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LES TROIS N ET LES JUMELLES par Roberte ARMAND


UN trsor! Je vous assure que nous sommes sur la piste d'un trsor! En vrit, Nol n'a pas besoin de tant insister. Ses ousins, Ni ! et Nat"alie, sont tout # $ait persuads que le do ument qu'ils viennent de d ouvrir dans une poupe an ienne les met sur la tra e d'un trsor a ". %ui, mais e papier ne ontient que la moiti du messa&e. ''autre se trouve dans une poupe en tous points semblable # la premi(re. )oi i don les *rois N lan s # la poursuite de la poupe +umelle! Une poursuite mouvemente ar il semble que l'ob+et soit au, mains d'individus peu re ommandables... Et l'on ne sait bient-t plus qui, des *rois N ou de leurs ennemis, va rattraper l'autre!

Srie les
/. //. ///. /). ). )/. )//. )///. /9. 9. 9/. 9//. 9///. 9/). 'es 0N et les voleurs d1ima&es 1231 45 'es 0N et la maison brule 123. 46 'es 0N et l1tran&e voisin123. 42 'es 0N et les +umelles 123. 11 'es 0N et le "ien +aune 1230 40 'es 0N et le bouton d1ar&ent 1230 14 'es 0N et la p7 "e mira uleuse 1236 48 'es 0N et l1pouvantail 1238 40 'es 0N tendent un pi(&e 1238 4: 'es 0N et le puits "ant 1235 46 'es 0N sont sur la voie 1233 4: 'es 0N et les trois ;&nes 123: 45 'es 0N et le serpent p;t"on 1232 41 'es 0N et les "ats birmans 1232 14

Les

Nol, Nathalie et Nicolas (Nick).

RO ERTE ARMAND

LES

ET LES JUMELLES
ILLUSTRATIONS DE !ENRIETTE MUNIERE

!A"!ETTE

TA LE
/. //. ///. /). ). )/. )//. )///. /9. 9. 9/. 9//. 9///. 9/). 9). 9)/. 9)//. Une trouvaille 'e vieu, saule J'ai du bon taba <ilature Une soire mouvemente 'e r it d'Etienne 'a poupe =osalie 'a $amille de =ivail 'a substitution Un +our de pluie Un petit tour dans le par >"e? le notaire Sur les tra es du ler 'a vieille $erme 'e pont 'es barreau, de $er E "e et mat! 3 12 .: 64 81 50 33 :: 2: 142 11: 1.: 102 16: 182 152 1:4

"!A#ITRE #REMIER U$e tro%&aille N@*A@'/E avait &rimp les es aliers si vite qu'elle arriva essou$$le au deu,i(me ta&e de l'immeuble oB "abitait sa marraine. Cuand elle se trouva devant la porte de l'appartement, la $illette pensa ave plaisir qu'elle allait sDrement passer un moment a&rable aupr(s de Elle @stier, tou+ours si &entille ave sa $illeule... et qui lui prparait de si bons &oDters! Et puis, Nat"alie aimait tout parti uli(rement e petit lo&ement,

si bien install, rempli de beau, meubls et de bibelots pr ieu,. Sa marraine les avait reFus en "rita&e et elle en prenait le plus &rand soin. 'a $illette sonna et Elle @stier vint lui ouvrir. >'tait une vieille dame au, "eveu, &ris et au, +oues ross, au, ;eu, ptillants de &aiet derri(re des lunettes de m;ope. En aper evant sa $illeule, elle poussa une e, lamation de plaisir. *oi, ma petite NattieG >omme 'est &entil de me rendre visite! Nat"alie embrassa de bon Hur sa marraine, et e,pliqua tr(s vite I Je suis venue te dire au revoir, par e que +e pars en va an es demain matin. J Cuelle bonne nouvelle! @ve toute ta $amilleG J %"! non, rpondit la $illette, dont le visa&e rond, sous la "evelure blonde, prit une e,pression attriste. Kapa et maman ne viennent pas... du moins, pas tout de suite. Eais il ; aura Ei ! et Nol, et nous irons # )oln;, "e? l'on le Edouard et la tante =os. En dbitant es derni(res paroles, Nat"alie avait retrouv son sourire. Un s+our "e? les Lesson, quelle a&rable perspe tive, surtout ave son $r(re et son ousin pour lui tenir ompa&nieG Cuand les *rois N taient runis M les *rois N, 'estJ#Jdire Nol, Ni olas, dit Ni !, et Nat"alie M il ; avait tou+ours de l'animation!

'a $illette n'aurait su dire qui elle pr$rait des deu, &arFons, dont les ara t(res opposs se ompltaient par$aitement. Ni !, son $r(re, avait on?e ans. /l tait tr(s brun, tr(s d;namique et tr(s taquin. Nol, son ousin, N& de dou?e ans, tait bien di$$rent I min e, blond, il savait en toute ir onstan e &arder son alme. Ni ! se moquait souvent de sa lenteur, mais n'en avait pas moins re ours # ses onseils. Nol tait en e$$et d'une &rande sa&esse. %rp"elin depuis deu, ans, il vivait "e? les =enaud qui le onsidraient omme un de leurs en$ants. >ependant, Elle @stier poussait sa $illeule vers le salon. )iens t'asseoir un moment, tu me donneras des nouvelles de toute la $amille. Nat"alie pntra dans la petite pi( e. >'tait une vraie boutique d'antiquits. %n ; vo;ait des $auteuils en tapisserie, des tables basses, des &uridons... Eais les ;eu, de la $illette se port(rent aussit-t sur la ommode an ienne, toute brillante d'en austique, qui tenait une bonne pla e dans le salon. /l ; avait quelque "ose de nouveau sur le meuble I une poupe. Et e n'tait pas une poupe ordinaire! Elle ne ressemblait en rien # elles que Nat"alie onnaissait. %n aurait dit une dame d'autre$ois. Elle portait une lon&ue robe blan "e tr(s intre # la taille, bou$$ante parJderri(re et se terminant par une traOne. 'a t7te tait de por elaine, ave

de &rands ;eu, d'un bleu pNle. Une toque, blan "e &alement, tait pose sur ses "eveu, blonds. 'a $illette tait stup$aite I depuis quand les &randes personnes +ouaientJelles # la poupeG Elle interro&ea sa marraine. >a, ma petite Nat"alie, e n'est pas une poupe omme les autres. %n ne +oue pas ave . Elle est vieille de plus de ent ans, e qui la rend tr(s pr ieuse. J Eais oBJl'asJtu trouveG Je ne l'avais +amais vue "e? toi. M >'est la poupe de ma &randJm(re, $i&ureJtoi. Je l'ai retrouve au &renier et +'ai pens

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qu'elle avait sa pla e dans mon salon. J'ai eu raison, n'estJ e pasG J %"! oui. Eais, disJmoi, elle tait "abille omme Fa quand tu l'as trouveG J E,a tement. Je me suis ontente de netto;er ses v7tements. Nat"alie tait tr(s intresse. Pire que ette poupe avait appartenu # une petite $ille, il ; avait de Fa plus d'un si( le! Elle essa;a de se la reprsenter, mais en $ut in apable. Une petite $ille sous... sous... )o;ons, qui r&nait sur la <ran e, # ette poqueG Elle se reusa la t7te en vain. Un roiG Un empereurG Un prsident de la =publiqueG Ses re "er "es "istoriques $urent interrompues par Elle @stier, qui ontinuait # parler de la $ameuse poupe I Elle a un orps en peau bourr de son et une i7te en bis uit. J En bis... bis uitG rpta la $illette ave a"urissement. Eais d+# sa marraine en "aOnait I Et sa bou "e... tu n'as pas remarqu sa bou "eG J E" bien, quoi, sa bou "eG J Elle est $erme... e qui lui donne en ore plus de valeur. >ontrairement # la poupe, Nat"alie, elle, ouvrit la bou "e toute &rande... sous l'e$$et de l'tonnement.

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>omment le saisJtuG $initJelle par questionner. J J'ai une amie dont le $r(re est antiquaire. Elle lui a parl de ma poupe et il a demand # venir la voir. >'est lui qui m'a donn tous es dtails. Une poupe # la bou "e $erme, d'apr(s ses dires, date d'avant 1:24, et elle est beau oup plus rare que elles dont la bou "e est ouverte. /l m'a m7me o$$ert de me l'a "eter. /l me l'aurait pa;e tr(s "er, mais +'ai re$us. Je pr$(re la &arder en souvenir de ma &randJm(re. M *u as bien raison! approuva Nat"alie ave onvi tion. 'es ;eu, rivs sur la poupe, elle entendit Elle @stier proposer I Elle a l'air de bien te plaire. *u peu, la tou "er, mais $ais attention # ne pas la asser. Kendant e temps, +e vais te prparer # &oDter. M Eais, marraine, ob+e ta $aiblement la $illette, il $aut que +e rentre # la maison. Ea valise... M *aratata! *u auras bien le temps de la $aire, ta valise! *u ne pars pas au p-le Nord, n'estJ e pasG J Non, mais... P+# Elle @stier ne l' outait plus. Elle avait disparu en dire tion de sa uisine, et Nat"alie l'entendit remuer des asseroles I elle devait lui prparer du "o olat au laitQ peutJ7tre ; auraitJil aussi des &Nteau, G

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@llons, autant pro$iter de ette aubaine alors que son $r(re Ni ! n'tait pas l# pour la taquiner # propos de son p " mi&non, la &ourmandise. En attendant, la $illette se mit # e,aminer de pr(s la poupe. Elle prouvait pour elle une sorte de respe t I peutJ7tre par e qu'elle tait tr(s, tr(s vieilleG >ependant, au bout d'un moment elle s'en"ardit +usqu'# la tou "er. Elle remarqua que la robe tait $erme parJdevant au mo;en d'une quantit de boutons minus ules. Si +e les d$ais, pensaJtJelle, +e pourrai e,aminer le orps de la poupe. @pr(s un re&ard inquiet vers la porte M sa marraine ne serait peutJ7tre pas d'a ord M Nat"alie entreprit de dboutonner la robe I e ne $ut pas une min e a$$aire, tant les boutons taient petits et nombreu,. Elle en vint tout de m7me # bout et put satis$aire sa uriosit. Elle vit que le "aut du buste, omme la t7te, tait en por elaine et s'en astrait dans une sorte de sa de peau de teinte bei&e $ormant le reste du orps. Nat"alie s'appr7tait # re$ermer la robe, lorsque son attention $ut attire par quelque "ose de blan qui apparaissait # l'endroit oB la peau, l&(rement distendue, se ra ordait au buste. %n aurait dit un mor eau de papier. Elle essa;a de l'attraper en ; passant le doi&t, mais n'; parvint pas. /l aurait $allu un ob+et pointu... une pin&le, par e,emple.

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J'ai trouv, se ditJelle, nia bro "e! >ette bro "e tait un adeau de sa marraine, et Nat"alie la portait tou+ours pique # sa robe, quand elle lui rendait visite. Elle enleva le bi+ou, en introduisit la pointe entre la por elaine et la peau, et tira de e min e intersti e un rouleau de papier &u(re plus &ros qu'une allumette et si serr qu'elle eut beau oup de peine # le dplier. Cuand elle ; parvint, elle prouva une pro$onde surprise I elle avait sous les ;eu, une troite bande de papier oB des mots taient rits # l'en re noire. ''en re avait l&(rement pNli mais l' riture tait en ore lisible. 'es lettres taient bien $ormes, tr(s r&uli(res I on aurait presque dit des ara t(res d'imprimerie. Elle lut I Ayez bien soin de moi, je suis une poupe extrmement prcieuse. J'ai nom Philomne. Mon corps est en peau, ma tte en biscuit, et j'appartiens !lmence, "ille d'Antoine de #i$ail. Nat"alie se sentait tr(s mue I n'taitJelle pas la premi(re # poser les ;eu, sur e messa&e d'un autre si( leG Elle se mit # r7ver. Cui en tait l'auteurG KeutJ 7tre ette >lmen e de =ivail # qui avait appartenu la poupeG >lmen e de =ivail! Eais... mais... quelque "ose lo "ait l#Jdedans! Elle voulut en avoir le Hur net et appela I

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Earraine! Earraine! Elle @stier arriva en "Nte, une assiette dans une main, une uiller dans l'autre. Elle avait l'air a$$ol. Cue se passeJtJilG... %"! Cu'asJtu $ait # ma poupeG J Je ne l'ai pas asse, se dp7 "a de dire Nat"alie. Seulement ds"abille, pour mieu, la voir. Et re&arde e que +'ai trouv! % 'a marraine posa les ob+ets qu'elle tenait et s'empara du billet. Kendant qu'elle le par ourait, son visa&e, omme elui de sa $illeule quelques instants plus

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t-t, e,prima l'tonnement, puis l'motion. >omme 'est tou "ant! ditJelle en$in. Eais e billet, oB l'asJtu d ouvertG J '#, dans le orps de la poupe I un tout petit rouleau de papier, que +'ai russi # attraper ave ma bro "e. M E,traordinaire! ommenta Elle @stier. Cuand +e pense que ette poupe appartient # ma $amille depuis , 1e r(&ne de Napolon ///, et qu'il a $allu attendre au+ourd'"ui pour... Napolon ///G Lien sDr! % se dit Nat"alie, tout "eureuse d'obtenir la pr ision qu'elle "er "ait. Elle questionna I Pis don , marraine, qu'estJ e que tu vas $aire de e rouleau de papierG J 'e &arder, naturellement, rpondit Elle @stier. Eais oB le mettre pour ne pas le perdreG /l est si petit! Elle r$l "it un instant, puis d ida I @u $ond, le meilleur endroit, 'est en ore dans la poupe, # la pla e oB tu l'as trouv. 'a a "ette doit 7tre bonne, puisqu'il a $allu plus de ent ans pour la d ouvrir! Et, d'une main preste, elle enroula de nouveau la bande de papier et la &lissa entre le buste en por elaine et le orps en peau. Nat"alie la re&ardait $aire, # demi satis$aite. Elle aurait aim &arder e messa&e, tout en se rendant ompte que sa marraine avait raison.

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En quelque sorte e billet tait le se ret de la poupe K"ilom(ne I 'tait don # elle de le &arder. 'a $illette revint # la question qui la tourmentait I Pis, marraine, estJ e que ta &randJm(re s'appelait >lmen e de =ivailG J Lien sDr que non! Son nom de +eune $ille tait 'ontine Eaillet. Klus tard elle a pous un E. @stier, et elle est devenue la m(re de mon p(re. J @lors, pourquoi ette poupe lui aJtJelle appartenuG 'a marraine r$l "it un moment, et $init par rpondre I Je me souviens maintenant d'un dtail que +e ro;ais avoir oubli. Ea &randJm(re m'avait parl de sa poupe, quand +'tais moiJm7me une petite $ille. Elle m'a dit alors que son p(re l'avait a "ete pour elle dans une vente au, en "(res. Une vente au, en "(resG )oil# qui e,pliquait tout. Son&euse, Nat"alie se mit # r"abiller la poupe. Elle ressentait un peu de tristesse en pensant # >lmen e de =ivail qui avait dD s'en sparer. Kour quelle raisonG K"ilom(ne avait peutJ7tre ess de lui plaireG %u bien 'tait # l'o asion d'un dpartG %u en ore, la $amille de =ivail avait eu un ur&ent besoin d'ar&entG Un peu plus tard, apr(s avoir $ait "onneur au dli ieu, &oDter prpar par sa marraine, la $illette re&a&na la villa de la rue des Jardins.

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''in ident de la poupe ontinuait d'o uper son esprit. )oil# quelque "ose d'intressant # ra onter # Nol et # Ni !! se ditJelle en pressant le pas. Elle se trompait. P(s les premiers mots, son $r(re la rabroua I 'es "istoires de poupes, 'est +uste bon pour les $illes! % PFue, ve,e, Nat"alie se tut aussit-t. Kour la onsoler, Nol lui &lissa dans l'oreille I >e soir tu me ra onteras Fa pour moi tout seul. % Eais quand le soir arriva, plus question de poupe I les prparati$s pour le dpart du lendemain tenaient en "aleine toute la maisonne. Si bien que Nat"alie oublia momentanment K"ilom(ne et son billet se ret.

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"!A#ITRE II Le &ie%' sa%le plusieurs +ours d+# que les *rois N se trouvaient # )oln;, une &rosse bour&ade monta&narde oB l'on le Edouard Lesson e,erFait le mtier de vtrinaire. Pans sa villa spa ieuse, entoure d'un &rand +ardin et situe un peu # l' art de l'a&&lomration, les en$ants +ouissaient d'une libert presque totale. /ls avaient aussi la possibilit d'or&aniser des +eu, et des promenades dans la ampa&ne, et ne s'en privaient pas. Jusqu'i i, par "an e, le temps s'tait
/' R @)@/*

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maintenu au beau $i,e. >ependant, en ette $in de +ourne, il $aisait "aud et lourd et il ; avait de l'ora&e dans l'air. >ela n'emp7 "a pas Ni ! de proposer au, deu, autres une partie de a "eJ a "e. ''endroit s'; pr7tait # merveille I pas de maison # moins de un !ilom(tre. =ien que des "amps bords de "aies, ave un petit bois # pro,imit. /l ; avait m7me un ruisseau qui ourait le lon& du "emin. )a pour a "eJ a "e , a epta Nol. Kar une pareille temprature, il aurait pr$r un +eu plus tranquille... mais il se &arda bien de le dire, n'a;ant pas envie de se $aire traiter de petit vieu, par son d;namique ousin. Cuant # Nat"alie, elle applaudit +o;eusement # e pro+et. >"i alors! Je vais tirer au sort pour savoir qui reste. Amstram&ram... % 'e sort dsi&na Ni !. Je ompte +usqu'# ent et +e me mets # votre re "er "e , d ida le +eune &arFon en se a "ant les ;eu, derri(re son bras repli. P+# les deu, autres taient partis # toutes +ambes, "a un de son -t. Nol se ontenta de &a&ner le bois et de s'asseoir bien au $rais derri(re un taillis. Sa ousine, elle, d ida de trouver une a "ette qui donnerait du $il # retordre # Ni !. >e $ut vite $ait I elle avait remarqu en passant quelques vieu, saules qui bordaient le ruisseau. ''un d'eu, avait le tron reu,.

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Je me &lisserai # l'intrieur, d idaJtJelle, et bien malin qui ira me "er "er l#! En s'aidant des bran "es, elle russit sans trop de peine # se "isser dans l'arbre et # des endre dans la avit. Elle sentit sous ses pieds un tapis spon&ieu, $ait de $euilles mortes et de mousse. Et l'attente ommenFa. P'abord, elle trouva la situation tr(s amusante I elle entendait le vieu, bois raquer, les inse tes bruire, les $euilles s'a&iter auJdessus de sa t7te. Et # propos de t7te, Ni ! devait en $aire une dr-le en ne trouvant sa sHur nulle part! =ien que d'; penser, elle se mit # rire toute seule. %r le +eune &arFon s'tait lan # la re "er "e des autres et il avait rapidement attrap Nol. >eluiJ i le questionna aussit-t I @sJtu trouv Nat"alieG J Kas en ore. M Je vais t'aider. @pr(s avoir battu vainement la ampa&ne pendant plus de di, minutes, les deu, ousins se on ert(rent. Elle est introuvable! d lara le plus +eune un peu dpit. M /mpossible, vo;ons! rpondit Nol se r(tement inquiet. M /l ; a bien es vieu, saules, l#Jbas, su&&ra Ni !. Eais Nat"alie est trop &rosse pour ; entrer!

