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L'Harmattan

Review
Reviewed Work(s): Les arts de gouverner, du regimen mdival au concept de
gouvernement by Michel Senellart
Review by: Franck Collard
Source: Revue Franaise d'Histoire des Ides Politiques, No. 3 (1er semestre 1996), pp. 193-
196
Published by: L'Harmattan
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/24610424
Accessed: 21-05-2017 03:08 UTC

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I B LI0GRAPH1 E

LECTURES CRITIQUES

Michel SENELLART, Les arts de gouverner, du regimen mdival


au concept de gouvernement, Paris, ditions du Seuil, 1995, 311 p.

Auteur d'ouvrages explorant l'histoire des concepts de la pense politique


occidentale, en particulier celui de la raison d'Etat , M. Senellart vient
de publier dans une collection fonde par M. Foucault un livre important
consacr l'volution du concept de gouvernement. Depuis les Pres de
l'Eglise jusqu'aux Lumires, il examine les thories sur le gouvernement
et leurs mtamorphoses telles qu'elles ressortent d'un large corpus de textes
constitus essentiellement de traits normatifs parntiques destins
inciter les monarques bien gouverner. Cette exploration cherche com
prendre comment s'est fait le passage d'un modle ecclsiastique, le regi
men des mes, une ralit profane et technique , le gouvernement ,
selon une volution relevant d'aprs l'auteur d'une subtile mcanique des
fluides faite de lenteurs et de saccades, non d'une dynamique linaire et
rgulire.
L'ouvrage se dcoupe en trois parties. Dans une premire partie, l'auteur
s'efforce de cerner, travers une tude de vocabulaire trs serre, la notion
de gouvernement et son volution par rapport la notion de souverainet ;
puis il en vient l'exploration d'un genre trs pratiqu du Moyen Age au
XVIIe sicle : le genre des arts de gouverner dont il tire l'essentiel de
ses sources. La deuxime partie propose une rflexion sur la fonction gou
vernante et ses conditions thoriques d'exercice, en posant le problme cru
cial de l'exemplarit du prince, ce que M. Senellart appelle sa visibilit .
La dernire partie traite du secret , donc de l'invisibilit du gouvernement
retranch dans les arcanes du pouvoir l'poque de l'absolutisme, la
grande indignation des philosophes des Lumires pris de transparence poli
tique et hostiles l'ide d'un art spcifique et plus ou moins occulte du
gouvernement.

