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L'offensive aerienne strategique contre 1'Allemagne

Depuis octobre 1917 jusqu'a la fin de la guerre, on tenta de verifier la soi-disant efficacite strategique de l'arme aerienne et les resultats influerent enormement sur la decision de creer la Royal Air Force. I1 faut le reconnaitre, l'epreuve fut a peine equitable. Ni l'lndependent Air Force ni son precurseur, la 41e Escadre, ne dis- poserent jamais d'avions et d'equipages en nombre qui approchait meme ce qu'on avait promis. A la meme epoque, du reste, il se produisit une etrange scission entre les buts et les aspirations du nouvel tat-major de 1'Air de Londres, qui rgvait de victoire par la puissance aerienne et, d'autre part, la nature meme des operations des forces de bombardement strategique, qui constituait le fondement de tant d'espoirs. Les commandants d'aviation en campagne ne s'acharnerent pas a faire echouer deliberement les plans de l'etat-major de 1'Air; ils etaient essen- tiellement irrealisables. En definitive, ce fut Trenchard et non l'etat-major de 1'Air qui donna le ton. La probabilite d'un tel clivage se manifesta des le depart. Une controverse entoura les premieres nominations au ministere de I'Air, meme celle de lord Rothermere, premier titulaire de ce ministere. Le 3 janvier 1918, on crea un Con- seil de 1'Air sous sa presidence; sir David Henderson en fut le vice-president. On persuada Trenchard d'accepter le poste de chef d'etat-major de 1'Air et on lui donna comme adjoint le contre-amiral Mark Kerr. Quelques semaines apres les debuts officiels de la Royal Air Force, le 1er avril 1918, aucun d'entre eux n'avait conserve son poste d'origine. Kerr ne s'etant pas entendu avec Trenchard avait ete remplace par le brigadier-general R.M. Groves. Rothermere avait cede sa place a sir William Weir; Trenchard, qui avait demissiome, avait eu pour successeur son rival de longue date, le major-general Frederick Sykes et, enh, Henderson etait parti, se trouvant incapable de travailler avec Sykes. Ces evenements resultaient en grande partie d'antagonismes personnels et de vieilles querelles de service, mais certains principes etaient aussi en jeu. Trenchard ne s'entendait pas avec Rothermere mais, ce qui etait tout aussi important, le ministre ne le considerait pas comme sa seule source d'avis professionnels. Selon une lettre de Trenchard a Haig, le ministre 'avait fait entrer une foule de gens au

ministere de 1'Air sans consulter personne';

autre opinion a celle de ses conseillers professionnels." Trenchard ainsi ignore contourna son ministre et s'adressa a Lloyd George. Les plans de l'etat-major de l'Air, dit-il, reposent sur l'hypothese qu'a la fin de mai il y aura vingt-cinq esca-

en outre, Rothermere 'preferait toute

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drilles de bombardement a Nancy et qu'au debut de juillet, il y en aura quarante. Mais, selon ses previsions, a la deuxieme date precitee, il ne pourrait y en avoir plus de neuf. Par consequent, poursuit-il, 'il vaut beaucoup mieux savoir ce qu'on peut reellement accomplir de maniere a pouvoir compter sur ces ressources, plut6t que de se repaitre d'estimations plus genereuses, mais impossibles a realiser.' I1 proposait de son c6te d'utiliser cette petite force armee pour attaquer 'les grands centres industriels du Rhin,' lorsque le temps le permettrait, et pour prendre a partie les usines siderurgiques plus proches, quand les raids a grande distance seraient impossibles. I1 proposa aussi d'affecter les deux escadrilles de Handley Pages de Dunkerque a l'attaque des bases de sous-marins de Bruges et de Zee- brugge et d'envoyer les escadrilles de bombardement de l'armee ravager les bases voisines de Gand, d'ou les Gothas lan~aientleurs attaques contre 1'Angleterre. Les escadrilles a faible rayon d'action, soumises au contr6le immediat du GQG, pourraient s'en prendre aux objectifs interessant directement l'armee, soit les lignes de communications, les quartiers generaux, les stockages de munitions, les gares de chemin de fer et les aerodrome^.^ Bien qu'elles fussent rigoureusement conformes aux realites de la production industrielle, ces propositions ne furent pas bien accueillies par Rothermere. On peut les mettre en contraste avec les avis que prodiguait au ministre sir Henry Norman, depute et nouveau membre du Conseil de 17Air,qui fut tres inquiet devant l'incapacite des fabriques de bombardiers de satisfaire les besoins anticipes. Le 25 mars, il ecrivit a Rothermere: 'Nous ne serons pas en mesure d'effectuer en Allemagne des operations de bombardement dont l'envergure puisse influer appreciablement sur l'evolution de la guerre, avant l'automne prochain et peut- etre meme plus tard.' Contrairement a Trenchard, cependant, il ne proposa pas de concilier les operations de bombardement avec les ressources probablement dis- ponibles. A son avis, la fabrication des bombardiers devait beneficier de la plus haute priorite car 'L'avenir de notre race et de 17Empirepeut dependre de notre volonte de nous montrer a la hauteur de cette situation, dussions-nous y arriver a la onzieme he~re.'~ Son plan (subordonne a la disponibilite de bombardiers) consistait a annihiler litteralement six villes allemandes: Essen, Cologne, Francfort, Diisseldorf, Stutt- gart et Mannheim. Selon son hypothese, cette mission pourrait etre accomplie par un detachement de 250 bombardiers; des vagues de 25 avions attaqueraient une ville designee, a une heure d'intervalle. En dix heures, ils largueraient deux cents tonnes de bombes, quantite suffisant a embourber les services d'incendie de la ville et ses forces de defense aerienne. Les villes allemandes seraient 'pratique-

ment aneanties, privees de leur existence collective et de leur productivite

mon avis, si de telles attaques se poursuivaient pendant un mois, notre victoire serait en ~ue.'~De toute evidence, Norman sous-estimait grossierement l'ampleur des effectifs a deployer pour infliger tous les degits auxquels il songeait. Son projet se rapprochait si peu de la realite qu'il proposait en fait de larguer en dix heures plus de bombes que la force de bombardement existante, la 41e Escadre, avait pu en laisser tomber pendant cinq mois d'operations. La nouvelle equipe Weir-Sykes fut aussi partisane du bombardement strate- gique que Rothermere et ses collegues l'avaient ete, bien que leurs aspirations n'eussent pas le caractere grandiose des projets de Norman. Peu de temps apres

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son entree en fonction, Sykes, chef de 1'~tat-majorde I'Air, etablit un 'Conseil de strategie' compose de lui-meme, du directeur des operations aeriennes et du con- tr6leur du service technique; il devait 'etudier les aspects strategiques de la poli- tique et tirer le meilleur parti des ressources aeriennes.' I1 se reunit la premiere fois, le 22 avril, afin d'examiner un document de travail ou se refletaient exacte- ment les espoirs que le bombardement offensif inspirait a l'etat-major. Selon cette etude, le bombardement offensif visait non pas a annihiler des cites entieres mais, le cas echeant, a detruire les principales industries allemandes. Cette attitude se rapprochait beaucoup plus de la position de Trenchard que de celle de Norman. Toutefois, a ce premier stade, les plans de l'etat-major s'ap- puyaient sur des perspectives de fourniture d'avions encore plus favorables que celles que Trenchard entrevoyait. On y exposait la possibilite de reduire a neant, au cours de douze incursions, jusqu'a quatre-vingts pourcent de l'industrie chi- mique allemande; on y envisageait aussi la destruction de quatre-vingt-quinze pourcent peut-6tre de l'industrie de magnetos au cours de trois raids. Ces pre- visions se fondaient sur des calculs voulant qu'un seul raid de mille sorties de DH~ pourrait demolir une usine de produits chimiques et que 500 sorties suffiraient a aneantir une usine type de magneto^.^ En d'autres termes, la realisation de ces objectifs necessiterait environ 13 500 sorties. De fait, pendant toute la duree de ses operations, l'lndependent Air Force reussit a effectuer un cinquieme envi- ron de ce nombre de sorties. Un raid de mille sorties excedait nettement le domaine du possible. En juin 1918, mois d'activite intense de l'aviation, l'lndepen- dent Air Force ne reussit jamais a organiser plus de 45 sorties au cours d'une seule periode de 24 heures. La 'theorie de l'aneantissement' etait tout simplement impraticable. Neanmoins, ce fut sur l'hypothese de la destruction possible des principales industries allemandes qu'on edifia les plans de mise en oeuvre d'une formation de bombardement strategique qui s'appellerait l'lndependent Air Force. La decision du general Trenchard d'accepter, le 8 mai, le commandement de ces effectifs semble avoir ete influencee par les accusations erronees voulant qu'il ait abandonne son poste de chef de 1'~tat-majorde 1'Air 'au plus fort du combat'; a la verite, il avait demissionne avant le debut de l'offensive allemande en France. Neanmoins, cette nomination etait etrange. Trenchard avait de l'experience et de grandes qualites de chef, mais il etait en mauvais termes avec Sykes et entretenait des soupGons a l'egard de Weir. Pis encore, il avait ete l'adversaire le plus acharne du bombarde- ment strategique et de l'idee d'une force inde~endante.~ La 41e Escadre constituait la pierre angulaire sur laquelle devait s'edifier le nou- veau commandement de Trenchard. Elle etait arrivee dans le secteur de Nancy le 11 octobre 1917 et son commandant, le lieutenant-colonel C.L.N. Newall, avait etabli son quartier general a ~ainville-sur- ad on: Son unite de bombardement de jour, la 5Se Escadrille, se trouvait la, elle aussi, tandis que les deux unites de bombardement nocturne, la 100e Escadrille et 1'Escadrille 'A' (Navale)* avaient leur base a Ochey.

* Le 8 janvier 1918, I'Escadrille 'A' devint la 16e Escadrille (Navale). A la naissance de la RAF, elle devint la 216e Escadrille de la R AF.

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Depuis 1917, la 5Se Escadrille etait affectee, avec la 9e Escadre (hors cadre), aux operations de bombardement de jour.* ~quipesde DH~,ses aviateurs connais- saient a fond les caracteristiques de cet excellent appareil. Mi3 par un moteur Rolls- Royce Eagle VIII de 375 ch, le DH4 pouvait voler a une vitesse de 133,5 milles a l'heure a 10000 pi.; il pouvait monter a 15000 pi. en un peu plus de seize minutes et son plafond de fonctionnement etait de 22 000 pi. Charge de deux bombes de 230 liv. ou de quatre bombes de 112 liv., il avait une duree de vol de quatre heures.t C'etait indubitablement le meilleur bombardier de jour que l'lndependent Force devait avoir. La 5Se Escadrille utilisait les D~4 en les deployant en formation triangulaire de six appareils; les deux appareils du second rang volaient a 50 pi. au-dessus du chef de la formation tandis que les trois appareils de queue se tenaient au-dessous de lui. Tant qu'on s'en tint a la formation serree, les avions ennemis trouverent que le DH~etait un objectif formidable et decevant.' Cependant, la 100e Escadrille etait ma1 pourvue. A son arrivee en France en mars, on lui avait fourni des ~~2b,avions demodes qui avaient d'abord participe aux operations aeriennes en 1915. Leurs moteurs Beardmore de 120 ch les elevaient laborieusement a leur plafond de fonctionnement de 9 000 pi. en 34 minutes. 11s pouvaient prendre a leur bord trois bombes de 112 liv.; ainsi charges, ils avaient une duree de vol d'environ 3 heures. En raison de ces caracteristiques, ils ne convenaient qu'aux operations nocturnes a faible distance? Plusieurs des aviateurs de' 1'Escadrille 'A' (Navale) avaient appris leur metier au sein de la 7e Escadrille (Navale) a Dunkerque, tandis que les autres n'avaient commence leur entrainement qu'eri juin et juillet, a Manston? Le materiel se composait de dix Handley Page 01100, dont six provenaient de la 7e Escadrille (Navale) et les quatre autres, de Redcar, ou ils avaient ete affectes en septembre aux patrouilles anti-sous-marines. Le Handley Page n'etait pas manifestement plus rapide que le

Au moment de son affectation a la 41e Escadre, cinq des aviateurs de la 55e Escadrille etaient canadiens: J.B. Fox et J.H. Hedding, adresses inconnues, N.R. Murphy, de Montreal, Daniel Owen, d'Annapolis Royal (N.-E.) (prisonnier de guerre le 21 octobre 1917) et A. Sattin, adresse inconnue. On pouvait en allonger la duree de vol a 5% heures en reduisant la charge de bombes et en ajoutant d'autres reservoirs de carburant. Allan Morris, First of Many; the Story of the Independent Force, R.A.F. (Londres: Arrow, 1969), app. D. Le DH~etait plus rapide que le Gotha IV et son plafond de fonctionnement etait plus eleve; le Gotha transportait une plus grosse charge de bombes, soit 660 liv. Une bonne moitie de la 100e Escadrille etait composee de Canadiens, a son arrivee a Ochey. Les pilotes etaient: L.M. Archibald, de Toronto (prisonnier de guerre le 24 octobre 19171, J.J.L. Drummond, de Spencerville (Ont.), W.H. Jones, de Winnipeg (prisonnier de guerre le 25 octobre 1917), W.K. MacNaughton, de Saint-Jean (Quebec), V.E. Schweitzer, de Portage la Prairie, W.J. Tempest, de Perdue (Sask.) et G.M. Turnbull, de Manville (Alb.). Les observateurs etaient: S.M. Duncan, d'ottawa, J.W. Edwards, de Cataraqui (Ont.), J.S. Godard, d'Ottawa (prisonnier de guerre le 24 octobre 1917), R.C. Pitman, de Saskatoon (prisonnier de guerre le 17 septembre 1918), J.W. Price, de Moncton et A.H. Thompson, de Penetanguishene (Ont.), (tue au combat le 26 septembre 1918). Lorsque I'escadrille arriva a Ochey, elle ne comptait que trois Canadiens: H.M. Costain, de Brant- ford (Ont.), G.A. Flavelle, de Lindsay (Ont.) et A. Macdonald, de Toronto, tous des pilotes. Avant la fin de I'annee, L.R. Shoebottom, de London et A.H. Thompson, de'penetanguishene (Ont.), (tue au combat le 26 septembre 19181, rallierent I'escadrille a titre de pilotes.

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~~2bmais, a certains egards, il lui etait de beaucoup superieur. Son chargement de bombes etait au moins trois fois plus grand et sa remarquable duree de vol de huit heures le rendait eminemment apte aux operations nocturnes a grande di~tance.~ La base d'operation de la 41e Escadre etait en arriere de la partie des lignes franqaises que tenait le Groupe d'armees de 1'Est sous les ordres du general de Castelnau. A l'arrivee de l'escadre aerienne, le Groupe d'armees de 1'Est amorqait

sa propre offensive de bombardements strategiques, dont l'objectif principal etait le 'blocus'* du charbon, du fer et des acieries de la Lorraine et du Luxembourg. Les unites frangaises de bombardement nocturne, equipees d'appareils Voisin 8, devaient attaquer les mines et les acieries de Thionville, Bettembourg, Luxem-

bourg, Maieres-les-Metz

et Loungeville; on leur assigna comme objectifs possibles

de 'represailles' Treves et Sarrebruck. Leurs bombardiers de jour Sopwith 1'h Strutter devaient attaquer les gares de triage, les usines, les aerodromes et treize villes declarees 'de represailles.' Ces objectifs chevauchaient sensiblement sur ceux qu'envisageait la 41e Escadre, bien que les DH~et les Handley Pages eussent un rayon d'action beaucoup plus etendu que les avions franqais. Les ordres de Haig precisaient que la 41e Escadre devait s'en tenir au secteur de Sarrebruck, jusqu'a ce que les pilotes se fussent familiarises avec le pays. Alors seulement pourraient-ils cooperer avec les Franqais 'toutes les fois que l'instabilite du temps leur interdirait les raids eloignes en Allemagne.' De fait, les forces de bombarde- ment franqaises et britanniques lancerent des offensives paralleles a partir des memes bases, mais il y eut tres peu de coordination reelle des activites jusqu'au moment de l'offensive allemande en mars. Neanmoins, le 21 octobre, le general Petain, commandant en chef des armees frangaises, adressa a Haig une lettre accompagnee du plan des operations de bombardement de Castelnau. I1 y signale l'ordre donne aux Forces franqaises de bombardement d'eviter toute provocation inutile de represailles contre les villes frangaises par des 'bombardements fortuits d'avions isoles'; il exhorte Haig a adopter la meme attitude a l'egard de la 41e Escadre. On recommanda a Newall de limiter les raids de jour a des objectifs legitimes, d'affecter au moins six appareils a chaque raid et de concentrer le plus possible les raids de n~it.~ Entre-temps, le 17 octobre, l'escadre avait effectue sa premiere incursion, dont l'objectif etait la grande acierie de Sarrebruck-Burbach. Onze DH~participerent, mais trois d'entre eux durent revenir a cause de difficultes mecaniques. Selon les archives allemandes, le raid infligea aux usines et aux habitations du voisinage des dommages evalues a 17 500 marks. En outre, cinq personnes furent tuees et neuf blessees. Le 21 octobre, douze DH~de la 55e Escadrille attaquerent les usines et les gares de triage de Bous. L'objectif situe sur la Moselle au nord de Hagendingen etait a une soixantaine de milles d'Ochey. Un avion dut rebrousser chemin a cause de difficultes de moteur, mais les autres bombarderent la ville. Une fois leurs pas- sagesde bombardement termines, ils furent attaques par une formation de dix chas-

*

Le terme 'blockade' figure dans une traduction anglaise de I'ordre d'op&ations de Castelnau du 18 octobre 1917. L'expression s'applique, semble-t-il, a une tentative de priver I'Allemagne du fer et du charbon du Luxembourg et de la Lorraine. 'Plan of Bombardment Operations during Winter of 191 7-1918,' 18 octobre 1917, Air 1/970/204/5/1108.

OBJECTIFS BOMBARDES PAR LA 41e ESCADRE DE LA VIIIe BRIGADE ET LA INDEPENDENT FORCE DE LA R.A.F.

(OCTOBRE 1917 - NOVEMBRE 1918)

LEGENDE

1 8 5 bombardemente 16 k 20 bombardemmu FRONT le 26 sept. B 75 milles du front

T l e 2 6 s e p t . B 75 milles du front 6

6 8 10 bombardementa 21 8 30 bombardementa 0 8 30 millea du

11 8 15 bombardementa Plua de 30 bombanlementa&

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.-

.-

- - - -

Emplacements dea bas-

de le R.A.F.-

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seurs Albatros D-1. Au cours d'un violent engagement de courte duree, l'esca- drille revendiqua la destruction de 4 Albatros et ne perdit qu'un seul DH~que pilotait l'un des chefs de section, le capitaine Daniel Owen, d'Annapolis Royal (N.-E.). I1 perdit l'aeil gauche au cours de l'engagement mais, en depit de cette douloureuse blessure, il reussit un atterrissage force a dix milles a l'interieur du territoire ennemi.* Les bombardiers nocturnes requrent leur bapteme de feu au cours de la nuit du 24 octobre, dans le brouillard, le vent et la pluie. L'Escadrille 'A' lanqa neuf Handley Pages contre les usines de Burbach tandis que la 100e Escadrille envoya seize FE2b attaquer les gares de triage entre Falkenburg et Sarrebruck. Les Handley Pages n'atteignirent pas, semble-t-il, leur objectif; les usines de Burbach, qui tenaient un dossier complet des dommages causes par ces bombardements, n'en font aucune mention a cette date." Neanmoins, deux des Handley Pages ne revinrent pas; pour le sous-lieutenant de section Alex MacDonald, ce fut le debut d'une longue captivite de treize mois dans un camp allemand de prisonniers de guerre. Par contre, pour le sous-lieutenant de section Gordon A. Flavelle, de Lindsay (Ont.), ce fut l'initiation au vol operationne1.t I1 consigna son aventure dans son journal de bord: 'Avons largue des bombes sur l'objectif, mais les nuages masquerent les resultats. Nous nous sommes egares au retour. L'appareil s'est ecrase pres de Saint-Dizier. I1 den est reste que la queue et une partie du fuselage. Une pale de l'helice de bibord s'est enfoncee dans le dos de Halley, mais ne l'a pas taillade. Quant a moi, je me suis ejecte. Suis tombe sur la tete et l'epaule gauche; legere coupure a la t&e.'12 La 100e Escadrille semble avoir eu un peu plus de succes. Elle revendiqua plusieurs coups directs sur les gares de triage; d'une bombe de 230 liv., elle aurait atteint un train paralyse par le raid. Elle perdit deux avions, tous deux pilotes par des Canadiens - les lieutenants L.M. Archibald, de Toronto et W.H. Jones, de Winnipeg. Les deux pilotes et l'observateur d'Archi- bald, le lieutenant J.S. Godard, d'ottawa, furent faits prisonniers.I3 Vers la fin d'octobre, on effectua quelques autres raids dont une sortie de neuf FE2b contre les acieries de Elkingen; ils auraient cause des dommages moyens selon les comptes rendus allemands. L'escadre largua en tout plus de onze tonnes de bombes, au cours de huit raids, pendant son premier mois d'operations; en fait, cette formation n'etait pas en mesure d'entreprendre une offensive d'envergure. Le capitaine d'escadre Lambe se rendit aOchey dans le but de savoir pourquoi ses pilotes de l'aeronavale n'avaient plus participe aux raids le 24 octobre; irrite, il signala au vice-amiral Bacon que Newall avait lance sans discernement les Handley Pages dans la melee. L'effectif de l'escadrille manquait de specialistes, notamment de soudeurs a l'acetylene, de peintres, de specialistes en textiles et en vulcanisa- tion. Sur les dix appareils expedies a Ochey, deux etaient disparus, l'un avait ete detruit, deux etaient avaries et irreparables, avant l'arrivee de materiel d'Angle-

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Au moment d'etre fait prisonnier, le capitaine Owen venait de recevoir de son frere, lui aussi membre du RFC, interne en Bulgarie, une lettre dans laquelle il enviait sa liberte. Owen fut rapatrie en aoi3 1918, incapable qu'il etait de servir sous les drapeaux.

t

I1 est interessant de retenir qu'a ce moment Flavelle avait un grand total de 53 heures de vol, dont onze a bord d'un Handley Page. Ce manque d'expkrience etait commun a la plupart des

pilotes de 1' Independent Force.

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terre; en outre, on avait perdu deux equipages complets. Le Cinquieme Lord de l'Amiraute, qui vit le rapport de Lambe une semaine plus tard, fit le commentaire suivant: 'on a assemble et expedie ces machines avec toute la diligence possible sur l'ordre du Cabinet de Guerre: c'etait necessairement des appareils usages, les seuls Handley Pages disponibles. Si le commandant les affecte a des raids eloignes des leur arrivee, et par mauvais temps, il faut s'attendre a des pertes.'I4 L'arrivee du mauvais temps limita les operations de la 41e Escadre a un raid en novembre et a quatre en decembre, tous contre des objectifs industriels. Les Alle- mands deciderent d'user de represailles en attaquant la 41e Escadre meme. En novembre, ils bombarderent a deux reprises les aerodromes d'Ochey et revinrent a la charge deux autres fois en decembre. Au cours du raid de la nuit du 4 au 5 decembre, ils endommagerent seize appareils de l'escadre tandis qu'a l'aerodrome franqais avoisinant, deux hangars furent incendies, dix avions detruits et quinze autres avaries. Les aviateurs britanniques manifesterent un certain mecontente- ment a l'endroit de leurs allies parce que, 'au tout debut de l'attaque, les Franqais s'eclipserent ou se precipiterent dans des abris souterrains et laisserent a nos hommes le soin d'eteindre les incendies qui avaient debute dans les hangars des Fran~ais.'Is Au cours des mois d'hiver, le mauvais temps restreignit les operations de la 41e Escadre. Celle-ci devint par ailleurs une ruche d'industrie, etant au centre de la nouvelle orientation qu'on entendait donner a la guerre aerienne. En fevrier, l'escadre passa sous les ordres d'un nouveau quartier general, celui de la VIII~ Brigade et Newall, promu au grade de brigadier-general, en requt le commande- ment. On accelera les travaux afin de faire place a dix-sept autres escadrilles de bombardement de jour a Azelot, Frolois et Bettencourt. On amenagea a Xaffe- villers et Roville des aerodromes destines a huit escadrilles de bombardement nocturne a l'etat de projet. A Vezelise, on agrandit le parc et la tete de ligne deja en place, tandis qu'on entreprit de construire un autre parc a Rambervillers. En demandant de l'espace pour ces nouvelles escadrilles (et pour dorer la pilule en promettant a 1'Armee franqaise de l'appuyer de ses bombardiers dans tous les cas possibles) le major-general Salmond informa le commandant de 1'Aviation ameri- caine qu'entre le ler avril et le 31 juillet, la ~111~Brigade devait s'accroitre a quarante escadrilles.*16 Entre-temps, Newall saisit toutes les occasions d'envoyer ses bombardiers en mission, bien que les objectifs attaques fussent presque invariablement rapproches. Le siege de l'observateur a bord du ~E2bn'etait pas un poste enviable pendant les mois d'hiver; les lieutenants G.E. Lucas, de Sarnia, et W.H. Curry, de Toronto, le constaterent quand la 100eEscadrille effectua, dans la nuit du 4 au S janvier 1918, un raid contre les hauts fourneaux de Maizieres, juste au nord de Metz. Accom- pagne d'un autre Canadien, le lieutenant J.W. Price, observateur, Curry effectua une autre sortie la nuit suivante: six ~E2battaquerent la gare de chemin de fer et les voies d'evitement de Conflans, a quelques milles a l'ouest de Metz. Dans les deux cas, le temps fut si mauvais qu'on ne put meme pas evaluer les resultats.

*

Au bas de I'ebauche, une note ecrite de la main de Salmond indique que l'lndependent Force dis- poserait eventuellement de 55 escadrilles, soit 38 de DH~et 17 de Handley Pages.

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Dans la nuit du 14 au 15 janvier, l'escadrille s'en prit aux usines siderurgiques de Thionville (Diedenhofen); S.M. Duncan, d'ottawa, pretendit avec d'autres obser- vateurs avoir largue ses bombes dans le 'centre de la ville.' Deux fois, au cours de l'hiver, l'escadrille deploya le maximum de ses forces pour effectuer un voyage aller et retour de 200 millesjusqu'a Treves (Trier), ses casernes et ses installations ferroviaires. Le lieutenant J.W. Edwards, de Cataraqui (Ont.), effectua la pre- miere mission, tandis que Duncan et Price participerent a la seconde. Selon les comptes rendus allemands, ce dernier raid de la nuit du 18 au 19 fevrier fut devastateur; il ravagea les edifices de la cour de la chancellerie, ainsi que plusieurs biitiments de chemin de fer. Un avion 'vola tres bas, evitant de justesse le toit des maisons'; les pieces antiaeriennes de la ville pointerent si bas qu'elles durent ces- ser le feu, de crainte d'atteindre les maisons. Un pilote britannique etait aux com- mandes de cet appareil; Duncan, son observateur, reussit a loger deux bombes pres de la gare, pendant cette course endiablee." Les bombardiers de jour de la 55e Escadrille furent passablement occupes pen- dant l'hiver. Le capitaine J.B. Fox, de Montreal, pilote canadien expeiimente, etait l'un des chefs de section de l'escadrille. Ses aventures illustrent la nature des operations et quelques difficultes particulieres a cette unite. Peu apres midi le 12 fevrier, deux formations de six DH4 chacune, la seconde conduite par Fox, par-

tirent bombarder Karlsruhe. Le mauvais temps

les ayant conduits a Offenburg, ils

en pilonnerent les gares de triage d'une altitude de 13 500 pi.; tout de meme, on vit tomber des bombes incendiaires sur des maisons de la ville. La premiere for- mation revint a sa base sans encombre, mais l'arrivee brusque de nuages bas obligea Fox a se guider au compas pour rentrer. Une saute complete du vent poussa sa formation vers le sud et, consequemment, ses six avions durent effec- tuer des atterrissages d'urgence en divers endroits epars, au sud de Nancy. Le 19 fevrier, il conduisit une mission de bombardement de douze DH~sur Mannheim mais, en constatant que le brouillard enveloppait la vallee du Rhin, il decida d'attaquer Treves. Sa formation largua ses bombes d'une altitude de 15 000 pi. et les projectiles incendiaires mirent le feu a deux secteurs residentiels, ce que des photographies c~~rmerentsubsequemment. Au retour, cinq eclaireurs Albatros attaquerent l'unite et un observateur fut blesse; l'artillerie antiaerienne abattit un

DH~.

