fattention vient d'etre attiree par un travail magistral de

M. J. Fontaine, professeur a la Sorbonne (1).

Les deux visages d'Isidore

Comme les autres ? renaissances ?, celle-ci s'explique au premier chef

par des circonstances historiques favorables : la conversion massive des

Wisigoths et de leurs rois, qui passent de Farianisme au catholicisme (en 587), apaise les divisions religieuses et politiques; elle permet Tepanouisse

ment des dispositions intellectuelles de FEspagne qui, il ne faut pas Foublier,

avait dans le passe donne k FEmpire romain le philosophe S6neque, le

rheteur Quintilien, Fempereur Trajan.

C'est Egalement sa situation historique qui fait Fimportance excep

tionnelle d'Isidore de Seville. Plus qu'aucun autre auteur, il est le ? media

teur ? entre FAntiquite et le Moyen Age, k la fois le dernier savant, antique

et le premier penseur medieval. Les historiens se sont souvent demande

de quel c&te il penchait le plus, et ont tranche pour Fun ou Fautre. Decision

arbitraire, qui provient d'une reconnaissance de ce qu'est en verite la

charnifere entre les deux Epoques : non pas un trace ideal et filiforme, mais

une marge d'une certaine epaisseur; comme on Fa dit, FAntiquite et le

Moyen Age sont separes, non par une ? ligne-frontjere ?, mais par une

? zone-frontiere ?, dont les habitants, pourrait-on ajouter, bEneficient de la

(i) Isidore de S&ville et la culture classique dans VEspagne wisigothique, i vol.,

Paris, litudes augustiniennes, 1959.

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les Etudes philosophiques

double nationality. Isidore est assurement le type meme de ces citoyens priviiygies. Car il est incline vers le Moyen Age; ami personnel du roi Sisebut, sa

vie ressemble tout a fait, comme le remarque J. Fontaine, a celle d'un grand prelat medieval, puissant au temporel comme au spirituel. Son influence sur

le Moyen Age fut prodigieuse : les manuscrits de ses ceuvres ont prolifere

demesurement; presque toutes les encyclopedies medievales dependent de la sienne; Dante acheve de le consacrer en lui reservant une place dans le

quatrieme ciel de son Paradis. Une faveur aussi ample et soutenue ne

s'expliquerait pas si Isidore n'avait pas lui-meme correspondu aux appels

de Tesprit medieval. Mais on ne saurait faire abstraction des multiples

aspects qui le rattachent a TAntiquite; comme le dit encore J. Fontaine, ? la ferveur de son admiration pour la perfection spherique du monde,

pour la toute-puissance secrete des nombres et de la musique, pour les

valeurs du classicisme oratoire, pour les harmonies providentielles du corps humain, est encore tres proche des formes de la sensibilite antique ?. Aussi

bien, cette situation ambigue a cheval sur deux mondes l'empeche d'appar

tenir totalement a aucun d'eux : en rigueur de termes, il n'est plus un

ancien, et il n'est pas encore un medieval. Son siecle, dont on ne peut le

separer, est en effet, comme l'a dit Toynbee, un winterregne?; le grand roma

niste allemand E.-R. Curtius (i) parle dans le meme sens d'une ? periode d'incubation ? de la culture europeenne. Au vrai, la culture dTsidore est

une culture de transition, qui recapitule tout le passe sans pouvoir s'y tenir,

et annonce tout Favenir sans encore y entrer. C'est ce qui en fait tout ensemble Timportance, Tinteret et la difiiculte

d'acces. Revendique par deux epoques, Isidore est un Janus a deux faces, qu'il faut decouvrir Tune et Tautre : on ne pourra se dispenser de faire le

point de ses sources antiques; mais il restera encore a pen^trer sa person nalite propre et le secret de la seduction par laquelle il enchanta les me

di(Svaux. ? L'oeuvre de cet auteur a une importance que Ton ne saurait sures

timer. On a coutume de le traiter de compilateur, de comparer son oeuvre

a une mosaique, etc.; si Ton se place au point de vue deTanalyse des sources,

il est certain que Ton ne peut faire autrement, mais

il faudrait lire les

Etymologies comme on les lisait au Moyen Age, comme un livre d'une seule

coulee et d'une autorite incontestable ?; ces lignes de Curtius definissent

clairement le double programme qui s'imposait a Thistorien d'Isidore, et

que J. Fontaine a r6alis6 a la perfection.

