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Memotec n 19 RVISION A

DATE : 01/01/2006
La biodgradabilit des effluents urbains
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MCANISMES DE LA BIODGRADATION ET LEURS LIMITES


Lpuration biologique des eaux rsiduaires est une transformation des substances organiques et inorganiques par des micro-
organismes qui les utilisent pour se dvelopper. Les processus mis en uvre sinscrivent dans les cycles biogochimiques du
carbone, de lazote, du soufre, du fer et du manganse, o les substances dgrader sont soumises des processus biologiques
(biotransformation ou biodgradation) et physico-chimiques (hydrolyse, volatilisation, solubilisation, ).
Les filires dpuration des eaux rsiduaires urbaines mettent en uvre des procds biologiques afin dliminer totalement ou
partiellement certaines classes de pollution. Or, toutes les pollutions ne sont ni systmatiquement, ni rapidement biodgradables :
certaines molcules peuvent en effet inhiber les fonctions mtaboliques des micro-organismes ou tre difficiles dgrader de par
leur complexit. De plus, dautres substances ou composs, tels les mtaux lourds, peuvent entraver ces processus biologiques en
agissant comme des poisons.
Dans le cadre de ce document, il ne sagit pas de fixer des concentrations en polluants divers qui limiteraient laction des micro-
organismes, mais plutt de faire une synthse sur les facteurs pouvant entraver les processus de biodgradation des matires
polluantes, organiques et inorganiques.
DFINITIONS
La charge polluante biodgradable est quantifie par diffrents paramtres :
DBO5 : Demande Biologique en Oxygne : elle reprsente la quantit doxygne ncessaire aux micro-organismes pour oxyder la
matire organique biodgradable prsente dans leau. Lessai normalis en laboratoire prvoit un ensemencement microbien de
lchantillon mesurer et une incubation 20C, lobscurit, pendant 5 jours. Le rsultat est exprim en mg/l doxygne
consomm pendant 5 jours.
DCO : Demande Chimique en Oxygne : elle reprsente la consommation doxygne ncessaire loxydation non biologique de
lensemble des matires organiques prsentes dans leffluent, quelles soient ou non biodgradables. Lessai normalis en
laboratoire consiste mesurer la quantit de dichromate de potassium consomme, chaud, par les matires organiques (du
sulfate dargent est ajout comme catalyseur). Cette mesure a lavantage de fournir rapidement un rsultat, et dtre facilement
reproductible, mais ne renseigne pas directement sur la biodgradabilit de leffluent.

Remarque : il existe une fraction de la matire organique qui est trs difficilement, voire non biodgradable ; on la qualifie alors
de DCO dure ou rfractaire. Cette fraction de la matire organique gnre peu de problmes en puration des eaux rsiduaires
urbaines, ce qui est loin dtre le cas pour les effluents industriels ou mixtes, pour lesquels il est parfois difficile de respecter la
rglementation en terme de concentrations limites dans les rejets purs.
VALUATION DE LA BIODGRADABILIT
Le rapport DCO/DBO5 donne une premire estimation de la biodgradabilit de la matire organique dun effluent donn ; on
convient gnralement des limites suivantes :
o DCO/DBO5 < 2 : leffluent est facilement biodgradable ;
o 2 < DCO/DBO5 < 3 : leffluent est biodgradable avec des souches slectionnes ;
o DCO/DBO5 > 3 : leffluent nest pas biodgradable.
En outre, pour tre performants, les micro-organismes purateurs exigent des apports spcifiques en nutriments (DBO5, azote et
phosphore) dans les proportions DBO5/N/P = 100/5/1.
En fonction du traitement biologique recherch et des populations bactriennes favoriser, il convient galement de respecter les
rapports nutritifs suivants :
o 10 < DCO/N < 60, pour favoriser la dnitrification (transformation de lazote sous forme de nitrates en azote gazeux) ;
o 30 < DCO/P < 300, pour favoriser la dphosphatation (suraccumulation du phosphore par les bactries).
Cest pourquoi, il peut tre ncessaire dapporter des nutriments la biomasse (carbone, phosphore, azote) dans le cas o la
qualit de leau traiter serait trop loigne des conditions optimales requises.

FACTEURS LIMITANT LA BIODGRADABILIT


Dtergents
Les dtergents posent le problme dune biodgradabilit imparfaite : dune faon schmatique, on peut dire que ceux qui ont des
chanes aliphatiques ramifies ne sont pas biodgradables, alors que ceux qui ont des chanes linaires le sont. Outre le fait quils
sont plus ou moins biodgradables, les dtergents modifient les proprits physico-chimiques du milieu, notamment en diminuant
le taux de transfert de loxygne par diminution de la tension superficielle de leau. En plus de cette altration des transferts
gazeux, les dtergents mulsifient les corps gras et les hydrocarbures, ce qui empche leur sparation par crmage superficiel, et
ont une action dfloculante sur les collodes, ce qui peut dsorganiser le floc bactrien. Actuellement, il est interdit de
commercialiser des dtergents dont la biodgradabilit finale, mesure aprs 21 jours, est infrieure 80%.
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Mtaux lourds et composs chimiques

CONCENTRATION Le tableau 1 donne les concentrations maximales admissibles de quelques