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M *u e,a&(res tou+ours! Elle a de bonnes +oues, mais elle n'est pas &rosse. Je parie tout e que tu veu, qu'elle s'est a "e l#. J %n va bien voir! d ida Ni ! qui partit en $l( "e. @rriv pr(s des arbres, il se mit # mar "er # pas de loup et les e,amina l'un apr(s l'autre. 'e plus &ros semblait reu,, et d'ailleurs il rut entendre des bruits tou$$s qui en sortaient I &rattements, soupirs... Ses derniers doutes $urent bala;s lorsque, # travers une $ente du tron , il aperFut l'to$$e blan "e # arreau, bleus de la robe de Nat"alie. /l alla retrouver son ousin. @lorsG interro&ea e dernier. M Elle est bien dans le tron d'un saule I le deu,i(me en partant de la droite. J Et tu ne l'as pas $ait sortirG J KensesJtu! lui lanFa Ni !. Elle serait trop dFue si +e la d ouvrais si vite! Je vais la laisser mi+oter un moment, et quand elle sera uite # point nous irons la dlivrer. J Kas trop lon&temps, alorsG M Lien sDr que non. En attendant, viens don ave moi I +'ai quelque "ose # te montrer. Nol suivit son ousin # re&ret I il n'avait pas du tout envie de s'asso ier # une mauvaise plaisanterie dont Nat"alie serait la vi time. @u ontraire, il la d$endait tou+ours ontre les taquineries de Ni !. >ette $oisJ i, il se promit

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de revenir tr(s vite pour la $aire sortir de son arbre. >e que Ni ! voulait lui montrer, 'tait une petite mare qu'il avait repre dans le bois. *u verras, il ; a des tas de bestioles intressantes , annonFaJtJil. >'tait vrai I on ; vo;ait na&er t7tards, tritons et salamandres, tandis que les libellules et les p"m(res menaient leur ronde auJdessus de l'eau. 'es deu, &arFons s'taient mis # plat ventre pour mieu, $aire leurs observations. >aptivs par le spe ta le, ils avaient ompl(tement perdu la notion de l'"eure. Kendant e temps, dans le tron , Nat"alie n'en menait pas lar&e. >'tait le as de le dire I 'a avit tait si troite qu'elle pouvait # peine

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remuer, et ses membres s'an!;losaient. Elle ommenFait # trouver le temps lon&. Kourquoi son $r(re ne venaitJil pasG 'e +eu ne l'amusait plus du tout. 'a nuit allait bient-t venir et e vieu, saule lui parut brusquement bien sinistre. Un vent violent s'tait lev, $aisant bruire les $euilles de l'arbre. ''ora&e! pensa Nat"alie, il arrive! Cuand la $oudre va tomber, +e vais 7tre au, premi(res lo&es. *ant pis, +'abandonne! Elle allait sortir quand une soudaine intuition l'avertit de ne pas bou&er. Cuelqu'un s'appro "ait, et il ne s'a&issait ni de son $r(re, ni de son ousin. Elle s'immobilisa en retenant sa respiration. Et presque aussit-t, elle reFut la preuve qu'elle ne se trompait pas, sous la $orme d'un petit ob+et qui lui tomba sur la t7te avant d'aboutir # ses pieds. Un peu e$$ra;e, elle resta immobile une bonne minute. Cuand elle $ut onvain ue que le m;strieu, in onnu tait reparti, elle s'a roupit et tNtonna du bout des doi&ts au $ond de la avit I elle ramassa une petite boOte ronde et la mit dans sa po "e. En$in elle se rsolut # quitter sa a "ette. Pe leur -t, les &arFons avaient t ramens au sens des ralits par l'imminen e de l'ora&e. 'e premier, Nol bondit. %"! l#, l#! Et Nat"alie qu'on a oublie! Kar e qu'il se sentait $auti$, Ni ! plaisanta I

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%n aura peutJ7tre de la peine # l'e,traire de son arbreG 'a "aleur dilate les orps, et... % Eais son ousin ne l' outait plus I il ourait # toutes +ambes vers les saules. /l arriva +uste # temps pour voir une t7te bouri$$e mer&er de l'un d'eu,. Kuis le reste suivit, et Nat"alie atterrit en riant. Elle $it deu, ou trois mouvements de &;mnastique et dit I Je suis toute raide. @u m7me moment une &rosse &outte s' rasa sur sa +oue. Ni !, qui en avait reFu une sur le ne?, ria I Sauve qui peut! )oil# l'ora&e! 'e trio partit en $l( "e. Pu oup, la $illette d ida de remettre # plus tard le r it de son aventure. >ette "Nte leur valut de ne pas 7tre trop mouills. Pe plus, elle leur vita des repro "es de la part de tante =os, qui, e, ellente uisini(re, tait tr(s pointilleuse sur la question de l'"eure. Un peu plus tard, apr(s le dOner, les o upants de la villa s'appr7t(rent # passer une soire paisible I l'on le Edouard s'tait install dans un bon $auteuil ave son transistor pr(s de lui, la tante =os avait sorti son tri ot. Cuant au, &arFons, ils ommenFaient # taler sur la table le +eu d' "e s lorsque Nat"alie vint les tirer su essivement par la man "e. J'ai # vous parler. % Son air m;strieu, les intri&ua, et le trio

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&a&na le oin du salon oB se trouvait un vieu, so$a I 'tait le si(&e de prdile tion des *rois N, qui s'; installaient pour "an&er leurs on$iden es, loin des oreilles des &randes personnes. E" bien, parle! $it Ni !. Lien qu'il brDlNt de uriosit, il avait pris un ton dta ". @pr(s quelques "sitations, Nat"alie ommenFa I Cuand +'tais dans le tron du saule... il s'est pass une "ose tran&e. J Cue s'estJil passG Cu'asJtu vuG demanda Ni !. M Je n'ai rien vu, rpondit la $illette ave inno en e. J >omment FaG Eais alors, tu dis n'importe quoi! lui lanFa son $r(re. Nat"alie le $usilla du re&ard et riposta I Je n'ai rien vu, mais +'ai entendu! J'ai entendu des pas... en$in, +e rois. /l m'a sembl que quelqu'un s'appro "ait de mon arbre. Ni ! se ontenta de lever les ;eu, au iel en soupirant. @lors sa sHur lanFa d'un oup son ar&ument massue. 'a preuve qu'il ; avait quelqu'un, 'est que +'ai reFu sur la t7te... Fa! >e disant, elle sortit de sa po "e une petite boOte mtallique de $orme ronde qui avait dD ontenir des pastilles.

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>ette $ois son $r(re tait intress, mais il ne voulut pas dsarmer. Keu"! lanFaJtJil, 'est quelqu'un qui a pris l'arbre reu, pour une poubelle! // n'en saisit pas moins la boOte des mains de sa sHur, et vit qu'une bande de s ot " la $ermait. >omme il ne parvenait pas # la d oller, Nol s'en "ar&ea. >almement, il enleva la bande et souleva le ouver le. *rois t7tes se pen "(rent urieusement, respirations suspendues. Ce pouvaitJelle bien ontenir, ette boOteG Kas &randJ "ose, # vrai dire I quelques pin es de taba &ris, omme elui dont se servait l'on le Edouard pour bourrer sa pipe.

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"!A#ITRE III J(ai )% bo$ tabac un moment, les *rois N &ard(rent un silen e dFu. Kuis Ni ! s' ria d'un ton dpit I Pu taba ! @"! bravo! *a d ouverte est vraiment intressante! %n aura pris ton tron d'arbre pour une poubelle, +e te l'ai d+# dit! Nol intervint I >'est tout de m7me tran&e... %n ne +ette pas une boOte de taba # moiti pleine. J Surtout qu'il n'est pas vieu,, e taba , remarqua Nat"alie
KENP@N*

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en "umant le ontenu de la boOte. /l ne sent pas mauvais, il sent m7me tr(s bon. %n dirait... on dirait du taba ... M Snial! se moqua son $r(re. Pu taba qui sent le taba ! Nol prit la boOte et l'observa un instant. Kuis, senten ieu,, il d lara I @pparemment, rien d'anormal. Et ependant, +e ne peu, m'emp7 "er de trouver ette "istoire tonnante... J Etonnante! oupa Ni !. Cu'estJ e que tu vas "er "er! >roisJmoi, mon vieu,, tout ela est sans intr7t. >ommenFons plut-t notre partie d' "e s. *andis qu'ils revenaient # leur table, Nat"alie se mit # "anter les premi(res mesures de J'ai du bon tabac. @ussit-t, son $r(re la rabroua I Silen e! J'ai besoin de r$l "ir. % Eais Nat"alie n'tait pas d ide # s'en laisser imposer I Pis don , +'ai le droit de "anter! Je "ante +uste, moi! J >"ante en silen e! Nat"alie allait rpliquer quand une e, lamation ourrou e +aillit du salon I Klus une seule miette! % ''on le Edouard n'a pas l'air ontent, d lara Nol. @llons voir e qui lui arrive. 'es en$ants s'appro "(rent de lui I

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Cue se passeJtJilG 'e vtrinaire leur montra un paquet de taba ompl(tement vide. Je me suis laiss stupidement surprendre! Klus un &ramme de taba pour bourrer ma pipe! 'es *rois N "an&(rent un re&ard amus. >omme oTn iden e, on ne $aisait pas mieu,! @ ette "eureJ i, le bureau de taba est $erm, poursuivit l'on le Edouard. *ant pis, Fa m'apprendra! Pornavant, +'aurai tou+ours un paquet de rserve. M Eais que vasJtu $aire, e soirG demanda Ni !. M Cue veu,Jtu que +e $asse, mon &arFonG Je ne $umerai pas, 'est tout! @llons, retourne? # vos +eu,. Ni ! s'loi&na un instant et revint en "antonnant # son tour J'ai du bon tabac. <i(rement, il tendit # son on le la boOte de taba trouve par Nat"alie. %"! omme tu es &entil! s' ria le vtrinaire en s'emparant de la boOte. *u l'as a "ete pour moiG M Je ne l'ai pas a "ete, rpondit Ni !. >'est Nat"alie qui l'a trouve dans un arbre reu,. M E" bien, mer i, Nat"alie. /l prit une pin e de taba , la mit sous son ne? et on lut I /l m'a l'air e, ellent. Je vais tout de suite en bourrer ma pipe. Et tout # son bon"eur, il ommenFa # remplir sa pipe.

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'es en$ants re&a&n(rent leur oin de table. Nol avait un air ren$ro&n. P'un ton plein de repro "e, il lanFa I *u n'aurais pas dD lui donner e taba , Ni !. J Et pourquoi don G rpliqua son ousin. Cu'en aurionsJnous $aitG *u ne $umes pas, que +e sa "e. J /l ne s'a&it pas de Fa, insista Nol. Eais e taba ne m'inspire pas on$ian e. Nat"alie le re&ardait, l'air a"uri. Elle $init par demander, un peu inqui(te I *u ne rois tout de m7me pas qu'il est empoisonnG M Non, bien sDr, lui dit Nol. Eais +e trouve

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qu'il est imprudent d'utiliser du taba +et par un in onnu. M *u as raison, d lara Nat"alie. %n devrait prvenir l'on le Edouard. ' /l va se moquer de nous . Kendant quelques minutes, les *rois N surveill(rent d'un Hil inquiet le omportement de leur &randJon le, mais omme tout paraissait normal, Ni ! et Nol se remirent bient-t # leur partie d' "e s, et la $illette les re&arda +ouer. @pparemment, Ni ! avait l'avanta&e. Eais brusquement, Nol $it +aillir sa tour et, almement, annonFa I E "e au roi. En ontemplant la mine d on$ite de son $r(re, Nat"alie ne put rprimer un sourire. Ne te r+ouis pas trop vite, lanFa Ni !. Je ne suis pas en ore battu. Eais sa rsistan e $ut vaine. Cuelques instants plus tard, Nol, dplaFant sa reine, put d larer I E "e et mat! @u m7me moment, un bruit se , omme elui d'un ob+et tombant sur le plan "er, attira l'attention de Nat"alie. Elle se leva et s'appro "a de l'on le Edouard I appu; au dossier de son $auteuil, il dormait pro$ondment. Sa pipe tait par terre, il l'avait sans doute laisse tomber en s'endormant. /ntri&ue, la $illette observa son on le. Elle onstata qu'il respirait r&uli(rement

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et qu'il ne paraissait pas le moins du monde in ommod. Et ependant..... e n'tait pas dans ses "abitudes de s'endormir omme Fa! Elle repensa # l'inquitude de son ousin quelques instants auparavant et appela I Ni !, Nol, vene? vite! @ussit-t, les &arFons a oururent. Cue se passeJtJilG demanda Nol. M ''on le Edouard s'est endormi! M Et alorsG lanFa Ni !. /l a sommeil, 'est bien son droit. Et 'est pour Fa que tu nous dran&esG M *out de m7me, 'est bi?arre! ommenta Nol. M *oi, tu trouves tout bi?arre au+ourd'"ui. M >e n'est pas naturel I il allume sa pipe et le voil# qui s'endort! Nat"alie allait ren "rir quand la tante =os apparut. )ous en $aites un remueJmna&e! M ''on le Edouard s'est endormi brusquement, d lara la $illette. /l a laiss tomber sa pipe... Eme Lesson s'appro "a de son mari, le se oua mais ne parvint pas # le rveiller. // est tr(s $ati&u. %n va le mettre au lit. @ide?J moi, les en$ants. Ni ! et Nol soulev(rent leur on le et, non sans di$$i ults, le onduisirent +usqu'# sa "ambre. Kuis, laissant la tante =os s'o uper de lui,

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les *rois N revinrent dans le salon. Nol, d'un air &rave, annonFa I >onseil de &uerre des *rois N. Nat"alie le re&arda, ba"ie, et balbutia I So... omment Fa onseil de &uerre G M *u n'as don pas omprisG lui lanFa son $r(re. J >ompris quoiG J 'e taba ... insista Nol. M /l doit, ontenir un somni$(re, assura Ni !. J Un somni$(re... Nat"alie avait du mal # ; roire. Eais alors, il $aut porter plainte! J Korter plainte! rpta Ni !. Et ontre quiG M E" bien, ontre le $abri ant! Ni ! allait la rabrouer sv(rement quand son ousin intervint I =$l "issons srieusement. Kour quelle raison un individu peutJil mettre un somni$(re dans du taba G J Kour endormir l'on le Edouard! lanFa Nat"alie. Ni !, d'un air rsi&n, se ontenta de soupirer pro$ondment. Nol poursuivit I Un "omme +ette du taba dro&u dans un arbre reu,. KourquoiG Peu, solutions I ou il s'en dbarrasse... J %u il ne s'en dbarrasse pas, oupa Ni !. /l se sert du vieu, saule omme boOte au, lettres. Klus tard, le $a teur vient "er "er le ourrier. M Cue vient $aire le $a teur dans ette "istoireG

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demanda Nat"alie. )isiblement, les ddu tions des &arFons la dpassaient. *u es ompl(tement idiote ou quoiG s' ria son $r(re. M Eais +e ne omprends rien... dit Nat"alie. M >'est bien e que +e te repro "e! rpliqua Ni !. M E oute, e n'est pas tr(s ompliqu, e,pliqua son ousin. 'a boOte de taba que tu as reFue sur la t7te, elle ne t'tait pas destine, tu t'en doutes bien. %n l'a +ete dans ton arbre pour que (uel(u'un vienne la "er "er par la suite. M Cuelqu'unG %uiG demanda Nat"alie.

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) >omment le savoirG rpondit Nol. Ni ! bondit sur ses pieds. >omment le savoirG >'est simple! /l su$$it de retourner dans le petit bois, de remettre la boOte en pla e et d'attendre qu'on vienne la r uprer. J %ui, 'est une bonne ide, re onnut sa sHur. Nous irons demain matin. J Pemain matin, il sera trop tard, d lara Nol. *u ne rois pas, Ni !G M Si, tu as raison. >'est e soir qu'il $aut ; aller! M >e soirG demanda Nat"alie d'un ton mal assur. Eais il pleut... M Kas du tout! rpondit le +eune &arFon en allant oller son ne? ontre la vitre. ''ora&e n'a pas dur. M Kar$ait! lanFa Nol. Une petite promenade no turne nous $era le plus &rand bien. *u viens ave nous, Nat"alieG 'a $illette prit un air indi&n I *u rois peutJ7tre que +e vais rester i i # vous attendreG 'es *rois N sont insparables. Et puis, que $erie?Jvous sans moiG M Lon, allons nous prparer, on lut Nol. Je vais remettre une bande de s ot " autour de la boOte, et il n'; paraOtra rien. % Cuand tout $ut pr7t, le trio quitta la maison # pas de loup pour ne pas attirer l'attention de la tante =os. /ls s'en&a&(rent sur la route &oudronne et la quitt(rent

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bient-t pour le petit "emin qu'ils avaient emprunt quelques "eures plus t-t. Ni ! ne s'tait pas tromp I l'ora&e tait d+# loin. 'e iel s'tait lair i en partie, mais la lune tait en ore a "e par de lourds nua&es. 'es en$ants eurent du mal # retrouver les vieu, saules. En$in, leurs sil"ouettes, menaFantes, se dress(rent devant eu,. 'e vent tait tomb, un silen e impressionnant r&nait sur la ampa&ne. 'es *rois N, qui taient rests muets pendant la ourse, se on ert(rent # voi, basse. /l $aut maintenant trouver un poste d'observation. M Perri(re la "aie, l#Jbas! M >'est une bonne ide. 'es en$ants allaient s'; diri&er quand Nat"alie s' ria I 'a boOte! /l $aut la remettre en pla e! M >'est +uste, rpondit Ni !. )asJ;, on t'attend. 'a $illette "sita un instant, puis ourut en dire tion du vieu, saule. Elle s'appro "a de l'arbre, e$$ra;e par la sil"ouette torture, et, s'armant de tout son oura&e, &lissa la boOte dans le tron reu,. Satis$aite de s'7tre a quitte # bon ompte de ette mission prilleuse, elle revint rapidement vers les &arFons. >'est $ait! d laraJtJelle $i(rement. M Lravo, Nat"alie! la $li ita son ousin. Eaintenant, allons $aire le &uet.

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Et l'attente ommenFa. @ssis dans l'"erbe derri(re les "aies, les *rois N taient # l'a$$Dt. Silen ieu,, ils tendaient l'oreille. Lrusquement, Nol posa sa main sur l'paule de son ousin I E oute! Un "omme appro "ait. 'es en$ants entendaient distin tement son pas traOnant sur le "emin. Lient-t, ils virent une ombre qui se &lissait dans la nuit. 'es &uetteurs arquillaient les ;eu, pour mieu, voir. Kas de doute I le nouveau venu se diri&eait vers le vieu, saule. >omme le trio l'avait prvu, l'"omme s'arr7ta devant l'arbre. /l se pen "a auJdessus du tron , puis se releva et resta immobile quelques instants. Cu'estJ e qu'on $ait! demanda Ni ! # voi, basse. J Lien! rpondit Nol. @ttendons la suite, on verra bien. 'a suite ne tarda pas. ''in onnu repartit # &rands pas dans la dire tion d'oB il venait.

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"!A#ITRE I* +ilat%re N s'interro&(rent du re&ard. %n le suitG demanda Nat"alie. J Lien sDr! s'e, lama Ni !. /l $aut savoir qui est et "omme, oB il "abite et e qu'il veut $aire du taba . M ''aJtJil pris, au moinsG J Ne bou&e? pas, +e vais vri$ier! Ni ! partit en ourant. Cuelques instants plus tard, il tait de retour. %n peut ; aller, lanFaJtJil. 'a boOte a disparu.
'ES *=%/S

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Pp7 "onsJnous, il pourrait nous "apper! 'es trois en$ants se lan (rent # la poursuite de l'individu. Lient-t, ils distin&u(rent son ombre # quelques di?aines de m(tres. P(s lors, la pruden e s'imposait. =alentissons notre allure, ommanda Nol. Eaintenant, il est sur la route, on ne peut pas le perdre. Suivons la lisi(re du "amp, l'"erbe tou$$era le bruit de nos pas. % /ls mar "(rent ainsi pendant un bon moment. ''"omme ne se doutait de rien, il allait d'un pas assur vers sa destination. Et, brusquement, il disparut. 'es en$ants eurent beau "er "er, leur &ibier semblait s'7tre vapor. Ua alors... murmura Ni !. )olatilis! J /l s'est peutJ7tre a "G su&&ra Nol. Nat"alie n'en menait pas lar&e. Elle s'attendait # voir sur&ir l'in onnu derri(re un buisson. *u... tu rois qu'il nous a reprsG J >'est possible, rpondit Nol. @ moins que... /l venait d'aper evoir une petite alle, bien dissimule parmi les taillis, et la dsi&nant du doi&t il s' ria I '#! /l a dD s'en&a&er dans ette alle! Suive?J moi! 'es en$ants pntr(rent, non sans appr"ension, dans e vritable tunnel v&tal. @u bout d'un moment, Ni ! d lara I

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Ua m'a tout l'air d'un "emin priv! J @lors, demanda son ousin, nous serions dans une propritG Nat"alie lui $ournit la rponse I Eais oui! Je m'en souviens maintenant, +e suis d+# venue i i. M *u ne pouvais pas le dire avantG %B sommesJ nousG s'e, lama son $r(re. J Pans l'alle qui onduit au "Nteau. J Cuel "NteauG demanda Nol. J Je ne sais pas, moi. %n dit le "Nteau , 'est tout ! J EstJil "abitG M Non, +e ne rois pas. >'est une esp( e de muse, il ; a un &ardien qui le $ait visiter # ertaines "eures. Nol semblait vivement intress. Cue ontientJil, e museG J %"! rien de passionnant, rpondit Nat"alie. Pes vieilles "oses... M Pes vieilles "oses! rpta son $r(re. Kas possible! *u ne pourrais pas 7tre plus pr ise, nonG M Eais +e ne m'en souviens plus, moi! rpliqua la $illette. Nol tait son&eur. Un muse, un &ardien, un somni$(re... *out Fa est bien tran&e. Je me demande si... /l s'arr7ta et poussa une e, lamation I Nous ; sommes!

6.

/ls taient parvenus devant un mur, per d'une lar&e br( "e. Perri(re, s'ouvrait un par au $ond duquel s'levait une onstru tion massive. @vant de s'en&a&er # d ouvert dans le par les en$ants $irent une pause. *u appelles Fa un "Nteau, toiG demanda Ni !. Kas de tours, pas de don+on! J >'est ma $aute, peutJ7treG demanda Nat"alie. %n l'appelle le "Nteau , un point 'est tout.% >ontreJattaquant, elle poursuivit I Et puis tu ommen es, # m'nerver! S'il ne te plaOt pas e "Nteau, tu peu, rentrer # la maison! Nol mit $in # ette dispute.