Le lendemain, Fox etait encore dans les airs avec son escadrille; il dirigea dix appareils contre Mannheim ou Kaiserlautern. Peu apres le depart fixe pour 0846 heures, un avion se mit a vriller (en gardant sa charge de bombes, de 5000 a 1 000 pi., et l'equipage alarme decida de rentrer a la base. De gros nuages qui flottaient au sud des lignes empEcherent un deuxieme appareil de rester en contact avec la formation, et il rentra lui aussi. Quand le reste de l'unite eut franchi les lignes a 14 000 pi., Fox constata qu'un fort vent debout reduisait tellement la vitesse au sol que les deux objectifs d'origine se trouvaient hors de portee. I1survolait Pirmasen; une couche de brume au sol masquait tous les objectifs possibles au nord de la ville, mais il donna l'ordre de larguer. Les bombes explosives et incendiaires de huit DH4 s'abattirent alors sur Pirmasen, ville ma1 defendue et centre de fabrica- tion de bottes de l'armee. 'Une mission tres calme, signale Fox; aucun ennui de la

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part de l'artillerie antiaerienne ni de l'aviation ennemie.' I1 connut une aventure moins plaisante, mais plus emballante, le 10 mars, a 4000 pi., quand il ouvrit le correcteur, par megarde, en le heurtant et l'echappement mit le feu aux vapeurs d'essence dans le compartiment du pilote. Ses vetements en feu et lui-m2me legerement brQle, il parvint a effectuer un atterrissage force du c6te des lignes alliees. I1 reussit a s'echapper des debris avec son observateur.'' Des les premiers jours de mars, l'allure des operations de la VIII~Brigade s'accelera mais, au debut de l'offensive allemande du m2me mois, les priorites

furent totalement modifiees. Des decembre, Trenchard avait entendu des rumeurs au sujet d'une offensive imminente et, quand elle se produisit, il ecrivit directement a Newall pour l'autoriser a retraiter, au besoin, jusqu'a Tours, sur la Loire. ~tant donne que la principale poussee allemande ne toucha pas le secteur de Nancy, la

VIII~Brigade resta en place, bien que la

mars et le 10 mai, d'Ochey a Villesneux, plus pres des lignes. Entre le 23 mars et le 16 mai, la brigade effectua plus de 200 sorties de bombardement, la plupart a l'appui des armees de terre, particulierement contre les chemins de fer. C'etait un renversement des priorites anterieures qui orientaient le gros des bombardements vers des objectifs industriels.* Ce fut pendant cette periode que la 100e Escadrille effectua un de ses raids les plus spectaculaires. Dans la nuit du 24 au 25 mars, elle envoya quatorze FE2b contre le triangle de chemin de fer de Metz-Sablon; les lieutenants L.A. Naylor, de Winnipeg, et G.E. Lucas, de Sarnia, y participerent a titre d'observate~rs.'~L'escadrille largua 69 bombes sur ses objectifs ou dans leur voisinage immediat. Selon le compte rendu allemand: 'Plusieurs bombes tom- ber,ent sur la voie principale No 6 de la gare. Quinze camions prirent feu et sept d'entre eux charges de munitions, firent explosion. Les voies No 6 et 16 subirent d'enormes deglts et les autres furent aussi avariees (20 en tout). Tout le train

sauta, vola en eclats et se consuma. Sept maisons furent lourdement endom- magees. Le gazometre du nord, dans le triangle, fut atteint et avarie. La force de l'explosion fut telle que le toit du bltiment, au sud du gazometre, fut emporte et l'explosion des obus avaria la machinerie. Seulement six hommes furent tues et deux ble~ses.'~'Tous les appareils de la mission rentrerent sains et saufs. Une fois la crise de l'offensive passee, la VIII~Brigade revint a sa mission d'origine. Le 16 mai, la 5Se Escadrille reprit ses attaques contre l'industrie alle- mande en effectuant un raid contre Sarrebruck. Bon nombre de Canadiens y par- ticiperent, dont deux qui n'avaient aucune experience de ce genre d'attaques: le

100e Escadrille fut redeployee entre le 24

On pourrait considerer les bombardements de chemin de fer comme des raids a double fin; ils servaient a la fois I'objectif strategique en entravant le transport du charbon et de I'acier, de.la Lorraine vers I'interieur de I'Allemagne, et I'objectif opkrationnel en ghant le mouvement des troupes et du materiel jusqu'au front. Cependant, au wurs de la pkriode des offensives de Luden- dorff, I'aspect du bombardement des chemins de fer, oriente comme il I'etait vers les centres fer- roviaires rapprochb, tels que Juniville, Beltenville, et Amagne-Lucquy, montre clairement que la consideration primordiale etait d'interdire le mouvement des hommes et du materiel vers le front. Un autre objectif capital, mais de nature strictement militaire, etait le quartier general alle- mand de Spa que la SeEscadrille tenta en vain de detruire au cours de trois raids. War in the Air, App. XIII,42 ff.

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sous-lieutenant W.I. Parke, de Vancouver, observateur stagiaire qui avait rallie l'escadrille moins d'un mois auparavant et le sous-lieutenant W.J. Pace, d'Edmon- ton, pilote qui avait un peu participe aux raids durant les offensives de Ludendorff. En route vers leur objectif, les equipages de DH~virent les eclaireurs ennemis s'elever a leur altitude de 13000 pi. 11s s'abattirent sur eux pendant le bombarde- ment de leur objectif qui fit 61 victimes et avaria les ateliers, les trains et l'appareil- lage de signalisation. Un DH~s'ecrasa en flammes sur la ville et, tandis que la formation tournait laborieusement pour gagner sa base, trois autres observateurs furent blesses, dont Parke. L'observateur de Pace signala qu'il avait compte plus de vingt Albatros a un moment donne durant l'engagement livre sur le chemin du retour vers les lignes. Apres l'atterrissage, on constata que plusieurs avions avaient ete tellement laceres qu'ils n'etaient plus ~tilisables.~' L'activite aerienne croissante de l'ennemi, observee par la 5Se Escadrille, etait un signe avant-coureur de ce qui allait arriver. Les bombardiers de nuit n'etaient pas en butte a une telle resistance. Ainsi, dans la nuit du 21 au 22 mai, la 100e Escadrille envoya quatorze avions contre Sarrebruck et Thionville. Bien que trois d'entre eux aient dQeffectuer un atterrissage force en-dega des lignes, les autres, dont les equipages comprenaient le sous-lieutenant F.R. Johnson, pilote de West- mount (Quebec) et trois observateurs canadiens, Lucas, Naylor et R.C. Pitman, de Saskatoon (Sask.), atteignirent les installations ferroviaires de Sarrebruck, perturberent la circulation et firent 24 victimes dans les casernes de l'endroit.** Ce fut le 21 mai que la 99e Escadrille, qui attaqua Metz-Sablon, rallia pour la premiere fois les escadrilles d'origine de la VIIIe Brigade. Constituee en unite de bombardement dejour, a Vatesbury (Wiltshire), en aoQt1917, elle arriva d'Angle- terre le 3 mai dans la secteur de la VIII~Brigade et, a cette date, elle avait paracheve son stage d'instruction et de familiarisation.*C'etait non seulement une unite tout a fait inexperimentee (evidemment, ses membres les plus anciens avaient servi dans d'autres escadrilles), mais aussi la premiere a &re affectee a la brigade qu'on devait equiper du nouveau bombardier DH~.Cet appareil etait le fruit de la deci- sion que le Cabinet avait prise, le 2juillet 1917, d'augmenter considerablement les effectifs de bombardiers du RFC et de produire un bombardier de rayon d'action superieur a celui du DH~.De Havilland fut charge de reprendre l'etude de la

DH~. De Havilland fut charge de reprendre l'etude de la A son arrivee en France, I'escadrille

A son arrivee en France, I'escadrille comptait dix Canadiens (environ un quart de I'effectif des equipes volantes; dix-sept autres aviateurs s'y ajouterent au cours des mois suivants. Neuf des premiers arrives etaient pilotes: S.McB. Black, de Springfield (Ont.), (prisonnier de guerre le 31 juillet 1918), C.C. Conover, de Leamington (Ont.), E.L. Doidge, de Vancouver (tue au com- bat le 31 juillet 1918), N.S. Harper, de Kamloops (C.-B.), (tue au combat le 25 juin 19181, D.A. Macdonald, de Saint-Jean (N.-B.), K.D. Marshall, de Tara (Ont.), W.G. Stevenson, de Toronto, C.A. Vick, de Montreal et H.D. West, de Toronto. Le seul observateur etait D.G.Benson, d'Aylmer West (Ont.), (tue au combat le 25 juin 1918). Les membres qui suivirent pendant la duree des opkrations de I'escadrille furent E.C. Clark, de Regina (tue au combat le 13 aoi3 1918), N.W. Davidson, de Westmount (Quebec), M.A. Durn, de Bobcaygeon (Ont.), (prisornier de guerre le 7 septembre 19181, J.H. Hall, de Toronto, H.H.R. Hanford, de Fort William (Ont.) , J.L. Hunter, de Walkerville (Ont.), G.W. Irving, de Gretna (Man.), W.H.R. Jarvis, de Fort William (Ont.), W.C. Jeffries et W.T. Jones, de Toronto, C. Lambe, de Saskatoon (Sask.), H.C. Peat, de Winnipeg et M.J. Poulton, de Toronto.

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structure de l'avion, mais tout reposait sur le rendement du moteur de Beardmore- Halford-Pullinget (BHP) que 1'Air Board faisait fabriquer a forfait. S'il engendrait moins des 300 ch demandes, il serait inferieur au moteur Rolls-Royce de 275 ch du DH~.Des le'mois d'ao0t 1917, Trenchard commenqa a exprimer des doutes serieux au sujet de cet avion; il soupqonnait deja que son rendement ne serait pas a la hauteur de celui du DH~.~~ I1 avait raison. Le moteur BHP ne produisait que 230 ch et l'appareil charge de bombes pouvait a peine atteindre 15 000 pieds, soit 7 000 pieds de moins que le plafond pratique du DH4. I1 ne transportait pas plus de bombes, tandis que son autonomie n'etait que tres legerement superieure. En outre, le moteur BHP etait enclin aux pannes. Pendant son service dans l'lndependent Force, sur un total de 848 tentatives de sorties d'avions, pas moins de 123 echouerent a cause de difficultes de moteur, soit un taux de pannes mecaniques de quatorze p~urcent.~~ Malgre son inexperience et ses moteurs douteux, des qu'elle eut requ son bap- teme de feu, la 99e Escadrille ne beneficia d'aucun traitement de faveur de la part de Newall. Le 24 mai, elle eut pour objectif les hauts fourneaux Thyssen de Hagen- dingen; des Canadiens pilotaient six des 14 DH~qui decollerent - Macdonald, Doidge, Black, Stevenson, Marshall et West. Huit DH~seulement atteignirent le secteur de l'objectif ou ils furent attaques par un nombre egal d'eclaireurs Alba- tros. L'observateur de Doidge et l'un de ses collegues d'un autre DH~,preten- dirent tous les deux avoir descendu un Albatros. Deux autres observateurs furent blesses au cours de l'engagement qui s'est livre au-dessus de l'objectif et, dans toute la confusion de la melee, l'equipage frais emoulu negligea d'evaluer les resultats du bombardement. 2s Trois jours plus tard, le premier avion que la 99e Escadrille perdit aux mains de l'ennemi etait pilote par un Canadien, le lieutenant Donald A. Macdonald, de Saint-Jean.26Dans son journal, Macdonald relate son aventure en termes concis:

'Decollons a 1000 heures pour effectuer un raid contre Bensdorf. Rencontrons 5 Boches. Nous ne sommes que 4 dans notre formation et je n'ai pas de veine pour prendre ma place. M'ecarte de la formation apres avoir largue les bombes et l'empennage horizontal gauche de mon avion est emporte. Boucle et vrille J'atterris a un mille des lignes. Oh! quelle sensation! Pour le reste de la guerre maintenant.'" Pour Macdonald et son observateur britannique, ce fut un long internement au camp de prisonniers de guerre de Stralsund. Ces premiers raids montrent deja que les moteurs du DH~etaient une source d'ennuis. Le 29 mai, douze avions partirent pour Metz-Sablon; les Canadiens Doidge, West, Marshall, Stevenson et Black etaient au nombre des pilotes. La moitie des avions, y compris ceux de West et de Black, durent rentrer premature- ment a cause de pannes de moteur. Malgre l'ardeur du combat dans le secteur de l'objectif, Doidge et deux autres pilotes purent fournir une estimation des resul; tats, indice certain des progres de l'e~cadrille.~~ Une autre unite dotee de DH~arriva le 21 mai. C'etait la 104e Escadrille formee en Angleterre, en novembre 1917. Ses debuts furent marques par la malchance et de nombreuses pertes. En arrivant de nuit a Azelot, apres plusieurs heures de vol dans l'obscurite au-dessus de parages inconnus, deux de ses appareils s'ecraserent

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La puissance aerienne strategique

a l'atterrissage. Le 27 mai, le lieutenant William Bruce, de Plenty (Sask.), et son observateur britannique se perdirent en passant un autre DH~d'Angleterre.* L'escadrille n'effectua sa premiere mission que le 8 juin, alors que la VIII~Bri- gade etait devenue l'lndependent Air Force sous le commandement du general

Trenchard.29

Au cours de ses 231 jours d'existence autonome, la 41e Escadre et la VIII~

Brigade qui lui succeda effectuerent 110 raids de bombardement s'acquittant

d'un

r61e toujours cr0issant.t Les deux tiers environ de toutes les sorties eurent lieu le

jour, mais les pertes de nuit furent proportionnellement plus lourdes; cette repar- tition devait s'inverser dans les mois suivants. Au cours de cette periode initiale, les defenses allemandes n'etaient pas encore de premier ordre et les plus graves dangers etaient les aleas ordinaires du vol nocturne. Les erreurs de navigation, surtout la nuit, causaient de nombreux accidents.

L'entrainement a la navigation du RFC reposait surtout sur la lecture des cartes; il suffisait aux besoins des pilotes des avions de reconnaissance, des chasseurs et des bombardiers tactiques, mais il ne les preparait pas aux vols aller-retour de plus de deux cents milles. Meme apres la venue de l'avion biplace a plus grand rayon d'action, l'entrainement a la navigation ne s'est pas sensiblement ameliore. Les

ecoles d'observateurs distinctes n'ouvrirent

les programmes traitaient surtout de tir, de photographie et de radiotelegraphie. A la verite, les aviateurs qui survecurent assez longtemps devinrent des experts en lecture des cartes, mais ils etaient eux aussi en butte aux enormes difficultes de consulter les grandes cartes necessaires aux raids plus eloignes, dans l'exigui'te des cabines de pilotage battues par le vent. Une periode prolongee de vol a l'interieur ou au-dessus des nuages deroutait presque invariablement l'equipage. En pareilles circonstances, il recourait a la simple navigation a l'estime, en appliquant des velocites approximatives du vent que lui fournissai'ent les meteorologues avant le decollage et qu'il corrigeait par la suite a l'aide d'autres estimations de direction et de velocite du vent qu'il pouvait obtenir en cours de vol.)' Si la lecture des cartes et la navigation a l'estime ne suffisaient pas a ramener les

bombardiers de jour a bon port, que dire des navigateurs de nuit qui survolaient

*

I1 y avait dix Canadiens dans la lMe Escadrille, quand elle rallia la VIII~Brigade: P.E. Appleby, de North Sydney (N.-E.), J.E. Belford, de Toronto, George Beveridge, de Westmount (Quebec), J.B.

qu'en 1918 et, meme a cette epoque,

Home-Hay, de Wadena (Sask.), (prisonnier de guerre le 22 aoQt 19181, H.A.B. Jackson, de Vic- toria, (prisonnier de guerre le 25 juin 1918), E.A. McKay, de Toronto, (prisonnier de guerre le

22

aoGt 1918), A. Moore, de Treherne (Man.), C.G. Pickard, d'Exeter (Ont.), (tue au combat le

22

aoQt 1918), T.M. Steele, de Stratford (Ont.), (prisonnier de guerre le 28 septembre 1918) et

James Valentine, adresse inconnue, (prisonnier de guerre le 22 aoQt 1918). D'autres servirent

plus tard au cours des op6rations de I'escadrille: H.D. Arnott, de Toronto (tue au combat le

29 octobre 1918), W.E. Bottrill, de Hamilton, E.C. Clarke, de Regina (tue au combat le 13 aoQt

1918), E.A. Forbes, de Westmount (Quebec), W.H. Goodale, de Wadena (Sask.), (tue au com- bat le ler aoQt 1918), W.B. Henderson, de Toronto, J.L. Hunter, de Walkerville (Ont.), W.T. Jones et O.L. Malcolm, de Toronto (tue au combat le 26 septembre 19181, B.F. Ross, de Grimsby (Ont.), et J.C. Uhlman, de Carleton (N.-E.). 7 D'aprCs I'histoire brita~iqueoficielle, 57 raids seulement auraient ete effectues pendant cette pkriode. Ce calcul s'inspire du denombrement des objectifs. Toutefois, dans bien des cas, diverses escadrilles attaquaient le mCme objectif le mCme jour, souvent a plusieurs heures d'intervalle. Le present calcul se fonde sur les activites de chaque escadrille.

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des villes obscurcies et voilees des vapeurs persistantes de I'Europe? Neanmoins, les equipages de nuit atteignirent des normes de navigation remarquables.Le capi- taine W.A. Leslie, de Toronto, se rappelle que 'ce n'etait pas tout a fait aussi

difficile que vous pouvez croire,' du moins a bord du FE2b, car ces avions charges

de leurs bombes volaient a moins de 5 000 pieds et

bombardaient normalement

d'une altitude de 1000 pieds ou moins. A ces hauteurs, le pilote de nuit experi- mente pouvait distinguer les routes, les villages et les voies navigables, d'autant mieux qu'une vitesse relative de 70 milles a l'heure lui laissait amplement le temps de trouver des reperes terrestres. En outre, comme le signalait Leslie, plusieurs cibles, telles que Metz-Sablon, Thionville, Boulay et Frescaty, furent l'objet de raids repetes. L'equipage pouvait donc se familiariser pendant le vol avec le panorama nocturne. Le pilote de nuit comptait enormement aussi sur le reseau de 'phares' des Allies, qui emettaient des lettres d'identification en morse. Selon Leslie, elles etaient d'un 'grand secours' car, par beau temps, elles etaient visibles jusqu'a une distance de cinquante milles. L'identification de la balise permettait de faire le point, puisque le relevement et la distance de chaque amer, a compter de la station au sol, etaient connus. Le dispositif des Allemands etait legerement superieur et les equipages de la RAF finirent par l'utiliser parce que le code ne changeait pas souvent. Des batteries allumaient des fusees a code de couleurs a partir de positions designees chaque fois que le bruit d'un avion qui les survolait se faisait entendre; elles etaient visibles, m&mepar temps relativement mauvais.)' Tout juste avant que Trenchard ne prenne le commandement de l'lndependent

Force en juin, les cinq escadrilles de la VIII~Brigade comptaient 62 officiers cana- diens, soit environ trente pourcent de leurs equipages. Depuis les debuts de la 41 Escadre, 73 Canadiens au total avaient participe aux operations de bombardement; de ce nombre, un avait ete tue, deux blesses et sept avaient ete faits prisonniersde guerre. La resistance des Allemands, a ce moment-la, ne faisait que commencer a s'affermir. Au debut, peu d'avions de la defense territoriale faisaient echec aux bombardiers britanniques. La 2e Escadre de bombardement, de Sarrebruck, la 31e Escadrille de bombardement, de Treves, et la 32e Escadrille de bombardement de Freiberg en Breisgau avaient rep la mission de bombarder les aerodromes britan- niques dans le secteur de Nancy. Une seule unite cantonnee a proximite de Mann- heim s'occupait de la defense contre les chas~eurs.~~ Toutefois, l'amelioration progressive du dispositif de defense territoriale des Allemands s'effectua au m&merythme que l'accroissement des raids britanniques. Un reseau telephonique d'alerte surveillait l'arrivee des avions britanniques et planifiait systematiquement les contre-mesures possibles. Un nombre indetermine d'escadrilles de defense territoriale (Kampfeinsitzerstaffeln ou Kests) s'ajouta au dispositif, mais leur efficacite fut limitee jusqu'au milieu de 1918. Le gros de la defense incombait aux artilleurs de la DCA et aux equipes de projecteurs. Les emplacements importants etaient proteges par des canons et des projecteurs aux- quels on ajouta des barrages de ballons soutenant de lourds filets de ciible d'acier qui dissuadaient les bombardiers de s'approcher en vol plane, a basse altitude. Ces obstacles furent efficaces en maintes occasions, mais ce ne fut que pendant la duree des operations de l'lndependent Force que les mesures de defense allemande commencerent a faire beaucoup de ~ictimes.~~

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La puissance aerienne strategique

Trenchard ne prit officiellement le commandement de l'lndependent Force que le 6 juin, apres un sejour de trois semaines en France. I1 consacra une partie de ce temps a elaborer avec Salmond un moyen de departager leur commandement respectif.* Le mandat de l'lndependent Force, defini par le general Sykes, lui attri- buait un r6le distinct de celui des forces principales de la RAF. L'objectif general n'etait rien d'autre que 'la demobilisation des armees allemandes en campagne en s'en prenant aux industries fondamentales qui les approvisionnent en munitions.' Sykes insiste sur l'absolue necessite de ne pas s'ecarter de cet objectif. Trenchard ne devait pas envoyer ses forces en missions de reconnaissance strategique ni attaquer les champs d'atterrissage, les centres ferroviaires ou les transports enne- mis. Ces tiches incombaient aux forces de Salmond. Si les escadrilles de Tren- chard devaient s'en charger 'avec les forces tres limitees destinees aux operations autonomes, la destruction des industries primordiales ne progressera vraiment pas.' L'Independent Force recut l'ordre, selon l'expression de Sykes, 'd'aneantir' l'indus- trie chimique allemande dont quatre-vingts pourcent pouvaient etre attaques a partir des bases de Trenchard. ~tantdonne que c'etait l'industrie chimique qui fournissait 'les matieres necessaires aux explosifs, aux propergols et aux gaz toxiques,' Sykes donna l'ordre de n'attaquer aucun autre objectif, tant que les usines chimiques ne seraient pas 'completement paralysees.' Dans les seuls cas ou le temps etait defavorable, Trenchard pouvait attaquer, a titre d'objectifs secon- daires, les usines siderurgiques du bassin de la L~rraine.)~ Le nouveau chef d'etat-major ne prisait guere, parmi ses officiers, les extre- mistes qui croyaient que la nouvelle force aerienne pourrait gagner la guerre A elle seule, si on lui en donnait la chance; cependant, il partageait certainement leur avis sur la possibilite d'aneantir les industries allemandes essentielles. D'apres un memoire qu'il redigea a l'intention du Cabinet de Guerre en juin, il est clair qu'il n'attendait pas de resultats decisifs des bombardements avant juin 1919. Cepen- dant, il insistait sur la necessite d'un debut immediat, meme si les effectifs de l'lndependent Force etaient lamentablement ins~ffisants.~' Outre l'entente qu'il devait conclure avec Salmond a propos de ces ordres, Tren- chard devait envisager la question de ses rapports avec le Haut commandement allie. Dans ce milieu, la notion meme de la 'force independante' etait percue, au mieux, avec un sourire force. On dit du general Duval, chef adjoint de 1'~tat-major general frangais, qu'il aurait demande: 'Independante de qui? de Dieu?' Tren- chard ecrivit a sir William Weir: 'I1 est tres complique d'expliquer sur papier les maintes difficultes qui surgissent, si on n'etablit pas clairement ce que je suis.' I1 etait indispensable de s'assurer la cooperation des autorites francaises, depuis le sommet jusqu'aux chefs de gare et aux fonctionnaires municipaux, car Trenchard etait aux prises avec un enorme probleme d'administration. Ses inquietudes au

*

Trenchard qualifia plus tard de 'tres tendues' ses relations avec le quartier general de la RAF. 'Je devais demander 1 Haig les choses dont j'avais besoin et je recevais des lettres maussades du QG de la RAF disant que les officiers, plonges dans les grandes batailles du Front occidental, ne pou- vaient s'occuper de mes requttes insignifiantes de boulangeries, etc. Je ne les blhe pas du tout; je comprends tres bien le point de vue de Salmond.' Interview de Trenchard avec H.A. Jones, 11 avrii 1934, Air 81167.

L'offensive aerienne strategique contre 1'Allemagne

331

sujet de sa propre condition ne furent calmees qu'en octobre; entre-temps, il trouva un ami en la personne du general de Castelnau, officier general comman- dant le Groupe d'armee de 1'Est; la base de l'lndependent Force se trouvait dans son theitre d'operati~ns.'~ Au tout debut, Trenchard commandait cinq escadrilles. Les trois escadrilles de bombardement de jour (5Se, 99e et 104e) resterent dans la 41e Escadre, tandis que les 100e et 216e Escadrilles (de nuit) passerent a la 83e Escadre, nouvellement constituee. Le 3 mai, on affecta aussi a Trenchard sept nouvelles escadrilles, cinq de DH~et deux de Handley Pages. Toutes devaient &re equipees au complet, le lerjuin, et arriver le IS juillet, au plus tard. Au cours des semaines suivantes, on dit aussi a Trenchard d'attendre, entre le milieu de juillet et le 24 octobre, 27 autres escadrilles (vingt de DH~,une de DHlO et six de Handley Pages). I1 dut eventuellement adopter des plans, des dispositions administratives et 'certaines autres mesures en fonction d'environ 34 escadrilles. Mais, en fait, a la fin de la guerre, il n'avait regu que quatre escadrilles, en sus des cinq du tout debut.*" En juin, bien que les previsions d'affectations eussent suscite des doutes dans son esprit, Trenchard n'avait aucun moyen d'anticiper l'etonnante penurie de per- sonnel qui devait se produire. Au cours de ce mois, a l'arrivee d'autres escadrilles frangaises dans le secteur de Nancy en vue de repondre aux besoins des armees du front, il signala a Castelnau que cette concentration occupait l'espace disponible du secteur destine l'lndependent Force. Le probleme se compliqua davantage, en juillet et aoilt, quand des unites aeriennes americaines installerent leur base dans le meme secteur general en vue de l'offensive de l'automne. Griice a l'insistance inebranlable de Trenchard sur ses besoins, on finit par reculer les limites terri- toriales de l'lndependent Force.38 Le fonctionnement soutenu d'une force aerienne a toujours necessite une enorme organisation de soutien au sol; l'lndependent Force ne put echapper a cette regle. En juin, elle disposait d'un effectif de 1342 aviateurs de tous grades pour assurer l'entretien et le vol de ses cinq escadrilles. ~tantdonne qu'elle etait auto- nome et qu'on prevoyait l'augmenter dans des proportions imposantes, elle etait aussi pourvue d'un enorme quartier general et d'un important groupe de soutien. Un etat d'effectifs du 25 mai indique la presence de 9 181 aviateurs de tous grades dans ces categories.7 Ce groupe comprenait le personnel du service de sante de l'H6pital canadien de l'arriere (183 aviateurs de tous grades), un effectif de travail- leurs de 2 838 hommes de troupes de 1'Inde orientale et 2 869 prisonniers de guerre servant surtout a la construction des champs d'aviation et aux amenage- ments necessaires. Quand Trenchard entreprit d'accelerer vigoureusement la reali-

*

 

Avec la franchise et le realisme qui le caracterisaient,Trenchard se rappella, en 1934, la situation

qui I'attendait: 'Lorsque je dis adieu a l'lndependenr Force, au lendemain de la guerre

je lui

declarai que cette appellation retentissante n'etait que de la blague. L'lndependenr Force n'etait rien d'autre que la VIII~Brigade qui relevait depuis longtemps de mon commandement. Ce que

j'avais sous mes ordres etait quelques escadrilles reprbentant une faible partie de mes troupes originelles. En d'autres termes, je n'etais guere plus important.' Interview de Trenchard avec H.A. Jones, 11 avril 1934, Air 81167.

t

Ce chiffre ne comprend pas l'etat-major personnel de Trenchard, compose de 26 membres.