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194 BIBLIOGRAPHIE

Les grandes ides avances par M. Senellart peuvent se rsumer ain


en schmatisant une pense trs dense et tourbillonnante et en marquan
grandes phases de l'volution des choses.
Si les bases antiques ne manquent pas aux thories du gouvernement d
l'poque mdivale et plus encore partir de la Renaissance, c'est toutefo
sur des fondements bibliques, thologiques (patristiques) et ecclsiologiqu
qu'il faut asseoir le contenu de la notion de regimen. Gouverner diffre
dominer - qui est le propre des tyrans - : cela suppose une fin ou plusieu
une tlologie gouvernementale qui a pour objet, la haute poq
mdivale, le salut du peuple chrtien, c'est--dire un but transcendant r
moins que politique. C'est pourquoi, l'origine, la notion de regimen
forge pour l'vque, par exemple chez Grgoire le Grand, et qu'elle
dveloppe sans rfrence la notion, matrielle et immanente, d'Et
mme si Yepiscopos apparat le dpositaire de l'autorit tatique lgue pa
Rome. Aux ecclsiastiques revient le gouvernement des mes, aux pui
ces laques ne reste que celui des corps, contraindre et chtier parce qu
sont disposs depuis la Chute faire le mal et qu'ils sont incapables d
gouverner eux-mmes (saint Augustin). Comme le prtre, mais un r
subalterne, le roi doit d'abord se montrer matre de lui-mme pour prten
commander aux autres dans l'unique vise de la fin des temps, d'o l'imp
tance de son exemplarit manifeste tous. Par la rectitude de ses a
(selon Isidore de Sville : rex a recte agendo), le roi montre le chem
Pour ce faire, il doit s'inspirer de Miroirs qui, multiplis depuis Alcuin e
Jonas d'Orlans, renvoient celui qui gouverne les autres la ncessit
se gouverner lui-mme pour se conformer, non pas l'excellence d
nature, comme le Nron du De dementia de Snque, mais l'mine
de son office dont l'exercice doit s'inspirer d'un passage du Deutron
donnant la marche suivre la royaut d'Isral. Jusqu'au XIIe s. dom
ainsi une conception ministrielle du pouvoir sculier avec un roi minist
de l'Eglise ; le regimen prcde le regnum, confi par Dieu afin de prpa
le salut : le politique se trouve absorb par le spirituel (p. 41). L'a
de rgir a t donc codifi avant que ne ft thoris l'Etat et en dehors
considrations proprement politiques.
A partir du XIIe sicle, l'essor effectif des tats monarchiques s'acc
pagne d'un glissement de la notion de gouvernement, glissement dtecta
dans les trs nombreux traits souvent sous forme de specula qui sont pr
duits pour guider les princes sages de Pierre de Blois et Jean de S
bury jusqu' Thomas d'Aquin, Vincent de Beauvais ou Gilles de Rom
Le pouvoir devient la mise en uvre, par des monarques plus puiss
hisss au premier plan, du regimen. Ce dernier se politise en ceci qu'il vi
des fins immanentes - le bien commun ou le salut public , variante da
l'ici-bas du salut de l'me -, mais son exercice demeure li la dtention
de qualits morales et de matrise de soi dont le prince, loi vivante ou imago
Dei, doit faire montre. Aprs 1260, la dcouverte dterminante de la Poli

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LECTURES CRITIQUES 195

tique d'Aristote accentue notablement l'autonomisation du politique par rap


port aux perspectives eschatologiques antrieures. Hors de toute conomie
du salut, il a permis de faire sortir de la sphre religieuse le problme des
finalits du gouvernement, finalits devenues humaines. Avec le Philosophe,
l'art de gouverner s'mancipe de la codification biblique. Il est vu en termes
d'efficacit et de prennit illustres concrtement par les alas de l'histoire
et les successions de rgimes. Toutefois, l'auteur montre bien que la dimen
sion sacrale du gouvernement ne s'estompe pas, bien au contraire. Simple
ment, les rois plus assurs d'eux-mmes s'en emparent et en revtent le
prestige de guides (gubernatores) dont ils dpossdent en quelque sorte
l'Eglise. Par leur gouvernement exerc sur des sujets perfectionner, ils
participent de l'uvre divine de grce et une mystique de l'Etat peut natre,
qui emprunte beaucoup celle de l'Eglise. A l'instar du Henri II de Pierre
de Blois, la dignit de leur fonction fait mourir en eux leur nature indivi
duelle : c'est l'amorce de la sparation des deux corps du roi . Plis
la seule loi divine, ils peuvent tre dits legibus solutus si ces lois vont
contre le bien commun. Vers le XVe sicle, tandis que les traits de Jean
de Salisbury, Gilles de Rome et Thomas d'Aquin imprgnent toujours les
esprits, le roi rector naturalis exerce donc un gouvernement qui emprunte
la fois aux conceptions religieuses et antiques du pouvoir : bien loin de
remplacer des doctrines par d'autres, les thoriciens font flche de tout bois.
Tout en relativisant la nouveaut de Machiavel, auteur d'un authentique
Miroir du prince qui confond encore Etat et gouvernement, le pouvoir et
son exercice, l'auteur prsente le tournant machiavlien comme trs
dcisif la fois dans son propre contenu et dans les ractions qu'il a sus
cites. Machiavel redfinit les rgles de gouvernement selon des critres de
succs dissocis de la perspective du salut, ou de l'honnte (perspective
cicronienne puis humaniste) et lis au seul maintien de la domination. La
vertu morale laisse la place la virtu, capacit quelque peu immodeste
matriser la Fortune en s'adaptant toutes les situations. Pour Machiavel,
la simple lucidit commande de penser que la variation du bien dpend
du caractre des temps . Totalement tranger l'impratif de visibilit qui
s'imposait au roi mdival, le prince renaissant doit dissimuler et calculer
comme le marchand. Il lgue au monarque absolu le got des arcanes du
pouvoir , riche notion laquelle l'auteur consacre de longs dveloppe
ments. Mais on a trop considr que le Prince avait tu la dimension mys
tique du gouvernement. Les mystres de l'Etat , par exemple, qui con
frent au souverain franais ou anglais une dimension supra-humaine,
s'inspirent en partie du mystre de l'Eglise. M. Senellart affirme juste
titre, aprs Kantorowicz, toute l'importance de l'imprgnation thologique
et mystique de l'Etat moderne, construit thoriquement autant en rfrence
au modle religieux qu'il s'est dvelopp pratiquement contre lui. L'poque
moderne voit aussi s'affirmer l'ide d'une technique gouvernementale dif
ficile thoriser mais oriente vers des fins dfinitivement profanes qui