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Non mais, vous ro;e? que 'est le moment de vous "amailler ! )ous voule? nous $aire reprerG Kenauds, le $r(re et la sHur baiss(rent la t7te. Lon, allonsJ;! proposa Nol. Son ide tait de s'appro "er du "Nteau en rasant le mur qui entourait le par . Lient-t, le trio put se rendreJ ompte de la disposition du bNtiment I il omportait un orps de lo&is prin ipal $lanqu de deu, ailes plus petites. Pans elle de droite, une $en7tre du re?JdeJ "ausse tait laire. >omme ils allaient se risquer # quitter l'ombre

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du mur, les *rois N s'immobilis(rent brusquementI une sil"ouette venait d'apparaOtre dans la lart pro+ete par la $en7tre. >'est lui! ''in onnu du vieu, saule! murmura Ni !. Cue $aitJil i iG /l a l'air de onnaOtre les lieu,... ''individu se diri&ea vers une porte, l'ouvrit et pntra # l'intrieur de l'"abitation. 'es en$ants attendirent en ore un peu, puis, Nol en t7te, $ran "irent rapidement la ?one dan&ereuse. /ls trouv(rent abri derri(re un massi$ de buis. En $a e d'eu,, se dressait le orps de lo&is prin ipal, plon& dans l'obs urit. Un on iliabule se tint # voi, basse. Cue $aitJon, maintenantG demanda Ni !. %n sait tout e qu'on voulait savoir, nonG Notre "omme "abite i i, 'est ertain. M /l est peutJ7tre en visiteG su&&ra sa sHur. M Ua m'tonnerait, mais on peut tou+ours attendre un moment, au as oB il ressortirait, d lara Nol. J @ttendre! dit Nat"alie en soupirant. S'il est all se ou "er... Ni ! interrompit I *u ne voudrais tout de m7me pas qu'on laisse tomber au moment le plus intressant! M /l a raison, dit Nol. Je pense &alement qu'il va se passer quelque "ose. J @lors, on reste i iG demanda la $illette. J Krovisoirement, oui. /l $aut patienter. %

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Et l'attente ommenFa. Kendant une demiJ"eure, rien ne se produisit. 'e "Nteau tait silen ieu,, la pi( e du re?JdeJ "ausse demeurait laire. Soudain, la lumi(re s'tei&nit. Eais, peu apr(s, une lu arne tout en "aut s' laira. En$in, sur la $aFade prin ipale, deu, $en7tres $urent brusquement illumines. @pparemment, e "Nteau a au moins deu, o upants, dduisit Ni !. M ''un d'eu, est all se ou "er, poursuivit Nat"alie en montrant la lu arne. M ''autre personne a dD entrer dans le muse. >'est sans doute le &ardien qui $ait une tourne d'inspe tion. J @ttendons en ore un peu , proposa Ni !. 'es ;eu, rivs sur le bNtiment qui leur $aisait $a e, les *rois N reprirent leur attente. Lrusquement, Nol sursauta I * 'a lu arne n'est plus laire! lanFaJtJil. J E" bien, +'avais raison, assura Nat"alie. Notre in onnu s'est ou ". 'a $illette se trompait. Peu, minutes plus tard, la porte d'en bas se rouvrait pr autionneusement, dvoilant la sil"ouette qui leur tait devenue $amili(re. ''in onnu $it quelques pas, disparut # nouveau et rapparut, poussant un en&in # deu, roues. /l va nous "apper! s'e, lama Ni !. /l se sauve # vlomoteur! /l le pousse # la main pour viter le bruit. SuivonsJle!

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M Pis don , lui demanda son ousin, tu te sens de taille # ourir apr(s un vlomoteurG Ni ! trpi&nait d'impatien e I ette ina tion lui pesait. Lient-t, on entendit une lointaine ptarade de moteur, qui $init par disparaOtre. )oil#, il est parti! bou&onna Ni !. Et on n'a rien $ait pour le retenir. Je me demande vraiment e qu'on $abrique i i! J >'est i i qu'on a une "an e d'7tre utiles, a$$irma Nol. J'aimerais bien savoir e qui se passe dans e "Nteau... M Et si on essa;ait de pntrer # l'intrieurG proposa Ni !. Nat"alie parut s andalise I %n n'a pas le droit, 'est un muse... J Justement! rpliqua son $r(re, un muse, Fa se visite. M Eais... pas la nuit! balbutia la $illette. M /l n'; # pas d'"eure pour les braves! Cu'en pensesJtu, NolG M Je rois qu'il vaudrait mieu, d'abord +eter un oup d'Hil dans la pi( e laire. J @ travers la $en7treG demanda Nat"alie. Eais elle est trop "aute... M Je vais te $aire la ourte "elle. *u nous d riras tout e que tu verras. Nol roisait d+# les mains, mais son ousin le repoussa. 'aisseJmoi $aire I pour un pareil $ardeau, il $aut des bi eps!
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'es deu, o$$enss $irent mine de n'avoir pas entendu. 'a $illette, souleve par son $r(re, eut bient-t les ;eu, au niveau d'une des $en7tres. J'aperFois une &rande salle pleine d'un tas de "oses, ditJelle, et un "omme ave une asquette &alonne I 'est sDrement le &ardien. /l se prom(ne... il e,amine les ob+ets... maintenant il revient et s'assied devant une table. %"! >omme la &uetteuse &ardait le silen e, son $r(re lui donna une se ousse I @lorsG P'une petite voi, tremblante, la $illette laissa tomber I /l a tir sa pipe. /l va... Pu oup, Ni ! $aillit lN "er sa sHur. >elleJ i se rattrapa de +ustesse au rebord de la $en7tre, et demanda I Cu'estJ e que +e $ais maintenantG /l ; eut une "sitation "e? les deu, &arFons. *u tapes # la vitre %, d ida en$in Nol. Elle obit sans "siter, puis Ni ! la $it des endre. Kresque aussit-t la $en7tre s'ouvrit. Une t7te se pen "a I elle d'un "omme # &rosses mousta "es, qui roulait des ;eu, $uribonds en re&ardant le &roupe immobile. @ttende?, &alopins, que +e des ende vous tirer les oreilles! %n l'entendit bient-t qui tournait une le$ dans une serrure, et une porte massive s'ouvrit en bas, $a e au trio qui tait demeur $i& # la m7me pla e.

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Cuoi! )ous 7tes tou+ours l#G s'tonna l'"omme. Pu oup, sa ol(re parut $ondre. Nol parla tr(s viteI E, use?Jnous, monsieur, d'avoir attir votre attention de ette $aFon I il $allait absolument qu'on vous avertisse. J E'avertirG Et de quoiG % 'e +eune &arFon "sita. Nous avons d ouvert quelque "ose de lou "e. >'est lon& # e,pliquer... ''"omme les re&arda tour # tour, et et e,amen parut le satis$aire. >'est bon, $itJil en "aussant les paules. Entre?. /l s'e$$aFa pour les laisser passer, et $erma la porte derri(re eu,. 'es *rois N se trouvaient au pied d'un lar&e es alier de pierre # la rampe ouvra&e. /ls mont(rent un ta&e, et leur "-te les introduisit dans une &rande salle remplie de lourds meubles s ulpts. 'es murs taient orns de tapisseries, de tableau,, d'assiettes an iennes... E" bien, leur dit le &ardien, vous voulie? me parlerG )ene? i i. /l alla s'installer devant la table que Nat"alie avait aperFue de l'e,trieur, et $it si&ne au, en$ants de s'asseoir en $a e de lui I ils prirent pla e sur des "aises an iennes et, un peu intimids par la solennit du lieu, attendirent.

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@lors, +e vous oute! dit le &ardien. Eais les en$ants rest(rent muets, sub+u&us par le &este, pourtant $ort simple, que l'"omme tait en train d'a omplir I il avait devant lui sa bla&ue # taba et bourrait tranquillement sa pipe. /l l'alluma, la porta # ses l(vres... @rr7te?! ria en$in Ni !. M Et pourquoi don G s'tonna le &ardien en suspendant son &este. J 'e taba ... essa;a d'e,pliquer Nol. M /l ontient du somni$(re, et vous alle? vous endormir! a "eva Nat"alie d'une voi, ai&u.

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"!A#ITRE * U$e soir,e -o%&e-e$t,e tapa du poin& sur la table. )ous vous moque? de moi! J Eais non, monsieur, +e vous assure, d lara Nol qui avait repris son san&J$roid. Se taba $ait dormir, nous en avons la preuve... M %n le Edouard s'est endormi apr(s en avoir $um! +eta Nat"alie. 'e &ardien re&arda la $illette d'un air tonn et prononFa I * %n le EdouardG...
'E S@=P/EN

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%ui, Edouard Lesson, le vtrinaire , pr isa Ni !. 'e visa&e mousta "u s' laira. @"! vous 7tes les neveu, de E. LessonG )oil# un "omme qui onnaOt son mtier, au moins! /l a &uri mon "ien de "asse, l'automne dernier. Nol pro$ita aussit-t des bonnes dispositions de son interlo uteur I s'e$$orFant d'7tre bre$, il ra onta l'"istoire de la boOte de taba . Cuand il $ut question de l'in onnu qui l'avait r upre dans le saule reu,, et que les *rois N avaient suivi +usqu'au "Nteau, le &ardien sursauta. )ous ne voule? pas parler d'Etienne, mon neveuG /l est un peu ben7t, +e vous l'a orde, mais il ne m'aurait pas $ait Fa! M R aJtJil quelqu'un d'autre qui "abite i iG demanda Ni !. J Non I rien que lui et moi, re onnut le brave "omme dont l'inquitude tait visible. >et in onnu, vous pouve? le d rireG J /l est &rand et min e, assura Nol. J Etienne aussi... sou$$la le &ardien. Et vous dites qu'il est ressortiG J %ui, en poussant un vlomoteur. J Eon neveu en a un. E oute?, il $aut que +'en aie le Hur net. @ttende?Jmoi un instant, +e monte voir dans sa "ambre. ''"omme disparut par une petite porte, qui $aisait sans doute ommuniquer ette partie

8.

du "Nteau ave l'aile oB il "abitait. 'es *rois N pro$it(rent de son absen e pour e,aminer la disposition des lieu,. ''ta&e omportait, outre la salle oB ils se trouvaient, toute une en$ilade de pi( es plus petites. /ls n'; +et(rent qu'un oup d'Hil, ar le &ardien revenait d+# I il paraissait a abl. // n'est plus dans sa "ambre, ditJil. )ous avie? raison. @"! le vaurien, le sa ripant, le... M @ve?Jvous une ide de l'endroit oB il a pu se rendreG oupa Ni !. M %"! +e me doute bien qu'il a dD aller # e bal dont il m'a parl, et qui a lieu au villa&e voisin. Kourtant, +e lui avais re$us la permission. )ous omprene?, la derni(re $ois il tait rentr # quatre "eures du matin. @lors e oupJ i +'ai dit non. @ di,Jsept ans, on a besoin de sommeil, pas vraiG M %ui, bien sDr, a quiesFa Nol. Eais l'a tentation tait sans doute trop $orte. /l a voulu vous endormir pour pouvoir quitter le "Nteau sans inquitude. M 'e vaurien! rpta l'"omme. Kuis il se oua vi&oureusement la t7te et d lara I P idment, +e n'; rois pas. En$in, +e veu, dire I +e ne peu, pas roire qu'Etienne ait t asse? malin pour inventer Fa. M /l n'est peutJ7tre pas tout seul dans ette a$$aire... d lara Nol. M Cue voule?Jvous direG demanda le &ardien.

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M %n a pu lui $ournir le taba dro&u, e,pliqua Ni !. J CuiG J >'est e qu'il $audrait d ouvrir. J <aitesJmoi on$ian e! s' ria l'"omme. Pemain, +e le se ouerai de telle $aFon qu'il $inira bien par tout avouer. Et elui de ses opains qui a invent ette mauvaise plaisanterie aura de mes nouvelles, +e vous le promets! J /l ne s'a&it peutJ7tre pas d'une plaisanterie, prononFa &ravement Nol. J >o... omment FaG J Cuelqu'un a pu utiliser e mo;en pour vous rduire # l'impuissan e, a$in de s'introduire dans le "Nteau sans 7tre dran&. M )ous... voule? dire... un ambrioleurG ba$ouilla l'on le d'Etienne. M >'est bien mon ide. J Et la mienne aussi, appu;a Ni !. )otre neveu parti, vousJm7me endormi, il n'; aurait plus personne pour emp7 "er le voleur de venir $aire son "oi,. J %ui, bien sDr, mais il ; a le dispositi$ de s urit. J Cuel dispositi$G demanda Nol. Nous avons quelques toiles de maOtres, i i, de petits maOtres, mais en$in... e,pliqua le &ardien. 'es tableau, sont relis # un s;st(me d'alarme. %n ne peut les d ro "er sans d len "er une sonnerie # la &endarmerie de )oln;.

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'es *rois N se onsult(rent du re&ardJ Ni ! e,prima leur impression ommune I %n $ait peutJ7tre $ausse piste... J Et le resteG demanda Nat"alie, les meubles, les armes, les bibelotsG 'e &ardien "aussa l&(rement les paules et rpondit I 'es meubles sont di$$i ilement transportables. 'es armes, les bibelots an iens, tout ela n'a pas une tr(s &rande valeur. Eis # part les tableau,, +e ne vois rien qui puisse intresser des mal$aiteurs. Nol se oua la t7te I il semblait, mal&r tout, tenir # son ide. KouvonsJnous $aire le tour des sallesG demandaJtJ il. J Si vous voule?. *out en suivant le &ardien, Nol l'interro&ea sur son emploi du temps I il apprit ainsi que le brave "omme, qui avait le sommeil di$$i ile, venait $aire une tourne d'inspe tion au muse, tous les soirs +usqu'# on?e "eures ou minuit. )ous omprene?, Fa me passe le temps I +e $ume deu, ou trois pipes, et +e me sens bien. J )otre neveu le saitG J Naturellement. /l me bourre luiJm7me ma pipe, avant de monter se ou "er. >ependant les en$ants suivaient leur &uide bnvole # travers les di$$rentes salles. /ls purent ; admirer les trsors qui, au, dires du &ardien,

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avaient appartenu au dernier "Ntelain, mort depuis un si( le. 'e "Nteau tait maintenant la proprit d'une a admie de provin e qui l'avait partiellement trans$orm en muse. %n ; trouvait aussi, mais # un autre ta&e, des salles de on$ren es et de runions. 'es *rois N prirent plaisir # etVe visite. *andis que Ni ! tombait en arr7t devant une srie de vieu, pistolets, Nol s'intressait # une olle tion de monnaies an iennes. Cuant # Nat"alie, elle resta lon&temps # ontempler de la vaisselle de por elaine $inement orne. Un peu plus loin, elle $ut attire par une armoire vitre oB taient ran&es des poupes en v7tements d'autre$ois. ''une tait "abille en marquise, une autre en ber&(re. P'autres en ore...

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'a $illette s'arra "a soudain # son e,amen I son ouTe $ine venait de apter un son en ore lointain I elui d'un moteur d'automobile. )ous entende?G riaJtJelle. Une voiture! /l ; eut un moment de pro$ond silen e, "a un tendant l'oreille pour entendre le bruit du moteur. Klus de doute I le ron$lement, d'abord l&er, s'ampli$iait de se onde en se onde. /ls appro "ent I e sont eu,... les voleurs! +eta Ni !. M Cue $aisonsJnousG Pans le ton de sa voi,, Nat"alie n'avait pu dissimuler son an,it. Surtout, pas d'a$$olement! d lara le &ardien. Ne bou&e? pas, les en$ants, +e vais "er "er mou revolver. Nol le retint par la man "e. @ttende?, monsieur! S'ils sont arms, ela peut 7tre dan&ereu,. /l vaudrait mieu, leur $aire roire que leur strata&(me a mar ". Nous pourrons ainsi les observer... M %ui, vous ave? raison, oupa l'nomme. )ous alle? vous a "er. Eoi, +e vais retourner devant ma table, +e $erai semblant de dormir. M N'oublie? pas votre pipe, # -t de vous, pour qu'ils roient... M J'ai ompris. Je laisserai la lumi(re allume dans ma salle, niais il vaut mieu, teindre toutes les autres.

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En quelques se ondes, le "Nteau se trouva plon& dans l'obs urit, # l'e, eption de la &rande salle oB le &ardien +ouait la omdie du sommeil. /l tait temps I l'automobile invisible venait de s'arr7ter en bas. >"a un de leur -t, les *rois N avaient "er " une a "ette. >ertes, les re oins ne manquaient pas, dans es pi( es bourres de meubles. Ni ! "oisit la salle d'armes. Pe ette $aFon, se ditJil ave un brin de $or$anterie, +e pourrai tou+ours d ro "er un pistolet pour mena er les voleurs! % /l envisa&ea m7me de se &lisser dans une armure, mais ; renonFa au dernier moment I e serait d idment trop bru;ant! Nol se $au$ila derri(re un o$$re massi$, dans une pi( e oB il avait remarqu quelques beau, bibelots I il esprait que les visiteurs no turnes viendraient ; e,er er leur a tivit. Cuant # Nat"alie, elle "oisit de retourner dans la salle au, poupes. Kersuade que des ambrioleurs $eraient $i de es babioles, elle se dit qu'elle ; serait bien tranquille. @ ondition, bien sDr, de trouver une bonne a "ette I e $ut un pais rideau en adrant la $en7tre qui la lui $ournit. Elle se &lissa derri(re l'to$$e et attendit, plus an,ieuse pour son $r(re et son ousin que pour elleJ m7me. >e ne $ut pas lon&. P+#, sur les mar "es de pierre, retentissait un double bruit de pas.

8:

/ls sont deu,! pens(rent en m7me temps les *rois N. Une le$ tourna dans la serrure, puis la porte de la &rande salle s'ouvrit. Une voi, mas uline +eta d'un ton moqueur I *u vois I il dort omme un bien"eureu,. J %ui, le tru du taba a bel et bien russi ! 'es en$ants sursaut(rent en entendant ette rplique I elle avait t pro$re par une $emme ! Kuis, omme s'ils onnaissaient les lieu,, les in onnus pass(rent dans la pi( e qui $aisait suiteI 'tait la salle d'armes. /ls la travers(rent sans s'; arr7ter, # la &rande d eption de Ni !.

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Pans la pnombre, il ne put aper evoir que deu, va&ues sil"ouettes. /ls ne s'intress(rent pas davanta&e # la salle oB s'tait a " Nol. En$in, ils arriv(rent # l'endroit oB s'tait r$u&ie Nat"alie. Nous ; voil# ! dit la voi, d'"omme. *u peu, allumer. Lrusquement, la lumi(re inonda la pi( e. Perri(re son rideau, la $illette se mit # trembler, 'l'ouT d'abord, elle n'osa pas re&arder dans la dire tion des intrus. Eais, lorsqu'elle entendit s'ouvrir une porte d'armoire, sa uriosit $ut plus $orte que sa $ra;eur I elle voulait s'assurer qu'il ne s'a&issait pas de elle au, poupes. E" bien, si, +ustement! Jetant un bre$ oup d'Hil, elle aperFut deu, individus pareillement "abills de blueJ +eans et d'impermables. Une "arpe enroule sur le bas de leurs visa&es en dissimulait les traits. ''un d'eu, venait d'ouvrir le battant de l'armoire qui ontenait les poupes an iennes. >'est elleJ i I tu vois, elle a la bou "e $erme , prononFa la $emme. Nat"alie sursauta en entendant es mots. ''e,pression bou "e $erme avait veill en elle un souvenir. Elle se dit qu'elle devait absolument la voir, ette poupe qui prsentait la m7me parti ularit que elle de sa marraine. %ubliant toute pruden e, elle se pen "a davanta&e. 'e plus petit des ambrioleurs M la $emme, sans doute

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) tendait la main vers quelque "ose de ros. S'a&issaitJil de la poupe # la bou "e $ermeG 'a $illette, dvore de uriosit, se pen "a un peu plus... tant et si bien qu'elle &lissa sur le plan "er ir, et se ra ro "a de +ustesse au premier ob+et qu'elle ren ontra. >atastrop"e! >'tait un &uridon pla dans l'embrasure de la $en7tre, et supportant une poti "e de uivre. >elleJ i tomba par terre ave un bruit terrible. 'e ouple sursauta violemment. Cuelqu'un! +eta l'"omme. P ampons! 'es deu, in onnus partirent en ourant. 'a vitrine tait reste &rande ouverte, et la poupe en robe ros se tenait tou+ours # la m7me pla e. %u$! soupira Nat"alie. Eais elle n'tait pas rassure pour autant I Ni ! et Nol allaient sDrement essa;er d'arr7ter les $u;ards, et qui sait e qu'il en rsulteraitG Elle ne se trompait pas I le va arme avait retenti dans tout le muse et les &arFons n'avaient pas mis lon&temps # sortir de leurs a "ettes respe tives. /ls s'taient aussit-t lan s # la poursuite des mal$aiteurs. Eais l'obs urit les &7nait. N'arrivant pas # trouver les interrupteurs, ils se o&naient partout. @u ontraire, les visiteurs no turnes se dplaFaient sans peine, et ils ne tard(rent pas # distan er les en$ants. Un dernier espoir restait au, *rois N I le &ardien parviendrait peutJ7tre # $aire obsta le

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au, voleurs. 'e brave "omme tenta bien de leur barrer le passa&e, mais il $ut bous ul, trbu "a et ne put emp7 "er les ambrioleurs de &a&ner la sortie. 'es *rois N, arrivant au m7me moment, les entendirent des endre l'es alier, puis laquer la porte d'en bas. Cuand en$in ils arriv(rent # leur tour dans le par obs ur, e $ut pour voir dmarrer sous leur ne? une 6 >) dont ils distin&u(rent mal la teinte, et plus mal en ore le numro. E "e et mat! &mit Ni ! en trpi&nant de ra&e. Nol n'tait pas moins $urieu,, mais Nat"alie d lara d'un ton apaisant I @pr(s tout, eu, aussi ont rat leur oup. En renversant le vase, +e les ai emp7 "s de prendre la poupe. J Cuelle poupeG J >elle qui a la bou "e $erme, tiens! 'es deu, &arFons re&ard(rent la petite $ille ave un brin d'inquitude I pour leur ra onter pareilles sornettes, elle devait sDrement r7ver!