332

La puissance aerienne strategique

sation de son programme d'expansion, on lui envoya en aoCt les 8e, loe et lle Compagnies canadiennes de forestiers, soit environ 510 militaires de tous grades.* Afin d'assurer l'approvisionnement de ses effectifs, Trenchard dut organiser le transport necessaire au deplacementd'une moyenne hebdomadaire de 165 wagon- nees de fournitures par les chemins de fer franqais deja lourdement surcharges. Quelles que furent ses lacunes en tant que formation operationnelle, l'lndependent Force fut une reussite administrative c~nsommee.~~ Nous ne tenterons pas ici de decrire par le menu les raids de l'lndependent Force, pendant la duree du commandement de Trenchard. Par nature, ils avaient force- ment tendance a se repeter, mais pour ceux qui les effectuaient, ce n'etait jamais affaire de routine. Les dossiers des escadrilleset des cadres renferment des docu- ments laconiques; on consignait, dans les espaces appropries des formulaires imprimes, le minimum de renseignements touchant l'objectif, les avions partici- pants, le poids des bombes larguees, l'estimation des resultats et la presence d'avions ennemis. Les chefs d'escadrille n'ajoutaient que rarement a ces details. I1 n'y eut pas non plus beaucoup d'echange de correspondance entre le personnel de l'lndependent Force et 1'~tat-majorde I'Air, a Londres. Trenchard preferait adres- ser des comptes rendus mensuels directement a Weir. Le personnel de Sykes s'irrita de cet etat de choses, mais le chef de 1'~tat-majorde 1'Air ne jugea pas a propos d'affirmer son autorite. En consequence, 1'~tat-majorde 1'Air se renseig- nait sur la faqon dont l'lndependent Force executait ses ordres, surtout en prenant connaissance des rapports sommaires de Trenchard a Weir, des communiques de l'lndependent Force et des comptes rendus periodiques 'de resultats approximatifs.' On decela souvent de nombreux ecarts entre ces differents rapports. On laissa donc a Trenchard la direction generale de sa propre entreprise; sa force aerienne etait autonome a plusieurs egards. I1 semble que certains me'moires d'etat-major deplorant cet etat de choses et signalant non seulement des ecarts, mais aussi, ce qui etait beaucoup plus grave, des manquements flagrants aux ordres, n'aient pas depasse le bureau du general Sykes. L'historien est aux prises avec la m6me difficulte que 1'~tat-majorde 1'Air. Ainsi, les rapports mensuels de Trenchard sur le poids total des bombes larguees ne coihcident pas, semble-t-il, avec le grand total resultant des composantes de poids de chacune des escadrilles. Parfois, on se butte aussi a des differences entre les rapports mensuels de Tren- chard sur les objectifs des escadrilles et ceux qui figurent dans leurs comptes ren- dus quotidiens. Enfin, il est difficile d'etablir exactement ce que l'lndependent Force et 1'~tat-majorde 1'Air entendaient par un raid. En fait, on definissait appa- remment les 'raids' d'apres l'objectif reellement bombarde, ou qu'on croyait avoir bombarde, et non pas en fonction des operations des formations contre des objec- tifs predetermines. Donc, si les avions d'une escadrille devaient, pour une raison quelconque, bombarder des objectifs differents de celui qu'on leur avait designe, chacune de ces incursions semble avoir ete enregistree au nombre des raids. Voila

*

Les forestiers arriverent a Nancy sans tracteurs. On leur fournit a la place trois cents chevaux 'qui sont aveugles on sinon inaptes aux travaux ordinaires.' War Ofice au Secretaire, Forces cana- die~esen Grande-Bretagne, 16 aofit 1918, War Q@ce au C. en C., BEF, 24 aofit 1918, Air

L'offensive aerienne strategique contre 1'Allemagne

333

pourquoi l'analyse statistique des operations de l'lndependent Force est vouee aux approximations puisqu'elle se fonde, par necessite, sur des donnees de nature arbitraire. Ce qui est evident c'est que, des le debut, le general Trenchard n'executa pas rigoureusement les ordres qu'il recut. D'apres une analyse subsequente qu'effec- tua 1'~tat-majorde l'Air, il ressort qu'en juin, au cours de 77 raids, on largua pres de soixante tonnes de bombes, ce qui excede de beaucoup les chiffres correspon- dants du mois de mai. Quatorze pourcent seulement de ces raids furent diriges contre l'industrie chimique allemande, objectif primordial designe par Sykes. Un autre treize pourcent fut lance contre l'objectif secondaire, l'industrie du fer et de l'acier. Le reste comportait des cibles qu'on avait precisement demande a.Tren- chard d'ignorer. Plus de la moitie de tous les raids, 43 en tout, eurent comme objectif le reseau ferroviaire de l'ennemi situe, en grande partie, en-deca de 75 milles de vol de Nancy. Un autre treize pourcent des raids porta contre les aerodromes ennemis et le reste, contre des objectifs tels que les parcs de transport motorise et des casernes. Somme toute, Trenchard avait oriente pres des trois quarts des operations du premier mois de l'lndependent Force vers des objectifs de caractere non ~trategique.~' Dans une breve lettre d'accompagnement de son premier rapport mensuel, Tren- chard expliquasa conduite a lord Weir. I1avait envisage, ecrit-il, d'inaugurer l'offen- sive aerienne en attaquant un grand nombre d'objectifs epars en vue de disperser les forces defensives allemandes, puis de poursuivre cette premiere etape en lan~ant des assauts concentres sur un seul objectif. Le mauvais temps avait dejoue ses plans, mais mEme s'il en eut ete autrement, la necessite d'entrainer les nouvelles escadrilles et les pilotes inexperimentes avait dicte le choix 'd'objectifs faciles.' Une autre contrainte fut 'le grand nombre de pannes des moteurs BHP des DH~; en outre, 'le rayon d'action de ces appareils, mEme a la faveur d'un vent de 5 milles a l'heure, ne suffisait pas a atteindre, avec la moindre regularite, des objec- tifs tels que COLOGNE, FRANCFORT Ou mihe COBLENCE OU MANNHEIM.'~' Un examen des operations d'escadrille confirme l'explication qu'il fournit a Weir. Ainsi, la nouvelle 99e Escadrille s'affaira, du 6 au 8 juin, a des raids sur le complexe ferroviaire de Thionville. Les moteurs BHP susciterent des ennuis repe- tes. Le 6 juin, six des onze DH~rentrerent a la base en raison de pannes de moteur de toutes sortes. 'Le travail du lendemain, lit-on dans l'histoire de l'escadrille, fut encore plus deprimant.' Seulement quatre des douze avions accomplirent la mis- sion assignee; les autres rentrerent a cause de difficultes mecaniques ou parce que les pilotes inexperimentes 'ne reussirent pas a se grouper a la suite d'un malen- tendu au sujet des positions de formation.' Le 8 juin, quatre avions rentrerent avec leur charge de bombes; deux, a cause de difficultes d'allumage, un autre, a cause d'une panne de magneto, tandis que le quatrieme 'ne donnait pas de resultats satisfaisants a une certaine altitude.' Ce ne fut que le 9 juin que l'escadrille put attaquer son 'premier objectif en Allemagne proprement dite,' l'acierie et les hauts fourneaux de Dillingen dans la vallee de la Sarre; on parla avec assurance 'd'excel- lents resultats.' D'autre part, les pilotes de bombardiers nocturnes beaucoup plus experimentes de la 100e Escadrille attaquerent les hauts fourneaux de Maizeres, dans la nuit du 6 au 7 juin; le sous-lieutenant J.A. Chambers, de Winnipeg, et un

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La puissance aerienne strategique

observateur, le lieutenant G.E. Lucas, .de Sarnia, participerent a ce raid. Le 13 juin, cependant, le beau temps prit fin -et Trenchard dut attendre la derniere semaine du mois pour organiser une autre serie d'incur~ions.~~ Les attaques recommencerent, dans la nuit du 23 au 24 juin, par le raid de la

100eEscadrille contre le triangle ferroviaire de Metz-Sablon. Si l'on en juge par la grande diversite des cibles attaquees, Trenchard semble avoir surtout cherche, au cours de cette periode, a maintenir la poursuite des operations, dans la niesure ou

Ainsi, les trois escadrilles de jour se

lancerent a l'attaque le 24juin et, apres un arr2t qu'imposa la pluie pendant la nuit,

les raids reprirent a l'aurore, le lendemain. La 5Se Escadrille attaqua les usines et les cours de triage de Sarrebruck et, au-dessus de l'objectif, elle essuya elle-m2me l'assaut de neuf avions allemands. Cet engagement coiita la vie au sous-lieutenant G.A. Sweet, de Hamilton (Ont.),et a son observateur. Les deux escadrillesde DH~ engagerent aussi l'action. Bien qu'elle fut accablee comme d'habitude par des pannes de moteur, la 99eEscadrille tenta de bombarder la gare et les voies d'evite- ment d'offenburg, a quelque 45 milles au-dela des lignes, mais sept eclaireurs ennemis se precipiterent sur les avions juste au moment ou ils allaient larguer leurs bombes qui se disperserent sans effet. Le lieutenant N.S. Harper, de Kam- loops (C.-B.),et son observateur, le sous-lieutenant D.G. Benson, d' Aylmer Ouest (Ont.), y perdirent la vie. 'On les vit la derniere fois alors qu'ils descendaient desempares dans la vallee du Rhin.' Des douze avions de la 104eEscadrille en route vers Karlsruhe, a 75 milles au-dela des lignes, cinq rebrousserent chemin a cause de difficultes de moteur. Les autres, sous la conduite d'un pilote experi- mente, le capitaine J.B. Home-Hay, ancien agriculteur de Wadena (Sask.), bom- barderent avec succes l'usine de munitions de Karlsruhe; ils y firent quelque 300 victimes, selon des rapports subsequents. Home-Hay conduisit sa formation a la base, malgre la tactique de meute des eclaiieurs ennemis, non sans avoir perdu un deuxieme DH~;deux pilotes et un observateur y furent blesses.43 La meme nuit, les Handley Pages de la 216eEscadrille attaquerent Metz-Sablon et se vanterent d'une 'bonne chasse.' Entre-temps, la 100eEscadrille poursuivit la guerre privee qu'elle avait entreprise depuis quelque temps contre la force de bombardement allemande etablie a l'aerodrome de Boulay. Le raid fut typique des nombreux assauts que l'escadrille avait livres et devait encore livrer contre cet aerodrome. Quinze ~~2bdecollerent tout juste apres minuit; parmi les pilotes se trouvaient Chambers et le lieutenant D.L. Hobson, de Mount Elgin (Ont.) et, chez les observateurs, Lucas et Naylor. Quatre avions s'egarerent dans les nuages, mais les autres trouverent leur objectif quand le chef de formation eut reussi a l'eclairer en larguant deux bombes au phosphore de 40 livres d'une altitude de 1200 piedd4 Selon le rapport de l'escadrille: 'I1 semble que plusieurs bombes atteignirent directement les hangars, tandis que les autres eclaterent dans leur voisinage immediat ou eloigne. Deux projectiles au phosphore allumerent un gros incendie au nord de la route, a proximite des hangars qui brQlaient encore au depart du dernier pilote. Des bombes de 25 livres atteignirent des biitiments situes a l'ouest des hangars. Une pluie de pres de 3000 cartouches s'abattit sur les hangars et les biitiments du c6te ouest. On n'observa aucune activite et on ne vit aucun appareil sur l'aerodr~me."~Des temoignages de source allemande confir-

le temps et le materiel le permettaient

L'offensive aerienne strategique contre 1'Allemagne

335

ment le rapport. Malheureusement, l'incendie des hangars n'implique pas neces- sairement celui des avions. Quatre hangars pleins d'approvisionnements briilerent et durent etre reconstruits, mais aucun avion ne fut detruit.* L'escadrille largua, au total, 18'5 tonnes de bombes sur Boulay; selon des photographies prises a la fin d'aoiit, douze des 22 hangars avaient subi des 'dommages consider able^.'^^ L'uti- lisation ainsi concentree de l'une de ses escadrilles indique la mesure selon laquelle Trenchard croyait que les forces allemandes de bombardement mena- ~aientses propres activites, tout autant que celles des armees. I1 s'enteta donc a lancer des attaques semblables, tant sur Boulay que sur plusieurs autres aero- dromes, meme a defaut de preuve formelle qu'elles fussent de nature a infliger des degiits importants ou a entraver utilement les tentatives de bombardement de la part des Allemands. Les chasseurs allemands et des accidents de vol infligerent a l'lndependent Force beaucoup plus de pertes que les bombardiers. En juin, la formation pretendit avoir abattu dix eclaireurs ennemis et en avoir force dix autres a descendre. Elle perdit neuf de ses propres appareils aux mains de l'ennemi et 24 autres se fracasserent dans divers accident^.^' .Au nombre des 61 aviateurs canadiens qui servirent dans ses rangs en juin, on compta six victimes, toutes parmi des escadrilles dejour, cinq d'entre elles a bord de DH~. En juillet, malgre des conditions climatiques moins favorables qu'au cours du mois precedent, l'lndependent Force augmenta a 88 tonnes le poids de bombes qu'elle largua en 116 raids. Le fait le plus marquant des operations du mois d'aoiit fut la poursuite du processus etabli en juin. Seulement 18,s pourcent de tous les raids porterent contre les industries chimiques et :siderurgiques auxquelles Sykes avait attache une si grande importance; les objectifs de tous les autres, soit 46 pourcent contre les chemins de fer et 28 pourcent contre les aerodromes, excedaient le mandat de Trenchard ou n'avaient guere d'importance, de l'avis de 1'~tat-majorde 1'Air. Dans son rapport a lord Weir, Trenchard ne se donna pas la peine de s'excuser d'avoir enfreint les ordres; au lieu de cela, il expliqua claire- ment dans quelle mesure ses operations s'etaient embo1te.e~aux besoins des forces terrestres. A la demande du GQG fran~ais,par exemple, il avait lance deux attaques nocturnes contre la gare de chemin de fer de Lumes. De meme, il avait ordonne des reconnaissances nocturnes 'systematiques au-dessus du reseau ferro-

viaire, dans le secteur de la LORRA I,NE

general commandant.le Gr~upel'armees de 1'E~t.'~~ Lorsque les defenses territoriales se furent ameliorkes, les raids de jour devin- rent de plus en plus onereux pour l'lndependent Force. Elle perdit seize appareils aux mains de l'ennemi et quarante-et-un autres dans d'autres circonstances, des

a la demande. expresse de l'officier

*

Selon le rapport de Trenchard, I'objectif etait I'aerodrome de2'~olchen';Air 112000/204/2731275; cf. 'Operations of 100 Sqn,' 23-24 juin 1918, Air 1/721/48/2. C'est un des rares cas ou I'on peut comparer des rapports de bombardement aux renseignements de source allemande. Bien que l'lndependent Force eOt tente d'obtenir une preuve photographique des resultats des bombarde- . ments, elle ne le fit pas systematiquement, comme ce fut les cas pendant la Deuxieme Guerre mondiale; I'evaluation des photographies ne se fit pas non plus avec une rigueur constante. On etait enclin a accepter d'emblee les rapports des equipages; cependant, quand il existe des recoupe- rnents, il est clair que, dans I'ensernble, leur optirnisme est exagere

,

'

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La puissance aerienne strategique

DH~pour la plupart. Les escadrilles de jour rencontraient de plus en plus de chas- seurs Pfalz et Albatros et mzme, a l'occasion, des Fokkers (probablement venant des escadrilles du front, vu que tant de raids de Trenchard avaient lieu pres des lignes). Le mois debuta ma1 par un raid de neuf DH~de la 104e Escadrille contre la gare de chemin de fer et les voies d'evitement de Karthus. Le chef de la forma- tion, le capitaine E.A. McKay, de Toronto, perdit immediatement trois de ses avions; l'un s'ecrasa au decollage, un autre fit un atterrissage force a cause de difficultes de moteur et un troisieme rentra laborieusement a la base pour la meme

raison. Peu apres que McKay eut conduit sa formation au-dela des lignes, a Ver- dun, un DH~,manquant de puissance, quitta sa place; on le vit la derniere fois planer vers le sol. McKay pressa l'attaque, mais quand deux eclaireurs ennemis forcerent un autre avion a atterrir, il decida de s'eloigner de l'objectif et d'attaquer plut6t le triangle ferroviaire de Metz-Sablon. Constamment harceles par les eclaireurs ennemis, les quatre DH~se frayerent un passage jusqu'au nouvel objec- tif, mais seulement pour se buter a douze autres avions allemands qui le sur- volaient; l'un d'eux fut abattu par le sous-lieutenant P.E. Appleby, de North Sydney (N.-E.).Les quatre survivants traverserent de nouveau les lignes sans autre incident. Le 7 juillet, la 99e Escadrille eut plus de veine. Huit a dix eclaireurs ennemis attaquerent six de ses DH~,a leur retour d'un raid sur Kaiserslautern. Au cours de la melee qui suivit, le lieutenant William G. Stevenson, de Toronto, assuma le commandement a la suite de la disparition du chef de section et il se distingua par sa maitrise constante de la situation en ramenant le reste de l'esca- drille en ~Cirete.*~~ En comparaison, les escadrilles de nuit eurent un mois relativement depourvu d'incidents. Une de leurs operations la plus heureuse fut celle de la 100e Esca-

laquelle participerent deux Canadiens de

drille, dans la nuit du 16 au 17 juillet, a

Montreal, Naylor et le sous-lieutenant F.R. Johnson. L'acierie de Hagendingen fut durement frappee. Des photographies prises le lendemain montrerent que la cen- trale de soufflerie avait rep un coup direct et qu'un atelier voisin des lamineries avait ete detruit. Les rapports allemands confirmerent ce compte rendu; huit ouvriers de l'usine furent tues et quatorze autres blesses.50 Le mois se termina comme il avait commence par un raid desastreux. Cette fois, ce fut le tour de la 99e Escadrille. Cette unite etait devenue beaucoup plus habile a maintenir ses formations, mais la tactique allemande evoluait rapidement. Au

moins six chasseurs Albatros ou Fokker rapides manaeuvrerent au-dessus de la formation de bombardiers, tandis que 'deux ou trois appareils s'acharnerent sur un seul DH~qu'ils poursuivirent par-dessous a tres courte portee.' A cette occasion,

*

Pour ses qualites de chef, son adresse et son courage, ce veteran de 26 raids regut la DFC. Les anteckdents de Stevenson sont interessants. Ne a North Bay, il demenagea avec sa famille a Toronto ou son +re devint gendarme. AprQ avoir frkquente les ecoles publiques de la ville, le jeune Stevenson occupa un emploi a kine de filtration de Toronto. I1 reussit a accumuler assez d'argent pour payer 33 minutes de-vol a l'hle Curtiss de Toronto mais, quand il voulut s'enr6ler dans le RNAS a Ottawa, I'amiral Kingsmill jugea qu'il n'avait pas la formation sufisante pour devenir sous-lieutenant d'aviation provisoue. Avec un autre Canadien du mtme acabit, il fut envoye outre-mer au grade de premier maitre de 3e classe; I'Amiraute les refusa tous les deux car elle n'em6lait plus de non-gradks comme pilotes. Renvoye au Canada en mars 1916, Steven- son ne fut accepte dans le RFC qu'en decembre 1917.

L'offensive aerienne strategique contre 1'Allemagne

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\

le chef de l'unite jugea que, dans une situation aussi desesperee, il etait impossible d'entreprendre le trajet jusqu'a Mayence et il detourna ses avions vers Sarrebruck. Quatre DH~furent abattus avant leur arrivee au nouvel objectif. Trois autres s'egarerent sur le trajet de retour. L'escadrille perdit en tout quatorze aviateurs dont le lieutenant E.L. Doidge, de Vancouver, chef de la Section 'A,' qui fut tue, et le lieutenant S. McB. Black, de Springfield (Ont.), qui fut fait prisonnier. Ces lourdes pertes paralyserent la 99e scad rille pendant un certain temps puisqu'il fallut entrainer de nouveaux pilotes et de nouveaux observateurs au vol en forma- tion. I1 n'est pas eton,nant que l'histoire de l'escadrille fasse mention d'un 'senti- ment d'accablement' chez les survivants. Le DH~etait un appareil extremement vulnerable.*" Les renforts qui arriverent en aoQt a l'lndependent Force furent donc double- ment bienvenus, car les 97e et 215e Escadrilles furent equipees de Handley Page 01400. Des quatorze Canadiens qui servirent dans la 97e Escadrille pendant la duree de,ses operations (elle n'avait encore aucune experience operationnelle),six en faisaient deja partie quand elle rallia l'lndependent Force, le 9 aoCit.7 Neuf Cana- diens accompagnaient la 215e Escadrille pendant son service sous le commande- ment de Trenchard; affectee a la 5e Escadre (Navale), elle participa aux operations de bombardement nocturne des le mois d'avril, dans une tentative de bloquer Zeebr~gge?'~ L'arrivee de ces deux escadrilles modifia l'equilibre de la force en faveur des operations nocturnes; par ailleurs, l'addition du Handley Page 01400 ameliora remarquablement les possibilites. Le 01400 etait superieur, a plusieurs egards, au 01100 (que la 216e Escadrille continua d'uti1iser):Sa canalisation de carburant et ses moteurs etaient meilleurs (les Eagle VIII jumeles lui donnaient un peu plus de

*

Dans son rapport a Weir, Trenchard signala en particulier les difficultes resultant du bris des ressorts de soupape d'admission dans les moteurs BHP. Consequemment, en maintes occasions, les formations furent reduites a trois et meme deux appareils avant de franchir les lignes. Une autre cause frequente d'ennuis etait la rupture des culasses de cylindres; c'est, en effet, un bris de ce genre qui forqa un appareil a rentrer, lors du malheureux raid du 31 juillet. Les impkratifs de la conception, qui exigeaient de situer le radiateur sous le fuselage, accroissaient d'au moins un tiers les dimensions de la cible vue de I'arriere et d'en dessous. Mais le plus grave, c'etait que le moteur n'engendrait tout simplement pas assez de puissance pour permettre au DH~de voler assez haut, assez vite ou assez loin, soit pour echapper a une partie au moins des chasseurs enne- mis, soit pour participer efficacement aux missions de bombardement a longue portee. Rapport sur les opkrations de l'lndependent Force en juillet 1918, leraoOt 1918, Air 1/2000/204/273/275. t Ces six Canadiens etaient C.F. David, de Killarney (Man.), L.R. McKenna, d'ottawa, G.T. Reid, de Toronto, J.A. Stewart, de Montreal, P.D. Taylor et G.L. Warner, tous deux de Vancouver. Sub- sequemment, parmi les renforts, se trouvaient H.S. Boocock et J.J. Campbell, adresses inconnues, F.M. Dunlop, de Richmond Hill (Ont.), R.A. Gunther, de London (Ont.), G.L. MacPherson, de Toronto, D.B. McColl, de Walkerville (Ont.), P.B.O.L.B. Morency, de Quebec et F.R. Orris, de Springfield (Ont.).

$ Ce furent W.E. Crombie, adresse inconnue (tue au combat le 31 aoOt 1918), Frank R. Johnson, de Westmount (Quebec), W.B. Lawson, de Barrie (Ont.), J. Lorimer, adresse inconnue, H.B. Monaghan, de Picton (Ont.) (prisonnier de guerre le 17 septembre 1918) et M.C. Purvis, de Toronto (tous membres de I'escadrille quand elle rallia l'lndependent Force); J.S. Ferguson, adresse inconnue, S.J. Goodfellow, de Toronto (prisonnier de guerre le 30 octobre 1918) et A. Tapping, de Revelstoke (C.-B.), (prisonnier de guerre le 15 septembre 1918) qui la rejoignirent plus tard.

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La puissance aerienne strategique

vitesse)

bombes lui permettaient de transporter diverses charges de projectiles, depuis seize projectiles de 112 livresjusqu'a une seule bombe de 1650 livres.13 L'apparition de ces deux escadrilles explique en partie l'augmentation generale des activites de. l'lndependent Force. En: aoiit, elles larguerent au-dela de cent tonnes de bombes, dont une partie sur des objectifs eloignes, tels que Diiren, Francfort, Darmstadt, Coblence, Karlsruhe et Mannheim, le jour, et sur Cologne et Francfort, la nuit. Cependant, le nombre de raids proprement dits diminua a 88, dont seulement quinze pourcent contre les industries chimiques et siderurgiques; l'lndependent Force n'avait encore jamais fait si peu de cas de ce qui, apres tout, constituait ses objectifs primordiaux. Pres de cinquante pourcent des autres raids furent diriges contre des aerodromes* et 31 pourcent contre divers objectifs de chemin de fer. Quel fut le motif de cette concentration extraordinaire contre les bases de bombardiers allemands? En iiepit de ce qu'il avait dit a Weir 'jusqu'a maintenant, les attaques de l'ennemi contre nos aerodromes ont ete insigni- fiantes,' Trenchard etait hante, semble-t-il, par la crainte des degits que les esca- drilles allemandes pourraient infliger a ses propres bases. 'I1 est certain, ecrivit-il, que l'ennemi tentera des efforts inoui's pour dejouer nos plans en detruisant nos aerodromes; il faut anticiper une bataille acharnee de bombardements.' Ce duel ne se concretisa pas. l4 Neanmoins, le combat de l'ennemi contre l'lndependent Force se poursuivit dans l'air avec une intensite croissante. Trenchard estima qu'au cours du mois l'ennemi avait ajoute quatre escadrilles a ses troupes de defense territoriale parce que, dit-il, 'nos formations rencontrent invariablement une vive opposition; en maintes .occasions, elles ont ete attaquees par 20, 30 et meme 40 appareils enne- mis.'15 Ce fut durant l'un de ces engagements que la 104e Escadrille courut au desastre le 22 aoct. Tout juste apres 0500 heures, ce matin-la, treize DH~quit- terent la base pour aller bombarder les usines chimiques de la Badische Aniline & Soda Fabrik (BASF) de Mannheim. La premiere formation de sept appareils (com- prenant un appareil de releve) etait sous la conduite de Home-Hay. La deuxieme formation de six appareils etait sous la' direction d'un autre pilote canadien chevronne, le capitaine E.A. McKay, de Toront0.t Tout alla bien au debut et

*

et son plafond pratique de 8 500 pieds etait plus eleve. Ses rateliers a

Bien peu d'aviateurs eurent I'occasion qui s'offrit au lieutenant Frederick R. Johnson, de Montreal,

et a son observateur

drille contre les aerodromes de Buhl, Boulay et Friesdorf, dans la nuit du 15 au 16 aoOt, alors que

Friesdorf s'estompait dans leur sillage, ils apercurent des flammes d'echappement jumelees sous eux et se rendirent compte qu'un bombardier allemand se dirigeait vers les feux de signalisation

de Friesdorf. Johnson effectua un pique pendant que Wilson ouvrit le feu. 'Apres une rafale d'environ 45 cartouches, dirent-ils, I'appareil s'ecrasa le long de la piste balisee; le projecteur diri- gea immediatement son faisceau vers cet appareil qui s'etait completement fracasst.' Resume des

opkrations de la 100e Escadrille, 15-16 aoOt 1918, Air 1/176/15/199/1.

britannique, le capitaine H.B. Wilson. Au

retour d'un raid de la 100e Esca-

.

.

.

t C'etait les deux pilotes les plus expkrimentes de I'escadrille; I'un et I'autre effectuaient des vols

opkrationnels depuis 1916. J.B. Home-Hay (prisonnier de guerre le 22 aoOt 1918) avait deja obtenu la MC au sein de la 53e Escadrille, a titre d'observateur de tir, tandis que E.A. McKay (prisonnier de guerre le meme jour) avait gagne sa MC en s'acquittant de missions de' reconnais- sance photographique sous le feu de I'ennemi, dans les rangs de la 42e Escadrille. On leur accorda la DFC pour leur bravoure exceptionnelle el leurs quaiites de chef remarquables au cours de raids de bombardement de la 104=Escadrille.