POLLUANT MAXIMUM
(mg/l) mtaux lourds pour un procd biologique arobie.
Chrome 5,0 Remarque : il est ncessaire de souligner que les mtaux lourds se concentrent dans les
Chrome hexavalent 3,0 boues issues des traitements biologiques ; il faut donc tenir compte de cet effet de
Cuivre 12 concentration si les boues sont vacues en agriculture, ainsi que pour le
Nickel 3 dimensionnement des filires de traitement biologique des boues (digestion, compostage).
Tableau 1 De nombreux mtaux et mtallodes font lobjet de cycles biologiques. Ces
biotransformations peuvent conduire lapparition de composs plus ou moins toxiques qui saccumulent dans lenvironnement.
Cest le cas, par exemple, du mercure qui subit une mthylation essentiellement par les bactries sulfato-rductrices, par
transformation en mthylmercure (MeHg) trs facilement bioaccumulable. Cette biotransformation est favorise par des valeurs
faibles de pH, ainsi que par des concentrations leves en matire organique.
Quant aux composs chimiques, ils sont plus ou moins rapidement biodgradables, leur dcomposition dpendant notamment du
pouvoir dadaptation des souches bactriennes. Par exemple, des dversements sporadiques de phnol (ou drivs) des
concentrations de 10 mg/l perturbent srieusement le fonctionnement dune station dpuration deffluents urbains, alors que
lpuration arobie deffluents de cokerie chargs 2,5 g/l ne pose aucun problme.
Pesticides

PESTICIDE TEMPS DE DEMI-VIE Les pesticides (herbicides, fongicides, insecticides et rodenticides) sont
DDT 15 ans essentiellement la source de la pollution des eaux de ruissellement et
dinfiltration. Ils sont difficilement biodgradables : le DDT, par exemple, est
Lindane 2 ans
encore prsent dans lenvironnement alors que son utilisation est interdite depuis
Parathion 130 jours 1972. Le tableau 2 donne les temps de demie-vie de quelques pesticides. Mme si
Bromadiolone 70 jours ces donnes concernent des populations bactriennes issues des sols, elles
Atrazine 60 jours permettent de se rendre compte de la complexit des mcanismes de
Malathion
biodgradation mis en jeu quand ils sont prsents dans les rejets.
11 jours
Tableau 2
Les autres facteurs limitants (pH, temprature, salinit)
Le dveloppement bactrien est possible dans un intervalle de pH assez large : 5 9. Certains procds biologiques rclament des
gammes spcifiques de pH : les bactries nitrifiantes ncessitent des pH compris entre 7,4 et 9 pour Nitrosomonas, 8,5 et 9,1 pour
Nitrobacter ; en revanche, les bactries dphosphatantes Acinetobacter spanouissent davantage avec des pH plus acides,
compris entre 6,1 et 7,5. Il faut aussi prendre en compte les modifications pouvant tre entranes par les processus biologiques,
certains conduisant des acidifications, dautres des alcalinisations, ce qui peut rendre inutile toute rectification extrieure du
pH.
La temprature est un facteur cl de lactivit biologique. Des tempratures infrieures loptimum ont en gnral un impact plus
important sur le procd que des tempratures suprieures ce mme optimum. Une rgle, gnralement admise, veut que les
taux de croissance bactrienne doublent pour chaque incrment de temprature de 10C, jusqu atteindre la valeur optimale. En
fonction des tempratures optimales, les bactries sont dites :
o psychrophiles : organismes pouvant vivre jusqu des tempratures de 0C ;
o msophiles : organismes dont la croissance est favorise entre 25 et 40C ;
o thermophiles : organismes dont la croissance est favorise des tempratures gales ou suprieures 50C.
La concentration en sels dissous peut tre un lment limitant de la croissance bactrienne (et donc de la biodgradabilit dun
effluent). Certaines bactries peuvent concentrer des sels jusqu 1000 fois par rapport la concentration du milieu (cest par
exemple le cas du potassium, K+), et manifester une grande rsistance la concentration saline du milieu. Ainsi, selon les
espces, la concentration maximale de NaCl nentravant pas leur croissance peut varier de 50 plus de 240 mg/l. Par contre,
certains types de bactries, dites halophiles, ncessitent du sel pour leur croissance : les concentrations ncessaires en NaCl
peuvent varier de 1 6% pour les faiblement halophiles, jusqu 15 30% pour les halophiles extrmes.
CONCLUSION
La conception des stations dpuration ncessite une parfaite connaissance des caractristiques biologiques et physico-chimiques
des effluents, surtout sils comportent une part deffluents industriels pouvant inhiber la biodgradation des charges polluantes
par les micro-organismes,
Ainsi, plusieurs facteurs sont prendre en compte afin dvaluer la biodgradabilit dun effluent, et de mettre en uvre les
procds appropris dpuration :
o leffluent peut tre plus ou moins favorable au dveloppement de la biomasse en terme de nutriments prsents, do la
ncessit dassurer parfois une complmentation sous forme carbone (mthanol), azote (ure) ou phosphore ; de la
mme faon, pH, temprature et concentration du milieu en sels sont plus ou moins bnfiques selon les micro-organismes
prsents ;
o certains produits peuvent constituer des poisons pour lactivit bactrienne ou des substrats trs longs dgrader :
dtergents, pesticides, ou autres composs chimiques.