5.

"!A#ITRE *I Le r,cit )(Etie$$e ne r7vait pas et elle insista I )ene? voir, +e vous montrerai la poupe que les ambrioleurs ont $ailli emporter. 'es deu, &arFons et le &ardien la suivirent +usqu1# la salle oB s'taient arr7ts les voleurs. /l ; avait bien une armoire bante, et elle ontenait quelques poupes an iennes. 'a voi i , dit Nat"alie en pointant le doi&t vers elle qui tait v7tue de rose.
N@*A@'/E

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Etonnant omme elle lui rappelait elle de sa marraine, # part la ouleur de la robe, naturellement! >'est une "istoire de $ous! s' ria Ni !, in rdule. %n ne se $ait pas voleur pour une poupe! M Je rois que ellesJ i valent "er par e qu'elles sont tr(s vieilles, intervint le &ardien. Eais 'est tout de m7me un butin asse? min e pour un ambrioleur. M Kourtant, remarqua Nol, les voleurs... M Un "omme et une $emme, pr isa sa ousine. M %ui. ''"omme et la $emme, don , n'ont pas "sitQ ils sont alls tout droit vers ette armoire. M >e sont peutJ7tre des olle tionneurs, su&&ra Ni !. M >'est possible, dit Nol. Pes olle tionneurs sans s rupules... @u $ait, ette armoire, taitJelle $erme # le$G M Lien sDr, a$$irma le &ardien. Elles le sont toutes, et 'est moi qui poss(de les le$s. M @lors, ils devaient s'en 7tre pro ur un doubleG M %ui, et aussi de elle de la porte d'en bas. /ls ont dD prendre les empreintes des serrures au ours d'une pr dente visite. @"! 'tait un ambriola&e bien prpar! Cuand +e pense # ette "istoire de taba dro&u...! %

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'e pauvre "omme poussa un soupir # $endre l'Nme I il tait visiblement tr(s a$$e t par la ompli it de son neveu. KouvaitJil en douter apr(s la r$le,ion de l'"omme # l'impermable et la rponse de sa ompa&neG )ous avie? raison, avouaJtJil. Cuand les ambrioleurs m'ont ru endormi, il ont parl du tru du taba . 'oin de triomp"er, les *rois N eurent piti de lui. Nous ne dirons rien # personne, promit Nol. Kuisque, de toute $aFon, au un ob+et n'a t vol... J )ous $erie? Fa G )ous 7tes de braves en$ants. Pe mon -t, +e tirerai les vers du ne? # Etienne. Si vous voule? revenir demain, +e vous ra onterai e qu'il m'aura dit. M Entendu I nous serons i i # la premi(re "eure, d ida Ni ! sans r$l "ir. M E" l#, pense d'abord # r uprer le sommeil perdu, s'e, lama Nol. SaisJtu qu'il est d+# on?e "eures et demieG J Kas possible! Je n'ai pas vu le temps passer. 'e trio prit on& du &ardien et partit au pas de ourse. Nat"alie tait tellement somnolente que son $r(re et son ousin durent la prendre "a un par une main pour la $aire mar "er droit. En route, Nol se rappela soudain que la $illette avait dit que la poupe avait la bou "e

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$erme. P'oB tiraitJelle e rensei&nementG /l voulut la questionner, mais n'obtint que des rponses va&ues. La"! se ditJil, il sera temps demain. %r le +our qui se leva tait parti uli(rement beau I l'ora&e de la veille avait lav l'atmosp"(re. Cuand le trio se leva, apr(s un sommeil prolon&, "a un repensa au, aventures de la nuit. Se rappelant l'in ident qui avait t # l'ori&ine de l'e,pdition, Nol bondit vers la uisine oB la tante =os s'a$$airait. >omment va l'on le EdouardG M Kar$aitement. /l a $ort bien dormi, et il est d+# en train de soi&ner ses animau,. %u$! 'e taba dro&u n'avait don pas $ati&u le $umeur. Pbarrasss de e sou i, les *rois N se prpar(rent pour une nouvelle promenade en dire tion du "Nteau. @uparavant, le trio se runit sur un ban du +ardin et Nat"alie $ut invite # s'e,pliquer sur ses ni&matiques paroles de la veille. Kourquoi asJtu parl de bou "e $erme G lui demanda son ousin. M Kar e que les voleurs l'ont dit I >'est elle qui a la bou "e $erme qu'il $aut prendre. P'ailleurs, moi, +e le savais d+#, que les poupes # la bou "e $erme valent plus "er que les autres. J Cui te l'a ditG M Ea marraine, quand +e suis alle lui dire

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au revoir. Elle en a une, de poupe an ienne, et elle ressemble dr-lement # elle du muse! J >omment se $aitJil que tu ne nous aies pas ra ont FaG s'tonna son ousin. J J'ai essa;, mais Ni ! n'a pas voulu m' outer. 'e &arFon se sentit un peu penaud. E" bien, +e... +e ne pouvais pas me douter que tu avais quelque "ose d'intressant # dire... pour une $ois! Nol se "Nta de ramener la onversation sur un terrain moins brDlant. >urieu,, ette "istoire de bou "e $erme! Je me demande bien pourquoi la valeur d'une poupe s'en trouve au&menteG % Ni ! ne laissa pas "apper ette belle o asion de taquiner sa sHur. )o;ons, 'est vident! ditJil en lui +etant un lin d'Hil. Cuand une $ille $erme la bou "e, elle est bien plus a&rable que quand elle l'ouvre! M Pans e as, riposta la $illette tr(s ve,e, +e vais la laisser $erme, ma bou "e I omme Fa tu ne sauras rien! Nol dut se montrer diplomate. )o;ons, Nattie, tu ne vas pas &arder pour toi des rensei&nements d'une telle importan e! Je suis sDr que Fa $era avan er notre enqu7te. J *u roisG Pans e as +e veu, bien vous dire e que +e sais. P'abord, ma marraine a appris par un antiquaire que les poupes # la

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bou "e $erme datent d'avant 1:24. Ensuite, elles ont la t7te en... en &alette, +e rois. >'tait m7me marqu sur le messa&e. M En &alette! s'ba"it Nol. *u en es bien sDreG M Eu"... peutJ7tre pas. En tout as, 'est quelque "ose qui se man&e. M Si bien que ma &ourmande sHur a dress l'oreille! se moqua Ni !. Nol, qui r$l "issait, eut une soudaine illumination. J'; suis I il s'a&it peutJ7tre de bis uitG M >'est Fa I bis uit, approuva Nat"alie.

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M Eais e bis uitJl# ne se man&e pas, pr isa son ousin en souriant I 'est seulement une por elaine tr(s $ine. *andis que Ni ! s'tou$$ait de rire, Nol parut $rapp d'une ide. Pis don , questionnaJtJil, +e t'ai entendue parler de messa&e, tout # l'"eure %B en asJtu trouv unG M Pans le orps de la poupe... elle de ma marraine, bien sDr. Elle est en peau bourre de son, et... WW Cui FaG *a marraineG questionna mali ieusement Ni !. M Eais non, vo;ons I la poupe! rpliqua Nat"alie. Et +e l'ai ds"abille, et +'ai trouv un petit rouleau de papier oB il ; avait quelques p"rases I 'tait omme si la poupe elleJm7me parlait. M Cue disaitJelleG questionna Ni ! dont l'intr7t s'veillait. M Eu"... les termes e,a ts, +e ne m'en souviens plus. >'tait quelque "ose omme I Je m'appelle K"ilom(ne, +'ai la t7te en bis uit, et +e suis la poupe de >lmen e de =ivail. % WW Keu"! lit Ni ! dFu. >e n'est que FaG Eoi qui m'attendais # des rvlations palpitantes! M >e n'est d+# pas si mal, quand on pense que e billet a t rit au si( le dernier! remarqua Nol. M Sous Napolon ///, pr isa Nat"alie, $i(re de ses onnaissan es "istoriques de $raO "e date. Son $r(re prit un air d&oDt.

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>e qui me renverse, 'est et en&ouement pour les vieilles "oses. Je vous assure qu'entre une poupe du si( le dernier et un vlo neu$, +e n'"siterais pas une se onde! M Eais omme personne ne t'o$$re e "oi,, riposta Nol en riant, ontenteJtoi de ton vieu, lou et $ilons au muse. 'e tra+et # bi ; lette ne dura pas plus d'un quart d'"eure. )u en plein +our, le "Nteau n'avait d idment rien de tr(s ma+estueu,. Eais le par qui l'entourait tait "armant, ave ses alles sinueuses, ses pelouses bien tondues, ses massi$s de $leurs, ses statues. Justement le &ardien tait o up # soi&ner des rosiers. @" ! vous voil# ! s' riaJtJil. Je vous attendais. J'ai parl # Etienne d(s ette nuit, et... Eais vene? don I il vous ra ontera luiJm7me sa version de l'a$$aire. /l vient +uste de se lever. @ voi, plus basse, l'"omme a+outa d'un air soula& I )ous verre? I il a a&i par b7tise plut-t que par m "an et. J'en tais bien sDr, d'ailleurs. /ntri&us, les *rois N suivirent le &ardien, qui les $it entrer dans une pi( e de l'aile droite, en annonFant I >'est i i que +'"abite. Un &rand &arFon au, "eveu, rou,, o up a dvorer un solide petit d+euner, se leva # leur appro "e. /l paraissait &7n, et dansait d'un pied sur l'autre. )oi i Etienne, dit son on le. Et es en$ants,

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e sont les petitsJneveu, du vtrinaire, tu onnaisG M Lien sDr. M @lors, vasJ;! =a onteJleur ton "istoire. M >'est que... 'es *rois N attendaient, tout aussi embarrasss que le &arFon d&in&and. >es aveu, devaient 7tre plut-t "umiliants, $aits devant de plus +eunes que lui. Kour l'en oura&er, Nol lanFa un peu au "asard I Je suppose que vous ave? tout simplement voulu +ouer un bon tour # votre on leG M >'est Fa I un bon tour! rpta Etienne qui parut se dtendre un peu.

3.

M Et quelqu'un vous a sou$$l e qu'il $allait $aireG M *out +uste. J'tais au a$ ave des opains, avantJ"ier soir, et nous parlions du bal. J'ai dit tout "aut que mon on le m'avait interdit d'; aller et que... que +e n'tais pas ontent. /l ; avait un t;pe # une autre table... J >omment taitJilG interrompit Ni !. M Je ne l'ai pas bien re&ard, vous save?. @sse? +euneQ une barbe, une mousta "e, des "eveu, lon&s, des lunettes... il ressemblait # tout le monde, quoi! M Et et "omme a out e que vous disie?G M /l $aut roire. /l a quitt le a$ avant moi, et quand +e suis sorti # mon tour, il s'est appro " et m'a dit... / i, Etienne s'interrompit en +etant # son on le un oup d'Hil d'e, use. /l m'a dit I )otre on le n'a pas le droit de vous priver de distra tions. )ous devrie? ; aller quand m7me, # e bal. M Eais ommentG aiJ+e demand. M <a ile I le bon on le ne s'aper evra de rien, si vous le $aites dormir. EstJ e qu'il $umeG M %ui, la pipe. M Kar$ait! 'e soir du bal, vous rempla ere? son taba par un autre que +e vous $erai parvenir. J'"sitai # a epter. Ua ne lui $era pas de malG M @bsolument pas. Et +e serai "eureu, de vous avoir rendu servi e. Lre$, il savait si bien parler qu'il m'a onvain u. M Et 'est lui qui a "oisi le saule reu, pour ; dposer le taba G

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M %ui. % Etienne a+outa, t7te basse I Si +'avais su que... qu'il se servirait de moi pour... M @llons, n'en parlons plus,, oupa le &ardien d'un ton bon"omme. Une autre $ois, tu m' outeras, voil# tout! J %"! oui! Eer i, mon on le. 'e &ardien se tourna vers les trois en$ants I @lors, les dte tives, qu'en pense?JvousG M Kas &randJ "ose, pour le moment, rpondit Nol. %n va ; r$l "ir. M E" bien, alle? don vous promener, onseilla le brave "omme. )ous devrie? $aire le tour du "Nteau. Pe l'autre -t, on a une tr(s belle vue. 'es *rois N a ept(rent d'autant plus volontiers qu'ils prouvaient le besoin de se on erter, apr(s les rvlations d'Etienne. Cuelques minutes plus tard, a ouds # une balustrade qui dominait un vallon verdo;ant, ils "an&eaient leurs r$le,ions. >e &arFon ne ment pas! a$$irma Nol. 'e seul responsable du ambriola&e, 'est le barbu # la 6 >). J 'ui et sa ompli e, pr isa Ni !. Ne perdons pas de vue qu'il ; a une $emme dans ette "istoire. M Lien sDr, admit son ousin, mais e n'est pas le plus important... M >e qui me dpasse, dit Ni !, 'est que es &ens se soient donn tant de mal pour voler quoiG

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Une poupe an ienne! Ua ne tient pas debout! M Ua ne tient pas debout, si l'on a bien a$$aire # des ambrioleurs ordinaires. Eais s'il s'a&it, omme tu semblais le penser "ier soir, de olle tionneurs enra&s, alors 'est tr(s plausible. M >'est plausible, rpta Ni !, mais Fa ne me satis$ait pas. Si les olle tionneurs se mettent # ambrioler, on a plus qu'# $ermer les muses! M %u # les surveiller davanta&e, a+outa Nol. M *u rois qu'ils vont revenirG demanda Nat"alie. M Non, +e ne pense pas... du moins, pas tout de suite I e serait de l'impruden e. M @lors, l'enqu7te est d+# termineG $it la adette en montrant bien sa d eption. M @" ! non ! protesta Ni !. %n va essa;er de les retrouver, es deu, individus qui nous ont si bien &liss entre les doi&ts! M Kas $a ile! dit Nol. 'eur si&nalement est des plus va&ues. Cuant # l'auto, 'est une 6 >), d'a ord, mais nous i&norons son numro. *u vois bien... M >e que +e vois, 'est que mon ousin se d&on$le d+#! Kas moi! Et pour ommen er, +e $ile! 'a r$le,ion, 'est bien, mais l'a tion 'est mieu,. Sur es mots, pronon s d'un ton do toral, le

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bouillant &arFon rebroussa "emin. Sans "siter, les deu, autres le suivirent. Cuand les en$ants repass(rent pr(s du &ardien, eluiJ i les questionna I Ua vous a pluG J Leau oup, monsieur , rpondit Nol sin (re. 'e brave "omme se ren&or&ea I )ous voule? mon avisG @ di, lieues # la ronde, il n'; a rien qui soit omparable au "Nteau de =ivail !

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"!A#ITRE *II La .o%.,e Rosalie Nol tait reste N&e sur pla e apr(s la r$le,ion du &ardien, Ni ! l'apostrop"a I @lors, tu te d idesG M *out est "an&Q on ne part plus! "u "ota son ousin. >e disant, il entraOna l'e $r(re et la sHur # l'abri d'une "aie. Cu'estJ e qui se passeG protesta Ni !, intri&u et m ontent. Cuelle &irouette tu $ais! *u veu, partir, puis tu ne veu, plus...
>%EEE

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M @sJtu entendu le nom du "NteauG >e $ut Nat"alie qui rpondit I %ui I le "Nteau de =ivail... %"! par e,emple! M E" bien, quoi, =ivailG questionna son $r(re. M *u sais bien, la poupe... elle de ma marraine... elle appartenait # >lmen e de =ivail! % Ni ! mit un lon& si$$lement. Je vois. Eais e n'est peutJ7tre qu'une oTn iden eG % Nol se oua la t7te. @voue qu'elle serait vraiment troublante! Nat"alie a$$irme que les deu, poupes se ressemblent beau oup... M ... omme deu, sHurs, pr isa la $illette. M Pe plus, l'une porte sur elle un papier ave le nom de sa propritaire I >lmen e de =ivail. 'a deu,i(me, omme par "asard, se trouve dans le "Nteau de m7me nom. Cu'en dduisJtuG M Cu'elles ont toutes deu, appartenu # ette $amille de =ivail. Cue omptesJtu $aireG M @ller e,aminer de pr(s ette deu,i(me poupe, qui J J autre ir onstan e m;strieuse M a t l'ob+et ette nuit d'une tentative de ambriola&e. % 'e +eune &arFon s'appro "a du &ardien, tou+ours o up # ses travau, de +ardina&e. S'il vous plaOt, monsieur, mes ousins et moi, nous aimerions revoir la poupe qui a $ailli

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7tre vole. EstJ e que vous nous permettrie?... M Si +e vous le permetsG /l ne manquerait plus que Fa que +e vous re$use quelque "ose, apr(s le servi e que vous m'ave? rendu! @lle?J;, la porte d'en bas n'est pas $erme # le$. @u $ait, vous voule? peutJ7tre ouvrir l'armoire pour re&arder de pr(s la poupeG M %ui, si vous n'; vo;e? pas d'in onvnient. M @u un. @ttende? seulement que +e tire mon trousseau de ma po "e. *ene?, 'est ette petite le$Jl#. Surtout n'oublie? pas de re$ermer, quand vous aure? $ini. J >ompte? sur nous. Eer i, monsieur. % 'es *rois N se "Nt(rent vers le "Nteau, mont(rent l'es alier, travers(rent l'en$ilade des pi( es, et $irent irruption dans elle oB Nat"alie avait v u des minutes d'an&oisse. )ue de +our, elle paraissait plus a ueillante. 'a petite le$, manHuvre par Nol, tourna sans peine dans la serrure, et la $illette s'empara la premi(re de la pr ieuse poupe. >'est $rappant! s' riaJtJelle. Si sa robe tait blan "e, et si ses "eveu, taient blonds au lieu d'7tre "Ntains, on la prendrait pour l'autre. % Ni ! "aussa les paules. *u me $ais rire, ave tes si ! E oute un peu I si mes "eveu, taient blonds au lieu d'7tre bruns, si +'avais les ;eu, bleus, si +'tais lon& omme une asper&e, +e ressemblerais #

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Nol de $aFon $rappante. >omment veu,Jtu qu'on te roie, apr(s FaG Nol se mit # rire, mais Nat"alie se $N "a. Pe toute $aFon tu ne lui ressemblerais pas, puisque tu &arderais ton sale ara t(re! Pevant ette riposte $oudro;ante, Ni ! ne son&ea plus # ontester. Lon, bon! admitJil. >es deu, poupes sont pareilles. Pans e as... /l se donna soudain une &rande tape sur le $ront. Une b7te qui te piqueG demanda Nol. M Non I un trait de lumi(re. M %" ! %" ! Pis vite I nous sommes tout ouTes.
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M )oil# I si les deu, poupes se ressemblent tant, peutJ7tre que elleJ i porte un messa&e, omme l'autreG Son ousin ne parut pas autrement impressionn. >'est Fa ton ide lumineuseG <i&ureJtoi que +e l'ai eue il ; a inq bonnes minutes. Et si +'ai voulu qu'on monte i i, 'est +ustement pour la vri$ier. J J'; ai pens moi aussi, assura Nat"alie. J *ous des petits &nies, quoi! $it Ni ! ve,. @lors, on l'e,amine, ette poupeG % >e $ut Nat"alie qui se "ar&ea de l'opration, ar la robe ros, de m7me que la blan "e, tai6Q $erme par une srie de boutons dont la petitesse d oura&ea les &arFons. @ premi(re vue, il n'; avait rien sous la peau bien tendue qui se ra ordait au buste... Eais, avertie par sa premi(re e,prien e, la $illette "er "a un ob+et pointu. Elle n'avait sur elle ni pin&le ni bro "e. Nol non plus. Ni ! $ouilla ses po "es, et, parmi le bri J#J bra qui les &on$lait, dni "a un mor eau de $il de $er. /l le tordit en ro "et, et l'en$ila pr autionneusement dans l'intervalle entre peau et por elaine. @pr(s deu, tentatives in$ru tueuses, il en retira triomp"alement un petit rouleau blan tr(s serr. >'est e,a tement le m7me! s' ria sa sHur. %r, en le dpliant, elle s'aperFut qu'il n'en tait rien. >e messa&eJl# ne portait que quelques mots, rits tr(s $inement dans un oin I

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#osalie, appartenant

+lne de #i$ail.

'e reste tait blan , mais, dtail urieu,, prsentait toute une srie de trous re tan&ulaires, irr&uli(rement rpartis le lon& de la bande de papier. Eduse, Nat"alie tournait et retournait le billet entre ses doi&ts, "er "ant # rsoudre l'ni&me. Pans son impatien e, son $r(re le lui arra "a presque. @ quoi riment tous es trousG r$l "itJil tout "aut. J'; suis! Ua ressemble # une &rille. M >'est aussi mon avis, approuva Nol. M Une &rille! rpta Nat"alie. Cu'estJ e que 'estG M Eu"... un ma "in qui permet de re&arder # travers les trous, rpondit vasivement son $r(re. J =e&arder quoiG J Un autre papier, tiens! J E" bien, si tes ides sont lumineuses, tes e,pli ations ne le sont pas! protesta sa sHur. ' Pemande # ton savant ousin I il saura parler lairement... lui , rpondit Ni ! en pinFant les l(vres. Nol ne se $it pas prier. Suppose, Nattie, qu'on ait un papier sur lequel sont rits des tas de mots, et qu'on pose dessus un deu,i(me papier de m7mes dimensions per Xde plusieurs trous. Cue verraJtJonG M E" bien... seulement les mots, ou les lettres, qui seront en $a e des trous.