L'offensive aerienne strategique contre 1'Allemagne

339

l'appareil de reserve rentra donc a la base a 0740 heures, juste avant que le reste de l'escadrille passit les lignes a Roan 1'~ta~e.l~ C'est alors que les tribulations commencerent. En traversant les lignes, les deux formations essuyerent le feu nourri de l'artillerie antiaerienne qui detruisit un appareil. Des que le tir cessa, les equipages repererent une formation de huit eclaireurs ennemis. Un bref &changede coups A longue portee servit a tenir ces appareils en echec. L'ennemi continua a s'en prendre a la formation britannique, mais r6dait autour de ses flancs et a l'arriere en guettant les retardataires. I1 n'eut pas a attendre longtemps avant qu'un autre Canadien, le lieutenant J. Valentine, lance une fusee verte, signe que son capricieux moteur BHP venait de flancher; son appareil perdait de l'altitude. Les eclaireurs ennemis se precipiterent sur lui mais, malgre leur harcelement pendant une longue descente alarmante, Valentine trouva le moyen de maitriser son appareil jusqu'au sol. I1 fut fait prisonnier avec son observateur. La mesaventure de Valentine avait detourne la formation de l'ennemi et, pendant un moment au moins, l'escadrille put voler sans inquietude. Cependant, au-dessus de la foriit de Waldeck, dans les Vosges, le capitaine McKay eprouva des difficultes de moteur et fut force de se poser en territoire ennemi. Lui et son observateur furent captures avant d'avoir pu detruire leur appareil disloque. Sous la conduite de Home-Hay, le reste de l'escadrille gagna Mannheim, a une altitude de 11 500 pieds, et elle atteignit la ville a 0800 heures. Au-dessus des banlieues, les malheureux DH~se trouverent en presence d'une formation de quinze eclaireurs Fokker et Pfalz meles a des biplaces Halberstadt. Cette fois, l'ennemi fut plus agressif et un violent combat s'engagea pendant le passage du bombardement proprement dit. Malgre tout, on largua seize bombes (huit de 230 liv. et huit de 112 liv.); 'on observa sur l'usine sept explosions' qui allumerent quatre incendies. 'Un coup direct atteignit un grand bitiment' neuf, immediate- ment au SU~des usines de la BADISCHE ANILINE UND SODA FABRIK, et une usine sur la rive est de la riviere fut aussi incendiee.' C'est l'un des observateurs, le lieutenant W.E. Bottrill, de Hamilton, qui decrit le mieux ce qui arriva par la suite:

Peu apres le largage des bombes, je brisai I'extracteur superieur de mon fusil-mitrailleur Lewis. L'observateur accompagnant le capitaine Home-Hay eut aussi un enrayage ou un blocage; je le vis s'affairer a son Lewis; pendant que nos deux fusils-mitrailleurs etaient en panne un eclaireur ennemi (Phalz) (sic) piqua sur I'appareil du capitaine J.B. Home-Hay dont I'observateur travaillait encore sur sa piece. Des que la mienne fut en etat de fonction- ner, j'ouvris le feu sur le Phalz qui attaquait le capitaine Home-Hay (chef de section). Son appareil avait essuye le feu de I'avion ennemi; il cracha de la fumee et de la vapeur (par le radiateur expose et vulnerable) puis tomba en decrivant une grande spirale. Mon tir mit feu au Phalz ennemi qui perdit de la vitesse en vol, toussa et enfin s'abattit verticalement en

bri3ant.l'

Entre-temps, le reste de l'escadrille avait suivi l'avion de Home-Hay, a une altitude de 6 000 pieds, mais la formation se rompit pendant la manceuvre. C'etait ce que l'ennemi avait voulu provoquer et ses eclaireurs plongerent de tous c6tes vers les avions disperses. L'engagement bref mais violent ne dura qu'une dizaine

340

La puissance aerienne strategique

de minutes. Dans la melee, un autre DH~vrilla et entraina a la mort le sous- lieutenant C.G. Pickard, d'Exeter (Ont.), et son pilote. Home-Hay, a bord de son appareil avarie, reussit a effectuer un atterrissage force derriere les lignes enne- mies. Le lieutenant Bottrill et son pilote tenterent de regrouper la formation eparse et sans chef. Bottrill parvint a faire connaitre l'intention de son pilote en attachant un mouchoir a l'affiit Scarff de son fusil-mitrailleur. Les survivants se rallierent promptement a leur nouveau chef et retournerent vers leur base. Une fois l'ordre retabli, les eclaireurs ennemis abandonnerent l'engagement. Les survivants et leurs cinq appareils atterrirent sans autre incident, a 0930 heures.* En un peu plus de quatre heures, la 104e Escadrille avait perdu sept avions sur douze et la plu- part de ses aviateurs e~perimentes.~~Elle fut temporairement annihilee en tant qu'unite de combat mais, en moins d'un mois, elle etait de nouveau en pleine activite. La premiere attaque nocturne de la 215e Escadrille contre les usines de Badische eut des resultats tout a fait contraires. Le 25 aofit, deux Handley Pages se mirent en route, pilotes par le capitaine W.B. Lawson, de Barrie (Ont.) et le lieutenant M:C. Purvis, de Toronto, ainsi que deux autres Canadiens de leur equipage, les lieutenants H.B. Monaghan (pilote qui se porta volontaire pour servir de pointeur a bord de l'appareil de Lawson) et W.E. Crombie. Les plans avaient prevu une attaque nocturne a faible altitude et on avait soigneusement coordonne d'avance le mouvement des deux avions dans le secteur de l'objectif. Lawson devait approcher

5 000 pieds d'altitude, attirer le feu de l'ennemi et a l'arrivee de

Purvis 's'ecarter de quatre milles, fermer les moteurs, tourner et planer en silence

de Mannheim a

vers l'objectif.' On avait estime que le vol plane de quatre milles conduirait le Handley Page au-dessus de Mannheim a 1000 pieds, altitude minimale de laquelle le bombardement etait cense s'effectuer, a cause de l'effet de souffle. Les deux avions opererent leur contact au-dessus de Mannheim conformement aux plans, mais apparemment, Lawson avait commence a planer a plus de quatre milles de

l'objectif. Monaghan le rappela plus tard: 'le silence etait saisissant; on n'entendait

que le sifflement des fils d'acier et le murmure du vent

Je m'appuyais sur un

treillis de bois, les bras poses sur le fuselage et, en regardant la campagne a mes pieds, je me demandais ce qui allait nous arriver.' Quand le Handley Page atteignit l'altitude .de 1.000 pieds, 'a notre grand desarroi, l'immense usine alors en vue etait a peu pres a un demi mille plus loin.' Monaghan poursuit:

Lawson

tude de 200 pieds, toute-la charge de bombes s'ecrasa en plein centre du bltiment et fit

continua sa route et, a notre passage au-dessus de l'immense usine, a une alti-

* Le

-1ecteur aura remarque que la 104= Escadrille mit pres de trois heures a atteindre son objectif et

seulement quatre-vingt-dix minutes pour rentrer a la base. La duree du trajet vers I'objectif exddait toujours celle du retour; les appareils de bombardement devaient atteindre une certain altitude (12 000 pieds dans le cas present) et se grouper en formation avant de passer les lignes. L'engagement aerien avec les chasseurs allemands allongea probablement la duree du vol de I'escadrille jusqu'a Mannheim et un vent arriere aida peutGtre les survivants pendant leur voyage de retour. La distance a vol d'oiseau, entre leur champ d'Azelot et Mamheim, etait de 103 milles.

L'offensive aerienne strategique contre 1'Allemagne

341

explosion avec fracas. L'avion fit une embardee, se cabra, mais tint le coup. A pleins gaz et en inclinant legerement le nez de l'appareil pour prendre de la vitesse, nous detalimes. A ce moment se produisit la chose la plus heureuse. Le bruit de nos moteurs ayant donne l'alerte, les projecteurs se tournerent vers nous et en illuminant le secteur comme en plein jour, ils decouperent la silhouette de deux grandes cheminees et le clocher d'une eglise,

Entre-temps, je larguais

les Coopers (bombes de 20 liv.) par-dessus bord; je me souviens avoir regarde une longue rue et, a ma grande surprise, avoir vu une maison s'ecrouler sur la chau~see.'~

situes directement dans la trajectoire, que Lawson evita de justesse.

Lawson raconte qu'alors, 'il decrivit des cercles pendant sept minutes en balayant les diverses usines et les projecteurs du feu de son fusil-mitrailleur.' En quittant le secteur de l'objectif, Purvis plana a 400 pieds; il dit avoir fait mouche sur les objectifs'et inflige 'des dommages considerables'; puis il cribla la ville de 1 100 balles de mitrailleuses. Les comptes rendus allemands mentionnent des dom- mages legerement inferieurs a ceux dont on avait fait etat; quelques bombes firent long feu, mais il etait tout de meme exact qu'une partie de l'usine fut mise hors d'usage pendant deux ~emaines.~' Ces deux raids confirmerent ce que Trenchard savait deja trop bien: le bom- bardement de jour prenait un trop lourd tribut de vies humaines et d'avions. Le pendule balangait en faveur des raids de nuit. Des juillet 1917, il avait donne l'avertissement qu'un quart des futures forces de bombardement devrait &re forme et equipe en tant qu'escortes a longue distance. D'autre part, en novembre, 1'Air Board lui-meme avait predit que le raidissement des defenses aeriennes alle- mandes necessiterait probablement le recours aux bombardements nocturnes, des l'ete de 1918. Tout exactes qu'elles fussent, ces appreciations n'avaient produit ni le nombre des bombardiers nocturnes ni les avions convenant aux escortes eloignees. Le 4 aoQt 1918, Trenchard consulta directement Sykes sur la question des escortes, demarche qui temoigne de l'importance de la q~estion.~'Un des officiers d'etat-major de Sykes, le major lord Tiverton (servant a titre de Fo 3 sous les ordres du directeur des operations de vol), etait un tenant des plus grandes formations de bombardiers: 'Si l'ennemi attache aux resultats de nos bombarde- ments une importance telle qu'il est pret a reaffecter le personnel et le materiel voulus pour dissimuler ses points vulnerables, et si nous augmentons les effectifs de nos formations de maniere a permettre aux bombardiers non seulement de tenir les chasseurs ennemis en echec, mais aussi de les battre, il s'ensuit qu'un approvisionnement constant de ces appareils ennemis doit s'acheminer vers le secteur. Puisqu'en de telles circonstances nous n'aurons pas a reaffecter nos propres avions, les avantages dont nous beneficierions sont evident^.'^^ Pourtant, Trenchard n'avait ni les hommes ni les appareils necessaires a ces attaques mas- sive~;au demeurant, la double difficulte pour l'avion de garder une place assignee dans les grandes formations, et celle de les diriger en vol, etait insurmontable, vu l'impossibilite de se fier aux avions, aux moyens primitifs d'intercommunication et au degre extremement variable de la competence des pilotes. A cette epoque,.l'~tat-majorde 1'Air n'avait guere de sympathie pour Tren- chard et ses problemes. Son manque notoire d'enthousiasme a l'egard des mis- sions de bombardement strategique l'avait trop souvent degu. Le -desequilibre

342 ;

La puissance aerienne strategique

.

entre les raids que preconisait 1'~tat-majorde 1'Air contre les objectifs industriels et d'autres cibles de moindre importance etait tellement flagrant que le brigadier- general P.R.C.Groves, directeur des operations aeriennes et l'un des principaux protagonistes de la formule d'annihilation, eprouva le besoin de protester aupres de Sykes.

Je crois que le principe que nous appliquons actuellement consiste a detourner un maximum

d'effort vers des objectifs d'importance secondaire. Un tel gaspillage de force aerienne va a

et des vues que vous avez exprimees vous-

meme dans une declaration de tat-major de I'Air, imprimee et soumise le 27 juin au Cabinet de Guerre.* En outre, a mon avis, si I'officier general commandant I'Independent Force continue de s'en tenir a sa pratique actuelle, il sera difficile de justifier le partage des

I'encontre de la politique du Conseil de 1'Air

forces aeriennes enfre I'armee, la marine et l'lndependent Force, partage auquel le Cabinet de Guerre \iient de sbuscrire.63

.

(.

.

Les.declarations brutales de Groves laissaient entrevoir les sentiments de pro- fonde deception de 1'~tat-majorde 1'Air. 11s furent divulgues dans un memoire que le major lord Tiverton, fanatique avoue des bombardements strategiques, adressajt a Groves:t

~eluiquihe froisse personne aigrit tout le monde et n'accomplit rien. Le nouvel etat-major

aura le

moins, 'croit avec assez de zele a ses principes pour veiller a les appliquer. D'ailleurs il est

assez facile d'entrevoir l'evolution des evenements. On dit deja a I'etranger gue le nouvel

Ceux qui condamnent le programme des

etat-major'est incapable de decisionsenergiques

bombardements eloignes ne refuseront pas'de se mesurer a ceux qui voient le nouvel etat-major avec mefiance. ~etteambiance sera cultivee avec soin .:. I1 est peut-&re oppor- tun, dans une certaine mesure, de sacrifier des'hommes, du materiel, une politique et une bonnk kputation person*elle pour s'assurer le bon vouloir d'un 6fficier rnais, il faut le retenir, c'est 'une :fagon de s'ali~nkrla. bonne volonte de plusieurs autres personnes; il s'erisuit donc logiquement que le succes de cette politique peut cocter trop

sort de tous les'invertebres. I1 devra ceder a un autre etat-major reactionnaire qui, au

~.

.

.

Seul Weir avait llautorite de ramener Trenchard dans le droit chemin; toutefois, , son zele d'antan en faveur de l'offensive par des bombardements strategiques s'etait beaucoup amorti; il s'etait fonde sur ses propres previsions trop optimistes de production d'avions. Les rapports mensuels de Trenchard, pour, la periode de juin a octobre, etaient adresses a Weir, parfois personnellement et parfois par l'intermediaire du secretaire du ministere de 1'Air. ~videmment,ces rapports etaient beaucoup plus etoffes et impartiaux que les communiques de l'lndependent Force a l'intention du public, et Weir n'avait rien a repondre aux allusions repetees de Trenchard sur la pietre qualite et le nombre insuffisant d'avions qu'il recevait.

*

Ce document ,'Review of the Air Situation and Strategy for the Information of the Imperial War Cabinet' figure integralement dans I'ouvrage du general Sykes, From Many Angles; an Autobio- graphy (Londies: Harrap, 19421, 544-558.

t

En juin, Tiverton avait offert ses services d'observateur bombardier a l'lndependent Force; il sou- tenait a Groves 'qu'il ne serait pas rnauvais d'avoir un hornme plus rnOr, qui etait un fanatique de la question.' Mernoire au ~0~21juin 1918, Air 1/461/15/312/107.

L'offensive aerienne strategique contre 1'Allemagne

343

Dans un autre conflit de la meme epoque, 1'~tat-majorde 1'Air eut un peu plus de succes a faire valoir la cause du bombardement strategique et de la preponde- rance britannique dans ces operations. En mai, Sykes avait redige un projet attribu- ant a Trenchard le commandement d'une force independante de bombardement interalliee; elle devait se composer d'unites franqaises, americaines et britan- niques. Soumise au Conseil supreme de la Guerre en juin, la proposition se heurta aux objections de Foch qui utilisa presque les memes arguments qu'avaient employes anterieurement Haig et Trenchard, quand ils s'opposerent a l'idee d'operations aeriennes independantes. Ce ne fut que le 24 septembre qu'on en arriva a un accord etablissant la Force aerienne independante interraliee. Et meme alors, le Conseil supreme de la Guerre exigea que cette force aerienne n'effectue des operations autonomes qu'apres avoir satisfait les 'exigences du combat'; pen- dant les periodes 'd'operations actives' des armees, elle avait pour fonction primordiale d'assurer l'appui des bombardements aux engagements terrestres. La nomination de Trenchard au poste de commandant de la force ne fut finalement confirmee que le 29 octobre 1918? La puissance de frappe de l'lndependent Force atteignit son sommet en sep- tembre, quand Trenchard requt ses derniers renforts. La 1loe Escadrille etait equipee des nouveaux DH~Aet comme ils avaient ete offerts par Son Altesse Serenissime le Nizam d'Hyderabad, l'unite fut appelee I'Escadrille d'H~derabad.*~~ Le DH~Afut le remplaqant longtemps attendu du DH~,mais, helas! il compor- tait, lui aussi, beaucoup de lacunes. I1 utilisait un moteur American Liberty de 12 cylindres dont les 400 ch en faisait le plus puissant appareil affecte aux operations. Mais le rendement theorique du 9~ n'egalait pas encore celui du vieux DH~.

,

'

CARACTERISTIQUES DE RENDEMENT . -, '

DES BOMBARDIERS (SANS BOMBES)~'

.DH~

DH~

.

.,

'

DH~A

,

Vitesse a 10 000 pieds

133'5 mph

114 mph

-

120'0 mph

Plafond pratique

22 000 pi.

18000pi.':

19000pi.

Autonomie

6%h.

h.

5%h.

Le dossier operationnel du DH~Aau sein de l'lndependent Force fut tres decevant et son taux de pertes exceda celui du DH4 et du DH~,sans doute en raison de l'inexperience de la 1loe Escadrille, dont 17 appareils furent abattus par l'aviation

*

Quand la 1 loe Escadrille fut portee aux effectifs le 31 aoit, elle ne comptait que quatre Cana- diens: H.V. Brisbin, adresse inconnue (prisonnier de guerre le 30 octobre 1918), J.D. Thomson, de Winnipeg, N. Wardlaw, de Brampton (Ont.) et K.B. Wilkinson, de Toronto. D'autres arriverent plus tard: D.B. Aitchison, de Hamilton, A.P. Cannon, de Winnipeg, J.C. Gilchrist, adresse incon- nue, S.C. Henderson, de Winona (Ont.), A.S. Robertson, de Pownal (1.-P.-E.) et W.E. Windover, de Petrolia (Ont.) (prisonnier de guerre le 7 novembre 1918).

344

La puissance aerienne strategique

ennemie et 28 autres, detruits pendant ses deux mois d'operations. Le DH~A n'eut pas de succes.* Une nouvelle unite, la 11je Escadrille, fut formee a Netheravon en avril; elle

n'avait pas non plus d'experience pratique, mais elle etait equipee de Handley Pages, appareils beaucoup plus siirs. Elle ne comptait pas beaucoup de Canadiens:

six a son arrivee le 31 aoiit. Trois autres seulement la rallierent par la suite; de ce petit nombre, toutefois, trois furent blesses et deux furent faits prisonniers au cours des trois premieres semaines d'operations de 1'escadrille.t A son premier raid contre le complexe ferroviaire de Metz-Sablon, dans la nuit du 16 au 17 sep- tembre, l'escadrille declara que six de ses appareils atteignirent le secteur de l'objectif et que 'la gare fut bien arrosee de bombes, que plusieurs incendies furent allumes et qu'un projecteur fut atteint directement.' Cependant, le tir antiaeiien au-dessus de l'objectif fut nourri et le pilote, le lieutenant E.G. Gallagher, de Leamington (Ont.), dut effectuer un atterrissage force a bord d'un avion desem- pare. I1 fut fait prisonnier avec son observateur, le sous-lieutenant R.S. Lipsett, de Holland (Man.) .68 I1 y avait a ce moment plus d'escadrilles de bombardement de nuit que de jour, dans une proportion de cinq a quatre; grice a leur force superieure de sustentation, elles devinrent l'arme predominante de l'lndependent Force qu'on reorganisa en trois escadres. Tandis que la 41 Escadre se composait des escadrilles de bombarde- ment de jour, a l'exception des DH~Ade la llOe Escadrille, la 83e Escadre com- prenait les cinq escadrilles de Handley Pages. En septembre, on constitua une troisieme formation, la 88e Escadre, a mEme la 4je Escadrille, arrivee d'Italie, et la

Escadrille a l'lndependent Force fut une

tentative tardive et plut6t inopportune de resoudre le probleme d'escorte. Le Sopwith Camel n'avait pas l'autonomie voulue pour escorter les bombardiers. Cette escadrille remarquable ne put donc pas participer aux operations de l'lnde-

llOe Escadrille.* L'affectation de la 4je

La 1loe Escadrille fut la seule de l'lndependent Force a Etre completement equipke de DH~A.La Escadrille cornmenga a rernplacer ses DH~par des DH~A,le 4 septembre, mais ce programme restait incomplet a I'armistice. On ne jugea pas pratique d'affecter differents types d'appareils a une meme formation; par consequent, la 99e Escadrille n'utilisa ses nouveaux avions qu'en de rares occasions aux fins des opkrations. L.A. Pattinson, History of 99 Squadron, Independent Force, Royal Air Force, March 1918-November 1918 (Cambridge: W. Heffer, 1920), 43, 55. Les premiers Canadiens de I'escadrille furent: G.A. Firby, de Toronto, E.G. Gallagher, de Leamington (Ont.) (prisonnier de guerre le 17 septembre 1918), T.E. Greer, de Toronto, R.S. Lipsett, de Holland (Man.) (prisonnier de guerre le 16 septembre 1918), J.W. Taylor, de Guelph et R.J. Whitaker, de Kenora (Ont.). J.A. Bell, d'Edrnonton, J.M. Catto, de York Mills et W. Dougall se joignirent a eux plus tard. Whitaker et Greer furent les premiers membres de I'esca- drille a entreprendre une randonnee de nuit ie 13 septembre, mais ils furent bless& dans ce que I'histoire de I'escadrille appelle un Wain ecrasement.' 'History of No. 115 Squadron, Royal Air Force,' s.d., Air 11176115120611. La 45e Escadrille, composee en grande partie de Canadiens pendant son sejour en Italie, en comp- tait encore six a son effectif, quand elle fut verke a l'lndependent Force. Ces pilotes etaient: J.R. Black, d'orillia (Ont.), H.H. Crowe, de Victoria, A.V. Green, de Vancouver, M.R. James, de Watford (Ont.), G. McIntyre, de Montreal et J.C. McKeever, de Listowel (Ont.). L.F. Hawley, de St. Catharines (Ont.) et J.C. Williams, de Westchester (N.-E.) en fuent partie avant la fin de la guerre.

L'offensive aerienne strategique contre I'Allemagne

345

pendent Force chargee de l'administrer et elle dut se limiter a patrouiller l'avant du secteur du front.69 Ce fut au cours de septembre que l'lndependent Force atteignit le sommet de son activite de bombardement en larguant au-dela de 178 tonnes de bombes. Le plan d'ensemble des operations de la formation, au cours des dix premiers jours du mois, ne changea pas, sauf que les escadrilles de jour se buterent a une plus grande resistance. Ainsi, le 7 septembre, de pair avec onze avions de la 99e Escadrille, dix DH~de la 104e Escadrille attaquerent les usines de la BASF a Mannheim. En cours de route, a l'aller et au retour, les deux escadrilles rencontrerent de puissantes formations d'eclaireurs ennemis. On attribua au sous-lieutenant P.E. Appleby, de North Sydney (N.-E.), le merite d'avoir descendu deux chasseurs, au cours de cette operation epuisante, mais son escadrille perdit trois appareils et la 99e Esca- drille en perdit un autre avant la fin de la mission.70 Le 12 septembre, on depla~asubitement le champ d'operations de l'lndependent Force, a l'appui de la premiere grande offensive que la Premiere Armee ameri- caine lanqait sur la Meuse en vue de prendre le saillant de Saint-Mihiel. Les allies affecterent 1481 avions a cette offensive, 'la plus grande concentration de forces aeriennes qu'on ait jamais deployee en vue d'une operation sur le Front occiden- tal, au cours de toute la guerre.' Tous les avions allies, excepte les escadrilles de l'lndependent Force, relevaient directement du commandement ameri~ain.~' Trenchard participa bien peu, semble-t-il, aux preparatifs de cette operation; a la verite, le 12 septembre, on ne lui annoqa son debut que deux heures a l'avance. Neanmoins, entre le 12 septembre et la nuit du 16 au 17, sa formation largua plus de 61 tonnes de bombes a l'appui de la Premiere Armee. Elle avait pour objectifs principaux les jonctions de chemin de fer de Metz-Sablon et de Courcelles ainsi que plusieurs aerodromes ennemis a proximite du front. Le 13 septembre, a compter de 1210 heures, quand Appleby decolla avec son pilote britannique, la 104e Escadrille envoya les uns apres les autres tous ses appareils contre Metz- Sablon, dans une serie d'attaques qui se prolongea presque jusqu'a 1800 heures. Les autres Canadiens qui prirent part a cette operation furent l'observateur W.E. Bottrill, de Hamilton (Ont.), et les pilotes E.A. Forbes, de Westmount (Quebec), O.L. Malcolm, de Toronto, et B.F. Ross, de Grimsby (Ont.). Les 99e et 104e Escadrilles attaquerent de nouveau Metz-Sablon le 14 septembre; on attribua a Bottrill le merite d'avoir detruit un chasseur ennemi. Le lendemain, les escadrilles s'en prirent de nouveau a cet objectif familier, tandis que la 1loe Escadrille effec- tuait un raid contre l'aerodrome de Buhl. Elle y rencontra une resistance tres acharnee de la part des Allemands; a son dire, elle abattit trois eclaireurs ennemis, (un par Appleby), mais la 104e Escadrille perdit trois DH~.72 Ce fut a la demande expresse du marechal Foch que l'lndependent Force par- ticipa a cette offensive eminemment heureuse contre Saint-Mihiel. Quand elle fut terminee, il ordonna aux forces franco-americaines de lancer une autre attaque dans le secteur Verdun-Riviere Suippes afin de couper la retraite aux troupes ennemies vers le nord. Le 23 septembre, on avertit Trenchard que cette nouvelle offensive debuterait dans trois jours. En depit de ce preavis, la force fut incapable, a cause du mauvais temps, de jouer un r6le important dans cette operation. Le 26

346'

La puissance aerienne strategique

septembre, premier jour de l'offensive, Mezieres, Metz-Sablon, Thionville, Ars, Audun-le-Roman et l'aerodrome de Frescaty furent l'objet d'attaques diurnes et

nocturnes. Au cours de son raid sur Thionville, la 99e Escadrille subit de lourdes pertes. Dix avions partirent a destination de leur objectif; des difficultes de moteur en ramenerent bientat deux, puis un troisieme rentra apres s'ztre ecarte de sa formation. Les sept autres se dirigerent vers l'objectif mais, au-dessus de Metz, ils furent assaillis par de grosses formations ennemies de trente a quarante avions. Afin d'evoluer plus librement, les DH~larguerent leurs bombes sur Metz. Au- dessus de cette ville ou sur le chemin du retour, cinq de ces sept avions furent abattus. Un sixieme se fracassa a l'atterrissage et le seul survivant, le lieutenant H.D. West, de Toronto, gagna la base, accompagne de son observateur tue. Au cours des trois jours suivants, le mauvais temps immobilisa au sol les escadrilles de Trenchard; les operations de soutien de l'offensive franco-americaine ne reprirent qu'a la fin du mois.') Le soutien des operations de l'armee n'empzcha d'aucune fagon les bombarde- ments eloignes. Dans la nuit du 16 au 17 septembre, toutes les escadrilles nocturnes se lancerent contre Cologne, Francfort, Coblence, Treves et d'autres objectifs plus rapproches. Les Handley Pages furent rudement malmenes; sept tomberent sous

et trois s'ecraserent en-dega des lignes alliees. L'avion pilote

les coups de l'ennemi

par le lieutenant F.R. Johnson, de Montreal, venait tout juste de larguer sa charge de bombes quand l'un de ses deux moteurs s'immobilisa. Johnson obtint dix autres milles de l'autre moteur, apres quoi il dut atterrir dans un champ, pres de Darmstadt. Les trois membres de l'equipage, y compris le mitrailleur arriere, le lieutenant R.C. Pitman, de Saskatoon, partirent a pied pour gagner la frontiere suisse, mais affames, blesses aux pieds et epuises, ils furent captures deux jours plus tard. Le lieutenant H.B. Monaghan, de Picton (Ont.), et son equipage s'approchaient de Treves 'quand, sans avertissement, nous entendimes deux explosions assourdissantes a bord, puis le moteur de biibord grinqa et s'arrzta.' Monaghan perdit la maitrise de l'appareil pendant la descente, mais les fils de telegraphe amortirent leur atterrissage force. Apres avoir mis le feu au Handley Page, les trois partirent pour le Luxembourg qui etait neutre; ils s'etaient munis de leurs effets: deux boites de sardines et quelques tablettes de chocolat, mais ils furent cueillis le lendemain par des soldats accompagnes de chiens policiers.

Le lieutenant J.A. Stewart, de Montreal, et son observateur, le capitaine G.T. Reid, de Toronto, eurent plus de veine. Cette nuit-la, parmi les appareils que la 97= Escadrille lanqa contre Francfort, leur Handley Page fut le seul qui arriva a destination. Au-dessus de l'objectif, ils furent accueillis par un tir antiaerien nourri, mais Stewart executa un pique a 500 pie& parmi les projectiles et les fais- ceaux des projecteurs; de cette altitude, Reid largua sa charge de neuf bombes de 112 livres et quatre caisses d'incendiaires. Sains et saufs, Stewart et Reid dirent avoir atteint directement a plusieurs reprises les biitiments du chemin de fer et d'autres edifices adjacents." Quelques jours plus tard, une lettre transmise d'une prison allemande en disait plus long: 'G.F. est arrive hier de Francfort; il fut donc temoin oculaire du raid anglais de dimanihe. L'Opera et une grande partie de la magnifique rue "Die Zeil" ne sont plus que des decombres et 120 personnes furent t~ees."~Si le rapport etait exact, cette attaque avait cause le plus grand

L'offensive aerienne strategique contre 1' Allemagne

347

nombre de victimes que l'lndependent Force ait fait au cours de toute sa campagne de bombardement. Stewart et Reid regurent tous les deux la DFC.* Cependant, l'aventure ne se termina pas la. Le 21 septembre, le Daily Mail publia une interview avec Trenchard, au cours de laquelle il illustra, a l'aide de la lettre saisie, l'influence de la campagne de bombardement sur. le moral des civils allemands. Au sein de 1'~tat-majorde I'Air, cet episode souleva un tolle: selon une declaration publique de Trenchard 'l'affaiblissement du moral a beaucoup plus d'importance que celui du materiel'; il substituait ainsi l'effet psychologique a la politique'du ministere de l'Air, qui etait la destruction physique de l'industrie de guerre allemande. 77 Cette. objection emanait du lieutenant-colonel J.A.H. Gammell qui venait de s'associer a lord Tiverton, a la direction des operations aeriennes. Les protesta- tions de Gammell etaient pour le moins etranges. Independamment de ses decla- rations, le ministere de 1'Air comptait plusieurs membres aussi desireux de detruire le moral des Allemands que de ravager leur industrie. Cette opinion avait cours au sommet. Weir avait declare a Trenchard, selon le biographe de ce dernier:

'J'aimerais beaucoup que vous puissiez allumer un vrai gros incendie dans l'une des villes d'Allemagne.' Ajoutant a son propos, il dit a Trenchard: 'A votre place, je ne serais pas trop exigeant sur la precision du bombardement des gares de chemin de fer au milieu des villes. Les Allemands sont sensibles a la vue du sang et il me serait egal qu'il se produise quelque accident imputable a un defaut de

precision.'78

Pour sa part, le general Sykes n'entretenait aucun doute sur la valeur psycholo- gique des bombardements. Dans son memoire de juin au Cabinet de Guerre, il avait propose 'de nombreuses attaques par des forces modestes contre toutes les plus grandes villes d' Allemagne, en vue de disloquer le plus possible l'organisation municipale et industrielle.' Puis il s'explique: 'Le but de ces attaques serait de donner l'alarme, d'engendrer une tension nerveuse, d'entraver le rendement et, de fa~ongenerale, de tendre a orienter les interSts militaires, financiers et indus-

Le bombardement massif des centres industrielsa popula-

triels vers l'opposition

tion dense contribuerait pour beaucoup a detruire le moral de la classe ~uvriere."~ Gammell n'avait pas a regarder plus loin que son propre bureau. En juin, Tiverton avait signale a Groves que la bombe dite 'Baby Incendiary' n'etait pas efficace contre les usines industrielles, mais qu'elle pouvait servir a 'incendier une ville residentielle.' Avec son zele caracteristique, il emit l'idee de les utiliser de jour, 'quand les gens sont au travail et qu'il ne reste peut-Stre que les enfants pour garder la maison.' Avec le concours de la direction, on avait prepare une liste

speciale de villes ou se trouvaient concentrees les habitations des travailleurs, 'constituant par consequent un objectif raisonnable,' et Gammell avait donne son appr~bation.~~I1 ne pouvait y avoir de doute qu'a l'instar de son homologue alle-

*

Ni I'une ni I'autre des citations ne mentionne spkcifiquement le raid de Francfort; cependant, le rapport historique de la 97e Escadrille precise que les decorations on ete decernees a cette occasion tout en indiquant incorrectement Cologne comme objectif: 'Le theitre a ce moment, etait bonde et le raid eut un immense effet moral sur la population de Cologne. Pour cette raison, ces deux officiers ont recu la DFC.' 'The History of No. 97 Squadron, Royal Air Foice,' 14 janvier 1919, Air 1/176/15/196/1.