Isidore compilateur

Une perfection a base de courage. Car il en fallait pour dechiffrer jus qu'au bout les sources de ce virtuose de la compilation. Isidore avoue avec modestie le but qu'il poursuit et les methodes de travail qu'il y emploie;

ainsi fait-il des les premieres pages de ses Questions sur la Genese : ? Nous avons insure dans le d?veloppement de ce petit ouvrage certaines interpre

(i) Dans un ouvrage captivant, d'une richesse foisonnante, qui s'intitule La litti

rature europeenne et le Moyen Age latin, traduit par J. Br?joux, Paris, P. U. F., 1956.

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tations allegoriques en rassemblant les opinions exprimees par les auteurs ecclesiastiques d'autrefois, nous les avons rendues maniables, comme des

fleurs que nous aurions cueillies dans diverses prairies, et resumant brieve

ment quelques passages parmi un grand nombre, en y joignant generalement

des additions ou quelques modifications, nous offrons cet ouvrage non

seulement aux specialistes, mais aussi aux lecteurs difiiciles a qui repugne un trop long discours. ?

Ces fleurs cachent bien des epines pour l'historien. Car, sous cette appa

rente simplicity Isidore fond dans un amalgame indiscernable une foule

de sources heteroclites; il cite nommement des auteurs qu'il n'a pas lus, mais il en pille d'autres dont il tait le nom, ou auxquels il donne un nom

inexact. De plus, toutes ces sources n'appartiennent pas a la meme epoque :

les unes sont anciennes et classiques, les autres obscures et presque contem

poraines du compilateur. Or, on n'a pas le droit de privilegier arbitraire

ment Tune ou l'autre categorie : ?il faut se garder a la fois de deux mirages :

celui de la source immediate disparue; celui de la lointaine source classique,

dont la ressemblance doctrinale avec le texte isidorien peut etre parfois

troublante ?. Soit ^information d'Isidore sur la grammaire et la rhetorique :

il l'emprunte soit a des auteurs classiques comme Ciceron et Quintilien

(qui peuvent eux-niemes lui etre connus directement ou par des interme

diaires), soit a des ecrivains plus tardifs comme les commentateurs virgi

liens Donat et Servius ou le chretien Cassiodore, soit enfin a une tradition

scolaire diffuse chez des auteurs mineurs quasi inconnus; on comprend qu'il

soit plus que delicat de decider dans le detail entre ces diverses possibility.

D'autant plus qu'Isidore lui-m&ne s'emploie, en toute innocence, a

brouiller les pistes. Un exemple le fera comprendre, en meme temps qu'il

montrera l'enthousiasme de cet auteur pour les mathematiques. Saint

Augustin avait ecrit : les creatures ? ont des formes parce qu'elles realisent

des nombres; enleve-leur ceux-ci, elles ne seront plus rien ?. Cassiodore avait

ecrit de son cote : ? Supprime du siecle le calcul, et tout s'enveloppe d'une aveugle ignorance. ? Isidore, sans rien dire de leurs auteurs, fusionne les

deux textes avec un subtil echange des verbes, et cela donne : ? Supprime le

nombre en toutes choses, et tout perit. Enleve au siecle le calcul, et tout s'enveloppe d'une aveugle ignorance. ?