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M E,a tement! Et es lettres omposent un messa&e se ret, qu'on ne peut d "i$$rer qu'en possdant la &rille. M Je rois que +'ai ompris! s' ria Nat"alie toute +o;euse. Son e,ubran e tombe, elle remarqua pensivementI >'est bien beau, mais dans e as nous avons la &rille, et pas le messa&e! M J'ai ma petite ide l#Jdessus. Kas toiG % Ni ! se mit # ri aner I *u lui en demandes trop! M Kas du tout! riposta sa sHur. Je rois que Nol veut parler du premier messa&e, elui qui a t trouv dans la poupe de ma marraine. KeutJ7tre qu'en appliquant la &rille dessus, nous d ouvrirons un se retG JM KeutJ7tre. >e serait intressant d'essa;er, en tout as. Je pense que Elle @stier a &ard soi&neusement e messa&eG M Lien sDr I elle l'a remis dans la poupe. M Pomma&e qu'elle "abite # Lruni(res et non # )oln;, remarqua Ni !. %n ; serait alls tout de suite. Nol approuva, la mine &rave. Une visite s'impose, en e$$et. >ette poupe... J Cuoi ! s'e, lama Nat"alie. *u rains que les voleurs ne "er "ent aussi # s'emparer de K"ilom(neG

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M >'est probable. ''une ne va pas sans l'autre. J Je omprends maintenant le but du ambriola&e de ette nuit, remarqua Ni !. >e n'est pas tellement la poupe qui les intresse, mais plut-t le messa&e qu'elle porte. J E,a t, a quiesFa son ousin. En tout as ela paraOt beau oup plus vraisemblable! J @lors +e remets la poupe # sa pla e, et on s'en vaG proposa Nat"alie. M 'a poupe, pas la &rille! pr isa Ni !. 'a $illette montra un peu d'"sitation. *u rois qu'on a le droit...G M P'emporter le billetG Et omment! *u voudrais le laisser bien &entiment pour les voleursG

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J *u as raison , admit Nat"alie, qui entreprit de reboutonner la robe ros. Cuand la poupe =osalie eut repris sa pla e dans l'armoire vitre, la $illette remarqua I >e serait domma&e qu'on la vole. E7me sans messa&e, elle a beau oup de valeur. M >'est vrai I on devrait en parler au &ardien , su&&ra Nol. Nol s'en "ar&ea en rendant la le$. ''on le d'Etienne d lara qu'il avait d+# pens # mettre la poupe en lieu sDr. /l promit de s'en o uper au plus vite, a+outant qu'il avait d+# tlp"on pour qu'on vienne "an&er les serrures. Satis$aits de ette rponse, les *rois N lui $irent leurs adieu, et reprirent, sur leurs bi ; lettes, le "emin de la maison. @u repas de midi, Ni ! lanFa la onversation sur le "Nteau de =ivail. ''on le Edouard $ut ravi de l'intr7t port par ses petitsJneveu, # ette demeure "istorique. Je onnais d'autant mieu, e "Nteau, ditJil, que +e suis membre d'"onneur de l'@ admie qui ; tient priodiquement ses assembles. M @lors, tu es au ourant de l'"istoire de la $amille de =ivailG 'e vtrinaire se oua la t7te. '#, mes petits amis, vous m'en demande? trop. ''"istoire, e n'est pas tellement mon ra;on. Eais si Fa vous intresse... )o;ant l'e,pression des trois visa&es levs vers

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lui, il se mit # rire et dit $inement I @ n'en pas douter, e su+et vous passionne m7me tellement que +e devine quelque m;st(re l#Jdessous. >'est bon, +e vais vous aider I alle? trouver de ma part mon ami =i "et, qui est un "istorien rudit. J /l "abite )oln;G demanda Ni !. J %ui. *out le monde le onnaOt, et vous trouvere? $a ilement le "emin de sa maison. M /l saura nous rensei&ner sur le "Nteau de =ivailG s'enquit Nol. M Eieu, que personne I il a +ustement rit un bouquin traitant des vieu, "Nteau, de la r&ion. J Eer i, on le Edouard. Ensuite il $ut question des animau, que le vtrinaire soi&nait dans sa linique situe au $ond du +ardin. J'ai en e moment omme pensionnaire un "at et un anari, ra ontaJtJil. /ls $ont bon mna&e, # ondition de les tenir loi&ns l'un de l'autre. MJ >e anari, a+outa la tante =os, appartient # quelqu'un "abitant Lruni(res. )ous vo;e? que la rputation de votre on le va +usqueJl#! M EstJ e que tu l'as &uriG demanda Nat"alie. M Lien sDr. Je le rapporte m7me apr(sJdemain # sa propritaire, pro$itant de quelques, a "ats que +e dois $aire en ville. Ni ! $Ot un bond sur sa "aise. %"! alors, tu peu, peutJ7tre nous emmener ave toiG

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MI, Cuoi! )ous voule? aller # Lruni(resG Eais qu'; $ere?JvousG vos parents n'; sont, pas! )ous save? bien que votre p(re est parti en vo;a&e d'a$$aires, et que votre maman l'a ompa&ne. Nat"alie reFut dans les -tes le oude de son $r(re, et omprit aussit-t e qu'on attendait d'elle. Je serais tr(s ontente d'aller embrasser ma marraine, a$$irmaJtJelle J J e qui, apr(s tout, n'tait pas un menson&e. M @"! oui, Elle @stierG Pans e as, +e onsens # vous emmener tous les trois... m7me si les &arFons, eu,, n'ont pas de marraine # embrasser! >es derniers mots, le vtrinaire les a ompa&na d'un lin d'Hil mali ieu,.

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"!A#ITRE *III La /a-ille )e Ri&ail "abitait une maison an ienne, plante au milieu d'un &rand +ardin retourn # l'tat de +un&le. >'tait un petit "omme vi$ qui, lorsqu'il parlait, tiraillait ontinuellement sa barbi "e poivre et sel. 11 reFut les *rois N ave amabilit. 'es neveu, de mon ami Lesson ne peuvent 7tre que les bienvenus "e? moi ! /l les $it entrer dans une pi( e oB il ; avait des livres partout I ontre les murs, sur les tables,
E%NS/EU= =/>AE*

::

et m7me sur les si(&es. Kour arriver # s'asseoir, les visiteurs durent, sur sa demande, dbarrasser trois "aises en posant par terre des piles de revues. J'en ai besoin pour mon travail, s'e, usa E. =i "et I des do uments # tudier, des arti les # onsulter... Psireu, d'aller droit au but, Nol se "Nta de le questionner I )ous ave? bien rit un ouvra&e sur les "Nteau, de la r&ion, monsieurG Notre on le nous en a parl. M Eais bien sDr! rpondit le savant, apparemment surpris et ravi de voir un publi aussi +eune s'intresser # ses Huvres. )ous aimerie? le lireG M Eu"... pas pr isment. )ous demander des e,pli ations, plut-t. M @ve plaisir. Sur quel su+et e,a tementG M Nous avons visit le "Nteau de =ivail, mes ousins et moi, et nous voudrions... e" bien... des dtails sur ses derniers o upants. M )ous ne pouvie? pas mieu, tomber! s'e, lama E. =i "et. J'ai sp ialement tudi l'"istoire de ette $amille depuis les roisades +usqu'#... M %" ! non, inutile de remonter au, roisades! oupa Ni !, e$$ra; # l'ide d'avoir # subir une leFon d'"istoire... alors qu'on tait en va an es !

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/l s'arr7ta, on$us, et son ousin reprit plus posment I >e que nous "er "ons # savoir, 'est e qu'il est advenu du dernier "Ntelain. M Je voisQ vous voule? que +e vous parle d'@ntoine de =ivailG >e $ut au tour de Nat"alie de pousser une e, lamation. Eais oui I @ntoine de =ivail, 'est bien e nomJ l#! 'es &arFons lui lan (rent des re&ards tonns, tandis que le petit "omme reprenait le $il de son dis ours. /l s'tait lev, et, les mains derri(re le dos, arpentait la pi( e tout en parlant ave volubilit. )oi i e qu'il apprit au, *rois N I @lors que Napolon /// r&nait sur la <ran e, @ntoine de =ivail menait sur ses terres une vie en apparen e paisible. /l avait t mari, mais sa $emme tait morte en donnant le +our # deu, $illes +umelles I Al(ne et >lmen e. Une sHur du "Ntelain, @dlaTde, reste libataire, tait venue vivre ave lui et s'o upait de l'du ation des deu, $illettes. >ette e,isten e alme devait 7tre bient-t bouleverse I @ntoine tait $arou "ement oppos # Napolon ///, et ne a "ait pas ses opinions. /nquit # plusieurs reprises, il $ut, en 1:8:, ondamn # l'e,il. /l devait ; mourir quelques annes plus tard, sans +amais avoir revu son pa;s ni ses $illes. >ellesJ i &randirent

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au "Nteau sous l'autorit de leur tante. 'es trois $emmes vivaient "i "ement I # part ses terres, l'e,il n'avait pas laiss &rande $ortune. Et pourtant... / i le narrateur $it une pause, et les *rois N attendirent la suite ave impatien e. ... Et pourtant, reprit E. =i "et, le bruit ourait que la $amille de =ivail possdait un trsor "rit des an 7tres I des bi+ou, de &rande valeur, que +amais on ne retrouva. Sa sHur, et plus tard ses $illes, $ouill(rent en vain le "Nteau. %n $init par admettre, soit que le trsor avait t vol, soit que le "Ntelain l'avait emport ave lui. >e qui tonnait ses pro "es, 'est que et "omme, qui aimait tendrement ses en$ants, n'ait pas son& # assurer leur avenir. *ene? I pour preuve de et amour paternel, +e vais vous lire un e,trait d'une lettre qu'@ntoine de =ivail rivait # ses $illes, au dbut de son temps d'e,il. >'est "las! la seule qui ait t onserve. ''"istorien $ouilla dans ses papiers, et $init par en tirer une $euille manus rite +aunie par le temps. /l lut tout "aut I -otre pense, mes chres en"ants, me soutient dans mon preu$e. .oyez sa&es et dociles a$ec $otre tante Adla/de, restez attaches l'une l'autre comme $ous l'a$ez toujours t. 0t &ardez prcieusement, en sou$enir de moi, les poupes

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jumelles (ue je $ous ai o""ertes pour $otre dixime anni$ersaire. 'es *rois N "an&(rent des Hillades triomp"antesI en ore les poupes! Elles +ouaient d idment un &rand r-le, dans ette "istoire! KeutJon voir ette lettreG demanda Nol. M Naturellement. Ken "s sur la missive, les en$ants en e,amin(rent l' riture, qui tait $erme et r&uli(re. >'est la m7me que elle des messa&es %, murmura Nat"alie. @;ant rendu la lettre # l'"istorien, Nol questionna I Al(ne et >lmen e de =ivail sontJelles restes unies, omme l'avait dsir leur p(reG J Alas, non! Pes annes plus tard, une brouille survint entre elles # l'o asion du maria&e de >lmen e ave un "omme qui n'avait ni $ortune ni titre de noblesse. ''or&ueilleuse Al(ne ne lui pardonna +amais. Elle ne se maria pas, ontinua de vivre au "Nteau, et l&ua tous ses biens # l'@ admie dont +'ai l'"onneur de $aire partie. Cuant # >lmen e, elle suivit son mari # Lruni(res et ; onnut une e,isten e mdio re. Kour "apper # la pauvret, elle dut se rsi&ner # vendre tous les ob+ets de quelque valeur qu'elle avait reFus en parta&e et qui provenaient du "Nteau.

2.

M E7me sa poupeG % demanda vivement Nat"alie. E. =i "et la re&arda parJdessus ses lunettes, et dit en souriant I Pu moment qu'il est question de poupes, ela vous intresse, n'estJ e pas, $illetteG M %u... oui, bien sDr. M @ttende? I +'ai i i une liste d'ob+ets vendus au, en "(res et appartenant # Eme Aerbin, ne >lmen e de =ivail. )o;ons I une petite table, deu, tableau,... Nous ; voi i I une poupe # t7te de por elaine. J @lors, remarqua Nat"alie, >lmen e n'avait pas obi # son p(re, qui lui re ommandait de &arder sa poupeG M )ous vo;e? que non. En revan "e, Al(ne
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n'a rien vendu. Sa propre poupe doit 7tre en ore au "Nteau, oB vous ave? dD la voir. J En e$$et, $it Nol. En ore une question, s'il vous plaOt, monsieur. E,isteJtJil a tuellement des des endants de la $amille de =ivailG J Kas sous e nom, bien sDr, puisque @ntoine n'avait pas de $ils. Eais >lmen e et sou mari ont eu des en$ants, qui en ont eu # leur tour... Lre$, sans vous donner tout le dtail des &nrations su essives, +e peu, vous a$$irmer qu'il ; a un "omme "abitant Lruni(res, qui des end en li&ne dire te des =ivail. /l s'a&it d'un modeste emplo; de quarante # quaranteJ inq ans, mari et p(re de inq en$ants. J Je vous remer ie, monsieur. *outes es pr isions nous ont beau oup intresss, dit poliment Nol en se levant, imit par ses ousins. J 'e plaisir a t pour moi. N'"site? pas # revenir, si vous voule? en savoir davanta&e. Une $ois de plus, les *rois N avaient "Nte de se retrouver entre eu, pour $aire le point sur les pro&r(s de l'enqu7te. /ls dpass(rent le villa&e et s'assirent sur l'"erbe d'un talus. Eaintenant nous savons tout sur ette a$$aire! d lara Ni ! d'un air r+oui. M @"! tu trouvesG rpondit son ousin moins prompt # s'emballer. @ mon avis, il ; a en ore pas mal de points obs urs! ' Kour moi tout est lair, s'obstina le plus +eune.

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J )asJ;, donneJmoi ta version des vnements. J 'a voi i I @ntoine de =ivail, se sa "ant mena # ause de ses opinions politiques, a "e les bi+ou, de $amille, et... J Kourquoi les a "er, au lieu de les donner # ses $illesG interrompit Nat"alie. J >'est sans doute, e,pliqua Nol, par e qu'il rai&nait qu'on ne lui prenne tous ses biens au moment oB on l'arr7terait. /l a don mis les bi+ou, en lieu sDr, en s'arran&eant pour que les +umelles les retrouvent plus tard... et pour ela il a utilis les poupes. J >'est e,a tement e que +'allais dire... si on ne m'avait pas oup la parole! remarqua son ousin d'un ton pin . M >e qui importe, 'est qu'on soit d'a ord %, rpondit Nol ave diplomatie. Nat"alie paraissait son&euse. >omment se $aitJil alors qu'Al(ne et >lmen e n'aient +amais mis la main sur le trsorG E. =i "et l'a dit. J >'est sans doute par e qu'elles n'ont +amais trouv les messa&es, e,pliqua Ni !. Evidemment, il ; a l# quelque "ose de pas lair. J *u vois bien! triomp"a son ousin. 'es deu, sHurs auraient dD 7tre averties de l'e,isten e de es messa&es. >ommentG E;st(re. En tout as, pour une raison ou pour une autre, elles sont restes dans l'i&noran e.

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M >e qui m'tonne, poursuivit la $illette, 'est que les ambrioleurs de l'autre nuit aient appris e se ret des annes et des annes plus tard! M >e sont peutJ7tre les "ritiers des =ivailG su&&ra Ni !. J SDrement pas, assura Nol. ''N&e du barbu ne orrespond pas # elui de l'emplo; de Lruni(res. Et puis, pourquoi eluiJ i "er "eraitJil # voler un trsor auquel il aurait droit par "rita&eG M *u as raison, admit Ni !. Pans e as, notre voleur de poupes a dD tomber par "asard sur le rensei&nement. >'est bien le "asard qui a $ait que Nat"alie a trouv le premier messa&e! J %ui, mais +'ai pu e,aminer de pr(s la poupe de ma marraine, tandis que l'autre est en$erme dans une armoire du "Nteau! M Lonne remarque, approuva Nol. 'es voleurs onnaissaient l'e,isten e des messa&es avant d'avoir e,amin les poupes. Sans doute ontJils mis la main sur un do ument se ret. J Et E. =i "et l'i&norerait, e do umentG rpliqua son ousin d'un ton dubitati$. @pr(s tout, 'est possible. Eais oB es &ens l'auraientJils dni "G M En ore un point obs ur! dit Nol en souriant. *u vois qu'il n'en manque pas! M Je l'avoue. 'e &arFon se tourna vers sa sHur. @ propos,

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Nat"alie, pourquoi, quand E. =i "et a parl d'@ntoine de =ivaiY, asJtu ra&i omme si 'tait une vieille onnaissan e # toiG J Kar e que e nom est marqu sur le premier messa&e I Je suis la poupe de >lmen e, Elle d'@ntoine de =ivail. *u nous l'avais don rpt de traversG KeutJ7tre. Je ne l'ai lu qu'une $ois, apr(s tout I 'est bien normal que +e l'aie oubli! @u une importan e! tran "a Nol. N'allonsJnous pas demain "e? Elle @stierG Nous pourrons l'e,aminer de pr(s, e $ameu, billet. Nous appliquerons la &rille dessus... J ... et &rN e au, *rois N, un se ret vieu, de plus d'un si( le sera dvoil! on lut Ni ! ave emp"ase.

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"!A#ITRE I0 La s%bstit%tio$ N avaient mont # &randes en+ambes les es aliers et ils arriv(rent essou$$ls devant la porte de Elle @stier. Nol tendit le bras pour appu;er sur la sonnette, mais il retint son &este et, se tournant vers ses ousins, demanda I Et si la poupe a disparuG... M Sonne, on verra bien ! Nol s'e, uta. 'es trois en$ants attendirent quelques instants. En$in, on leur ouvrit.
'ES *=%/S

2:

Ua par e,emple, quelle surprise! s' ria Elle @stier. Je vous ro;ais # )oln;! M Nous ; sommes, marraine, rpondit Nat"alie. En$in, nous ; tions, mais nous sommes venus et apr(sJmidi ave l'on le Edouard. J *ant mieu,, puisque ela me vaut le plaisir d'une triple visite. Entre? don , mes en$ants. % @ peine entre, la $illette demanda I *u as tou+ours ta poupeG Ni ! et Nol voudraient la voir. J Si +e l'ai tou+oursG Lien sDr! rpondit Elle @stier, tonne. %u$! pens(rent en m7me temps les *rois N. KeutJon la voir tout de suiteG $it Ni !. 'a vieille dame parut en ore plus surprise et d lara en souriant I Je ne savais pas que les &arFons s'intressaient au, poupes! En$in, +e n'; vois au un in onvnient. K"ilom(ne est sur la ommode du salon. 'es &arFons se pr ipit(rent # l'endroit indiqu. Nat"alie aurait bien voulu les a ompa&ner mais sa marraine l'en emp7 "a. @llons, viens plut-t dans la uisine ave moi. J'tais +ustement en train de prparer une tarte avant votre arrive. 'a $illette la suivit # ontre Hur, re&rettant de n'avoir pu r uprer elleJm7me le pr ieu, messa&e.

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Cuelques instants plus tard, Ni ! $it irruption dans la uisine. 'e messa&e a disparu! s' riaJtJil. Nat"alie se rua dans le salon. Elle ; trouva Nol, la poupe dans la main. PonneJmoi Fa! $itJelle. *u ne sais pas "er "er! Elle prit la poupe, pNlit en la re&ardant, et balbutiaI Eais... mais e n'est pas elle! M >e n'est pas elleG Cue veu,Jtu direG lui demanda son $r(re. 'a $illette se tourna vers sa marraine qui venait d'entrer dans la pi( e et lui lanFa I Cu'asJtu $ait de K"ilom(neG Elle @stier dvisa&ea sa $illeule d'un air a"uri et prononFa I >e que +'en ai $aitG Eais... M =e&arde, $it Nat"alie, e n'est pas elle. M Eon Pieu! *u as raison! s' ria la vieille dame. %n a "an& ma poupe ontre une autre! Et moi qui ne me suis aperFue de rien, ave mes mauvais ;eu,! En$in, omment ela aJtJil pu se produireG % 'es *rois N e,amin(rent de plus pr(s la poupe. Elle ne prsentait que peu de ressemblan e ave =osalie, la poupe du "Nteau. >elleJ i, plus r ente, tait de $abri ation plus &rossi(re. Eais la di$$ren e essentielle, e $ut Nat"alie qui la $it remarquer I >elleJ i a la bou "e ouverte!