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La puissance aerienne strategique

mand, l'lndependent Force se complaisait aux bombardements terroristes effectues a la connaissance et avec l'approbation de tous les interesses. En octobre, l'allure de I'activite de l'lndependent Force ralentit considerable- ment; elle ne largua qu'un peu plus de 97 tonnes de bombes dans 'des conditions climatiques extr6mement defavorables,' marquees de 'periodes prolongees de pluie, de brouillard et de nuages bas.' Pendant 19 jours et 22 nuits de ce mois, il n'a m6me pas ete possible d'effectuer des raids a courte distance. La majeure partie des operations de la force continua d'appuyer l'offensive franco-americaine dans le secteur de Reims-Verdun; elle largua au-dela de soixante-dix tonnes de bombes sur les chemins de fer a Mezieres, Thionville et Metz-Sablon, et sur les aerodromes allemands. Au plan strategique, l'lndependent Force obtint des resul- tats spectaculaires avec la bombe de 1650 livres que les escadrilles de Handley Pages utilisaient alors couramment. Dans la nuit du 9 au 10 octobre, par exemple, une de ces bombes, que lan~ala 216e Escadrille, atteignit une poudriere dans l'ile de Metz ,Wiese; elle infligeades dommages d'un million de marks et alluma un incendie qui brOla pendant quatre jours. Dans la nuit du 21 au 22 octobre, une bombe de 1650 liv., lancee par la 97e Escadrille, demolit completement une usine de munitions a Kaiserslautern et causa des dommages evalues 500000 marks. Deux nuits plus tard, Weisbaden reCut aussi une grosse bombe qu'un Handley Page de la 97e Escadrille logea 'au milieu de la.ville,' malgre la mauvaise visibilite; elle fit 49 victimes.*' Bien que les operations fussent au ralenti en octobre, le nombre des victimes demeura assez eleve. Au cours du mois, la force perdit 14 machines au combat et 59 dans des accidents. La llOe Escadrille fut particulierement eprouvee. Le 5 octobre, douze de ses DH~Apartirent pour Cologne, mais le mauvais temps et les attaques incessantes des chasseurs allemands necessiterent une diversion sur Kaiserslautern et Pirmasens. Une de ces deux formations, sous la direction du capitaine E. Windover, de Petrolia (Ont.), perdit deux appareils au combat et un troisieme dans un ecrasement a proximite de sa base. La deuxieme formation perdit aussi deux appareil~.~*Plus desastreux encore fut le sort de l'escadrille, le 21 octobre. Ses deux formations etaient sous la conduite du capitaine Windover et du major L.G.S. Reynolds, chef d'escadrille. L'expose des mesaventures de cette unite sans experience figure dans le compte rendu du raid de bombardement:

Douze appareils, partis en bonne formation, franchirent les lignes, a 16000 pieds. 11s sui- virent d'abord un cap de 15 degres, puis un autre, indetermine. Ils traverserent evidemment

et le confondirent, semble-t-il, avec la Moselle. Le vent de I'ouest augmenta

De I'autre c6te de la riviere, ils rencontrerent une vaste eten-

due de nuages d'une hauteur bien superieure a I'altitude de la formation, soit 17 000 pi. a ce moment. La formation se resserra au signal rouge du chef, puis elle descendit derriere hi. Les avions se disperserent dans le nuage; le chef semble avoir tourne, apparemment pour trouver une trouee; les autres appareils le depasserent. Deux avions prirent de I'altitude et se dirigerent vers le sud-ouest, en bordure du nuage. Un appareil suivit jusqu'a sa sortie du nuage, a 11 000 pieds environ, le chef qui donna le signal 'd'khec' a 9 000 pieds, plus ou moins, mais il continua a descendre. Deux appareils, qui monterent de nouveau, bombar-

probablement d'intensite

le Rhin

L'offensive aerienne strategique contre 1' Allemagne

349

derent les voies ferrees et une usine, puis retournerent a I'aerodrome

celui du chef adjoint de la formation No 1 revinrent en gagnant de I'altitude. Quelques eclaireurs ennemis se presenterent, mais ils furent facilement refoules ou distances. Un

avion atterrit a 1730 heures pres de Toul, a la lueur de I'incendie d'un dep6t americain de

moment. A 1730 heures, un appareil se posa

dans du barbele pres de Mamey, a proximite des lignes. Un troisieme atterrit pres de Pierre-

fitte, a 1730 heures. Les sept autres manquent a 1'a~~e1.*~

munitions qui commenga a sauter presque

Trois autres, dont

a ce

On ne sait pas exactement ce qui arriva a l'escadrille apres la dispersion de la formation, sauf que sept DH~Ane revinrent pas. Deux pilotes torontois, les lieute- nants D.B. Aitchison et K.B. Wilkinson survecurent a ce raid. Ni Reynolds ni

Windover n'eurent la mEme chance; ils furent faits prisonniers de guerre. Selon le rapport historique de l'escadrille, Windover eut une aventure particulierement

enervante: 'Le reservoir a essence de l'appareil du capitaine Windover

perce, alors qu'il se trouvait a proximite de Coblence. I1 dut atterrir et il tenta d'obturer la fuite pendant que son observateur, le lieutenant Simpson, tenait les Boches a distance avec son fusil-mitrailleur. I1 n'y parvint pas et dut decoller de nouveau; il vola jusqu'a l'epuisement de l'essence, alors qu'il fut force d'atterrir du cGte allemand.'84 En tant qu'unite operationnelle, 1'Escadrille d'Hyderabad aneantie ne vola plus pendant le reste des hostilites. On pouvait s'en passer. La fin de la guerre etant en vue, l'lndependent Force restreignit ses activites et, en novembre, elle n'effectua que quelques raids. A la mEme epoque, cependant, on fit des efforts inouYspour bombarder Berlin avant la fin des hostilites. On ne sait pas au juste qui devait se charger de cette poussee ni le sens qu'elle aurait. Le 7 novembre, le major W.R. Read, commandant la 216e Escadrille, rept de Trenchard l'ordre de conduire une section de six Handley

Pages en Boheme, de trouver au nord de Prague un terrain d'atterrissage approprie pour bombarder la capitale allemande. Read consacra les trois journees suivantes au choix des equipages et au rassemblement du materiel. Puis, le 10 novembre, il rept un nouvel ordre. I1 s'agissait de preparer un seul appareil en vue de ce qui devait Etre, crut-il, un raid sur Berlin, lance directement de France, avec atterris- sage subsequent a Prague. Read doutait fort que le Handley Page pQteffectuer une telle envolee avec une charge de bombes, mais il offrit ses services de pilote. Cependant, l'ordre fut contremande le lendemain matin.85 Le projet de bombarder Berlin prit naissance au Cabinet et l'idee d'une ruee contre la capitale allemande persista jusqu'aux derniers moments de la guerre. Cependant, l'instrument choisi a cette fin ne fut pas l'une des escadrilles de Tren- chard cantonnee en France, mais une autre unite sous son commandement, dont la base etait en Angleterre. Le 27e Groupe, avec quartier general a Bircham Newton, pres de King's Lynn, dans le Norfolk, avait ete forme dans le plus grand secret a la fin d'aoQt. Son commandant etait un Canadien, le colonel R.H. Mulock, dont les qualites de chef et le sens de l'organisation avaient depuis longtemps impressionne ses superieurs. Mulock declara plus tard: 'On nous connaissait sous l'appellation de 27e Groupe du secteur de Midland; cependant, nous ne recevions aucune instruction du secteur de Midland, Angleterre, et nous n'avions rien a voir

fut

350

La puissance aerienne strategique

avec lui; nous etions une unite de service actif repondant directement a Tren- chard, mais dissimulee et camouflee de diverses faqons en ~ngleterre.'~~ Le 27e Groupe devait Etre equipe de Handley Page v 1500, riposte des Anglais aux geants allemands. En juillet 1917, on avait adjuge a Handley Page et a Vickers des contrats de mise au point de bombardiers lourds, dont le rayon d'action per- mettrait d'attaquer 1'Allemagne a partir de bases situees en Angleterre. En avril 1918, le prototype du Handley Page etait assez pres de l'etape des essais pour que 1'~tat-majorde 1'Air puisse commencer a en planifier l'utilisation operationnelle. Au tout debut, il fut arrete que les Super Handley Pages effectueraient un raid sur I'Allemagne en partant d'un champ d'aviation du Norfolk. Selon les sou- venirs de Mulock, on choisit la base en Angleterre parce que 'les appareils etaient si gros qu'on ne pouvait pas les utiliser a partir d'une base situee en France; l'exi- guYte des degagements de chemins de fer y interdisait le transport des elements de rechange.' Ce fut une consideration, bien scr, mais les raisons mises de l'avant par l'etat-major etaient d'ordre purement strategique. Mulock ne participa a la planifi- cation que dans la deuxieme moitie de juillet, mais l'autorisation de lord Weir, a l'egard de la base de Bircham Newton, ne fut pas donnee plus tard que le debut de ce mois. Longtemps auparavant, l'etat-major avait fonde sa planification sur le choix d'une base dans le Norfolk. Dans un document probablement redige a la fin d'avril, le brigadier-general P.R.C. Groves, directeur des operations aeriennes, presenta les caracteristiques d'une base du Norfolk qui comporterait trois avan- tages. Elle serait situee 'sur le flanc des positions allemandes dans les Flandres,' les avions n'ayant donc pas a traverser les lignes de tranchees; elle devrait se trouver 'a une distance de frappe commode,.' par rapport au centre de l'industrie alle- mande dans la region de Cologne; enfin, elle devrait comporter 'des avantages tres marques pour attaquer Hambourg, Berlin et 1'Allemagne ~entrale.'~' Le choix de l'objectif du nouveau geant britannique preoccupa l'etat-major pen- dant quelques mois. Bien qu'il fct informe avec optimisme que le v 1500, charge de deux tonnes de bombes peut-etre, aurait une endurance de quatorze heures a une vitesse de croisiere atteignant 100 mph, l'etat-major appuya ses calculs sur un voyage aller et retour de 1000 milles. Les planificateurs avaient tous la meme preoccupation: la Hollande, pays neutre, se trouvait malencontreusement sur le trajet direct conduisant au cceur de 1'Allemagne. Juste au-dela de la frontiere neerlandaise se trouvaient de grandes villes industrielles telles que Essen (et ses usines Krupp) , Diisseldorf, Krefeld et Cologne. Plusieurs documents d'etat-major comptaient sur la violation de la neutralite de la Hollande, soit avec la collusion des Hollandais, soit unilateralement parce que ce survol ecourtait la distance et offrait moins de dangers que les autres routes possibles. Selon les estimations de production, huit avions devaient 2tre disponibles au debut d'octobre, treize au debut de novembre et quarante-deux a la fin de l'annee. L'importance attribuee a ces chiffres dans la planification des operations variait selon la nature confiante du planificateur. Les optimistes militaient en faveur de l'affectation 'materielle' du v 1500et prhnaient une concentration sur les objectifs industriels. Puisqu'au moins douze Handley Pages devaient etre prets au debut d'octobre et que chaque geant 'transportait sensiblement autant de bombes qu'une escadrille de 18 DH~,'il existait une reelle perspective de degits tres conside-

L'offensive aerienne strategique contre l'Allemagne

351

rables,* surtout'si la force du Norfolk concentrait ses efforts sur le groupe de villes industrielles de Diisseldorf, pendant que l'lndependent Force s'en prendrait au

engageant dhtiliser cette formation

groupe de Francfort:

independante de pair avec cell'e du general Trenchard afin d'annihiler le plus t6t possible les industries de base. Au cours de la presente annee, sans s'ecours exterieur, la puissance des effectifs du general Trenchard ne pourrait accomplir beaucoup de choses, mais si elle recevait l'appui de l'autre force, le resultat serait vraiment.tres rernarq~able.'~~Dans cette appreciation se mslait une bonne dose de vains desirs et de realisme non caracterise a l'endroit des .possibilitesde l'lndepen- dent Force.

La plupart des planificateurs etaient'beaucoup moins optimistes quant aux per- spectives d'obtenir des v 1500 en quantite suffisante pour infliger des dommages materiels d'importance avant 'la fin de l'annee; ils militerent donc en faveur de l'utilisation 'morale' de la nouvelle arme.

'I1 est

eminemment

.

.

En fondant notre jugement sur les'effets markriels de nos bombardements en France et sur ceux des raids de l'ennemi contre Londres, douze Handley Pages de type v n'ont pas obtenu de resultats materiels tres considerables dans un court laps de temps. Dans la mesure ou je peux m'en assurer, 12 de ces appareils purent larguer environ 12 tonnes au

cours d'une seule attaque. A ce rythme et considerant que le present systeme d'attaque a haute altitude dissipe 75 pourcent de l'effort applique, il faudrait une iongue serie de raids pour bombarder jusqu'a l'abandon ou l'annihilation de i'un quelconque des groupes indus-

de seulement six Handley Pages de

triels de base. D'autre part, l'effet moral et politique

type v serait enorme. Ce serait un effet de desintegration en ce sens qu'il tendrait a ranger les capitalistes et les masses contre la puissance mi1itai1-e.89

Cet officier attribua donc la priorite a Berlin et a Hambourg, en tant qu'objectifs politiques de premiere grandeur et son point de vue finit par prevaloir au sein de 1'~tat-majorde 1'Air. On ne perdit jamais de vue l'aspect 'materiel'; le 17 aofit, on remit a Mulock une directive d'etat-major sur l'aneantissement du complexe

lente que

l'etat-major dut renoncer progressivement a la perspective d'une arme maitresse

qui assenerait des coups mortels a l'industrie allemande. I1 devint, comme les autres bombardiers, une arme de.terreur; ce fut le meilleur usage qu'on put en faire. Comme le declara le lieutenant-colonel Gammell, de 1'~tat-majorde 1'Air

Une analyse de cibles modeles, fondee sur les resultats des bombardements anterieurs a.ete prepare en juin par I'etat-major. Elle revela que seulement 23'5 pourcent des bombes larguees tomberent dans les limites du secteur de I'objectif, constatation tres deconcertante pour les tenants de I'aneantissement. Seul I'inimitable Tiverton n'en fut pas consterne. 'Abstraction faite de toutes les courbes d'erreur, si on s'en tient a la simple arithmetique, dit-il, c'est une enorme sous- evaluation de laisser entendre qu'une bombe de 230 liv. peut aneantir tout ce qui se trouve a 10 verges. Toutefois, en acceptant cette premisse, on pourrait diviser un secteur en carres de 20 verges sur 20 et imaginer une bombe au milieu de chacun d'eux. Les usines Krupp et les habita- tions des ouvriers correspondraient a 7 744 carres de cette taille. On envisage de larguer d'un seul

coup 20000 de ces bombes

envergure, c'est qu'elles ont quelque chose de tres particulier.' ~o3au DFO,21 et 22 juin 1918,

industriel de Westphalie - mais la mise au point du v 1500 fut si

Si les usines Krupp ne sont pas aneanties par une attaque de cette

352

La puissance aerienne strategique

pendant les dernieres semaines de la guerre, 'en fait, nous tentons de soustraire le peuple allemand a la guerre par la fraye~r."~' Lorsque 1'~tat-majorde 1'Air entreprit de s'attaquer au probleme de la determi- nation du meilleur usage qu'on ferait du v 1500, tout a fait ignorant de ce qui l'attendait, Mulock s'acquittait de ses devoirs de lieutenant-colonel appartenant au 5e Groupe de Dunkerque. A la fin de mai, il assuma le commandement de la 82e Escadre, element de bombardement du groupe. I1 recut presque immediatement l'ordre de se presenter au ministere de 1'Air en vue d'une autre affectation. Le brigadier-genkral Lambe, commandant le 5e Groupe, exhorta le vice-amiral Keyes a faire obstacle a cette mutation 'parce qu'il est indispensable de retenir les ser- vices de cet officier extremement competent.' Mulock voulait rester au sein du Se Groupe et, de l'avis de Lambe, 'il serait desastreux de le deplacer en ce moment.' Tout ce que Keyes put obtenir fut de faire differer la mutation. I1 prevint Lambe que, selon toute probabilite, Mulock devait etre 'bient6t' promu a une fonction plus imp~rtante.~' De fait, le ministere de 1'Air avait deja choisi Mulock pour commander la force de frappe de Norfolk et l'intervention de 1'Amiraute servit a confirmer la cote qu'on lui avait attribuee. Sa nomination fut differee seulement parce qu'un desastre avait chambarde le programme du v 1500. Le prototype avait effectue son premier vol en mai et, au cours des quelques semaines suivantes, on entreprit d'autres vols d'essai qui permirent de deceler des problemes de direction. Puis, en juin, le prototype s'ecrasa et cinq de ses six occupants furent tues. On ne repro- duisit pas ce prototype. La production du v 1500, deja commencee, se poursuivit, mais le premier modele de production ne fut pas pret a effectuer d'autres essais avant l'automne. *' On avait virtuellement retire le v 1500 des tables a dessin et, dans un delai remarquablement court de six mois, on avait fabrique le premier appareil voue au malheur. I1 n'etait pas tout a fait aussi gros que le Staaken VI, le geant allemand; son envergure de 126 pieds mesurait 12 pieds de moins et il etait plus leger de 700 livres. Mais ses moteurs, quatre Rolls-Royce Eagle VIH de 375 ch, etaient beau-

* me tat-major de 1'Air ne put resister au sdnario dans lequel le Handley Page v 1500 representait un engin de vengeance et de destruction. MSme le 30 septembre 1918, un document d'etat-major soulignait la valeur de I'emploi simultane de bombes incendiaires et d'explosifs brisants sur les concentrations de population. On estima que le v 1500 pouvait transporter 16000 petites bombes incendiaires et deployer une ceinture de feu de 60 verges de largeur sur 2 500 verges de lon- gueur. 'Si I'objectif est etendu, I'opkration peut tout simplement s'assimiler a une destruction du secteur dont on determine a I'avance la densite des noyaux d'incendie.' Les attaques de nuit aux bombes incendiaires produiraient 'un magnifique spectacle' qui 'susciterait I'enthousiasme des assaillants.' Afin d'obtenir le maximum d'effet strategique moral et physique d'une attaque contre un objectif approprie, tel qu'une ville ou une grande usine, on ne saurait mieux faire que de

larguer des explosifs brisants, suivis de pres de bombes incendiaires Baby. Les resultats peuvent a coup sOr etre qualifies de terribles; aucun population ordinaire ne saurait envisager avec serenite

la possibilite d'autres attaques semblables. 'Un tel usage du v 1500 apporterait aux Boches

la

juste retribution de leur approbation des actes barbares qu'ont perpktres leurs armees sur le Front

occidental et ailleurs.' Avant la diffusion de ce document, le Cabinet avait deja decide qu'on ne ferait appel a la destruction des villes allemandes au moyen de bombes incendiaires qu'a titre de 'mesure defensive de represailles.' 'Incendiary Operations as a Means of Aerial Warfare,' 30 seg tembre 1918, Air 1/461/15/312/111; FO~au DFo, 18 septembre 1918, Air 1/461/15/312/107.

L'offensive aerienne strategique contre 1'Allemagne

353

,

coup plus puissants et lui permettaient une charge maximale de 7 500 livres, com- parativement aux 4400 livres du Staaken. Sur les longues distances, cependant, cet avantage disparaissait. Bien que la conception du v 1.500sous sa forme finale fOt indubitablement bien superieure a celle de son equivalent allemand, il s'avera que les Britanniques s'etaient engages trop tard dans la course aux super-bombar- dier~.~~ Mais Mulock ne pouvait pas le savoir. Le 18 juillet, il rept l'ordre de se presenter au ministere de 1'Air et, aussit6t arrive, il participa a une multitude de. seances d'initiation avec le personnel de la planification operationnelle, ainsi qu'a des entretiens avec le general Sykes, le brigadier-general R.M. Groves et d'autres officiers superieurs; enfin, il rendit visite au general Trenchard en France. Au debut d'aoQt, il avait reussi a faire accepter ses plans d'organisation du groupe ainsi qu'une politique de promotions qui, tout en etant normale dans les unites opera- tionnelles, venait a l'encontre des pratiques du quartier general. Bien que le chef adjoint de 1'~tat-majorde 1'Air eOt prefere exercer le contr6le du quartier general sur les promotions, il crut opportun d'accepter toutes les recommandations de Mulock 'eu egard a l'important effet politique des operations de la British Indepen- dentF~rce.'~~ Trenchard ne tarda guere a imposer a 1'~tat-majorde 1'Air ses vues sur la struc- ture et le r6le de la nouvelle formation. Dans une lettre energique a Sykes, il recommanda en termes qui ne prEtaient pas a discussion que le nouveau groupe fasse partie integrante de l'lndependent Force et que Mulock traite directement avec lui, sauf pour ce qui etait des questions d'administration (dont s'occuperait le ministere'de 1'Air). I1 avait donc 'delegue (au colonel Mulock) une grande part de responsabilite a l'egard de questions que j'ai definies.' I1 affirmait surtout que 'cette organisation se fonde sur mon plan d'operations. C'est moi qui donnerai les ordres.' Et il poursuit:

I1 existe, cependant, un point relatif aux operations qu'il est indispensable d'exposer en termes tres clairs et categoriques. Ce serait une grave erreur de politique d'affecter ces appareils aux opkrations actives avant que je puisse juger que nous pouvons en tirer le

meilleur rendement et avant que j'aie gagne la confiance des pilotes charges des operations. Je me rends parfaitement compte de la necessite qu'il y a d'entreprendre les operations

sans retard; je vous engage donc a fournir l'organisation

le plus t6t possible. Si on le fait,

j'espere que ces appareils pourront Stre a l'ceuvre en octobre, plus t6t peut-Stre, mais il est

inutile d'Stre trop ~~timiste.~'

Tous les voeux de Trenchard furent exauces. Le 29 aoClt, on l'autorisa a constituer le 27e Groupe de l'hdependent Force, compose des 86e et 87e Escadres dont la base devait &trea Bircham Newton, et Mulock assuma son nouveau ~ommandement.~~ Mulock qui faisait la navette entre Norfolk et Londres se trouva bient6t sub- merge de details d'ordre administratif. I1 ecrit dans une lettre a ses parents:

'Certains de mes amis m'ont trouve un autre titre: "le vagabond." Ce surnom convient tres bien a mes fonctions et a mon mode de vie. Je me demande com- ment tout cela finira; comme d'habitude, j'entreprends une tkhe tellement con- siderable que, parfois, elle me semble presque impossible, mais j'ai toujours eu du

354

La puissance aerienne strategique

cceur au ventre et je m'y applique tout entier.' I1 fut plus explicite dans une lettre au lieutenant-colonel E.B. Gordon, premier officier. d'etat-major de Trenchard:

'Nous fonctionnons tous a pleins gaz ici et nous nous debattons pour trouver le moyen d'aller au fond de cette administration metropolitaine. Apres le service actif, c'est plut6t un choc de voir tout ce qu'il y a a faire ici afin de nous permettre d'aller tuer les B~ches.'~' En faisant un usage judicieux de son acces facile a Trenchard, Mulock parvint a contourner toutes les embikhes de la bureaucratie qui parsemaient son chemin. I1 obtint de 1'Independent Force et du commandement du general Salmond des pilotes et des observateurs d'experience, rompus aux operations de bombarde- ment; plusieurs de ces sujets s'etaient distingues. On organisa des cours a leur intention et a celle des navigateurs, des sans-filistes, des mecaniciens et des mitrailleurs qui constitueraient des equipages de six membres chacun. On installa a Bircham Newton un centre meteorologique qui devait.'etablir des previsions meteorologiques exactes, valables pour une duree de seize heures, a compter du depart des appareils,' a partir de renseignements 'applicables a une distance de

les

navigateurs reprent une formation speciale sur l'emploi de l'equipement de radiogoniometrie installe a bord du v 1500: Mulock l'expliqua plus tard: 'Afin de

diriger l'evolution de ces apfiareils,il fallait disposer d'equipement de sans-fil et de pronostics meteorologiques exceptionnels. Le contr6le du sans-fil s'effectua par

Marconi de Chelmsford (il avait ete ferme

sur l'ordre de l'Amiraute au debut de la guerre) - a la tour Eiffel a Paris et au.gros poste de radio de Lyons. C'etait la le principal contr6le de sans-fil d'ou se diffu-

saient les messages chiffres aux appareils; en prenant'des recoupements sur ces postes, grke a leurs appareils radiogoniometriques,les avions pouvaient se situer sans trahir leur propre position.'99Avec son efficacite coutumiere d'homme pra- tique, Mulock se chargea de la mise en place de ce reseau de communications et d'une foule d'autres questions. Son plus grand souci, cependant, fut le v 1500 et les enormes difficultes que connut sa mise au point. Sur cette question epineuse, il communiquait avec Tren- chard tous les trois ou quatre jours; il le voyait aussi a Londres a l'occasion et travaillait en etroite collaboration avec Frederick Handley Page et le brigadier- general J.G. Weir (frere puine du ministre de l'Air), officier technicien en chef de la RAF. Le 28 aofit, le premier V 1500 avait quitte les usines de Handley Page et on l'avait conduit a Martlesham Heath en vue des essais. L'avion avait beaucoup d'imperfections: le gouvernail, les ailerons, l'emplacement du moteur et des radia- teurs laissaient a desirer, si bien que, le 20 septembre, Mulock dut signaler que le premier modele n'etait pas satisfaisant et qu'il devrait subir des changementscon- siderable~.Entre-temps, le deuxieme appareil alors pret aux essais serait 'immo- bilise.' On lui laissa entendre que quatre v 1500 seraient prets a entrer en service a la fin d'octobre; ce fut la meilleure estimation qu'il put obtenir!" Au debut d'octobre, les modifications et les vols d'essai etant termines, les deux avions commencerent a progresser a un rythme plus favorable et, le 15, Tren- chard, impatient, telegraphia: 'Crois que v 1500a subi epreuves ces derniersjours. Envoyez rapport complet sur essais.' Un des pilotes vedettes de Mulock, le major

raccordement au poste de. sans-fil de

1600 milles depuis un point situe au centre,de notre base.'98Les sans-filistes et

L'offensive aerienne strategique contre.l'~llemagne

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F.T. Digby, Britannique charge de decorations et veteran de la 216e Escadrille, avait pilote le nouveau bombardier; selon Mulock, il le trouva 'aussi maniable que le 0/400."0' Au rep de cette bonne nouvelle, dans une communication du 17 octobre, Trenchard posa la question de confiance a Mulock: 'Devons connaitre d'urgence votre avis; d'apres experience, le v 1500 peut-il effectuer de longs voyages et, dans l'affirmative, la date la plus hitive de sa mise en service. Tele- graphiez-moi de nouveau lorsque vous irez au ministere de 1'Air. I1 est important que je vous parle au te1ephone.'Io2Mulock repondit simplement: 'Oui, c'est pos-

sible par temps favorable, avec les donnees dont nous disposons maintenant.' En effet, selon une lettre adressee a Trenchard, le 17 octobre, il avait deja discute 'du long voyage' avec Sykes et lord Weir, le 15. L'un et l'autre 'avaient grande hite de faire effectuer un long voyage, le plus t6t possible, en raison des conditions generales qui prevalaient tant au front qu'a l'interieur de 1'Allemagne.' Quand il repondit que deux v 1500 seraient prEts dans deux semaines, Weir demanda 'qu'on les utilise le plus t6t possible,' au lieu de les affecter a l'instruction. Mulock avait donc choisi des equipages pour ses deux avions; il donna l'ordre a la section meteorologique de commencer a preparer des previsions 'pour tout le secteur implique, c'est-a-dire NORFOLK, "x" et NANCY .' Que representait 'x'? C'etait Berlin, sans aucun doute. Dans sa lettre a Trenchard, Mulock preconisait une 'route par le nord.' Une carte, trouvee dans les documents de Mulock, montre le trajet propose: 240 milles de Bircham Newton a Borkum, en evitant de la sorte de violer le territoire hollandais; une deviation a tribord, puis un vol de 300 milles jusqu'a Berlin; enfin un dernier parcours de 420 milles vers l'un des aerodromes

de l'lndependent Force, dans le secteur de

Mulock n'avait plus qu'une question a poser: 'Dans la premiere lettre que vous m'avez adressee, vous avez etabli au-dela de tout doute que l'ensemble des operations doit s'executer en conformite de vos ordres,' ecrit-il a Trenchard. 'Selon ce qui precede, je vous prie de me donner les ordres necessaires a cette operation d'urgence.' Dans sa reponse, Trenchard exprima son entier accord avec les mesures que Mulock avaient prises et lui laissa le champ libre: 'Je vous laisse toute latitude d'effectuer cette operation conformement aux plans que vous pro- posez, au moment que vous jugerez opportun, puisque vous Etes mieux place que moi pour juger de l'urgence de la manoeuvre.' On imposait donc a Mulock la responsabilite de ce qui devait Etre politiquement l'operation aerienne britannique

la plus importante de la guerre. Toutefois, Berlin ne devait pas connaitre, avant une autre generation, le vrombissement des bombardiers ennemis. T6t le 11 novembre, Mulock rept de Trenchard la depikhe suivante: 'Hostilites cessent aujourd'hui a 1100 heures. N'effectuez pas d'operations sans en recevoir l'ordre de notre QG, mais poursuivez les preparatifd* La campagne de bombardement