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sont le maintien et le dveloppement de la puissance du prince. Le go


vernement devient un instrument au service de la souverainet, visant
rassembler, par la coercition mais aussi par la claire connaissance des poten
tialits des Etats, les nergies destines les accrotre. Se dveloppe don
en Italie ds le XVIe sicle une littrature statistique que les thoricien
allemands du XVIIe vouent la seule connaissance des ministres . Une
science du gouvernement, spcifique, clot. L'Etat se coupe de la socit
pour mieux la diriger. Il a ses raisons que la raison commune ignore et que
les philosophes des Lumires dnonceront vigoureusement.
Voici rsumes grossirement les grandes ides d'un livre incontestable
ment trs brillant, rempli de raccourcis parlants, de formules heureuses et
proposant une vision synthtique fort stimulante de l'ide de regimen. Domi
nant des sources trs dcales dans le temps, il parvient dessiner avec
nuance et subtilit une volution de la notion de gouvernement dans laquelle
se sont sdimentes, au cours des temps, des couches doctrinales varies,
reposant parfois en discordance les unes sur les autres, parfois rodes, mais
le plus souvent mles. Les quelques rserves que l'on pourrait faire sont
d'ordre formel d'abord. Quoique le plus souvent clair, le propos n'chappe
pas toujours l'opacit (p. 197 : l'inscription domestique des formes de
gouvernement atteste que le pouvoir royal... est coextensif la naturalit
de la socit ) ; certains dveloppements suivent d'tranges procdures con
sistant prsenter la raction telle doctrine avant de prsenter la doctrine
elle-mme (p. 144, p. 245). Si l'auteur ne tombe pas sous l'illusion d'une
histoire des ides indiffrente au contexte historique, aux conditions de
transmission des textes - dont la seule rdaction ne prsume en rien
l'audience -, si les erreurs sont rares ( l'exception d'une confusion
d'Henri Ier et de Charles Ier d'Angleterre, p. 155), il parat avoir exploit
une bibliographie historique pauvre et date qui le fait voquer la nuit fo
dale et l'obscur Moyen Age (p. 127, p. 203) et qui le conduit ignorer les
acquis de la recherche rcente (le livre de J. Krynen sur l'Idal du Prince
par exemple, ou les recherches franco-canadiennes sur Vincent de Beauvais)
au profit d'ouvrages de vulgarisation comme celui de Mme Pernoud. Or,
sur les secrtaires du roi, sur la Fortune, sur la symbolique mystique du
gouvernement, sur la notion d'Etat au Moyen Age, des tudes d'minents
historiens existent, qui eussent donn une meilleure assise certains pas
sages. Mais tout ceci n'est que vtilles subalternes de l'historien conquis
par la force enviable de la dmonstration du philosophe.
Franck COLLARD

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