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M En e$$et! re onnut Elle @stier, e$$ondre. Kourtant ses v7tements sont tout # $ait pareils. >omment e,pliquer ette substitutionG J Je rois qu'en $aisant un e$$ort, vous pouve? nous l'e,pliquer, mademoiselle, d lara Nol ave san&J $roid. /l vous su$$ira de "er "er dans votre mmoire... J Cue voule?Jvous que +e vous diseG M >'est simple I qui, parmi les personnes in onnues de vous, naturellement, vous a rendu visite es +ours derniersG J @ttende?, +e r$l "is. *out le monde a;ant pris pla e dans des $auteuils, Elle @stier mit les mains sur ses tempes et parut se on entrer pro$ondment. @u bout d'une minute # peine elle poussa une e, lamation I J'; suis I il ; a eu e +ournaliste... ' Un +ournaliste! Cue venaitJil $aireG questionna $brilement Ni !. M )o;ons que +e me rappelle I il m'a dit qu'il reprsentait un "ebdomadaire intitul 1a -oix de l'2ni$ers. %n l'avait "ar& de rdi&er un arti le sur les poupes an iennes, +ustement! /l avait appris que +'en possdais une, et... M )ous aJtJil dit qui l'avait rensei&nG M E" bien... non. M Et que vous aJtJil demandG M Cuelques dtails sur ma poupe I notamment

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de qui +e la tenais. Ensuite, il a solli it la permission de la prendre en p"oto I 'tait pour a ompa&ner son arti le. Lien entendu +'ai a ept. M @lors, 'est lui le voleurG demanda Nat"alie. M Kas sDr, rpondit son $r(re. J'ima&ine que vous ne l'ave? pas quitt, n'estJ e pas, mademoiselleG J Non, pas un instant. M @lors, tu vois, reprit Ni !. /l n'aurait pas pu oprer la substitution. >e ne peut pas 7tre lui le oupable. J Aum ! $it Nol. @ttendons la suite. EstJ e tout, mademoiselleG J Je rois que oui... # moins... +e ne sais si +e dois mentionner et ouvrier envo; par le s;ndi pour vri$ier le "au$$a&e entralG Ni ! bondit. Un ouvrier, ditesJvous! EstJil entr au salonG J Eais oui I dans toutes les pi( es oB il ; a un radiateur, naturellement! M ''ave?Jvous laiss seulG demanda Nol. M Kresque tout le temps I +'avais un plat au $our, que +e devais surveiller. M Je suppose qu'il portait une trousse # outilsG su&&ra Ni !. M Eais oui! )ous pense? qu'elle a servi # dissimuler la poupeG

14.

M >'est vident! $it le +eune &arFon d'un ton premptoire. J Et ela s'est pass # quel momentG questionna Nol. J 'a visite du +ournaliste a eu lieu le lendemain de elle de Nat"alie. ''ouvrier, lui, est venu inq ou si, +ours plus tard. /l ; eut de nouveau un "an&e de re&ards entendus entre les *rois N I le vol "e? Elle @stier avait don pr d de quelques +ours le ambriola&e manqu du "Nteau de =ivail! 'es onsquen es de e premier vol apparurent aussit-t # Ni ! qui s' ria d'un ton lu&ubre I Kour e qui est du messa&e, nJiJni 'est $ini! M )ous voule? parler du billet trouv sur la

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poupeG demanda Elle @stier. En e$$et, il a disparu ave elle! J'en suis doublement navre. M )ous souvene?Jvous de son ontenuG interro&ea Nol. M *r(s va&uement I il ; tait rit que la poupe appartenait # une ertaine >lmentine... J >lmen e, re ti$ia Nat"alie. M En e$$et I >lmen e, $ille de... +e ne me rappelle plus qui. Eais Nat"alie l'a lu, e billet I elle s'en souviendra mieu, que moi. M J'essaierai , promit la $illette ave un soupir. >ar elle se doutait de e qui l'attendait. 'es &arFons pos(rent en ore quelques questions, entre autres I # quoi ressemblaient les deu, visiteursG /ls obtinrent des rponses asse? vasives. Kour $inir, Nol nota l'adresse de l'antiquaire qui avait e,amin le premier la poupe. @pr(s quoi Elle @stier voulut retenir les en$ants pour leur o$$rir un de ses $ameu, &oDters. Nat"alie aurait bien voulu a epter, mais son ousin $ut in$le,ible I l'on le Edouard leur avait donn rende?J vous # si, "eures, or il leur restait pas mal de "oses # $aire. /ls prirent don on& de la marraine, et se retrouv(rent de"ors. >omme Nat"alie mar "ait en arri(reJ&arde, l'air absorb, Ni ! lanFa parJdessus son paule I Je parie qu'elle re&rette le &oDter manqu! M Kas du tout! s' ria la petite $ille. J'essaie de m'; retrouver dans ette "istoire de vol de poupe, voil# tout.
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J >omment! *u en es en ore l#G Eais 'est en$antin, vo;ons ! J @lors disJmoi don qui a pris K"ilom(ne, puisque tu es si $ut! J Eais... l'ouvrier, tiens! /l a apport la $ausse poupe dans sa sa o "e # outils, et remport l'autre par le m7me mo;en. J @"! >'est Fa ton ideG @lors omment e,pliquesJ tu que la $ausse ressemble # la vraie, au moins pour les v7tementsG /l $allait que et "omme ait dj vu K"ilom(ne, pour pouvoir l'imiter. M E" bien... eu"..., +'avoue que... J ... que tu n'; as rien ompris, omme moi! % triomp"a Nat"alie. )o;ant le visa&e de son ousin re$lter l'embarras, puis la ol(re, Nol se "Nta d'intervenir I Ne vous asse? don pas la t7te, tous les deu,. Suive?Jmoi plut-t. /ntri&us, le $r(re et la sHur oubli(rent leur di$$rend pour emboOter le pas # leur ousin. >eluiJ i, avisant un !iosque # +ournau, au oin de la rue, traversa pour s'en appro "er. S'il vous plaOt, +e voudrais le dernier numro du +ournal 1a -oix de l'2ni$ers %, demandaJtJil au mar "and. ''"omme ouvrit des ;eu, tonns. >onnais pas! )ous 7tes sDrs que 'est bien e nomJl#G M Eais oui!

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) Jamais entendu parler. Nol a "eta un illustr quel onque et s'loi&na, ses ousins sur les talons. 'a lumi(re se $aisait dans leurs esprits. J'ai ompris! s' ria Ni !. 1a -oix de l'2ni$ers n'e,iste pas... M ... Et le +ournaliste non plus... en$in, 'en tait un $au,, $it Nat"alie. M ... Et 'est le m7me "omme qui est venu les deu, $ois "e? Elle @stier, poursuivit le &arFon. P'abord il s'est dit +ournaliste, et a pris une p"oto en ouleurs de la poupe. Pe ette $aFon il a pu $aire reproduire ses v7tements... M Sans doute par la $emme, elle qui l'a ompa&nait au "NteauG su&&ra la $illette. M Kossible, a quiesFa Nol. P(s lors il ne restait plus qu'# $aire l' "an&e des deu, poupes I le pseudoJouvrier en "au$$a&e entral s'en est "ar&. )oil# une question lu ide. Eaintenant, allons trouver l'antiquaire. E. Noiret tenait boutique dans le quartier de la at"drale. Pans sa vitrine, on vo;ait un vieu, rouet, un ber eau en bois s ulpte, et divers bibelots d'un N&e rvolu. 'e ommerFant reFut le trio ave bienveillan e, surtout lorsque le nom de Elle @stier eut t pronon . @"! oui! >ette amie de ma sHur qui a une si belle poupe an ienne! SeraitJelle d ide # la vendreG

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M %" ! non, dit Nol. >e n'est pas Fa qui nous am(ne. M @ussi ela m'tonnait I elle paraissait ; tenir beau oup. >'est pourquoi +'tais # peu pr(s sDr que le lient que +e lui ai envo; n'aurait au une "an e de l'obtenir. M @"! Kar e que vous lui ave? envo; quelqu1unG M Eais oui! Ne vous l'aJtJelle pas ditG Un ouple est venu me demander si +e vendais des poupes an iennes. /ls tenaient sp ialement # en trouver une qui aurait la bou "e $erme. Je leur ai dit que 'tait tr(s rare, mais que +e onnaissais une personne qui... % Ni ! l'interrompit I Et vous leur ave? donn l'adresse de Elle @stierG M Eais oui! Klut-t pour leur $aire plaisir, ar es &ens paraissaient tr(s dsireu, d'a qurir ette poupe. %n leur avait si&nal qu'il s'en trouvait une # Lruni(res, et ils avaient $ait tous les antiquaires avant d'aboutir "e? moi. M Kouve?Jvous nous d rire es personnesG demanda Nol. M Je vais essa;er. ''"omme, un barbu # lunettes. 'a $emme, une petite brune asse? insi&ni$iante. Aabills orre tement l'un et l'autre. J )ous ne save? pas si es &ensJl# sont de la r&ionG M Je ne saurais le dire. Us avaient une voiture

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mais +e n'ai pas eu la uriosit d'en re&arder la plaque. @u mot voiture , Nat"alie avait sursaut. 'eur voiture, e n'tait pas une vieille 6.>)G demandaJtJelle. M Si! >omment le save?JvousG $it l'antiquaire tonn. Elle paraissait m7me en mauvais tat... J Pe quelle ouleur taitJelleG oupa Ni !. J P'un bleu dlav, rpondit l'"omme. Eais, pourquoi toutes es questionsG M %"! pour rien $it Ni ! vasivement. M )ous semble? vous intresser beau oup # es lients, insista l'antiquaire. @ve?Jvous un messa&e # leur ommuniquerG M Non, e serait plut-t le ontraire ! Et sur ette rpartie ironique, le trio prit on& du brave "omme.

14:

"!A#ITRE 0 U$ 1o%r )e .l%ie >@ *%ELE bien! remarqua Nol le lendemain matin, en +etant un re&ard par la $en7tre. M Cu'estJ e qui tombe bienG 'a pluieG demanda ironiquement Nat"alie. J Cue tu es b7te! $it son $r(re. Nol veut dire que le mauvais temps arrive +uste # point. J @"! tu trouves! protesta la $illette. Eoi, +e pr$rerais qu'il $asse beau! M Eoi aussi, bien sDr, admit son ousin. Eais

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omme nous avons un travail qui nous obli&e # rester en$erms, il vaut mieu, qu'il pleuve I omme Fa, pas de re&rets. J Sans ompter que 'est bon pour la ampa&ne, ette pluie! a+outa Ni ! d'un air tr(s srieu,. J J'i&norais que tu avais des pro upations a&ri oles! railla Nol. M >e travail dont tu parles, qu'estJ e que 'estG demanda Nat"alie. >e $ut son $r(re qui rpondit d'un ton senten ieu, I Pu d r;pta&e. J P r;p... quoiG M >ela veut dire, e,pliqua son ousin, que nous allons essa;er de d "i$$rer le messa&e trouv sur la poupe. M Eais nous n'avons que la &rille! M Kour le reste on ompte sur toi. Ua ; est! pensa Nat"alie. Ni ! et Nol vont m'obli&er # me souvenir de e messa&e, que +'ai # peine vu, et que +e rpterai ertainement de travers. Cu'estJ e que +e vais entendre! >ela se passa e,a tement omme elle l'avait prvu. Kour ommen er, le trio alla s'installer dans la salle de +eu,, en emportant du papier, des ra;ons, des iseau, et, bien entendu, la $ameuse &rille, qui avait $ait inutilement, la veille, le vo;a&e )oln;JLruni(res et retour.

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@$in d'viter que ses petitsJneveu, ne $assent du bruit dans la maison, les +ours de mauvais temps, la tante =os avait mis # leur disposition e lo al presque nu I omme meubles, +uste une table et quelques si(&es. /l $aisait partie d'une maisonnette s'levant au $ond du +ardin et omportant deu, autres pi( es I la linique de l'on le Edouard, et l'atelier oB il $aisait du bri ola&e. @ve son entre indpendante, ette salle de +eu, donnait au, *rois N le sentiment de possder un oin bien # eu,, oB nul ne venait les dran&er. /ls s'assirent sur des tabourets, devant la table en bois blan , et leur premier soin $ut de d ouper des bandes de papier de m7mes dimensions que elle trouve sur la poupe du "Nteau. Nous allons reproduire la &rille en trois e,emplaires, d ida Nol I un pour "a un. M Kourquoi troisG r$uta Ni !. Peu, su$$iraient, puisqu'il ; a l'ori&inal. J >eluiJ i, nous le a "erons soi&neusement pour que les voleurs ne puissent le trouver. M Kar e que tu rois qu'ils vont venir le "er "er +usqu'i iG demanda Nat"alie, un peu e$$ra;e. 'e plus &rand "o "a 'a t7te. Pu moment qu'ils ont le messa&e, et non la &rille, ils vont tout $aire pour se l'approprier. /ls sont asse? malins pour retrouver notre tra e.

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' En somme, il s'a&it de les &a&ner de vitesse, on lut Ni !. %r nous avons un avanta&e sur eu, I ils ont le messa&e, pas la &rille. Nous, nous avons la &rille... et Nat"alie. J 'aissonsJla tranquille pour le moment, intervint Nol en vo;ant le visa&e de la $illette se ren$ro&ner. Krparons d'abord les &rilles. *ene? I il s'a&it de d ouper les trous dont +'ai marqu les ontours au ra;on. Cuand tout $ut pr7t, il restait # trouver une a "ette pour le pr ieu, papier. >e n'tait pas "ose $a ile, dans ette pi( e au, murs peints # la "au,, au sol iment. <inalement Ni ! eut une ide qui emporta l'approbation des deu, autres I le min e rouleau, envelopp dans un autre papier, $ut $i, dans un oin du pla$ond # l'aide d'une bande de ruban ad"si$. 'e +eune &arFon prit du re ul pour ontempler son Huvre et on lut, tr(s ontent de lui I Llan sur $ond blan , 'est pratiquement invisible. *out de m7me, il $allait ; penser! J Lravo. Et maintenant, au travail! invita Nol. Sur les autres bandes de papier, nous allons rire les p"rases que nous di tera Nat"alie. EsJtu pr7teG @pr(s s'7tre on entre un moment, la $illette nonFa d'une voi, "sitante I Je m'appelle Philomne. J'ai le corps en peau, la tte en... M ... &alette! sou$$la per$idement son $r(re. M Kas du tout ! protestaJtJelle. >'est bis uit

11.

qu'il $aut mettre. Si tu ommen es # m'embrouiller, +e... M Ne $ais pas attention. Je t' oute, moi, dit Nol reprenant son r-le de pa i$i ateur. 1a tte en biscuit. Et ensuiteG M ... 0t je suis la poupe de !lmence, "ille d'Antoine de #i$ail. ' >'est toutG M Je rois que oui. M )o;ons e que Fa donne. Ni !, passeJmoi ton papier... %"! dis don , il ; a quelque "ose qui ne va pas! M CuoiG J'ai $ait une $aute d'ort"o&rap"eG demanda le &arFon sur la d$ensive.

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M >e n'est pas Fa. =e&arde, on n'a pas rit de la m7me $aFon. Sur ton papier, le messa&e $ait quatre li&nes, sur le mien il n'en $ait que deu,. WW Kas tonnant I ton riture est $ine et la mienne est &rosse. J P'a ord, admit Nol. Eais le messa&e estJil rit &ros ou $inG /l $audrait le savoir, pour que la &rille s'applique dessus e,a tement. J Pemandons # Nat"alie, puisqu'elle l'a vu. WW '' riture tait plus $ine que la tienne, rpondit la $illette. M >omme elle de Nol, alorsG M Eu"... peutJ7tre un peu plus &rosse. M *ou+ours dans le va&ue, quoi! mau&ra Ni !. M 'e mieu,, proposa Nol, 'est de $aire plusieurs essais, en rivant plus ou moins &ros. En tout as, les lettres doivent 7tre tr(s r&uli(res. %n s'; metG M @llonsJ;! Kendant plus d'une "eure, les *rois N travaill(rent sans lever le ne?. /ls $irent tous les essais possibles, ompar(rent leurs innombrables brouillons ave la &rille, mais en vain. 'es lettres qui apparaissaient # travers les trous ne $ormaient au un mot o"rent. En$in Nol eut une inspiration. @ve?Jvous remarqu, ditJil, que le dernier trou de la &rille est beau oup plus &rand que

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les autresG /l me semble qu'il doit orrespondre # la si&nature I Antoine de #i$ail. ' Lravo! s'e, lama son ousin. Si ton ";pot"(se est bonne, nous avons dsormais l'espa ement des lettres. Essa;ons. >"a un reprit un nouveau papier, et ins rivit le nom du "Ntelain de mani(re qu'il $Dt ontenu tout entier dans le dernier trou. 'e reste du messa&e $ut r rit en respe tant e mod(le. 'a &rille $ut dispose sur es nouveau, papiers, mais, une $ois de plus, le rsultat $ut d evant I m7me en la $aisant &lisser de toutes les $aFons possibles, elle ne rvla que des lettres sans au un lien entre elles. <urieu,, Ni ! d "ira les papiers en menus mor eau, et lanFa I Si Fa ne mar "e pas, 'est que le messa&e est $au,! Nat"alie nous l'a rpt n'importe omment. J Non, mais! s' ria la $illette. Pis tout de suite que ma mmoire est une passoire! J Une passoire, e,a tement! Nat"alie allait rpliquer, quand Nol intervint en sa $aveur I *u es in+uste, repro "aJtJil # son ousin. >e n'est pas $a ile, e qu'on lui demande. /ma&ine que tu doives rpter te,tuellement une leFon que tu aurais lue il ; a trois semaines! Ni ! ima&ina... et on lut qu'il avait eu tort de se mettre en ol(re.

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Cue veu,Jtu! ditJil pour s'e, user I e travail de &ratteJpapier me porte sur les ner$s. J'ai d+# la t7te omme une itrouille! M Nous en sommes tous l#, onvint Nol. Kourtant, e serait trop b7te de renon er I aussi +e propose de nous attaquer au messa&e mor eau par mor eau. =eprenons la derni(re p"rase I Je suis la poupe de !lmence, "ille d'Antoine de #i$ail. EsJtu sDre, Nat"alie, que 'est bien FaG /l ; eut un silen e, puis une e, lamation +o;euse I Je rois me souvenir! >'est plut-t I J'appartiens !lmence, "ille de... % 'es &arFons se pr ipit(rent sur une nouvelle bande de papier. Nol trans rivit les derniers mots, et Ni ! ; appliqua la &rille. @pr(s avoir essa; diverses positions, il poussa un "ourra de triomp"e I quatre lettres apparaissaient, qui $ormaient un mot, le premier qui eDt un sens I K @= >

K@=>! rpta Nat"alie qui lisait parJdessus l'paule de son ousin. Ua si&ni$ie don que le trsor a t a " dans le par du "NteauG M >'est vident! lit son $r(re. E7me si nous ne trouvons rien d'autre, nous pourrons tou+ours... M ... $ouiller e par , qui est di, $ois plus &rand que le +ardin de l'on le EdouardG $it Nol.

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M Kourquoi pasG @ve des pelles... M ... et quelques bulldo?ers, a+outa son ousin. *u n'es pas srieu,, Ni !, tu ne te rends pas ompte... J Je me rends ompte d'une "ose I tu es un rabatJ +oie de premi(re lasse! J J'ai du bon sens, 'est tout. *u t'emballes et tu $on es! Kense un peu # toutes les a "ettes qu'il peut ; avoir dans e &rand par . M Lon, d'a ord, tu as raison, une $ois de plus! @lors, "er "ons d'autres rensei&nements. Pe nouveau, la pauvre Nat"alie $ut mise sur la sellette. Lribe par bribe, les &arFons d ortiqu(rent le messa&e qu'elle leur avait di t et essa;(rent de tourner les p"rases d'une autre $aFon. *out ela en vain. @ midi et demi, quand la tante =os les appela pour passer # table, le d r;pta&e en tait tou+ours au m7me point I seul le mot K@=> tait # retenir. Et il avait $allu quatre "eures d'e$$orts et une niasse de papier pour en arriver l#!

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"!A#ITRE 0I U$ petit to%r )a$s le .arc les *rois N sortirent de table, ils onstat(rent ave plaisir que la pluie avait ess. >"ouette! s' ria Ni !. %n va pouvoir se d&ourdir les +ambes. M Kas question! $it son ousin. 11 $aut reprendre notre travail. Nat"alie, prin ipale vi time de l'opration d r;pta&e %, n'tait pas d'a ord I @"! non! Si on re ommen e omme e matin,
CU@NP

11:

ma ervelle late. Eoi, +e vais me promener. J Eais, Nat"alie... insista Nol. M Elle a raison, oupa Ni !. %n ne trouvera rien de plus au+ourd'"ui. M @lors, on laisse tomberG J Krovisoirement, oui. J Et que $aitJonG J Je propose que nous allions $aire un petit tour du -t du "Nteau. Nol se laissa onvain re. Cuelques instants plus tard, les *rois N pdalaient +o;eusement sur la route. En arrivant, ils eurent la surprise de onstater que plusieurs automobiles taient ran&es ontre le mur qui entourait le par . >'est peutJ7tre un +our de on$ren e, $it Ni !. M %u de visite, tout simplement, a+outa son ousin. ' Ua tombe mal! J'aurais voulu... J ... e,aminer le par G su&&ra Nol. Je vois que tu as tou+ours ton ide derri(re la t7te! M Eais oui, $i&ureJtoi. J Pans e as, allonsJ;. 'es en$ants dpos(rent leurs bi ; lettes et pntr(rent dans le par . %n devrait peutJ7tre demander la permission au &ardienG proposa Nat"alie. M /l $ait visiter le muse. %n ne va pas le dran&er pour si peu.