Nancy. Io3

*

Dans un bref compte rendu historique du 27e Groupe trouve dans ses documents personnels, Mulock signale que par crainte de tat-major de I'Air que 'nous puissions nous lancer et prendre le risque' de bombarder Berlin, il fut 'retire de mon unite et garde a Londres pendant les dix derniers jours de la guerre'; it ne retourna a Bircham Newton que dans I'aprb-midi du 10 novembre. '11s crurent que la tentation etait trop forte pour laisser I'occasion a la portee de qui que ce soit.' Neanmoins, le 27e Groupe eut une derniere chance de faire la Ete, d'une certaine fapn. Le jour de I'armistice, un des v 1500 survola Londres 'transportant a son bord quarante-et-

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strategique se termina avant que put servir cet avion qui, plus que tout autre, avait incarne les espoirs de 1'~tat-majorde 1'Air. A l'exception d'un seul avion qui bombarda Kaboul au debut de 1919, pendant ,la guerre de 1' Afghanistan, aucun Handley Page v 1500 ne devait servir aux operations.IM En evaluant les travaux de l'lndependent Force en tant qu'arme 'strategique' auto- nome, c'est-a-dire comme arme victorieuse distincte des autres forces armees, il importe de souligner de nouveau qu'entre les mains de Trenchard, elle ne servit jamais fondamentalement a cette fin. Malgre les directives de Sykes, entre le 5 juin et le 30 septembre, seize pourcent seulement des raids de l'lndependent Force ont porte contre les usines chimiques et siderurgiques de l'Allemagne.* En octobre, la force fut affectee si intensement au soutien des armees de terre que Trenchard n'eut plus reellement la possibilite de choisir les objectifs. Dans sa derniere depeche a lord Weir, Trenchard defendit sa decision d'attribuer une faible priorite aux objectifs industriels: '(i) Avec les forces dont je disposais, il m'etait impossible d'infliger assez de dommages materiels pour detruire completement les centres industriels en question. (ii) I1 importe de se rappeler que, meme si la for- mation eut ete encore plus puissante, il n'eut pas ete pratique d'entreprendre ces raids, sauf si la guerre avait dure au moins quatre ou cinq ans de plus, en raison des contraintes imposees par le mauvais temps aux bombardements eloigne~.'t'~~ Ce ne fut pas seulement le temps qui entrava l'efficacite de la formation britan- nique de bombardement. Nous l'avons vu, I'Independent Force etait loin d'avoir resolu ses problemes techniques; d'autre part, compte tenu de son rendement limite, il est a se demander s'il eut ete possible de la soutenir indefiniment en raison de ses lourdes pertes. Indiscutablement, Trenchard avait raison de rejeter, comme nettement irrealisable, la doctrine d'annihilation que preconisait 1'~tat- major de 1'Air. I1 lui avait substitue un autre objectif strategique: l'affaiblissement de la volonte des Allemands par les effets psychologiques du bombardement. Comme il le declara a Weir, il avait etale les raids de ses bombardiers au-dessus du

*

t

une personnes, soit dix jeunes filles et trente-et-un hommes.' Apres I'armistice, Mulock rappela:

'notre unite fut laissee en service et on avertit les Allemands que s'ils hesitaient ou jouaient quelque sale tour, ces longs courriers traverseraient et visiteraient Berlin. L'unite conserva son armement et resta en service pendant deux semaines environ.' Papiers Mulock, 121, Dossier bio- graphique de R.H. Mulock, SHist. La confirmation d'une partie du dernier rapport se trouve dam le proces-verbal du Conseil de 1'Air du 29 novembre 1918; on y observe que deux v 1500 'doivent rester en disponibilite avec tout leur equipment en vue de manifestations spkiales (au-dessus de Berlin) au besoin.' Les mots 'au-dessus de Berlin' sont biffes dans le projet de

texte du pr&s-verbal de la 64e reunion du Conseil de I'Air du 29 novembre 1918, Air 6/13. Au cours des 396 jours de la campagne de bombardement strategique, a partir des bases du sec- teur de Nancy, on effectua 508 raids et 51 sorties isolees de bombardement au cours desquels on largua 14 91 1 bombes d'explosifs brisants et 8 16 019 bombes incendiaires, soit un poids total de plus de 665 tonnes. Les dossiers de bombardement revelent que, dans la periode de juin a septembre, il y eut 416 raids dont 34 contre des usines chimiques et 34 contre des usines side- rurgiques, tandis qu'on en lanp 185 contre des objectifs ferroviaires et 139 contre des aero- dromes. Les 24 autres raids s'effectuerent contre divers objectifs de valeur purement militaire. Air l/415/15/3 12/20; Morris, 172-3.

La derniere communication de Trenchard parut en supplement a la London Gazene, le lerjanvier 1919; elle fut subs6quemment publitk de nouveau dans I'edition du 9 janvier de Right, sous le titre 'The Work of the IAF,' p. 52-5.

L'offensive aerienne strategique contre 1'Allemagne

357

plus grand nombre possible d'objectifs afin d'en obtenir l'impact maximal, car 'a l'heure actuelle, l'effet moral du bombardement se compare probablement a l'effet materiel dans une proportion de vingt a un.'Io6 Les doutes de Trenchard sur .l'importance des dommages materiels qu'infli- gerent ses escadrilles furent confirmes par une commission britannique d'enquete chargee d'examiner, immediatement apres l'armistice, quelques-uns des princi- paux objectifs de la force. La commission constata que l'effet physique des bom- bardements avait ete de peu d'importance. 11s n'avaient pas beaucoup gene l'industrie siderurgique:

A quelques exceptions pres, peut-etre, on ne peut pas dire que les dommages aux usines furent considerables. On a conserve des dossiers tres complets des endroits rapproches des usines ou on avait largue des bombes, ainsi que les rapports sur les dommages causes par chaque bombe. Sauf dans de rares occasions, les degits se sont limites a la maqonnerie, aux toits, aux tuyaux a gaz, aux fengtres, aux moteurs de soufflerie, aux fours a coke et aux ateliers d'usinage. I1 vaut la peine de signaler combien il est surprenant que si peu de dommages graves aient ete infliges au cours de quatre ans de guerre; aucune des usines ne dut fermer pendant plus d'une semaine a cause des b~mbardements.'~'

La commission fit les memes constatations au sujet des usines chimiques qu'elle visita: 'De fagon generale, les dommages causes ne furent jamais considerables au

point d'6tre irreparables. 11sfurent ghants, ils necessiterent un surcroit de travail, mais ils n'entraverent d'aucune fagon la production de l'usine. Au plan militaire, la production globale ne fut pas diminuee une seule fois."08 Du point de vue monetaire, les dommages qu'infligerent les bombardements allies a l'industrie

allemande, en 1918, s'eleverent

a 15380 000 reichsmarks - somme inferieure a un

dixieme pourcent des depenses de guerre de l'Allemagne.* Cela justifiait de fagon

convaincante le jugement de Trenchard. Dans quelle mesure la campagne de bombardement avait-elle reussi a saper le moral du peuple allemand et, par voie de consequence, a ajouter a la pression

* I1 est impossible d'etablir avec une precision raisonnable la part des dommages infliges par les

seuls bombardiers britanniques. Les neuf centres que visiterent cette commission avaient subi 59 attaques britanniques et 110 attaques fran~aises.D'autre part, un examen minutieux des resumb d'opkrations pour octobre (le seul mois pour lequel I'Independent Force fournit des donnees sur les

projectiles des Franpis) montre que les Britanniques, a ce moment, poids total de bombes. L'ouvrage Der Luftschutz im Weltkrieg, du general Hugo Grimme,

109, 136, SHist SGR 1 196, Serie 87, constitue un guide sur les dommages aux proprietes des Allemands infliges par les raids aeriens. Les proprietaires eurent naturellement tendance a exagerer les degits, mais les fonctionnaires allemands analyserent a fond leurs estimations; les chiffres qu'ils finirent par accepter refletent probablement la juste valeur du marche. Les estimations monetaires des avaries sont faussees par la devaluation du mark en temps de guerre - entre 1914 et 1918, il baissa de cinquante pour-cent par rapport au dollar des Etats-Unis - mais elle ne les infirme d'aucune fawn. La surinflation n'atteignit I'Allemagne qu'en 1922. Voir Gustave Stopler, Karl Hauser et Knut Borchardt, The German Economy, 1870 to the Present (New-York: Harcourt,

Brace,

mand, il est impossible de citer un chiffre precis des de'penses de guerre des Allemands. Grimme

larguerent les deux tiers du

(Berlin: E.S. Mittler, 19411,

19671, 57, 84. En raison de la

decentralisation caracteristique de I'appareil federal alle-

358

La puissance aerienne strategique

politique pour terminer la guerre? Sur la foi d'une enquete du service des ren- seignements, elle-meme fondee sur les rapports de ses agents et le contenu de lettres prises aux prisonniers allemands, Trenchard et 1'~tat-majorde 1'Air avaient fini par croire que le moral des civils cedait face aux bombardements. La lettre suivante ecrite de Mannheim, a la fin de mars 1918, est typique: 'Aujourd'hui a midi, ils se presenterent de nouveau. Le bruit des bombes et le fracas furent terribles. Comment tout cela finira-t-il? D'autres seront tellement touches qu'ils en resteront malades toute leur vie; nous n'avons pas encore la paix.'Iw Pour ce qui est de cet individu, la campagne de bombardement avait sans aucun doute deja obtenu un succes spectaculaire. Mais dans quelle mesure se generalisaient ces sentiments et combien de temps persistaient-ils? L'enquete precitee s'inspira de plusieurs de ces lettres, mais elle n'eut pas de lendemain, semble-t-il. Vu qu'en temps de guerre, le Service des renseignements s'appuie, par la force des choses, sur de tels temoignages fragmentaires, on comprend que les personnes les plus interessees a l'offensive de bombardement attribuerent peut-etre un certain poids, un trop grand poids meme, a ce menu echantillonnage. La commission britannique d'enquete comptait trouver, semble-t-il, tous les signes d'un ecroulement generalise du moral des civils a la suite des bombarde- ments. Elle fut certainement tres sceptique a l'egard de toute preuve du contraire. Lorsqu'un directeur de l'usine siderurgique Rombas affirma que les travailleurs passaient la majeure partie de leur temps 'a danser et A se divertir,' quand ils se trouvaient dans les abris antiaeriens, les membres de la commission furent tres peu impressionnes par ce temoignage. 'Bien que les directeurs d'une ou deux usines visitees eussent affecte d'amenuiser l'effet moral des raids aeriens, il ne subsiste aucun doute qu'il fut immense dans plusieurs cas, signalent-ils, et si l'on envisage les resultats dans leur ensemble, ils furent relativement superieurs aux dommages materiels infliges."1° Neanmoins, les membres de la commission durent consigner des temoignages contraires a leurs propres opinions: 'La direction des usines visitees ne parut pas avoir eprouve beaucoup de difficulte a garder ses employes, meme au cours de 1918, alors que l'effet moral des bombardements commenGa a se manifester serieusement. Dans le cas des hommes, ce ne fut pas surprenant, car s'ils eussent refuse de rester au travail, on les eut sans doute envoyes dans les tran~hees~ou dans quelque autre poste perilleux. I1 semble que les femmes n'auraient pas sus- cite beaucoup d'ennuis, elles non plus."" A l'usine chimique Oppau, de Ludwigs- hafen, on dit aux membres de la commission que l'absenteisme avait kt&eleve au cours du printemps et de l'ete de 1918, mais qu'il avait diminue subitement a l'automne. 11s attribuerent l'absenteisme aux bombardements et a l'epidemie de grippe et, d'autre part, le redressement de la situation, a un relevement des salaires consenti aux ouvriers a l'automne."* Cependant, l'epidemie de grippe atteignit son sommet en Allemagne au cours des mois d'automne, la premiere manifestation de la maladie ayant ete relativement benigne. M6me en faisant abstraction de l'epidemie, dans quelle mesure le malaise imputable aux bombarde- ments etait-il serieux si une majoration des salaires suffisait a le dissiper? I1 vaut la peine de noter que, contrairement a certains autres centres industriels, Ludwigs- hafen continua a subir des raids jusqu'au 24 octobre. L'explication la plus vrai-

L'offensive aerienne strategique contre 1'Allemagne

359

semblable semble etre la meme qu'en Angleterre: les bombardements susciterent enormement d'inquietude chez les travailleurs industriels, mais la plupart finirent par acquerir une armure psychologique contre ce malaise. La commission, dont l'un des membres etait le brigadier-general Newall, con- clut que 'si la guerre s'etait poursuivie encore quelques mois, on aurait pu prevoir avec confiance un effondrement plus ou moins total de la main-d'oeuvre dans plusieurs des usines. ' Cette pretention, en soi, n'etait pas convaincante. Sykes ne fut pas plus persuasif: 'Si ces attaques eussent ete lancees plus t6t et avec des forces suffisantes, cinq cents bombardiers par exemple affectes exclusivement a cette fin, on ne saurait douter raisonnablement que les Allemands se seraient

effondres pendant l'ete de 1918, a la suite de la desorganisation de leurs usines de munitions et de leurs ressources ind~strielles.'"~La fa~ondont l'historien britan- nique officiel traita la question fit qu'on ajouta encore plus de foi a la fable selon * laquelle l'lndependent Force avait reussi a exercer de grands effets sur le psyche des Allemands. Bien que l'ouvrage War in the Air eQt fait allusion a 'l'inegalite' des resultats des bombardements sur le moral, les temoignages qu'on y presente s'accordent avec les constatations de la commission. On y allegue aussi que 'cer- taines autorites allemandes croyaient qu'on avait atteint, a l'automne de 1918, une etape a laquelle l'intensification des bombardements a dQcauser un flechissement de la main-d'oeuvre dans les usines siderurgiques les plus accablees.' Cette opinion semble reposer sur l'enonce speculatif d'un certain major Grosskreutz qui e'crivit dans Die LuJtwacht, en octobre 1928: 'L'effet destructeur direct des raids aeriens de l'ennemi n'a pas correspondu aux ressources consacrees a cette fin. D'autre part, l'effet indirect, nommement la baisse de production dans les industries de

guerre, de meme que 12croulement de la r6sistance morale de

etre evalues trop serieusement.' 'I4 I1 est indeniable que les bombardements affecterent le moral. Les directeurs de certaines des entreprises visitees le firent remarquer, meme un avertissement de raid aerien pouvait inciter les travailleurs a quitter leur besogne pendant une heure a peu pres, pause qui pouvait entrainer les pires consequences dans une usine ~iderurgique."~L'ouvrage War in the Air fait mention d'un cas d'espece, celui de la Roechlingsche E & S Werke de Voelklingen. Selon la direction de cette grande

usine siderurgique, la chute de production au cours de la premiere annee de la

guerre s'etablit a 15 563

chiffre ne represente en fait que 4'6 pour-cent de la production de l'usine en 1913,

soit un peu plus de 340 000 tonnes.* Meme etendues a l'ensemble

l'economie de guerre allemande touchee par les raids de l'lndependent Force, des pertes de cette nature restent bien en-de~ade limites tolerables et temoignent a peine d'un probleme de moral assez aigu pour menacer la capacite de belligerance de 1'~tat.Pour situer la question dans sa propre perspective (eu egard a l'incidence limitee des raids de 19181, ce ne fut qu'a la fin de 1944 que se manifesta un

la nation ne sauraient

tonnes. Tout impressionnant qu'il soit a premiere vue, ce

de ce secteur de

* Bien que la production de 1918 de cette usine soit inconnue, le chiffre de 1913 fut fourni a I'historien britannique officiel. I1 est improbable que celle de 1918 ffit inferieure et il est vrai- semblable qu'elle fut de beaucoup supkrieure a la production d'avant-guerre. Note au FO~, 5 juillet 1918, Air 1/460/15/312/97.

360

La puissance aerienne strategique

affaissement sensible de la production de guerre allemande a la suite, en partie, des bombardements offensifs allies, alors que la flotte anglo-americaine de bom- bardement avait atteint un taux de largage superieur a 90000 tonnes de bombes par mois, resultat d'un nombre stupefiant de 18000 sorties par mois.* Ce flechisse- ment fut surtout attribuable aux dommages matkriels plutat que moraux resultant de raids precis sur les usines de l'industrie du petrole et d'autres installations de premiere importance. L'absenteisme imputable aux bombardements entraina peut-Etre une legere baisse de la production de guerre allemande. Les raids et les alertes ont sans doute

. ajoute a la lassitude generale qu'engendre la guerre parmi la population, au moins dans le secteur touche. Au debut de 1918, l'abattement etait si grand qu'un depute de Cologne proposa 'de suspendre les raids de bombardements ailleurs que sur le front.' L'expression en public de tels sentiments est assurement eloquente, bien que la presse de Cologne les eClt desavoues. Le gouvernement exposa son attitude au Reichstag: le depute 'a perdu de vue la condition des villes fran~aisesqui, pendant plus de trois ans, ont subi la guerre avec beaucoup de tenacite; jusqu'a maintenant, nous n'avons regu aucune proposition de la part des gouvernements ennemis et aucune mesure definie ne saurait litre adoptee avant que l'ennemi n'ait fait certaines a~ances.'"~Si Berlin eut ete bombardee, le Cabinet et le Haut com- mandement eussent peut-Etre reagi autrement, mais dans les circonstances et compte tenu de la structure du pouvoir de 1'Empire allemand, on pourrait difficile- ment soutenir que les effets psychologiques des bombardements du sud-ouest de 1'Allemagne influencerent en grande mesure la decision du gouvernement de demander un armistice. Par consequent, en depit des pretentions de 1'~tat-majorde 1'Air et quoi qu'en dise le rapport de la commission, on ne peut reellement pas soutenir que la cam- pagne de 1' Independent Force fur un succes strategique ni en raison des dommages qu'elle causa, ni en raison du chaos psychologique qu'elle suscita. Ce qu'il y a de surprenant dans l'assertion de Trenchard (en passant sous silence l'accueil aveugle dont elle fut l'objet) c'est qu'il l'ait faite, compte tenu de l'importance exageree qu'il attacha aux objectifs de caractere non industriel.7C'est ce qui doit faire l'objet

*

 

Pour ce qui est de I'effort de bombardement des Allies, voir les Appendices 40 et 44 de I'ouvrage

de sir Charles Webster et Noble Frankland, The Strategic Air Wensive Against

Germany, 1939-1 945,

Vol. I v: Annexes and

Appendices (Londres: H.M. Stationery Office, 1961); L' Appendice 49 'Indices

of German Finished Munitions Output,' fournit des donnees mensuelles au sujet de huit catego- ries de materiel de guerre.

t

Dans son journal, Trenchard a ete beaucoup plus prudent au sujet des effets materiels et moraux des bombardements qu'il ne l'a ete dans ses declarations publiques. Le 18 aoQt 1918, il ecrivit:

'Je me demande, lorsque la guerre sera terminee, quel genre de verite nous obtiendrons de la part de I'ennemi en ce qui a trait aux degfts reels causes par nos bombardements. Je suis sOr que les dommages infliges aux bitiments et au personnel sont trQ minimes par rapport a toutes les autres formes de guerre et a I'energie utilisee. L'effet moral est considerable - tres considerable- mais il ne repit pas autant de consideration, lorsque I'on constate les faibles degits materiels.' Puis, il ajoute une phrase qui permet une toute autre interpretation de son fameux principe: 'Le principal effet moral consiste apparemment a fournir aux journaux des textes disant combien nous sommes extraordinaires; cela n'influe pas reellement sur I'ennemi autant que sur nos propres compatriotes.' Cite dans H.M. Hyde, British Air Policy Between the Wars, 1918-1 939 (Londres: Heinemann, 19761, 44.

L'offensive aerienne strategique contre 1'Allemagne

361

de la vraie critique de la force. Pres de la moitie de tous les raids s'en prirent aux chemins de fer; on comprend ma1 que ces objectifs aient exige le sacrifice de tant de vies et de materiel. Trenchard lui-m6me dit a Weir:

Quand il leur etait impossible d'atteindre leurs cibles bien a I'interieur de I'Allemagne, il m'appartenait de designer les objectifs de rechange a attaquer et de preciser les assauts les plus aptes a accelerer la fin des hostilites. Je vins a la conclusion que les chemins de fer

en me fondant sur le fait que les Allemands se

etaient les premiers ensordred'importance

trouvaient tres a court de materiel roulant; en outre, certaines grandes voies ferrees qui alimentaient I'Armee' allemande de I'Ouest etaient situees pres de notre front. Nous esperions etre capables d'obstruer gravement ces communications et de detruire le materiel

roulant et les trains transportant des renforts, des secours ou des munitions."'

La decision de Trenchard se fondait sur la raison; elle reposait solidement sur son experience et, enfin, elle etait en parfait accord avec le principe qu'il avait defendu avec tant de tenacite avant la formation de la RAF et la creation d'une force de bombardement strategique: la fonction primordiale des forces aeriennes etait de soutenir les armees en campagne. Toutefois, le bombardier n'etait pas encore une arme mortelle pour le trafic ferroviaire. L'objectif le plus lourdement attaque pendant toute la campagne fut le triangle ferroviaire de Metz-Sablon, situe a douze milles a peine en arriere des lignes allemandes; son importance militaire etait purement local. Bien qu'a l'occasion les resultats obtenus fussent spectacu- laires, lorsque la 100e Escadrille fit sauter un train de munitions a la gare de Metz par exemple, dans la plupart des cas, les lignes de cet endroit ne furent jamais completement fermees a la circulation et, dans tous les cas, le service normal fut repris en peu de temps. Selon l'historien britannique officiel, 'les resultats des operations de bombardement contre les gares de chemin de fer et les communi- cations ferroviaires en general peuvent Etre qualifies de decevants dans leur ensemble.' "* De tous les aspects de la campagne de l'lndependent Force, le plus douteux fut le bombardement des aerodromes ennemis. Au moins quarante pourcent des bombes larguees entre le 6 juin et le 10 novembre leur furent destinees. Selon le commandant de la force, cette concentration s'imposait 'afin d'empzcher les bom- bardiers ennemis d'attaquer nos aerodromes et de detruire les nombreux avions eclaireurs ennemis sur ses pistes, puisqu'il n'etait pas pratique de s'en prendre a eux a armes egales dans l'air.' Malheureusement, il n'existe aucun compte rendu allemand digne de foi sur les pertes d'avions imputables aux bombardements, mais des rapports fragmentaires verifiables revelent qu'au cours de six raids ils detruisirent douze avions et en endommagerent vingt-et-un. Selon les comptes rendus d'apres-guerre sur la bataille de l'air, les pertes des Allemands resultant du bombardement des aerodromes ne poserent pas de problemes. 'I9 I1 importe surtout de souligner que les forces de l'adversaire de Trenchard n'etaient pas considerables; elles n'etaient pas aussi redoutables qu'il le croyait, comme d'ailleurs les eommentateurs britanniques d'apres-guerre. Seule la 8e Escadre de bombardement, unite bavaroise de dix-huit avions de classe B, etait cantonnee juste en face des bases de Nancy. Entre juin et septembre, la base de

,362

La puissance aerienne strategique

:

Boulay subit 49 attaques, dont 22 eurent lieu en aoQt. Ce chiffre correspond au tiers de toutes les attaques que l'lndependent Force lanqa contre les aerodromes. Cependant, meme en aoQt,cette escadre parvint a exercer des represailles a cinq reprises contre Xaffevillers et quatre fois contre Azelot; elles se solderent par un insucces notoire.I2O Les incursions des chasseurs allemands contre les bombardements de jour susciterent sans doute des assauts contre les aerodromes de la force. Cependant, il n'y eut jamais plus de six escadrillesde defense territoriale affectees a la protection du secteur attaque par l'lndependent Force. En outre, celle-ci ne s'en prit jamais aux aerodromes Kest de Sarrebruck et de Mayence, deux regions ou les bombar- diers subirent de lourdes pertes; la force n'attaqua jamais non plus Ies deux bases Kest de ~reiber~.Le succes des intercepteurs allemands (bien qu'ils eussent pro- bablement l'appui des escadrilles du front) porterent naturellement Trenchard et les autres commentateurs a exagerer leur importance. Sykes, entre autres, preten- dit que les bombardements de l'lndependent Force avaient suscite le retrait du front de vingt escadrilles en vue de la defense territoriale; tandis qu'en 1935, en utilisant des estimations du ministere de Air, E.J. Kingston-McCloughry ecrivit que l'lndependent Force fut repoussee par seize sections de la defense territoriale et cinq escadrilles de chasse, soit un total de 330 avions. S'il eut ete possible de determiner la puissance reelle des forces allemandes, peut-&tre aurait-on pu arriver, avant 1939, a une estimation plus juste du defi que posaient les chasseurs aux bombardiers sans escorte.I2' L'lndependent Force fut lourdement eprouvee; elle perdit 104 bombardiers de jour au cours d'engagements avec l'ennemi, contre 64 appareils allemands qu'elle aurait abattus. Au cours des operations nocturnes, 34 bombardiers furent detruits, la plupart victimes probables de l'artillerie antiaerienne, d'erreurs de navigation ou de pannes de moteur. I1 faut ajouter a ce bilan l'enorme total (dans le contexte de la Premiere Guerre mondiale) de 320 bombardiers qui s'ecraserent en arriere des lignes alliees. Les pertes atteignirent leur sommet en septembre, alors que 37 appareils disparurent au-dessus du territoire ennemi et 54 s'ecraserent en-deca des lignes; au cours d'un seul mois, la force perdit 75 pourcent de ses effectifs de 122 avions. Alarme, 1'~tat-majorde 1'Air observa que, durant la meme periode, le Se Groupe charge des raids a longue portee en partant de Dunkerque n'avait perdu

-

-

qu'un seul de ses 58 DH~et un de ses 16 Handley Pages.'22 Invite a fournir des explications a ce sujet, Trenchard a toujours refuse de le faire. I1 aurait pu invoquer nombre de bonnes raisons, mais sa propre attitude a l'endroit de la bataille de l'air n'etait pas quantite negligeable; elle ~ntrastaitcer- tainement avec celle du Se Groupe, formation imbue de la doctrine du RNAS.Et quand Trenchard nomma le major Read au commandement de la 216e Escadrille, ancienne unite navale, il le fit en we de la debarasser de ses 'idees du RNAS.' elo on Read, Trenchard s'offusqua des hesitations des aviateurs de la marine a voler par mauvais temps ou a effectuer plus d'un raid chaque nuit; il se formalisa aussi de leur conservatisme en general et de leur manque 'd'allant.' La 216e Esca- drille n'avait perdu que deux avions au cours des dix mois anterieurs d'operations; elle avait evidemment besoin d'un stimulant. Read etait un commandant dyna- mique, mais il n'etait pas pret a pousser son escadrille aussi durement que Tren- chard l'aurait s~uhaite.'~~

L'offensive aerienne strategique contre 1' Allemagne

363

L'agressivite de Trenchard et sa resignation apparente a accepter de lourdes pertes etaient des manifestations de sa perception fondamentale de la guerre. I1 croyait surtout a la poursuite acharnke du combat; il lui fallait chercher et trouver l'engagement, se lancer dans une bataille sans fin ou le plus faible finit par ceder. Des le mois de septembre 1916,.l'application impitoyable de ses formules au RFC avait donne la nausee a sir William Robertson; en 1917, elle avait cree de graves problemes de moral aux escadrilles du front. Comme la plupart de ses collegues de l'armee, Trenchard concevait la victoire par la guerre d'usure. Pareille tournure d'esprit et les armes de l'epoque avaient conduit a quatre ans de boucherie inutile sur le Front occidental. Ni le RNAS ni 1'Aviation allemande ne croyaient, semble- t-il, que les facteurs technologiques qui avaient abouti a la stagnation du front et qui paraissaient exiger une guerre d'usure s'appliquaient necessairement a l'air, mais Trenchard pensait a~trement.*'*~ Bien que l'lndependent Force n'eQt de succes ni comme arme strategique, ni comme element auxiliaire des armees alliees, les prouesses de ses aviateurs furent extraordinaires. Quelqoes jeunes gens qui finirent par acceder a ses escadrilles ne purent pas satisfaire les dures exigences de la campagne de bombardement. Mais dans les circonstances les plus defavorables, la plupart des aviateurs de la force s'acquitterent de leur mission avec courage et tenacite. D'aucuns se surpasserent; douze Canadiens, entre autres, reprent la DFC. Pour tous les Canadiens et pour leurs freres d'armes de Grande-Bretagne et des autres parties de l'Empire, la guerre de bombardement fut une epreuve de fermete et de travail d'equipe, face a une multitude de dangers. Un tiers des 150 Canadiens et plus qui servirent dans la force furent au nombre des victimes des operations proprement dites. Compte tenu de la place predominante que le bombardement strategique occupa au cours des operations de la Deuxieme Guerre mondiale, il semble oppor- tun d'examiner si les Canadiens qui participerent a la campagne de l'lndependent Force eurent quelque influence sur le CARC avant 1939. Tel n'est pas le cas, semble-t-il. La plupart des Canadiens qui survecurent au combat retournerent a la vie civile, certains d'entre eux a l'aviation civile, bien entendu. Aucun de ceux qui s'enr6lerent dans le CARC n'acceda aux grades superieurs de ce service. Pas mgme R.H. Mulock ne devint un adepte du bombardement strategique, lui qui de tous les Canadiens etait si avantageusement place pour en etablir la valeur. I1 fit part de ses avis sur la puissance aerienne a une reunion du Canadian Club a Winni- peg, le 18 septembre 1919. Ses observations mirent en lumiere sa foi profonde en l'avenir de l'aviation militaire, mais dans un r6le exclusivement auxiliaire. I1 ne fit mention du bombardement qu'en passant et, apparemment, seulement parce qu'il fut presse de le faire. I1 tenta d'expliquer pourquoi les Canadiens ont pris, numeriquement, une si grande part a la guerre de l'air: 'Les hommes du service aerien prenaient tous les

*

Les adieux particuliers de Trenchard sont remplis d'amertume. 'Perte la plus gigantesque d'efforts et d'hommes qu'on n'a jamais eprouvee au cours de n'importe quelle guerre,' ecrit-il dans son journal du 11 novembre. Ses aviateurs se sont conduits 'de fawn splendide,' mais ils auraient aussi bien fait si I'on n'avait jamais mis sur pied une force autonome. 'J'ai appris une le~nque je savais deja vraiment - les politiciens ont cree une organisation impossible, simplement en vue de pouvoir dire: "Je bombarde 1'Allemagne."' Journal de Trenchard, 11 novembre 1918, cite dans Hyde, 44-5.