La tentation la plus commune en pareil cas est de faire prevaloir la

source ultime et classique; c'etait la tendance de Tecole historique alle

mande, dite de la Quellenforschung (Reifferscheid, Schmeckel), qui ne

voyait dans l'encyclopedie isidorienne que sa dependance supposee a partir du classique latin Suetone. Avec une ampleur qui pourrait bien avoir une

portee generale et s'etendre a toutes les etudes du meme genre, Fontaine, a

la suite de Curtius, denonce l'arbitraire de cette orientation : le recours (d'ailleurs frequent) aux sources classiques ne doit pas faire perdre de vue Tutilisation de sources prochaines plus humbles, ni le tour personnel avec lequel Isidore les a organisees. Les mots de ? mosaique ? et de ? disparate ? reviennent souvent sous la

plume des historiens d'Isidore, qui les merite sans conteste. C'est manifeste,

par exemple, dans la fagon dont il parle de la philosophie profane : tantot il s'insere dans la tradition chretienne hostile a la philosophie, a la suite de Tertullien et de sa sentence sur ? les philosophes, patriarches de l'heresie ?;

Etudes philosoph.

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LES ETUDES PHILOSOPHIQUES

il vitupere alors les ? philosophes du monde ?, pour qui ?le diable est devenu

un mediateur de mort ?; tantot au contraire, il se met a la remorque du

christianisme alexandrin accueillant a la philosophic profane; les philo

sophes deviennent dans ce cas des ? hommes de grand prestige ?, dont le

gout du travail manuel lui apparait propre a en recommander la pratique aux moines. Cette information eclectique, dont il ne perooit pas la contra

diction, expose naturellement Isidore a toutes les erreurs; il en commet de

grossieres en histoire de la philosophic, confondant le sceptique Arcesilas avec le cynique Aristippe, voyant dans Fastronome Ptolemee un membre

de la dynastie princiere du meme nom, ou encore faisant du pr?socratique

D6mocrite un adepte de FAcademie fondee par Platon!

L'ORIGINALITY D'lSIDORE

II convient toutefois d'observer que cette erudition irreflechie et incer

taine est loin d'epuiser la personnalite d'Isidore. D'abord, si son encyclo

pedic, intitulee Origines ou Etymologies, demeure son ouvrage le plus

fameux, elle n'est pas le seul; Isidore a touche a tous les cantons de la

culture, profane et religieuse : il a ete, avec YHistoire des Goths, le chroni

queur de son pays et de son temps ; il a commente Tficriture; il s'est essaye

a la theologie systematique, et surtout a la pastorale, avec F ambition de

construire une theologie morale adaptee aux exigences sociologiques de

son milieu.

Mais, meme si Ton s'en tient a elle, Fencyclopedie d'Isidore est tout le

contraire d'une oeuvre mineure. Bien qu'inachevee, elle frappe par son

ampleur, qui englobe la grammaire, Forthographe, Fhistoire litteraire, la rhetorique, la dialectique, Farithmetique, la geometric, la musique, Fastro nomie, la cosmographie, la philosophic et toutes ses varietes. La methode

etymologique, qui y tient une grande place et transparait dans le titre

meme, n'est pas banale; car elle n'est pas un jeu de Fimagination, comme

dans FAntiquite, ni, comme aujourd'hui, une stricte recherche philologique,

mais bien une technique d'approche du reel ou, comme le dit Curtius, une

? forme de pensee ?. Etymologies ou Origines : les deux termes ont en realite

le meme sens et annoncent la resolution de Fauteur de remonter, par les

mots, jusqu'au fond des choses : ? Quand Fon voit d'ou est sorti le nom, aussit6t Fon comprend sa force, ? et Fon saura presque tout sur l'homme

quand on aura appris que son nom vient de la terre, homo ex humo. Le seul fait d'admettre la valeur de la science paienne et de Fintroduire

dans son encyclopedie a c6te de la science religieuse prend, de la part

dTsidore, la valeur d'une profession de foi. Nul avant lui n'avait tente sur une base aussi large cette association, que Fontaine appelle F ? unite essen tielle ? du christianisme et de la culture profane. Elle apparait en pleine

lumi&re dans les exposes d'astronomie, que Fon trouve, non seulement dans

les Origines, mais aussi dans un traite de cosmographie ou Isidore a Fambi

tion d'evoquer Lucrece puisqu'il Fintitule De natura rerum, et qui vient

d'dtre admirablement edite et traduit par le meme J. Fontaine (i). Car

(i) Isidore de Seville, Traite de la nature, dans la Bibliotheque de VEcole des hautes

etudes hispaniques, Bordeaux, Feret, i960.