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Et les *rois N ommen (rent une inspe tion dtaille du par . /ls par oururent les alles, re&ard(rent "aque buisson, "aque massi$, "aque statue ave l'ide que 'tait une a "ette possible pour le trsor. @u bout d'un moment, Ni ! d lara $or$ait I J'abandonne! @utant "er "er une ai&uille dans une botte de $oin! M Lien sDr, $it Nol. Eais 'est tout de m7me ra&eant I il ; a dans e par un trsor, nous sommes peutJ7tre passs +uste # -t, et... M Eais... qui nous dit que e par est le bonG lanFa Nat"alie. M Cu'estJ e que tu ra ontesG demanda son $r(re d'une voi, brusque. M E" bien, s'e,pliqua la $illette, le messa&e ne pr ise pas de quel par il s'a&it... M Non, mais, tu es ompl(tement idiote! s'e, lama Ni !. *u voudrais qu'@ntoine de =ivail ait enterr son trsor dans le par du "Nteau de )ersaillesG 3% Nol intervint pour apaiser les esprits I =assureJ toi, Nat"alie, le trsor est bien i i. M /l est i i, mais nous ne l'avons pas trouv ! JM Non, mais notre dmar "e n'aura pas t inutile, d lara son ousin. Eaintenant que nous onnaissons e par sur le bout du doi&t, nous saurons oB "er "er le +our oB nous aurons d "i$$r le messa&e.

1.4

J *oi, au moins, tu es optimiste! $it Ni !. @u train oB nous allons, il nous $audra di, ans pour ; parvenir! Nat"alie se "Nta de "an&er de su+et. %n devrait aller voir si la poupe =osalie est tou+ours l#, proposaJtJ elle. J @ttends, +e voudrais vri$ier quelque "ose. Ni ! s'loi&na. /l avait remarqu, dans un oin ombra& du par , une lourde dalle sur laquelle des mots taient &ravs. /l s'en appro "a, suivi de Nol et de Nat"alie. >'est une tombe, $it Nol. J %ui, +e le vois bien, rpliqua vivement son ousin. Eais +e me demande... @ e moment, le &ardien sortait du "Nteau, ra ompa&nant les visiteurs. /l aperFut les en$ants et leur lanFa I @lors, vous "er "e? un trsorG Ni ! ne put dissimuler son embarras. /l balbutia I Non, nous... nous re&ardions ette tombe... J @"! 'a tombe de *"ierr; de =ivail! Un &rand an 7tre! 'es visiteurs n'avaient &u(re pr7t d'intr7t # e ourt dialo&ue, # l'e, eption d'un barbu qui avait observ la s (ne ave attention avant de disparaOtre. Cuel &a$$eur, e &ardien! dit Nol # voi, basse. Eaintenant, on est reprs!

1.1

M =eprsG Cue veu,Jtu direG demanda Ni ! intri&u. M /l ; avait un barbu parmi les visiteurs. *u ne l'as pas vuG /l a tendu l'oreille quand le &ardien nous a apostrop"s. M *u rois qu'il s'a&it du voleurG M >'est bien possible. /l orrespondait par$aitement au si&nalement que nous en avons. M Eais... pourquoi seraitJil revenu au "Nteau, en plein +our de sur roOtG demanda la $illette. M KeutJ7tre pour s'assurer que la poupe est tou+ours l#, rpondit son ousin. M %n $erait bien d'en $aire autant! proposa Ni !.

1..

'es *rois N s'lan (rent en dire tion du "Nteau. /ls trouv(rent Etienne # l'entre et lui demand(rent de les a ompa&ner. 'e &arFon se $it un plaisir de les onduire dans la salle au, poupes. En arrivant pr(s de la vitrine, Nat"alie poussa un ri I Elle a disparu! J Cui a disparuG demanda Etienne. M =osalie! @ e moment, le &ardien $it son apparition dans la salle. =assure?Jvous, les en$ants ! Elle est en lieu sDr , leur ditJil, l'air m;strieu,. Pans un bel ensemble, les *rois N soupir(rent.

1.0

Je pr$(re Fa, $it Nol, nous n'avons plus qu'# repartir. 'es en$ants salu(rent le &ardien et son neveu et quitt(rent le "Nteau. Cue $aisonsJnous maintenantG demanda Nat"alie. J Nous rentrons # la maison et nous prparons un plan de bataille , rpondit Nol. /ls en$our "(rent leurs bi ; lettes et re&a&n(rent leur quartier &nral. @ussit-t arrivs, les *rois N all(rent s'asseoir dans leur salle. @lors, que proposesJtuG lanFa Ni ! # peine install. J >e que +e proposeG 'a plus &rande vi&ilan e. Si l'"omme de tout a l'"eure est bien notre ambrioleur, il va s'intresser # nous. M *u rois qu'il se doute que nous possdons la &rilleG J Je ne rois rien, rpondit Ni !, premptoire. Eais 'est une ";pot"(se que nous ne pouvons pas arter. S'il a le moindre soupFon, il va nous surveiller ave sa ompli e. @ussi, quand nous sortirons de la villa, il $audra s'assurer qu'on ne nous suit pas. Nat"alie paraissait tr(s impressionne. >omment pourraientJils savoir que nous "abitons i iG ditJelle d'une voi, mal assure. M Je n'en sais rien, mais +e sais que es &ensJl#

1.6

$eront tout pour nous retrouver. Sans la &rille, ils ne peuvent rien $aire. J %ui, admit Ni !, mais notre situation n'est &u(re meilleure. Sans le messa&e... M Nous avons Nat"alie! oupa son ousin. M Si 'est notre seul avanta&e, +e leur en $ais adeau! $it Ni ! d'un ton sar astique. Jusqu'i i, elle ne nous a pas beau oup servi! M *u e,a&(res! Sans elle, nous n'aurions pas trouv une partie du messa&e, le mot par . M >'est vrai. Lon, +e retire e que +'ai dit! M Je n'en attendais pas davanta&e, dit la $illette en arborant un lar&e sourire de triomp"e. J Kour rsumer la situation, reprit Nol, nous devons dsormais nous montrer prudents. P'autant plus que les voleurs pourraient bien nous rendre une visite... M *u rois vraiment qu'ils auraient ette auda eG lui demanda Ni !, s eptique. M /ls sont bien entrs au "Nteau. Kourquoi pas i iG M Surtout que ette villa est asse? isole, $it Nat"alie en $rissonnant. M 'a di$$ren e, d lara Ni !, 'est qu'ils ne peuvent pas nous $aire le oup du somni$(re dans le taba . M %ui, bien sDr, admit son ousin, mais de toute $aFon, il nous $aut prendre des pr autions. /ls $iniront t-t ou tard par apprendre oB

1.8

nous "abitons et ils tenteront de r uprer la &rille par tous les mo;ens. M 'a vraie &rille est # l'abri, ils ne la trouveront pas. Eais les doubles, eu, que nous avons d oupsG M /l $aut &alement les a "er. <inalement, apr(s de lon&s palabres, on onvint de n'en onserver qu'un seul. *ous les autres papiers seraient brDls dans le $ourneau de la uisine. Cuant # la &rille restante, un des *rois N la porterait ontinuellement sur lui I e $ut # Nol qu' "ut e dan&ereu, "onneur. @;ant $i, le papier au $ond d'une de ses po "es # l'aide d'une pin&le de nourri e, le +eune &arFon d lara I Je pense # quelque "ose, # propos des voleurs. J Cuoi don G M /ls nous "er "ent, nous sommes leur &ibier. Kourquoi ne renverseraitJon pas les r-lesG M *u voudrais qu'on tente, nous aussi, de les retrouverG M E,a tement! $it Nol. M Lravo! s'e, lama son ousin. Nous passons # l'a tion! Psormais, nous sommes "asseurs! J Et oB allonsJnous le trouver, e &ibierG demanda Nat"alie. M Je ne rois pas que les voleurs "abitent )oln;, mais ils sont sDrement dans la r&ion. /ls paraissent onnaOtre le pa;s.

1.5

M Cu'estJ e qui te $ait dire FaG J ''a$$aire du taba I 'est le voleur qui a dsi&n le saule reu, # Etienne. J Lien raisonn! applaudit Ni !. En "asse, maintenant! Souvene?Jvous de la mena e I Si tu ne viens pas # 'a&ard(re, 'a&ard(re viendra # toi! Eais son ousin tempra ette ardeur. Katiente un peu, 'a&ard(re. /l est trop tard pour au+ourd'"ui. M P'a ord, rabatJ+oie, mais d(s demain matin... MPemain matin, oupa Nol, nous irons d'abord rendre une nouvelle visite # E. =i "et I +'ai deu, questions # lui poser. J 'esquellesG M *u verras bien. Eal&r tous les e$$orts de ses ousins pour le $aire parler, le +eune &arFon re$usa d'en dire davanta&e.

1.3

"!A#ITRE 0II "he2 le $otaire ave des ruses de Siou, que les *rois N sortirent de la villa, le lendemain matin vers di, "eures. 'e iel tait en ore nua&eu,, mais il ne pleuvait plus. ''"istorien tait "e? lui, et ne montra nul tonnement de ette nouvelle visite. >'est pour un omplment d'in$ormations, e,pliqua Nol. M @u su+et de la $amille de =ivailG Je vous oute.
>E <U*

1.:

'e +eune &arFon "sita, ne sa "ant par oB ommen er. )ous ave? dit l'autre +our, monsieur, qu'@ntoine de =ivail avait laiss peu de $ortune # ses $illes. R aJtJil une raison pr ise # elaG Kar e,emple, avaitJil $ait de mauvaises a$$airesG M Cuestion pertinente, +eune "omme! rpondit le savant en tortillant les poils de sa barbe. E$$e tivement, le "Ntelain avait mis ses intr7ts entre les mains de maOtre Suibert, son notaire, qui tait en m7me temps son ami. Alas! sa on$ian e tait mal pla e... M >'tait un mal"onn7te "omme, alorsG questionna Ni !. M E7me pas. Un in apable, plut-t. *ant que =ivail $ut prsent, tout alla # peu pr(s bien. 'ui parti en e,il, ses a$$aires mal &res pri lit(rent. P'ailleurs, lorsque maOtre Suibert mourut, quelques annes plus tard, son tude tait en pleine dbN le. Elle $ut ra "ete par maOtre Janonat, qui ; mit un peu d'ordre. M EaOtre Janonat... rpta Nat"alie. J'ai d+# vu e nomJl# quelque part. M =ien d'tonnant # Fa, rpondit E. =i "et. )ous ave? dD lire la plaque du notaire a tuel de )oln; I 'est son petitJ$ils. % Nol parut satis$ait, mais ne se leva pas pour partir avant d'avoir pos sa se onde question. EstJ e que quelqu'un d'autre que nous est

1.2

venu vous questionner au su+et des =ivail, monsieurG M Eais oui! s' ria le savant, l'Hil brillant. Je suis "eureu, de onstater que les &ens s'intressent de plus en plus au, "oses du pass. Un ouple m'a rendu visite... J @ quel momentG J )o;ons... il ; a bien d+# inq semaines. Nettement avant vous, en tout as. J Un +eune "omme # barbeG Une petite $emme bruneG su&&ra Ni !. M >'est # peu pr(s Fa. /ls m'ont lon&uement interro& sur le "Nteau et ses "abitants I +e leur ai donn les m7mes rensei&nements qu'# vous. M %ntJils parl des poupesG intervint Nat"alie. M Eais oui... maintenant que vous m'; $aites penser. E. =i "et paraissait intri&u I les *rois N ne lui laiss(rent pas le temps de les questionner # son tour. /ls le remer i(rent poliment et sortirent. *on "istoire de notaire, # quoi rimeJtJelleG demanda Ni ! # son ousin, quand le trio se retrouva dans la rue. M @ e i I nous allons rendre visite # maOtre Janonat. M Cue lui dirasJtuG M <i&ureJtoi que +e ne le sais pas en ore I laisseJ moi r$l "ir.

104

101

Nat"alie se ren$ro&na. *u $ais le m;strieu,, et moi +e ne omprends rien # toutes es dmar "es. *u ne pourrais pas m'e,pliquerG M Kas tout de suite I mes ides sont en ore on$uses, rpondit son ousin. Eais tiens I puisque tu sais l'adresse de maOtre Janonat, onduisJnous don +usqu'# sa maison. M Je rois qu'il "abite sur la pla e de la Eairie. Elle ne se trompait pas I le panon eau du notaire brillait sur la porte d'une belle demeure. 'es en$ants &a&n(rent les bureau,, qui taient au premier. Un +eune ler +ou$$lu et imberbe, o up # rire dans un &rand livre, leva sur eu, un re&ard tonn. Nous voudrions parler # maOtre Janonat. M Je vais lui demander s'il peut vous re evoir. J PitesJlui que nous sommes les petitsJneveu, de E. Lesson, le vtrinaire. >'tait Ni ! qui avait &liss ette p"rase, ar il avait remarqu que le nom du &randJon le leur ouvrait bien des portes I pourquoi pas elleJ iG E$$e tivement le notaire ne les $it pas attendre I quelques se ondes plus tard, les *rois N, tr(s intimids, s'asse;aient en $a e d'un "omme &rand et mai&re, v7tu de sombre, qui si&eait derri(re un norme bureau.

10.

* >'est E. Lesson qui vous envoieG J >'estJ#Jdire... pas tout # $ait... ba$ouilla Nol. Nous pensions que vous le onnaissie?, et que nous pourrions... J Si +e le onnaisG Eais naturellement. Cu'attende?Jvous de moi au +usteG P idment, les mani(res &la iales de et "omme d on ertaient le +eune &arFon, qui ne trouvait plus ses mots. Ni ! prit la rel(ve. Nous sortons de "e? E. =i "et. /l nous a parl de son ouvra&e sur les vieu, "Nteau,, et... ela nous a beau oup plu. M Je vous $li ite, +eunes &ens, de vous intresser # l'"istoire! s' ria le notaire qui paraissait se d&eler # vue d'Hil, En quoi puisJ+e vous 7tre utileG Nol, qui reprenait ses esprits, e,pliqua I Nous nous posions des questions sur @ntoine de =ivail, le dernier "Ntelain. /l paraOt qu'il avait on$i ses intr7ts # un notaire nomm maOtre Suibert G M E,a t. Et 'est mon propre &randJp(re qui a repris l'tude, approuva maOtre Janonat. /l a eu d'ailleurs $ort # $aire, ar elle tait dans un pi(tre tat! Un dsordre et un &N "is e$$ro;ables ; r&naient. Pes tas de &ens ont t lss par la $aute de e mal"eureu, notaire... M ... En parti ulier les $illes d'@ntoine de =ivailG M En ore vrai. M Kourtant, su&&ra Nol, maOtre Suibert avait bien laiss des papiers, des re&istresG

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J KarlonsJen! Un $ouillis indes riptible, voil# e qu'on a trouv apr(s lui. Eon &randJp(re, puis mon p(re ont essa; de trier es paperasses. = emment, dans le dessein de moderniser l'tude, +'ai moiJm7me d id de me dbarrasser de tout e $atras, qui n'o$$re plus &u(re d'intr7t. >e n'tait pas l'avis de Nol, mais il se &arda de donner son opinion. >'tait un &ros travail! remarquaJtJil. )ous l'ave? a ompli tout seulG J >ertes non! Eon ler m'a beau oup aid. J >elui qui est i i # -tG demanda Ni ! d on ert.

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J Non, pas lui. /l s'a&it de son prd esseur, @lain >alvet. J Un +eune "omme # lon&s "eveu,, ave barbe et mousta "eG su&&ra Nol. J )ous n'; 7tes pas! $it le notaire surpris. >alvet portait les "eveu, ourts et avait le visa&e ras. M J'ai dD on$ondre, s'e, usa le +eune &arFon. Et e >alvet a quitt votre tudeG 'e visa&e de son interlo uteur reprit son e,pression &la iale. Kas de son plein &r. >'est moi qui l'ai mis # la porte, il ; a environ deu, mois. % >inq minutes plus tard, les *rois N retrouvaient ave soula&ement la pla e ensoleille. @pr(s ette pnible san e, un drivati$ leur parut indispensable. @ l'pi erie, on vend des "o olats &la s, su&&ra Nat"alie. J Je ne dis pas non... mais +e n'ai plus un sou! rpondit Ni ! d'un air piteu,. J *ene?, proposa Nol en tirant quelques $ran s de sa po "e. @ "ete?Jen trois, et attende?Jmoi sur un ban I +e reviens dans un instant. Sur quoi il s'en&ou$$ra de nouveau dans la maison du notaire. Cu'estJ e qui lui prendG s'tonna son ousin.

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J Ne t'inqui(te pas I il a dit qu'il nous re+oindrait , rpondit Nat"alie. Et elle se diri&ea vers l'pi erie. @ vrai dire, le "o olat &la destin # Nol avait un peu $ondu lorsque le +eune &arFon reparut. /l le d&usta d'un air distrait, puis d lara I Ua va mieu,. J *u as t rudement "abile en parlant au notaire! le $li ita Nat"alie. M Aum! Sau$ au dbut, re ti$ia Ni !. Aeureusement que +'tais l# pour le oup d'envoi! // a+outa dans une &rima e I /l n'; a qu'une "ose qui me d$rise I l'impression que +'ai dD donner # maOtre Janonat. /l roit que +e suis un passionn d'"istoire... Eoi! )ous vous rende? ompteG M 'e rsultat obtenu vaut bien e petit a te d'";po risie ! rpliqua Nol en riant. Nous savons maintenant le nom du voleur de poupes. J @lain >alvet, l'an ien ler G demanda sa ousine. J Sans au un doute. /l est $a ile d'ima&iner qu'en aidant maOtre Janonat # trier les vieu, papiers, il est tomb sur le do ument dont nous soupFonnions l'e,isten e. J Cuel &enre de do umentG questionna la $illette. J Je ne sais pas, moi I un rit, dans lequel

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@ntoine de =ivail rvlait l'e,isten e des messa&es pla s par lui dans les orps des deu, poupes. Sans doute demandaitJil # maOtre Suibert de mettre ses $illes au ourant lorsqu'elles seraient &randes M au as oB luiJ m7me ne reviendrait pas d'e,il. J >'est sDrement Fa! approuva Ni !. Nol, tu es &nial! Eais Nat"alie n'tait pas satis$aite. Kourquoi, dans e as, Al(ne et >lmen e n'ontJelles +amais entendu parler de e papierG M Kar e que le notaire est mort trop t-t, en laissant ses a$$aires en dsordre. 'e do ument a dD "apper # son su esseur. Eais, ent ans apr(s, @lain >alvet Ka dni ". >'est ainsi qu'il a appris l'e,isten e des poupes, et a d id de se les approprier. *u onnais la suite. J Eademoiselle a omprisG susurra Ni ! en se tournant vers sa sHur. M Eu"... presque. Kourtant... la barbeG M E" bien, quoi, la barbeG s'o$$usqua le +eune &arFon, se mprenant sur le sens de ette interro&ation. M EaOtre Janonat a dit que son ler avait les "eveu, ourts et le visa&e ras. J 'a belle a$$aire! >alvet a;ant quitt l'tude et dsirant rester dans le pa;s, s'est rendu m onnaissable en laissant pousser "eveu,, barbe et mousta "e, et en a "ant ses ;eu, derri(re des lunettes noires.

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P idment, les &arFons avaient rponse # tout! >e qu'ils sont intelli&ents! pensa Nat"alie. /l ; eut un moment de silen e I "a un mditait sur es rvlations. Eais e n'tait qu'un entra te. Eaintenant, d lara Ni ! d'un air d id, il ne nous reste plus qu'# retrouver e +oli monsieur. Pomma&e qu'on n'ait pas os insister aupr(s de maOtre Janonat pour avoir davanta&e de rensei&nements sur lui! Son ousin rpondit d'une voi, tranquille I Eais +'en ai, moi, des rensei&nements! %

10:

"!A#ITRE 0III S%r les traces )% clerc PES =ENSE/SNEEEN*S! rpta Ni !. %B les asJJ tu p "sG J >'est quand +e vous ai quitts tout # l'"eure, rpondit Nol I une ide m'tait venue. J Une de plus ! $it Nat"alie admirative. J J'ai pens, poursuivit son ousin, que le ler de maOtre Janonat onnaissait peutJ7tre son prd esseur. E" bien, +'avais mis dans le mille! J'ai eu quelques instants de onversation ave lui I

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il s'est montr tr(s ooprati$. J =a onte! M P'abord, +e pr ise que e &arFon a t se ond ler alors que >alvet tait premier ler . /l m'a parl de lui omme d'un t;pe malin, pas tr(s "onn7te I maOtre Janonat l'a "ass pour une question de $ausse si&nature. J Ua adre bien ave le personna&e, ommenta Ni !. EnsuiteG J Ensuite, >alvet est mari I sa $emme est une petite brune, qui $aisait des travau, de outure. M @lors 'est elle qui a $ait la robe... elle de la $ausse vieille poupe! e,ulta Nat"alie. M Sans doute. J'ai m7me not l'adresse du ouple. J Kas possible! sursauta Ni !. J Ne t'emballe pas! /l s'a&it de l'an ienne adresse, du temps oB >alvet tait emplo; # l'tude. *ene?, la voi i I "e? Eme )ial, 16, rue du Eoulin. >e n'est pas loin d'i i I notre "omme venait # son travail en vlo. /l n'avait d'ailleurs pas de voiture. J Et la 6 >), alorsG J Je suppose qu'il a dD l'a "eter d'o asion quand il a d id de s'approprier le trsor I il lui $allait absolument 7tre motoris. J Et 'est tout e que tu as apprisG demanda Ni !. J KensesJtu! rpondit son ousin. 'e meilleur, +e le &arde pour la $in!