364

.

La puissance aerienne strategique

risques, faisaient n'importe quoi. Et vers la fin, ce que nous avons trouve de merveilleux c'est que quelque lourdes que fussent nos pertes (elles etaient ter- rible~),il n'y eut jamais penurie de volontaires; les gars des colonies se presen- taient en plus grand nombre que les autres. I1 y a peut-Etre une raison a cela: ce serait a cause de la liberte dans laquelle ces jeunes furent el eve^."^^ Mulock faisait ici allusion a une explication que fournirent plusieurs Canadiens de son temps; ils se voyaient comme de rudes individualistes du nord, eleves dans un milieu rigou- reux et ayant par consequent les qualites eminemment necessaires a la guerre de l'air. Cependant, ceux qui servirent dans l'lndependent Force etaient loin d'Etre des broussards ou des rustauds des colonies. Des 89 dont on connait l'occupation, 40 pour-cent etaient des professionnels ou provenaient du monde des affaires et 31 pour-cent etaient des etudiants. La plupart des etudiants et 15 des 27 profession- nels etaient ingenieurs, comme Mulock. Les deux tiers des 120 hommes, dont on connait le lieu de residence au moment de l'enr6lement, provenaient de centres ~rbains.'*~En d'autres termes, le Canadien typique de l'lndependent Force etait un citadin de classe moyenne, bien eleve, enclin a la technique et tout different de l'idee que la croyance populaire se faisait d'un aviateur. Toutefois, dans l'ensemble, ces antecedents semblent avoir inspire le courage discret d'endurer patiemment le froid engourdissant et les dangers imprevisibles du vol dans les tenebres de la nuit; ils engendrerent aussi la discipline voulue pour evoluer en formations serrees, alors que tous les instincts ordinaires les auraient incites a agir autrement.

SECTION IV

L'arme aerienne et les combats sur terre

Le lieutenant-colonel F.A. Wanklyn, de Montreal, fut le premier Canadien a servir dans l'aviation britannique. Cette photo- graphie a ete prise a l'epoque ou il obtint son brevet de pilote no 284, date du 3 sep- tembre 1912. (AH 585)

M.M. Bell-Irving et A.D. Bell-Irving a Lorette en janvier 1915. (RE 19933)

Au printemps de l'annk 1915, le Vickers FB~'Gun Bus,' premier appareil conp pour l'aviation de chasse, est mis en service sur le front ouest. (AH 177)

Stanley Winther Caws,,qui s'enr6la a Edmonton, fut probablement le premier aviateur canadien tue en combat aerien. (AH 596).

Un des premiers aviateurs canadiens a prendre part aux operations en France fut le capi-

taine K.E. Kennedy, de Sherbrooke (Quebec). De la mi-avril a la mi-ao0t 1915, il servit

en tant qu'observateur aerien dans la Escadrille. Cet avion BE~Cetait exceptionnelle-

Grant A. Gooderham, de Toronto, sur son avion BE~C,a Chingford, en aoQt-septembre 1915. On remarquera I'Union Jack peint sur I'empennage, une marque d'identification qui allait bient6t 6tre remplacee par une cocarde tricolore sur le fuselage. (PMR 71-24)

Cette affiche illustre un des plus memorables slogans lance par un aviateur pendant la Premiere Guerre mondiale pour rappeler a ses camarades la necessite d'Ctre tres vigi- lant~.(AH 559)

A droite sur cette photographie, on voit le lieutenant W.A. Bishop, de Toronto, qui, en fevrier 1915, appartenait alors au 8e Regiment des Canadian Mounted RiJes, en garnison a London (Ontario). I1 partit ensuite pour I'Europe avec le CEC, et fut mute en decembre 1915 au Royal Flying Corps. (RE 22064)

Avion Fokker E-111 pris a I'ennemi en France, a Candas, le 20 avril 1916. (PMR73 500)

L'aerodrome

a gauche sur la photographie, est probablement le premier prototype d'avion de la serie N 500 envoye a Furnes, en juin, pour des vols d'essai. (PMR 71-40) -

de la RN AS a Furnes, en juillet 1916. Le triplan Sopwith, que I'on aper~oit

Photographie aerienne prise en 1916. On voit nettement les tranchees allemandes de premiere, deuxieme et troisieme ligne, ainsi que les tranchees de communication qui les reliaient au village de Beaumont Hamel dont on aperpit les ruines tout en haut a droite. (Q 614 79)

-.

Les avions Morane-Saulnier de type L 'Parasol' de la 3e Escadrille du RFC, a La Hous- saye en septembre 1916. A cette epoque la 3e Escadrille comptait parmi ses membres au moins quatre Canadiens, a savoir: les lieutenants K.A. Creery, de Vancouver, W.W. Lang, de Toronto, et G.A.H. Trudeau, de Longueuil (Quebec), et le sous-lieutenant F.H. Whiteman, de Kitchener (Ontario). (AH 578)

Sur le front de la Somme, en septembre 1916, un observateur aerien, debout dans la nacelle d'un ballon captif, verifie avant le depart le fonctionnement de son telephone.

(PA 2057)

Ne pour commander, Oswald Boelke, fut un des plus grands pilotes de chasse de I'aviation allemande et un tacticien inno- vateur. Jusqu'a sa mort survenue le 28 octobre 1916, il contribua de faqon tres importante a la mise au point des pre- mieres tactiques de combat de groupes aeriens. (AH508)

La section B de la 3e Escadrille aeronavale du RNAS, photographiee a Bertangles en mars 1917. (Assis devant) les pilotes aviateurs A.W. Carter, de Calgary .(Alberta) (second a partir de la gauche), et L.S. Breadner, d'ottawa, tete nue (second a partir de la droite) et, debout derriere eux, les mecaniciens. A cette epoque, aussi, la Escadrille etait commandee par un officier canadien, R.H. Mulock, de Winnipeg. (RE 17683)

Trois officiers aviateurs de la 7e Escadrille photographies en compagnie d'un boule- dogue, en dtcembre 1916, devant leurs cantonnements B ~ailleul.A droite portant des gants et des bottes en peau de mouton, est le capitaine E.J. Watkins, de Toronto, qui, de mai 1916 a mai 1917, appartint a cette escadrille- une carriere exceptionnellement longue et reussie pour un pilote d'escadrille du RFC a cette epoque. (RE 64-487)

Photographie aerienne de I'aerodrome de la RNAS.~Bray-Dunes, pres de Dunkerque, sur la 6te franpise, prise en 1917 par un avion de reconnaissance allemand. (Q. 69454)

Appuyant sa carte contre un appareil de photographie aerienne, un officier photo- graphe indique au pilote d'un BE 12, les secteurs a photographier. (Q 12288)

Lors d'un service religieux celebre en France, sur un aerodrome du RFC, un aum6nier militaire fait son sermon, debout dans le cockpit avant d'un bombardier ~~2b.(AH 438)

Les mecaniciens alignes debout a c6te de leurs avions de chasse Bristol sur I'aerodrome de St. Omer, sont passes en revue par Sa Majeste la reine Mary, escortee par le major- general Hugh Trenchard, commandant en chef du RFC en France. (Q 11848)

Le 5 juillet 1917, Sa Majeste le roi George v passe en revue.les pilotes de la section B de la 3e Escadrille aeronavale. On aperqoit (de gauche a droite) le sous-lieutenant de section Gordon S. Harrower, de Montreal, deux officiers britanniques, James A. Glen, d'Enderby (C.-B.), Joseph S.T. Fall, d'Hillbank (C.-B.), Fred C. Armstrong, de Brock- ville (Ontario) et le lieutenant de section Harold S. Kerby, de Calgary (a qui le roi serre la main). Tout a fait a droite, se tient le chef d'escadrille Lloyd S. Breadner, d'ottawa.

A un aer'odrome en France, une section de photographes de la RFC travaille a proximite d'une chambre noire mobile. (AH 460)

'L'interieur du mess des officiers de la loe Escadrille aeronavale' pendant l'ete 1917, alors que les trois sections de cette escadrille etaient commandees par des officiers cana- diens et la moitie du personnel volant etait d'origine canadienne. On remarquera, accroche au plafond, le gouvernail d'un avion Albatros abattu par le lieutenant de section A.W. Carter, de Calgary. (RE 196-25)

Le capitaine W.A. 'Billy' Bishop photographie le 6 aoQt 1917, alors qu'il examinait le mecanisme de la mitrailleuse Lewis montee sur le plan superieur de son Nieuport Scout. A cette date, Bishop avait deja abattu 37 avions allemands. (AH 470 A)

Des mecaniciens du RFC examinent un Albatros D-v pris a I'ennemi. (MDN65-184)

A gauche sur cette photographie, on voit le capitaine A.E. Godfrey, de Vancouver, qui servit dans la 40e Escadrille en 1917 et remporta avec son Nieuport 17, ses sept premieres victoires homologuees. Son avion fut le premier monoplace britan- nique equipe de deux mitrailleuses jume- lees. (RE21011-3)

Le triplan Sopwith avec lequel Raymond Collishaw, de Nanaimo (C.-B.), remporta un grand nombre de ses victoires en 1917, alors qu'il commandait la cklebre section 'Black Flight' de la loe Escadrille aeronavale. (RE 19255)

Avions Nieuport de la lreEscadrille du RFc, photographies a Bailleul, le 27 decembre 1917. On reconnait a I'avant-plan, le capitaine William W. Rogers, d'Alberton (fle-du- prince-~douard).(AH 583)

Le lieutenant A.G. Goulding, d'Holland (Manitoba), que l'on voit a droite, a c6te d'un pilote britannique et de deux aviateurs autrichiens contraints a atterrir. (RE20644)

Un DFW Aviatik parmi les treize appareils abattus ou contraints d'atterrir lors d'un raid effectue en 1917, le lendemain de Noel, par 'trente ou quarante' avions autrichiens contre I'aerodrome d'Istrana occupe par le RFC. (AH 5 13)

Le 19 fevrier 1918, onze Sopwith Camels appartenant a la 2ge et a la 66e Escadrille du RFC,munis chacun de quatre bombes de 25 livres, attaquerent I'aerodrome autrichien de Casarsa et incendierent un des anciens hangars de dirigeable (marques 'A' et 'B' sur cette photographie prise d'un avion de reconnaissance) ou des avions etaient gares. (RE

15537)

Le lieutenant C.M. McEwen, de Radisson (Saskatchewan) (deuxieme a gauche), pose, coiffe de son casque d'aviateur, a c6te de son avion Sopwith Camel en Italie en 1918, dans le 28e Escadrille. McEwen appartenait a une section entierement canadienne com- mandee par le capitaine W.C. Barker, de Dauphin (Manitoba), a laquelle appartenaient aussi H.B. Hudson, de Victoria (C.-B.) et D.C. Wright, de Toronto. (RE 15544)

Photographie oblique du Val d7Assa,prise lors d'un vol de reconnaissance. On peut distin- guer nettement a I'avant-plan les tranchees des lignes autrichiennes.

Aviateurs britanniques (probablement de la 34e Escadrille de la RAF)photographies a San Luca au nord d'Istrana, au cours de I'ete 1918. Vingt-deux pilotes canadiens prirent part, cette annee-la, aux operations de cette escadrille. (RE15551)

Cette photographie qui se trouve a I'lmperial War Museum, porte la legende suivante:

'Le major W.G. Barker, chef de la 2ge Escadrille, debout devant son avion Sopwith

Camel.' En realite, a cette epoque, Barker ne commandait pas la 2ge Escadrille et ne fut

Les Sopwith Camels de la 45e Escadrille du RFC sur le front italien en 1918. Plus de 40 pilotes canadiens servirent en France dans cette escadrille alors equipee de biplaces Sopwith 1%Strutter, avant de recevoir des monoplaces Sopwith Camel. La 45e Escadrille avait ete envoyee sur le front italien en decembre 1917. (AH514)

Parc de maintenance du RFC. A I'avant-plan, on aper~oitun mecanicien dans le cockpit d'un avion DH~(de toute apparence). Parmi les autres appareils en reparation se trouvent des Sopwith Camels, un s~5aet un DH~.(AH433)

Capot endommage d'un appareil Sopwith Camel de la 3e Escadrille aeronavale, en janvier 1918. On aper~ita droite, le lieutenant-commander Lloyd Breadner, d'ottawa. (RE 643010)

Le 18 fevrier 191 8, a Serny, I'observateur d'un avion DH~de reconnaissance, de la 27e Escadrille, est photographie au moment ou on lui remet des plaques photographiques. On distingue la tEte du pilote penche sur ses instruments de bord. A cette epoque, cette escadrille comptait parmi ses membres au moins douze avia- teurs canadiens. (AH543)

Assemblage d'une mosaique de photo- graphies aeriennes des lignes ennemies, pres d'Arras, le 22 fevrier 1918. (AH 479)

MGte au RFC, le capitaine W.S. Stephenson, de Winnipeg (Manitoba) partit pour la France en fevrier 1918 en tant que pilote pour rejoindre la 73e Escadrille alors equipee d'appareils Sopwith Camel. Apres avoir remporte 7%victoires homologuees et inflige des destructions considerables aux forces terrestres ennemies, il fut decore de la MC et de la DFC. Abattu par erreur par un avion fran~ais,le 28 juillet, au-dessus des lignes allemandes, il fut fait prisonnier par les Allemands, qui I'internerent dans un camp jusqu'a la fin de la guerre. Au cours de la Deuxieme Guerre mondiale, il se distingua sous I'appelation 'Intrepid.' (RE 19641-1)

Manfred, Freiherr von Richthofen, le celebre 'Chasseur rouge,' avait quatre-vingts vic- toires a son actif, lorsqu'il fut tue au combat le 21 avril 1918. On le voit photographie ici avec quatre de ses pilotes et le chien 'Moritz' assis a I'avant-plan. (AH 489)

Alignes, prets a partir en patrouille, des triplans Fokker de la Jagdgeschwader 1 de 'I'escadre acrobatique' de Manfred von Richthofen, facilement identifiables a leurs marques kcarlates, attendent sur I'aerodrome. Le 'Chasseur rouge' pilotait un avion tri- plan peint tout en rouge lorsqu'il fut tue en combat aerien, le 2 1 avril 1918. (AH 491)

De retour d'une patrouille, I'equipage d'un RE^ de la ISe Escadrille basee a Lechelle, pres d'Amiens, vient faire son rapport au bureau de I'escadrille. Cette photographie a ete prise le 25 mars 1918, au plus fort de la grande offensive allemande lancee contre les lignes de la lrle et de la ve Armee. Du fait qu'elle appartenait a la 12e Escadre de la llle Brigade aerienne, la 15e Escadrille etait attachee a la rile Armee. (AH 544)

Le major Raymond Collishaw, DSO avec agrafe, DSC, DFC, de Victoria (C.-B.), as de I'aviation canadienne, avec soixante-six victoires homologuees. (DMR 71-788)

Le lieutenant A.A. McLeod, de Stonewall (Manitoba), fut le second aviateur cana- dien decore de la Croix de Victoria pen- dant cette guerre. (PL 3519)

Les avions RE^ de la lSe Escadrille de la llle Brigade, alignes le long d'une route pres d'Albert, le 25 mars 1918. Le desordre que I'on voit a I'avant-plan etait probablement dfi a la cadence rapide des operations lorsque l'offensive de Ludendorff, en mars, pro- voqua un grand recul des lignes britanniques et obligea le RFC a faire le maximum d'efforts pour endiguer I'avance allemande. (AH 545)

Le capitaine A. Roy Brown, de Carleton Place (Ontario), I'aviateur a qui fut attri- buee la mort de Manfred von Richthofen, le 21 avril 1918. Des verifications ulte- rieures permettent difficilement de croire que le 'Chasseur rouge' ait ete abattu par le capitaine Brown. (RE 18431-24)

Ce qui reste du triplan de von Richthofen apres le passage des chasseurs de souvenirs. (AH 494)

Mecaniciens d'une escadrille de la RAF photographies devant un appareil RE^, le 20 mai 1918, a Acq. (AH480)

Debout devant le fuselage d'un Albatros abattu par lui le 25 mai 1918 pres de Senlis, le capitaine A.A. Leitch, un aviateur canadien, d'origine non connue, qui, apres la guerre, se fixa a High River en Alberta. (MDN 65-8)

Les aviateurs de la 22e Escadrille a Serney, le 17 juin 1918. Une cinquantaine de Cana- diens combattirent avec cette escadrille. (AH 439)

Les officiers de la 8Se Escadrille et leurs animaux mascottes photographies le 21 juin 1918, a Saint-Omer, devant leurs avions de chasse s~sa,et leurs mecaniciens alignes a I'arriere-plan. A cette epoque un tiers des pilotes de cette escadrille venait du Canada. (AH 558)

Un ~E2bde la 149e Escadrille est e'quipe de ses bombes avant un juillet 1918. (AH 436)

raid de nuit, le ler

Des armuriers de la RAF verifient leurs stocks de bombes de 112 livres. Celles que I'on

voit sur cette photographie ont toutes ete lanc6es au cours de la mEme nuit par les bom-

Le nez d'un bombardier Handley Page. On voit sur la mitrailleuse Lewis le chargeur circulaire et sous elle, a droite du mitrailleur, le sac destinee a recueillir les douilles vides pour eviter que le vent ne les jette au visage du pilote. (AH 530)

Le capitaine F.R.G. McCall, de Calgary, examine une photographie aerienne. L'in-

signe 'Canada' sur son epaule gauche a ete efface par le censeur militaire. (AH

478)

Le capitaine A.T. Whealy, de Toronto, surveille des armuriers qui mettent en place les bombes d'un Sopwith Camel de la 203e Escadrille (e~-3~Escadrille aeronavale), le 10 juillet 1918, a Izel-les-Hameau. (AH 472)

Canon anti-aerien de 77 mm, monte a I'arriere d'un camion. (AH 487)

Preparation d'un DH~pour une mission de bombardement diurne. On aper~oita droite un chasseur Nieuport pret a accompagner le bombardier. (AH 432)

Fragment d'une lettre ecrite de I'hhpital militaire de Rouen par le major W.G. 'Billy' Barker, de Dauphin (Manitoba), blesse au cours d'un extraordinaire combat aerien, le 27 octobre 1918, pour lequel il fut decore de la Croix de Victoria. (C 92620)

A Londres en fevrier 1919, a la Canadian War Paintings Memorials Exhibition, le major W.G. Barker, vc, DSO avec agrafe, MC avec deux agrafes, Croix de guerre, Croix de la Valeur militaire, photographie debout a c6te du moteur et du fuselage du Sopwith Snipe avec lequel il gagna sa Croix de Victoria. Barker (encore en con- valescence des ses blessures au bras gauche) mourut dans un accident d'avion, le 12 mars 1930 a Ottawa. (M-804-C)

Le capitaine D.R. MacLaren, DsO, Mc avec agrafe, DFc, Croix de guerre, photographie aux commandes d'un Sopwith Snipe. En huit mois, MacLaren realisa I'exploit incroyable de remporter 54 victoires (48 avions et 6 ballons abattus), devenant ainsi le 4e as cana- dien de cette guerre. (RE 20555)

Un Fokker D-VIII, un des trophees donne au Canada apres la guerre. (PMR72-489)

Un appareil sE5a du CARC (le meilleur avion de chasse des forces alliees pendant la guerre) photographie au camp de Borden, apres la guerre. (E-ch 16)

Introduction

Les progres les plus importants realises dans le domaine de l'aviation durant la Premiere Guerre mondiale ont ete relies aux operations terrestres. Bien sGr, dans

I'esprit populaire, les succes se resumaient aux exploits des 'as' de la chasse, en laissant de c6te l'ensemble plus vaste dont les chasseurs ne constituent qu'une partie. Les chapitres de la presente section ne traitent que de l'evolution de l'arme aerienne sur le Front occidental, en Macedoine et en Italie. Sur tous ces the2tres

de guerre l'aviation fut subordonnee aux forces terrestres.

Les Canadiens qui ont fait du service actif aerien de 1914 a 1918 n'auraient pas

dCi entretenir d'illusions sur les relations existant entre la guerre dans les airs et la

guerre sur terre. La plupart d'entre eux faisaient partie d'unites qui subvenaient

aux besoins des armees car, depuis le debut de son existence, et particulierement apres le declenchement des hostilites, le Royal Flying Corps etait un element auxiliaire des forces terrestres en campagne. Sauf pour ce qui etait de la defense territoriale, le RFC s'est adapte, sous tous ses principaux aspects, aux rapports qu'il avait avec l'armee.

Sur le Front occidental, la dotation et l'organisation du RFC ont ete fonction de celles de la British Expeditionary Force. Au debut de la guerre, on determina que la formation de base du RFC, l'escadrille, devrait servir un corps d'armee; ainsi, a mesure que la BEF s'elargissait, il en etait necessairement de meme des escadrilles

de corps d'armee du RFC. La specialisation accompagna l'expansion. Les pre-

mieres escadrilles du RFC en France accomplissaient toute la gapme des missions qu'on leur confiait alors, mais on imposa bient6t a chacune d'elles des tkhes distinctes en leur fournissant des appareils, de I'equipement et un entrainement specialises. Au niveau du corps d'armee, les exigences principales a satisfaire etaient la cooperation avec l'artillerie, ainsi que la reconnaissance tactique et pho- tographique. Au niveau de l'armee, il y avait des escadrilles dont les responsabi- lites etaient egalement reliees aux operations terrestres, mais de fa~onmoins directe; elles etaient affectees aux bornbardements et aux combats aeriens. La fonction premiere de I'escadrille de chasse consistait a fournir la protection per- mettant a toutes les autres formations d'accomplir leur travail. Au moment ou, en 1916, le RFC atteignit sa maturite organisationnelle, on groupa les escadres de corps d'armee et d'armee de sorte que chacune des armees britanniques du Front

occidental disposait d'une brigade du RFC.

368

L'arme aerienne et les combats sur terre

De meme que les operations du RFC au sein de chaque armee relevaient d'un brigadier-general, detache au quartier general de l'armee, ainsi, au quartier general de la BEF, on nomma un officier general commandant tout le RFC en campagne. En plus de l'autorite qu'il exerqait sur les brigades, cet officier avait directement sous la main un element de reconnaissance strategique et un certain nombre d'unites qu'il pouvait assigner rapidement a divers points du front ou leurs ser- vices etaient le plus necessaires. Ces troupes, d'abord reunies sous les ailes de la 9e Escadre, finirent par constituer la lxe Brigade; composee surtout d'escadrilles de chasse, cette formation facilement disponible procurait a son commandant un degre eleve de souplesse operationnelle. Le RFC atteignit sa pleine stature sur le Front occidental et la conserva, en 1918, annee ou il devint un element de la Royal Air Force. Sur les autres theitres de guerre ou les forces engagees etaient plus restreintes, l'organisation du RFC n'a pas connu une telle complexite. Neanmoins, malgre leurs faiblesses, les forma- tions du RFC en Italie, en Macedoine et au Moyen-Orient ont suivi les principes appliques sur le Front occidental: la specialisation des fonctions, les liens directs avec l'etat-major de l'armee a tous les niveaux et la subordination absolue des rbles aux exigences de l'armee. C'est l'armee, il est vrai, qui dictait au RFC en campagne toutes ses fonctions, mais c'est le service aerien qui, en grande partie, decidait de la faqon de les accom- plir. I1 y avait place pour quelques variantes d'une escadrille a l'autre. Par exemple, les escadrilles de corps d'armee acquirent une connaissance exacte de chaque parti- cularite de leur secteur du front et elles etablirent les relations de travail les plus etroites possible avec les unites d'artillerie, le personnel des renseignements et ainsi de suite; c'est pourquoi il etait rare qu'on deplaqit les escadrilles de corps d'armee, et encore plus rare qu'on les detachiit des formations terrestres avec lesquelles elles avaient collabore pendant quelque temps. L'apprentissage des pilotes et des observateurs s'appuyait inevitablement sur la connaissance des lieux, et les nouveaux pilotes des escadrilles de chasse cherchaient a survivre et a devenir efficaces au combat griice aux leqons que leur transmettaient les anciens. Toutefois, pour le RFC, la regle etait l'uniformite et non pas la diversite; les tendances etaient faqonnees par le haut; c'etait l'officier general commandant et son etat-major qui etablissaient les regles, ainsi que les objectifs tactiques et operationnels. Plus que tout autre officier, le general Hugh Trenchard, qui com- manda le RFC en campagne pendant la plus grande partie de la guerre, imprima son empreinte personnelle sur cette formation. Selon sa conception militaire, le RFC existait pour servir l'armee. A cela s'ajoutait sa croyance intense et inebran- lable dans la valeur de l'offensive. Ces principes, enonces par un commandant dote d'une forte personnalite, ont faqonne I'attitude du RFC a I'egard de la guerre aerienne. Trenchard n'a pas cesse de s'y conformer, meme au-cours des sombres periodes de lourdes pertes, au cours desquelles 1'Aviation allemande possedait une nette marge de superiorite technologique. Ce fut un service fait a l'image et selon l'esprit de Trenchard que la plupart des Canadiens ont connu. Quelques-uns d'entre eux sont arrives durant les premie'res phases de la guerre sur le Front occidental, rnais ils ne commencerent a se montrer en nombre important que vers la fin de 1915. Au moment de la campagne de la

Introduction

369

Somme, en 1916, nos compatriotes servaient dans presque toutes les escadrilles operationnelles. Cependant, la participation canadienne a ete la plus considerable, en 1917-1 8, au moment ou la guerre aerienne atteignit son apogee; la seule force de leur nombre devint un element appreciable du succes eventuel de l'arme aerienne britannique. Ce fut l'epoque des vastes engagements de chasseurs, forme de combats au cours desquels bien de nos compatriotes se sont distingues. Nean- moins, comme le font voir les chapitres suivants, bon nombre d'autres Canadiens s'acquitterent de missions que Trenchard jugeait essentielles a la victoire sur terre:

l'observation du tir de l'artillerie, la reconnaissance, la collaboration avec les blindes, le mitraillage a basse altitude des troupes allemandes, en appui rapproche de l'infanterie alliee. C'est la, comme dans le rBle de chasse plus familier et plus spectaculaire, que les Canadiens, combattant sur le Front occidental et sur d'autres theitres de guerre, ont apporte leur contribution la plus significative.