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l'astronomie d'Isidore, si elle commence aux rudiments scolaires tradition

nels, s'acheve dans une meditation spirituelle de l'univers celeste, dont la fonction est d'introduire le chrEtien, par voie d'analogie, a Intelligence des mysteres de sa foi; elle comporte done deux images du monde, Tune savante, l'autre religieuse, constamment melees. C'est ainsi que, selon un

symbolisme fort ancien, le soleil represente le Christ, et que le coucher et

le lever de cet astre proposent chaque jour aux hommes le rappel de la

mort et de la resurrection du Christ; de mSme les phases de la lune, qui ? disparait pour croitre et croit pour disparaitre ?, auraient pour mission

de reflEter la destinee humaine qui nait pour mourir et meurt pour vivre

de la vraie vie.

Isidore ne s'est pas toujours contente de glaner des informations con ventionnelles; il est certaines disciplines qu'il a dEcrites a sa fagon. C'est le cas de la musique. On sait que le christianisme a longtemps resiste aux

seductions de la musique paienne. ? Qu'elle soit sourde aux instruments de

musique, qu'elle ignore pourquoi ont 6te fabriquees la flute, la lyre et la cithare ?; ainsi s'exprimait saint Jer6me dans une lettre sur l'education

des filles, qui ne laisse pas d'evoquer l'Arnolphe de Ytcole des femmes.

D'autre part, la culture antique avait fini par reduire la musique a une

theorie purement mathematique, au calcul des intervalles et des accords,'

sans aucun souci esthetique, sans aucune ouverture sur la musique vivante.

Une reaction contre ce double amoindrissement s'etait deja dessinee chez

saint Augustin, dont les Confessions montrent le temperament exceptionnel

lement receptif a la musique profane comme aux hymnes chretiennes. Isidore

poursuit et accentue cette evolution; il rEduit au minimum l'arithmetique musicale classique au benefice de ?la connaissance pratique du rythme en matiere de son et de chant ?, sensible, comme il devait l'etre, a la musique sacree qui resonnait quotidiennement dans les basiliques et les monasteres du royaume de Tolede. II est en fin un domaine ou Isidore pourrait faire figure de createur :

e'est celui de Tarithmologie, ou application de Tarithmetique a Texegese biblique, couronnee par une ? theologie du nombre ?, qui est Thomologue

chrEtien des speculations pythagoriciennes. La encore, Augustin avait

ouvert la voie, mais de fagon eparse et empirique. Isidore au contraire, dans son Livre des Nombres, systematise les elements legues par son pr?

decesseur et en fait une science veritable, promise a une longue survie m6dievale. Ce n'est pas a dire qu'il rompe avec ses sources coutumieres;

mais il en use plus librement. II censure avec vigilance ses inspirateurs paiens. Ceux-ci associaient les nombres aux dieux de la mythologie : la

monade 6ta.it assimilEe a Jupiter; la dyade, ? compagnon et frere ? de Funite,

l'^tait a Junon, Spouse et soeur de Jupiter; l'hebdomade, qui ? n'engendre pas et n'est pas engendree ?, l'etait a la vierge Minerve nee de la tete de Jupiter, etc. Isidore supprime toutes ces r^rences theologiques paiennes, et ne retient que la substance arithmologique. Cela n'est pas tres surpre

nant. Mais voici qui Test davantage : quand Isidore s'adresse, dans le meme

domaine, a des informateurs chr?tiens, a Augustin par exemple, il depouille

pareillement les donnees arithmologiques du contexte Chretien dans lequel

elles avaient et6 inserees, et red&ouvre en quelque sorte a l'6tat pur

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les ?tudes philosophiques

culture profane qu'Augustin ou tel autre Pere avait mise a contribution. On conviendra qu'il temoignait ainsi, sous deux aspects complementaires,

d'un souci d'objectivite assez ?tonnant, bien eloigne de la reputation,

qu'on lui fait parfois, de plat compilateur et d'auteur de second rayon.

Jean P?pin.