12

Le Front occidental:

terrain d'essais 1914- 15

En 1914, ce furent les Franqais et les Allemands qui supporterent le choc des combats terrestres. Les Anglais ne jouerent qu'un r6le d'arriere-plan et les Forces canadiennes ne furent pas non plus engagees dans les vastes mouvements mili- taires qui ont marque le debut du conflit europeen. Toutes les grandes puissances possedaient leur plan; ils echouerent tous. Cependant, le plan allemand fut le plus pres de reussir et c'est lui qui determinera le cours ulterieur des operations dans I'Ouest. Conqu entre 1891 et 1905, par Graf Alfred von Schlieffen, chef de tat-major general, il devait resoudre le probleme d'une guerre sur deux fronts. Pour reduire rapidement la France, Schlieffen proposait d'eviter une attaque directe le long de la frontiere franco-allemande, qui etait etroite et lourdement fortifiee, et de declencher plut6t un grand mouvement de flanquement sur la droite. Les armees allemandes, traversant la Belgique, viendraient balayer le litto- ral de la Manche, a I'ouest de Paris, puis s'elanceraient vers I'est pour ecraser le gros des forces franqaises a I'arriere et isoler la capitale. Cinq des sept armees

allemandes devraient effectuer ensemble ce vaste mouvement d'encerclement, pivotant sur Metz; les deux armees sur la gauche se replieraient deliberement face aux attaques franqaises, prevues du c6te de I'Alsace et de la Lorraine, attirant ainsi les forces franqaises dans cette trappe. Si les Anglais decidaient de combattre aux c6tes des Franqais, Schlieffen croyait pouvoir les contenir, en m2me temps que le reste de I'Armee belge, a 4nvers. ou les soldats britanniques seraient 'cantonnes

en securite

percevant le probKme un deu diffkremment, dkcida de modifier les vues de son predecesseur Schlieffen. ~$uten maintenant la solidite de sa droite; il renforqa considerablement sa gauchp, lorsque d'autres troupes furent mises a sa disposi- tion. Eut-il raison d'ignorer;l'ordre de Schlieffen de mettre tout son poids sur I'aile

droite? Le debat reste ouvekt.' Au declenchement des hostilites, les Allemands deployerent, a I'Ouest, 28 corps d'armee, plus une division d'infanterie et une de cavalerie sur I'aile droite, et huit corps d'armee sur I'aile gauche. Les Forces franqaises, composees de quelque 3 1 corps d'armee equivalents, etaient disposees en quatre armees, entre Epinal et Reims, une armee restant en reserve derriere Verdun. La petite British Expeditionary Force, comprenant deux corps d'armee et une division de cavalerie, devait prendre position sur la gauche des troupes franqaises et opkrer de concert avec elles. L'Aviation allemande comptait cinq dirigeables, vingt-neuf sections

bien mieux 4ue dans leur ile.' Le general Helmuth von Moltke,

Le Front occidental: terrain d'essais 1914-1 5

d'aviation de campagne, dotees de six appareils, et quatre sections de forteresse de quatre aeronefs. Les Fran~aisdisposaient de treize aerostats et de vingt-et-une escadrilles de six appareils chacune; les Anglais devaient depikher en France un contingent aerien de quatre escadrilles, dotees chacune de douze aeroplanes. Les forces aeriennes de I'Ouest etaient a peu pres egales, mais les Forces terrestres allemandesjouissaient d'une superiorite d'environ dix pour-cent.' Des 191 2, le plan de guerre anglais exigeait que huit escadrilles accompagnent la BEF en France, ce qui supposait un effectif de plus de cent avions et pilotes, appuyes par une autre centaine de pilotes qualifies et d'avions en etat de servir, au Royaume-Uni, a des fins de remplacement et d'instruction. Toutefois, en juillet 1914, le Royal Flying Corps etait sous dote et ma1 equipe. Entre le 25 juillet et le 9 aobt, le brigadier-general David Henderson et le lieutenant-colonel Sefton Brancker mobiliserent toutes les aeroplanes prives du Royaume-Uni et la plupart des pilotes civils, qui durent tous signer une attestation portant qu'ils ne feraient pas de boucles ni d'acrobaties durant leur service dans le RFC. C'est ainsi qu'a partir de quatre escadrilles debiles et d'un supplement d'effectif disparate, on parvint a mettre sur pied quatre escadrilles completes, a maintenir la Central Flying School selon un effectif reduit et a creer, a Farnborough, une escadrille-ecole de reserve.; Le general Henderson fut nomme commandant du RFC en France; Brancker resta charge de la Direction aeronautique militaire, au War Office, et le lieutenant- colonel H.M. Trenchard, qui avait ete vice-commandant de la Central Flying School, prit la t2te de I'escadre militaire. Les 2e et 4e Escadrilles furent equipees de BE^; la 3e Escadrille, d'un melange de Bleriots et de Henri Farmans et la Se Esca- drille, de Farmans, d'Avros 504 et de BE^. Le transport mecanique etait aussi disparate. La plupart des vehicules avaient ete requisitionnes de sources civiles et comprenaient deux fourgons a meubles Maple, un camion pour ordures liquides et un immense poids-lourd rouge portant sur la paroi exterieure les mots suivants inscrits en lettres d'or: 'The World's Appetiser,' dont herita la 5e Escadrille.' Le 11 aoct, un detachement d'avant-garde partit pour la France ou, a Amiens, il devait coordonner les arrangements avec les autorites franqaises. A ce moment-la, les 2e, 3e et 4e Escadrilles avaient ete mobilisees et se rassemblaient, le lendemain, a I'aerodrome de Douvres. Le 13 aoGt, ces trois escadrilles franchirent la Manche pour atterrir a Amiens, mais une section de Maurice Farmans de la 4e Escadrille, resta a Douvres pour proteger la c6te du Kent. La 5e Escadrille, dont la mobilisa- tion avait ete retardee, se rassembla le 13, a Southampton, partit pour Boulogne le lendemain matin et rallia le gros du RFC a Amiens le 15 aoct.' Dans I'intervalle, la British Expeditionary Force commenqa a se concentrer sur le flanc gauche des armees franqaises dans la region sise au sud de Maubeuge. Com- mande par le marechal de campagne sir John French, la BEF comprenait le ler Corps d'armee, sous les ordres du lieutenant-general sir Douglas Haig, et le Ire Corps d'armee relevant du lieutenant-general sir Horace Smith-Dorrien. Le 16 aoct, les avions et les vehicules a moteur du RFC partirent d'Amiens pour Maubeuge ou les quatre escadrilles ayant un effectif total de 105 officiers, 755 sous-officiers et hommes de troupe et 63 appareils se concentrerent dans le voi- sinage du Grand quartier general de la BEF. Le parc d'aviation resta a Amiens. Les deux premieres missions de reconnaissance militaire du RFC eurent lieu le 19 aobt. Les deux pilotes s'egarerent et rentrerent ayant repbe ni I'ennemi, ni

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L'arme aerienne et les combats sur terre

A LA RECHERCHE DE L'ARMEE BRITANNIQUE

MISSIONS D'OBSERVATION AERIENNE ORDONNEES LE 22 AOUT 1914 PAR LE HAUT COMMANDEMENT DE LA PREMIERE ARMEE ALLEMANDE

--

LIMITE DE LA ZONE A RECONNA~TREPAR LA 7e FELDFLIEGER ABTEILUN~EF

LIMITE DE LA ZONE A RECONNA~TREPAR LA 30e FELDFLIEGER ABTEILUNG-g

LIMITE DE LA ZONE A R~~ONNA~TREPAR LA lle FELDFLIEGER ABTEILUNG AVANT L'AVANCE DE L'ARMEE ALLEMANDE^^^^^;^^^ LIMITE DE LA ZONE A RECONNA~TREPAR LA 12e FELDFLIEGER ABTEILUNG -

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I'Armee belge, dont ils devaient signaler les positions respectives. Le 20, la recon- naissance aerienne indiqua de vastes colonnes de troupes allemandes, pres de Ter- vueren et de Wavre; le 21, bien que le brouillard eiit empeche toute envolee jusqu'au cours de I'aprb-midi, on aperqut d'autres concentrations ennemies pres de Nivelles et de Charleroi. Ce matin-la, la BEF entreprit son avarice en direction du nord, vers Mons, en vue d'entrer en contact avec I'ennemi. Au cours de I'apres-midi, la reconnaissance aerienne indiqua qu'au moins deux corps d'armee allemands attaquaient les Fran- qais sur la Sambre; les dernieres envolees d'observation, ce soir-la, rapporterent que les Franqais etaient alors cinq a dix milles au sud de la Sambre. A la fin de I'apres-midi du 22, la BEF occupait une position pres de Mons, le lle Corps d'armee defendant la ligne du canal de Mons-Conde et le ler Corps d'armee, etant a peu pres a angle droit avec hi, faisait face a I'est, entre Mons et la Sambre. Jusque-la, le front britannique n'avait connu que des escarmouches de cavalerie.'

Le Front occidental: terrain d'essais 1914-1 5

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ROYAL FLYING CORPS

RAPPORTS DES MISSIONS AERIENNES DU 22 AOUT 1914

Valenciennes

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.

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2--

/

-~huin

Maubeuge

Avant midi

ALLEMANDE

Apres midi

374

L'arme aerienne et les combats sur terre

C'est la que le RFC, devait apporter sa premiere contribution vitale a la cause alliee. I1 effectua, le 22 aofit,* douze missions de reconnaissance, dont l'une rapporta la nouvelle qu'un corps d'armee allemand marchait vers l'ouest sur la route de Bruxelles-Ninove, pour tourner ensuite au sud vers Grammont. Le general Henderson reconnut immediatement l'importance de ce renseignement qu'il porta, sans perdre de temps, a l'attention du commandant en chef; c'etait la premiere indication positive que la droite allemande allait sfirement deborder la gauche britannique. Jusque-la, le GQG, de mzme que le Haut commandement franqais, avait cru que les Allemands parcouraient la Belgique en colonne de route, pour obliquer vers l'interieur en atteignant la Sambre. D'apres les calculs du bureau franqais des renseignements, un mouvement plus au nord n'aurait pu etre tres puissant ni representer une grave menace.' Cependant, on commen~aita se faire une idee completement differente d'une situation beaucoup plus inquietante. Les armees allemandes traversant la Belgique operaient une conversion loin a l'ouest des Franqais et, cela semblait certain main- tenant, a l'ouest de la BEF. Ce soir-la, sir John French annula l'offensive prevue pour le 23, mais decida de rester sur ses positions pour le moment. Le lendemain matin, six divisions de la Premiere Armee allemande, commandee par le general Alexander von Kluck firent contact, l'une apres l'autre, avec le Ire Corps d'armee de Smith-Dorrien, le long du canal de Mons-Conde. Les Allemands lancerent leurs attaques avec impetuosite et les pousserent avec determination pendant environ six heures, mais ils durent reculer sur tous les points, apres avoir essuye

des pertes serieuses sous le tir des armes portatives et de l'artillerie de campagne britanniques. La Cinquieme Armee franqaise subit, elle aussi, une lourde attaque et son commandant, le general Lanrezac, decida de battre en retraite, juste avant l'aube le 24.

eprouvait des craintes

naturelles pour son flanc gauche, sir John French ordonna un repli, en direction sud, vers la ligne La Boisserette-Bavai-La Longueville. Des les debuts du deplace- ment britannique, un autre rapport de reconnaissance aerienne signala une colonne allemande, longue de cinq a dix milles, se deplaqant au sud, vers Peruwelz, c'est-a-dire bien a l'ouest de la gauche britannique: La retraite de Mons avait commence juste a temps. Le 23, le RFC demenagea de Maubeuge a Le Cateau ou il demeura le premier jour de la retraite. Par la suite, le quartier general du RFC et ses escadrilles se deplacerent presque quotidiennement. Durant les douze jours suivants, a mesure que toute la ligne alliee se repliait, en pivotant sur Verdun, pour echapper a la pince de la droite allemande, le RFC devait a la fois suivre le mouvement arriere et servir d'yeux a l'armee. Volant de cinquante a soixante mph (a condition de ne pas avoir le vent debout), a bord d'appareils rapetasses de bois, de fils de fer, de toile et de colle, les pilotes scrutaient la campagne des Flandres. A quelques pieds au- dessus du sol, ecoutant le bruit de leur moteur peu sfir, calculant leur distance de vol en termes de quantite de carburant et faisant toujours face a la menace du tir

En vue de rester en contact avec les Franqais et parce qu'il

*

Au moins deux appareils britanniques essuyerent le feu ennemi (dont I'un s'ecrasa) au cours de cette journee; un observateur fut blesse; ce fut la premiere victime du RFC aux mains de I'ennemi.

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terrestre des deux camps, la seule inquietude qui n'assaillait guere ces aviateurs etait l'attaque des appareils ennemis. I1 est vrai que les pilotes etaient armes d'un pistolet pour se defendre en cas d'atterrissage force, mais on n'avait pas encore vu poindre le jour des combats air-air, et la notion de la reconnaissance aerienne n'avait encore effleure l'esprit que de rares specialistes. Les pilotes, qui decollaient le matin, n'etaient jamais sQrs que leur aerodrome serait encore la au retour de leur patrouille. Si leur base s'etait deplacee, ils devaient, d'apres les ordres permanents, voler encore une vingtaine de milles au sud et essayer de reperer les autres appareils et leur transport au sol. Heureuse-

ment, les vehicules heterogenes du RFC etaient relativement faciles a reconnaitre du haut des airs et le fourgon ecarlate de la 5e Escadrille, qu'on avait mobilise pour transporter les bombes et les munitions, constituait un point de repere utile.* Le'rerCorps d'armee de Haig reussit a se degager de Mons, mais le Ire Corps de Smith-Dorrien dut livrer plusieurs engagements serres,.face aux assauts soutenus de Kluck, du c6te ouest et nord-ouest. Les 24 et 25, le Corps d'armee subit presque deux fois plus de pertes qu'a Mons meme. La foret de Mormal barrait la voie de retraite des Anglais; le commandant en chef britannique ordonna au rer Corps d'armee de passer a l'est de cette region boisee, et au ]re Corps, d'emprun- ter la lisiere ouest, ce qui separait dangereusement les forces britanniques. Smith- Dorrien decida de resister a Le Cateau. Heureusement, la 4e Division ayant rallie son Corps d'armee ce matin-la,* ses effectifs en furent sensiblement augmentes; neanmoins, la decision de s'ancrer au sol et de combattre n'en etait pas moins un choix entre deux solutions desesperees. La batai,lle de Le Cateau eclata de bonne le matin du 26 aofit. Au cours de la journee, plusieurs reconnaissances aeriennes eurent lieu a partir du GQG mais, pour une raison ou pour une autre, les resultats ne parvinrent pas a Smith-Dorrien. I1 est etonnant de constater que, pendant toute la journee du 26, il n'y eut aucune communication directe entre le rer et le rle Corps d'armee, bien que les deux formations fussent en contact avec le GQG. Au petit matin, le GQG depecha un avion a Smith-Dorrien, qui ne tarda pas a lui faire reconnaitre ses deux flancs avant de le renvoyer. A 1340 heures, Smith-Dorrien sentit ses troupes telle- ment pressees de toutes parts qu'il ordonna un autre repli, meme si cela signifiait la rupture d'un engagement en plein jour devant des forces superieures. Le ire Corps d'armee subit de lourdes pertes: 7 800 des 40 000 hommes engages dans la bataille et pres de quarante canon^.^ I1 semblait que le plan Schlieffen se deroulait a peu pres de la faqon escomptee par son auteur. La faible resistance offerte a la progression allemande par les Anglais a Le Cateau et par les Fran~ais,le 29, a Guise, n'avait 'guere ameliore la

situation. Ce furent

se disloquait, si une partie de la ligne convergente etait bloquee par un combat ou s'il se produisait un ecart serieux entre les diverses armees, il s'ensuivrait presque

inevitablement un desastre total et irreparable. Le RFC resta aux c6tes de la BEF occupant l'arc exterieur du pivot, s'efforqant, chaque jour, d'obtenir une image

des jours

de peril extreme pour la cause alliee car, si la retraite

*

Le 30 aoCit, on forma le l[le Corps d'armee britannique qui comprenait la 4e Division et la 19e Brigade; sous le com.mandement du lieutenant-general W.P. Pulteney.

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L'arme aerienne et les combats sur terre

strategique globale et de ramener des rapports tactiques sur le front anglais rapproche. Les aviateurs commencerent egalement a observer l'artillerie ennemie en action et a signaler ses positions aux artilleurs britanniques. Le gros du travail du RFC portait sur la reconnaissance, mais on tenta quelques experiences de bombardement dans un effort visant a entraver la progression alle- mande. Chaque jour, 'les ordres habituels de retraite comportaient une reconnais- sance matinale, ainsi que le largage de grenades a main et de bombes incendiaires au-dessus de l'ennemi."' Les aviateurs ne disposaient d'aucun appareil de visee ni de largage de bombes; ils transportaient generalement les grenades dans leurs poches; les bombes de fortune etaient placees a l'interieur de la cabine de l'obser- vateur ou pendaient au bout d'une corde, le long du fuselage. Le 31 aoct, le gouvernement franqais abandonna Paris pour se retirer a Bor- deaux; toutefois, le lendemain, Joffre, commandant en chef franqais, assigna au general Gallieni la Sixieme Armee, qui ferait partie de la nouvelle 'Armee de Paris,' sous les ordres operationnels du general Maunoury. Le 3 septembre, les Allemands s'emparerent de Reims et, ce jour-la, les rapports du RFC signalerent a sir John French (qui en informa Joffre immediatement) que Kluck se tournait vers le sud-est et que certaines de ses colonnes se dirigeaient maintenant franc est. A l'aube le 4 septembre, la reconnaissance du RFC annonga qu'elle avait repere des bivouacs allemands au nord-est de Paris. En realite, le commandement supreme allemand avait desormais completement abandonne le plan de Schlieffen. Au lieu de contourner Paris jusqu'au bout, Kluck, croyant avoir affaire a une armee bat- tue, avait raccourci sa conversion, en obliquant vers l'est et le sud-est, dans l'espoir d'enfoncer le flanc des allies en retraite et de les couper de la capitale frangaise. Cette manaeuvre signifiait que la Premiere Armee allemande etait en train de traverser le front des defenses de Paris et presentait le flanc a une contre- attaque. C'etait la chance qu'attendait Joffre. Enfin, cette longue retraite prenait fin. Le commandant en chef frangais ordonna une contre-attaque d'envergure pour le 6 septembre. Le 5, les Anglais continuerent de retraiter mais, le lendemain, leurs troupes occuperent la ligne La Chapelle-Iger-Baillyet se preparerent a contre-attaquer. Le plan general de ce qui devait &re la bataille de la Marne prevoyait que 1'Armee de Paris pousserait a l'est et au nord-est pour contourner le flanc allemand; la BEF attaquerait au centre au-dela des rivieres Grand Morin et Petit Morin; la Cinquieme Armee frangaise declencherait un assaut convergent presque franc nord, et la Neuvieme Armee, sous les ordres du general Foch, devait contenir les sorties des marais de Saint-Gond. Le 5, le general Joffre rencontra sir John French, a Melun, pour lui exposer les plans de sa contre-offensive imminente. Le commandant en chef franqais rendit un hommage genereux au travail du RFC, disant que 'Le British Flying Corps avait joue un r6le eminent, en fait un r6le vital, en surveillant et en suivant ce mouve- ment capital, dont tant de choses dependaient. Gr8ce aux aviateurs (britanniques), il avait ete tenu constamment et precisement au courant des deplacements de Kluck. C'est a eux qu'il devait l'assurance avec laquelle il avait pu preparer ses plans bien a temps.'" Cet hommage etait bien merite. De fait, il est difficile de chasser l'impression que de toutes ces armees puissantes qui se deployaient, cet ete-la, dans les cam-

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pagnes de l'Europe, de la Prusse orientale aux Carpathes, et du littoral belge aux frontieres de la Suisse, seule la miniscule British Expeditionary Force etait bien servie par son arme aerienne. Dans l'est, les Autrichiens et les Russes se lanqaient aveuglement dans des combats gigantesques et les Allemands, qui s'en abstinrent, ne profiterent guere de la reconnaissance aerienne.12Seule la BEF savait au jour le jour, avec un degre raisonnable d'exactitude, a quelles forces ennemies elle avait affaire, quels etaient leurs effectifs et dans quelle direction elles se dirigeaient. Cette information venait presque entierement du RFC. Au surplus, Joffre l'admit, ce fut sur la foi des rapports du RFC et, au debut, exclusivement sur eux, que 1'~tat-majorgeneral fran~aisfut enfin en mesure de se faire une idee exacte de la situation strategique. Toutefois, les 2 et 3 septembre, la reconnaissance aerienne allemande avait prevenu Kluck du danger qui le menaqait dans la region de Paris; en consequence, le 6, il se tourna vers l'ouest ou il y eut de vifs echanges avec la Sixieme Armee de Maunoury. Dans son mouvement, celui-ci s'eloigna de la Deuxieme Armee alle- mande de von Bulow. Si l'on pouvait elargir cet ecart et si la Sixieme Armee franqaise reussissait a la depasser par le nord, on serait alors en mesure de detruire la Premiere Armee de Kluck. Malheureusement, la contre-attaque alliee manqua de precision; von Bulow repoussa la Neuvieme Armee de Foch; la Cinquieme Armee du general d'Esperey fut ainsi detournee de son avance dans la breche et sir John French ne fit pas donner ses troupes avec assez de vigueur. Pendant toute la journee, le RFC executa des missions de reconnaissance a partir de Melun, fournissant une image continue, precise et detaillee des mouvements allemands et du dispositif du front britannique. Bon nombre de ces envolees servirent a deter- miner la position des colonnes anglaises et a surveiller les flancs. l3 De son c6te, Moltke ignorait la position exacte de ses armees. Le 8 septembre, il depecha un membre de son etat-major, I'Oberleutnant Hentsch pour s'enquerir de la situation, lui accordant tous les pouvoirs de coordonner la retraite, si elle devenait necessaire. Hentsch passa la nuit au quartier general de la Deuxieme Armee, tandis que la BEF traversait la riviere Petit Morin, le 8, et poussait une reconnaissance jusqu'a la Marne, ou elle s'emparait d'un pont. A 0900 heures, le lendemain matin, un rapport aerien allemand signala a Biilow que cinq colonnes britanniques etaient sur la rive de la Marne ou etaient en train de la franchir et ses troupes commencerent donc a se replier vers le nord. Hentsch s'etait rendu aupara- vant au quartier general de la Premiere Armee ou il ordonna a Kluck de suivre les mouvements de la Deuxieme Armee. Ce fut une decision importante et probable- ment ineluctable: maintenant, toute l'aile droite allemande de cinq grandes armees changea de direction et commenqa a reculer vers 1'Aisne. Les deux camps devaient bient6t entreprendre une expansion progressive du front qu'on a appelee 'la course a la mer.' 11s atteignirent eventuellement la c6te, mais en fait, ce n'etait pas l'objet de l'operation. Chacun visait plut6t a encercler la ligne opposee; les Allies et les Allemands se deplacerent par bonds vers le nord- ouest, cherchant a proteger leur flanc; cependant, ils y allerent avec prudence, car les troupes etaient fatiguees; le mauvais temps entrava serieusement la reconnais- sance aerienne, au cours de cette periode. En tout cas, aucun c6te ne reussit a deborder l'autre. Ainsi, ces manaeuvres n'aboutirent qu'a la prolongation des lignes de combat au-dela d'ypres, jusqu'au littoral de la Manche. A la mi-octobre,

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L'arme aerienne et les combats sur terre

il existait une ligne continue, partiellement retranchee, entre la frontiere suisse et la Manche; la premiere phase de la guerre etait terminee. La bataille de la Marne fut une victoire strategique, et non pas tactique pour les Allies. Neanmoins, les gens qui ont parle du 'miracle de la Marne' eurent certaine- ment raison, car c'est la que I'Allemagne a perdu la guerre. Faisant face, a l'est et a l'ouest, a des forces theoriquement beaucoup plus puissantes que celles qu'elle pouvait elle-mEme rassembler, 1'Allemagne n'avait d'autre espoir de victoire que d'en arriver a une decision rapide. Bien des facteurs ont contribue a ce revers, notamment des vices d'organisation, d'administration, de commandement et de contrijle, I'entEtement de quelques commandants d'armee et la faiblesse de Moltke. Du c6te allie, il nous faut tenir compte des qualites combattantes des troupes, du temperament imperturbable et plein de ressort de Joffre et des pressions herciiques exercees par les Russes, dans l'est. A cette liste, il faut ajouter - et en tres bonne place - les reconnaissances du RFC qui rapporterent a temps l'information essen- tielle ayant permis de comprendre le dispositif allemand et sans laquelle on n'aurait pu concevoir la contre-attaque de la Marne. Aucun aviateur canadien n'avait participe aux operations aeriennes qui consti- tuerent un element si vital de la soi-disant guerre mobile. Au cours de la periode de 1914-1 5, moins d'une couple de douzaines d'entre eux firent partie du minus- cule RFC sur le Front occidental; un seul participa aux combats en 1914. Ce fut le capitaine Frederick A. Wanklyn, de Montreal, dipl6me du Royal Military College de Kingston en 1909, qui servait dans 1'Armee britannique. I1 etait artilleur de metier; en 1910, il s'etait rendu a Port Arthur, en Manchourie, ville dont le siege et la prise avaient marque un evenement cle dans la guerre russo-japonaise de 1904-5. I1 y escalada le mont de 203 metres que les Japonais avaient conquis au prix de 14000 hommes, tandis que les defenseurs russes en avaient perdu 6 000 (on lui avait dit 30000 et 25000, respectivement) surtout en vue d'etablir un poste d'observation pour leur artillerie. Peu de temps apres, Wanklyn en arriva a penser que 'a I'avenir, un homme monte dans un ballon captif ou peut-Stre a bord d'un aeroplane pourrait faire ce travail."' Deux ans plus tard, il demandait a devenir aviateur; il obtint le certificat de pilote No 284 et fut detache au RFC, en novembre 1912. A la declaration de la guerre, il etait instructeur adjoint a la Cen- tral Flying School; il rallia la 4e Escadrille a Saint-Omer, le 26 novembre, au poste de chef de section. Wanklyn effectua plusieurs missions de reconnaissance au- dessus des lignes d'ypres, a partir de Saint-Omer et de Bailleul, une fois que le front eut commence a s'immobiliser; son nom parut au journal officiel, lorsqu'il recut la Military Cross, en juin 1915, probablement pour sa participation a ces premieres envolees de reconnaissance; toutefois, il a ete impossible de trouver la citation pour cette distinction.* Le RFC embryonnaire avait bien resiste au premier choc de la guerre mobile, peut-Etre grice a la chance plut6t qu'a la qualite du jugement, a l'improvisation et a I'initiative individuelles plutijt qu'a la perspicacite et a la planification de l'etat-

*

Wanklyn fut affecte au Parc de reparation d'avions en janvier 1915, a la 5e Escadrille, en mai, puis a la 15e Escadrille nouvellement arrivee, a la fin de I'annee. I1 recut une promotion et fut nomme commandant de la Station expkimentale d'orfordness, en juillet 1916. I1 commanda des etablissements d'instruction au Canada, depuis le milieu de 1917 jusqu'a la fin de la guerre, alors qu'il retourna a IIArtillerie royale; il prit sa retraite en 1928.

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major. Cependant, au moment ou les retranchements s'etendaient de plus en plus profondement a travers le front et que les fortifications de campagne se multi- pliaient, la guerre subissait une transformation fondamentale. C'est la guerre sta- tique, la guerre de siege qui s'installait et il faudra pres de quatre ans pour briser l'impasse. La doctrine aerienne dut s'adapter aux nouvelles conditions et aux nou- velles demandes de l'armee. A la fin de 1915, epoque ou les Canadiens, en assez grand nombre, commencerent a prendre place au sein des escadrilles operant sur le Front occidental, l'organisation du R FC aura connu d'importantes modifications; de mcme, les r6les et les tactiques de l'arme aerienne auront remarquablement evolue depuis les interventions toutes simples des premiers jours de la guerre. Les changements d'organisation decoulerent de l'expansion de la BEF et de la necessite consecutive de decentraliser les operations aeriennes. A la mi-septembre 1914, on comptait trois corps d'armee de deux divisions chacune, plus la Division de cavalerie, sous les ordres de sir John French; puis, en decembre, la BEF fut reorganisee en deux armees comprenant au total onze divisions d'infanterie et cinq divisions de cavalerie. Le 30 octobre, Henderson (deja major-general) pre- senta un plan visant a reorganiser ses escadrilles en escadres et a en detacher une a chaque armee, si la BEF devait se diviser en armkes distinctes. Sir John French accepta ce projet le lernovembre et, ce mois-la, la lre Escadre, sous les ordres du lieutenant-colonel Trenchard, etait formee des 2e et 3e Escadrilles; la 2e Escadre,

commandee par le lieutenant-colonel C.J. Burke, reunit

Conseil de l'armee approuva cette reorganisation a la mi-decembre et lorsque, le . 25 decembre, la BEF fut repartie en armees, la Ire Escadre fut affectee a la Premiere Armee et la 2e Escadre, a la Deuxieme Armee. En mars 1915, on forma la 3e Escadre qui comprenait les 1re et 4e Escadrilles et relevait du lieutenant-colonel H.R.M. Brooke-Popham. Le 8 decembre 1914, l'unite de sans-fil devint la 9e Escadrille, mais elle continua de detacher des avions