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M Ne nous $ais pas tirer la lan&ue! M J'; arrive I d'apr(s l'a tuel ler , >alvet, ro;ant rester # l'tude, avait d id de s'tablir dans le pa;s. J >'tait avant la d ouverte du do ument, alorsG J Sans doute. Ne m'interrompe? pas tout le temps! Etant au servi e d'un notaire, il tait bien pla pour avoir des tu;au, sur les ventes de terrains, d'immeubles, et . >'est omme Fa qu'il s'est a "et pour trois $ois rien une $erme # demi ruineQ il omptait la rnover pour en $aire une maison de ampa&ne. M %B estJelle situe, ette demeureG M Cuelque part du -t de Sonneval. 'e ler n'en sait pas plus. M Sonneval... Sonneval... rpta Ni !. %B se trouveJtJil, e patelinG >e $ut Nat"alie qui rpondit I >'est un villa&e au, environs de )oln;, +e rois bien. Son $r(re se $rotta les mains, l'air satis$ait. Kar$ait, on va aller ; $aire un petit tour. M %n pourrait peutJ7tre se rendre d'abord # l'an ienne adresse des >alvetG proposa Nol. J Cuel intr7tG M %n questionnerait la lo&euse. M Je n'en vois pas l'utilit. Suive?Jmoi plut-t. % Ni ! partit en pdalant en dire tion de la

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pla e. /l mit pied # terre devant la mairie, et onsidra ave attention un &rand panneau pla sur la $aFade du bNtiment publi . /l portait en &rosses lettres I )%'NR E* SES EN)/=%NS et on ; vo;ait un plan des diverses promenades # $aire au, alentours de la petite lo alit. Cu'estJ e que tu re&ardesG demanda Nol qui venait d'arriver. M 'a arte, rpondit Ni !. Sonneval est i i , et il montra du doi&t un point pr is. @ "uit !ilom(tres de )oln;. >e n'est pas le bout du monde! %n ; vaG @u m7me instant, l'"orlo&e muni ipale sonna dou?e oups.

16.

*rop tard! >e sera pour et apr(sJmidi , d ida Nol. Et, apr(s s'7tre assurs que personne ne les suivait, les *rois N reprirent le "emin de la villa des Lesson. Kendant le repas, Ni ! $onFa droit au but. %n le Edouard, nous voudrions $aire un tour # vlo et apr(sJmidi. %n m'a parl d'un villa&e I Sonneval. Cu'estJ e que 'est que e bledG M Un bled, tu peu, le dire! rpondit l'on le en souriant. >'est un oin tr(s isol, mais qui mrite le dpla ement. 'a route, borde de ravins, est tout # $ait pittoresque. J 'e villa&e estJil importantG questionna Nol. J Non, il doit avoir une entaine d'"abitants, &u(re plus. Eais il est asse? tendu. % >ette des ription tait plut-t va&ue. Nanmoins les *rois N d id(rent d'aller se rendre ompte par eu,J m7mes. >e $ut une +olie promenade, ertes, mais di$$i ile. @pr(s un par ours a ident sur une route toute en montes et en des entes, les +eunes ; listes arriv(rent en$in # la petite ommune de Sonneval. *ous trois tiraient la lan&ue. Nol, en veine de &nrosit, invita ses ousins # prendre une limonade # la terrasse de l'unique a$ du oin. 'es en$ants burent en silen e, savourant e

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repos bien &a&n. En$in, Ni ! retrouva la parole I >'est bien +oli d'7tre # Sonneval, mais il s'a&irait maintenant de d ouvrir oB se a "ent nos voleurs! M %n ne peut tout de m7me pas $ouiller toutes les maisons! d lara Nat"alie. J Non, bien sDr, rpliqua son $r(re, mais on peut interro&er les &ens. Je vais poser quelques questions au patron. ' @ttends! $it Nol. Cue vasJtu lui demanderG J S'il onnaOt le propritaire d'une vieille 6 >) bleue, s'il sait oB il "abite... J @"! non! /l ne $aut pas donner l'veil # >alvet. 'aisseJmoi $aire plut-t. 'e +eune &arFon $rappa sur la table ave une pi( e de monnaie, e qui $it a ourir le a$etier. *out en pa;ant, Nol demanda I KeutJon trouver une boulan&erie par i iG J /l n'; en a pas. J Une bou "erie, alorsG J Kas davanta&e. =ien qu'une pi erie. Kour le pain et la viande, e sont les ommerFants de )oln; qui passent deu, $ois par semaine I le mardi et le vendredi. Ni ! avait ompris oB son ousin voulait en venir. >e $ut lui qui posa la derni(re question I Et un poste d'essen eG M /l n'; en a pas non plus.

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Nat"alie tait berlue I quelle dr-le de $aFon de mener une enqu7te! Son ousin lui donna des e,pli ations lorsqu'ils eurent quitt le a$. En supposant que les >alvet "abitent dans un des "ameau, de ette ommune, il $aut bien qu'ils man&ent, n'estJ e pasG M Lien sDr! approuva vi&oureusement la $illette. J @lors, de deu, "oses l'une I ou bien ils attendent les voitures des ommerFants de )oln;, e qui videmment est plus dis ret... M ... ou bien ils vont $aire leurs ourses # )oln; m7me, a "eva Ni !. P'ailleurs, pour l'essen e, ils n'ont pas le "oi,. M Kourquoi auraientJils besoin d'essen eG demanda naTvement Nat"alie. J Une voiture, Fa ne roule pas au "arbon, ni au butane! lanFa son $r(re, moqueur. J J'avais oubli qu'ils poss(dent une voiture! M >on lusion, reprit Nol I nous pourrions $aire le &uet # l'entre de la route de Sonneval, et un +our ou l'autre nous verrons passer la 6 >) bleue. ' Cue $eronsJnous alorsG s'enquit Nat"alie. M Nous la suivrons. J @ bi ; letteG M Si tu vois un autre mo;en, vasJ;, on t' oute, $it son $r(re. M Je n'en vois pas d'autre, mais vous pdalere? sans moi, ripostaJtJelle s( "ement. Si vous

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ro;e? que +e vais m'ali&ner au dpart d'une telle ourse, vous vous mette? le doi&t dans l'Hil! Et sur ette bonne parole, elle en$our "a son vlo. Lon, bon! $it Nol, on verra bien. =entrons d'abord. 'es *rois N prirent le "emin du retour, un peu dFus par leur quipe. 'e tra+et $ut pnible et 'est ave soula&ement qu'ils aperFurent les premi(res maisons de )oln;. 'es en$ants allaient aborder la &rande rue qui menait # la pla e entrale quand ils aperFurent, # quelques entaines de m(tres, venant dans leur dire tion, la 6 >) bleue de >alvet. )ite! ria Ni !. Krenons # droite! Et ils s'en&a&(rent dans une petite rue latrale. =apidement, Nol $it si&ne # ses ousins de s'arr7ter. /ls se retourn(rent et, au bout de quelques instants, ils virent passer la voiture sur l'art(re prin ipale de la bour&ade. *u rois qu'ils nous ont vusG demanda Ni !. J Sans doute, mais ils ne nous ont peutJ7tre pas re onnus. J EspronsJle! Nat"alie re&ardait les deu, &arFons d'un air moqueur. @lors, les "ampions! lanFaJtJelle, vous ne la poursuive? pas ette voitureG M /l est trop tard, $it son $r(re. /l $aut rentrer.

165

M Et 'est tr(s domma&e, $it Nol ave dpit. Eais nous nous retrouverons, monsieur >alvet, et alors... on verra e qu'on verra! Eal&r ette $or$anterie, le +eune &arFon n'tait pas rassur. /l se retourna plus d'une $ois, en rentrant "e? l'on le Lesson, pour voir si une 6 >) bleue ne les suivait pas. Et son ousin et sa sHur $irent de m7me I il ne s'a&issait pas de redevenir les &ibiers de es dan&ereu, "asseurs!

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"!A#ITRE 0I* La &ieille /er-e les +ours qui suivirent, 'es *rois N ne manqu(rent pas d'o upations. /l ; avait d'abord le d r;pta&e, auquel ils n'avaient pas renon . @ $or e d'7tre "ar ele par les deu, &arFons, la pauvre Nat"alie $inissait par en r7ver, de et insaisissable messa&e. Elle avait russi # ; a+outer quelques mots, e qui donnait $inalement I
P@NS

Je suis une poupe trs prcieuse. Je m'appelle Philomne. J'ai le corps en peau, la tte

16:

en biscuit. J'appartiens de #i$ail.

!lmence, "ille d'Antoine

*el quel, le messa&e lui paraissait omplet. Et ependant, la &rille applique dessus de toutes les $aFons possibles ne donnait tou+ours que le mot par I 'tait # dsesprer! Kour se "an&er les ides, apr(s es san es puisantes, les en$ants prenaient leurs bi ; lettes et pdalaient un moment sur la route de Sonneval. %u en ore, ils o$$raient # la tante =os de $aire ses ommissions, et ouraient les ma&asins ave l'espoir d'; aper evoir un "omme # barbe et # lunettes, ou une +eune $emme brune. Klusieurs $ois, ils rurent se trouver en prsen e d'un des voleurs... mais il s'a&issait tou+ours d'une $ausse alerte. Ni ! perdait patien e. Cuand nous ne voulions pas les ren ontrer, nous les avons roiss, et maintenant que nous les "er "ons, nous n'arrivons pas # les trouver! >'est tout de m7me in ro;able! Nol et Nat"alie n'taient pas loin de parta&er son d oura&ement. Eais en$in, au bout de inq +ours, la "an e leur sourit. >'tait en $in d'apr(sJmidi, et les *rois N, apr(s une lon&ue ourse # vlo, passaient le lon& du petit bois qui bordait sur la &au "e la route de Sonneval, +uste apr(s la derni(re
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maison du bour&. Soudain, Ni !, qui se trouvait en t7te, $it au, deu, autres le si&ne de stopper. /ls obirent, sur le quiJvive. J'ai ru aper evoir # travers les arbres une auto en stationnement, sou$$laJtJil. J >a "ons nos vlos! ordonna aussit-t Nol. Un $oss "erbeu, dissimula aisment les bi ; lettes. 'es *rois N &a&n(rent le bois et s'avan (rent pr autionneusement vers l'endroit indiqu par Ni !. /l ; avait bien une voiture arr7te sur un "emin $orestier I 'tait une 6 >) bleu pNle. Et il ; a quelqu'un dedans, remarqua Nat"alie. M >'est lui, @lain >alvet, notre voleur! $it Nol. J En esJtu sDrG J /l a des lunettes et une barbe, e ne peut 7tre que lui! Eais qu'attendaitJilG Sa $emme, sans doute, o upe # $aire des ourses. Elle devait se rendre seule # )oln; a$in de moins attirer l'attention. Pon , elle ne s'terniserait pas I les en$ants s'install(rent ommodment sur un lit de mousse, a "s par un &ros tron d'arbre, pour &uetter son arrive. Pe temps # autre, l'un d'eu, +etait un oup d'Hil en dire tion d'@lain >alvet. @ un ertain moment, eluiJ i sortit de sa voiture, $it les ent pas sur le petit "emin, puis retourna s'asseoir au volant.

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Une demiJ"eure s' oula. En$in, un laquement de talons rsonna sur la route &oudronne, et bient-t une $emme apparut. Elle portait deu, sa s # provisions &on$ls de mar "andises. ''"omme alla vers elle, prit les sa s et les "ar&ea dans la voiture. Kuis le ouple s'installa dans la 6 >), et elleJ i dmarra bru;amment. @ peine avaitJelle disparu que les *rois N, d'un ommun a ord, se lev(rent et oururent +usqu'# leurs bi ; lettes. >ette $oisJ i, Nat"alie, on ; va! lanFa Ni ! en en$our "ant son en&in. %n te retrouve # la maisonG M Kas question! rpliqua la $illette. Je vous suis ! M Pe toute $aFon, on ne les rattrapera pas,

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'est vident, mais on verra tou+ours quelle dire tion ils prennent. Sur es mots, Nol s'lanFa # la poursuite de la voiture. 'es ; listes $on (rent # toute allure. Nat"alie, $aisant des e$$orts prodi&ieu, pour se maintenir # "auteur des &arFons, ne se laissa pas distan er. Eais la 6 >) avait d+# pris une bonne avan e I les en$ants l'aper evaient # plusieurs entaines de m(tres devant eu,. Normalement, elle aurait dD s'loi&ner. %r, "ose urieuse, la distan e entre elle et ses poursuivants n'au&mentait pas. Un vrai veau, ette ba&nole! remarqua Ni !. En ore un e$$ort, et on la rattrape. J AalteJl#! $it Nol. =estons nettement en arri(re, 'est plus prudent. P'ailleurs Nat"alie ommen e # se $ati&uer. >'tait vrai I la $illette avait de plus en plus de peine # soutenir e train d'en$er. =ou&e, bouri$$e, tirant la lan&ue, elle n'en ontinuait pas moins # appu;er bravement sur les pdales... mais elle tait maintenant en arri(reJ&arde. )o;ant les &arFons se retourner, elle leur ria d'une voi, "aletante I <ile? sans moi! /ls ralentirent ependant un peu, tout en &ardant les ;eu, rivs sur la 6 >). >elleJ i disparaissait de temps # autre, lorsque se prsentait un tournant ou une des ente.

18.

Eais elle redevenait visible un peu plus tard, au &rand soula&ement des *rois N. Kuis vint un moment oB elle ne reparut plus. Ua alors! Elle a disparu! s'e, lama Ni !. J @ moins qu'elle n'ait pris un "emin de traverseG su&&ra son ousin. M Je ne vois pas la moindre bi$ur ation. J KeutJ7tre derri(re ette li&ne de broussaillesG Un peu inquiets, les deu, ousins maintinrent ependant leur allure... +usqu'au moment oB Ni ! $reina si brusquement que Nol $aillit le "eurter. Cu'estJ e qui te prendG M J'ai ru voir quelque "ose de bleu derri(re es buissons. M ''auto, alorsG >e qui voudrait dire... M ... qu'elle est arr7te. 'ou "e, tu ne trouves pasG M En e$$et. /l n'; a pas une maison en vue I ils ne sont don pas arrivs "e? eu,. ''endroit tait parti uli(rement dsert. Sur la &au "e, des prs et des bois. Sur la droite, le lit en aiss d'une petite rivi(re, ave une olline en arri(reJplan. >omme les deu, &arFons inspe taient le pa;sa&e, Nat"alie passa en trombe # -t d'eu,. @rr7te! lui ria son ousin. *rop tard! Emporte par son lan, la $illette

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doubla le &roupe immobile et $ran "it la li&ne de broussailles qui devait indiquer l'amor e d'un "emin de terre. Lrusquement, une sil"ouette +aillit devant Nat"alie I un "omme, qui lui barrait le "emin. E$$ra;e, la +eune ; liste braqua violemment son &uidon pour l'viterQ elle drapa et tomba par terre. 'es &arFons l'entendirent rier I 'aisse?Jmoi! Eais laisse?Jmoi don ! @lain >alvet M ar e ne pouvait 7tre que lui V l'avait releve et la tenait solidement par le bras. ''"omme se tourna vers les deu, &arFons ptri$is. Je tiens votre sHur. )ous deu,, vous alle? m'obir, sinon... 'est elle qui opera. Kour ommen er, dpose? les trois bi ; lettes au bord du "emin, sous les broussailles. Ni ! et son ousin s'e, ut(rent. >'est bon. Eaintenant, mar "e? devant moi +usqu'# l'auto. Pe nouveau, les &arFons obirent. @ quoi bon rsisterG Seuls, ils auraient pu sauter sur leurs vlos et tenter de s'en$uir. Eais abandonner Nat"alieG SDrement pas! Ni ! enra&eait. 'eur adversaire les avait bien rouls! Un malin, avait dit de lui le +eune ler I 'tait la pure vrit. )olontairement, il avait laiss les *rois N le suivre. Son rtroviseur avait dD lui rvler leur prsen e. P(s lors, il ne lui restait plus qu'# trouver l'endroit idal pour un

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&uetJapens. Et Nat"alie s'tait pr ipite droit dans le pi(&e! >e qui rendait $urieu, le +eune &arFon, 'est qu'il avait $ailli, lui, venter la ruse! Si sa sHur s'tait arr7te # temps... Eais e n'tait pas le moment de ritiquer la pauvre $ille, qui, le bras serr par la main puissante du bandit, ne devait pas en mener lar&e. 'a 6 >) tait ran&e di, m(tres plus loin, et la $emme tait tou+ours assise # l'avant. Eonte?! ordonna >alvet au, deu, &arFons en ouvrant la porte arri(re. Et pas de b7tises, "einG *oi, la &osse, tu iras devant. KousseJtoi un peu, Solan&e. % 'a $emme se dplaFa sans rien dire, et Nat"alie $ut bient-t oin e entre elle et le ondu teur. >eluiJ i &a&na la route en mar "e arri(re et repartit en dire tion de Sonne val. @u bout d'un !ilom(tre, il obliqua et prit un troit "emin sur la droite. Keu apr(s, l'automobile $ran "it une rivi(re sur un pont en dos d'Nne et roula quelque temps au milieu d'un terrain bois. Kuis, apr(s un dernier rideau d'arbres qui la dissimulait, une maison apparut I une lon&ue bNtisse, asse? basse, qui paraissait en mauvais tat. 'es en$ants omprirent qu'il s'a&issait de la vieille $erme que l'an ien ler avait a quise pour trois $ois rien . >omme endroit isol, on ne pouvait r7ver mieu,! 'es *rois N auraient pu "er "er ette maison pendant des annes sans +amais la trouver.

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Et pourtant, elle n'tait qu'# inq ou si, !ilom(tres de )oln;. 'a voiture stoppa devant la vieille bNtisse. ''"omme en $it sortir les en$ants et saisit de nouveau Nat"alie par le bras. 'e petit &roupe entra dans une pi( e blan "ie # la "au,, sobrement &arnie de meubles rustiques. Sur l'ordre de >alvet, tout le monde s'assit. Et maintenant, ausons , dit l'an ien ler . Nol essa;a de plaider l'i&noran e. Cu'estJ e que vous nous voule?, monsieurG Nous tions en promenade, nous ne vous onnaissons pas. Cue si&ni$ie e...

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J Ne te $ati&ue pas, mon &arFon, ironisa >alvet, tu sais tr(s bien de quoi il retourne! J Eais... pas du tout! riposta sans &rande onvi tion l'aOn des *rois N. M E" bien, +e vais te ra$raO "ir les ides. Ea $emme et moi, nous sommes sur une a$$aire importante, une a$$aire qui aurait d+# russi # l'"eure qu'il est si trois &amins ne nous avaient mis des bNtons dans les roues I vous! >ette $ois, au un des en$ants ne rpliqua. /l tait vident que leurs adversaires n'i&noraient rien du r-le qu'ils avaient +ou lors du ambriola&e rat. 'a suite le prouva amplement. Cu'est devenue la poupe du "Nteau de =ivailG demanda >alvet. M Elle n'est plus au "NteauG $it Ni ! ave inno en e. J Non, et vous le save? tr(s bien! J Elle a peutJ7tre t voleG J Je ne vous onseille pas de $aire de l'ironie! d lara l'"omme d'un ton menaFant. Je veu, le papier qui se trouvait # l'intrieur de la poupe. Cu'en ave?J vous $aitG % Nat"alie n'; tint plus I elle s' ria ave indi&nation I Et vous, qu'ave?Jvous $ait de la poupe de ma marraineG ''"omme re&arda la $illette et sourit m "amment. >'tait don FaG 'a dame de Lruni(res est

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votre marraine! Je omprends maintenant... E" bien, il ; aura mo;en de s'arran&er I on vous la rendra, votre poupe. Nous en avons eu &rand soin I elle est si pr ieuse! 'es en$ants "an&(rent un re&ard tonn. %B voulaitJil en venirG 'e reste ne se $it pas attendre I En ontrepartie, poursuivit >alvet en s'adressant au, &arFons, vous me remettre? &entiment le deu,i(me papier. N'estJ e pas, les en$antsG >omme Ni ! et Nol &ardaient un silen e but, l'"omme a+outa d'un ton dou ereu, I P'ailleurs, vous ; sere? bien obli&s, si vous voule? que +e vous rende votre sHur I elle restera en$erme i i sous la surveillan e de ma $emme tant que +e n'aurai pas obtenu satis$a tion.

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"!A#ITRE 0* Le .o$t >alvet $it une pause pour +u&er de l'e$$et de ses paroles I on entendit alors Nat"alie qui pleurait # petit bruit. 'a $emme que l'an ien ler avait appele Solan&e $it diversion. Elle se leva, alla ouvrir un pla ard et en rapporta un ob+et qu'elle dposa sans un mot sur les &enou, de la $illette I 'tait la poupe K"ilom(ne. Elle paraissait inta te. ''"omme se tourna vers les deu, &arFons.
@'@/N

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Je suppose que vous 7tes d'a ord pour e que +'ai proposG J Lien obli&s! rpondit Ni ! du bout des l(vres. J Cu'estJ e que vous alle? $aire d'elleG s'enquit Nol en montrant sa ousine. J Je vous l'ai dit I la bou ler quelque part. Pans un endroit d'oB elle ne pourra pas s' "apper. J 'e bD "erG su&&ra la $emme. M Lonne ide! @llons, viens, &amine I +e t'; onduis moiJm7me. *out en serrant la poupe ontre elle, la $illette se laissa entraOner par >alvet, qui sortit dans la our et &a&na une e,trmit de la maison. @ l'aide d'une norme le$ il ouvrit une porte de bois pais, et poussa Nat"alie dans un antre # demiJobs ur. 'es &arFons, qui mar "aient derri(re, aperFurent va&uement une petite pi( e nue, au sol de terre battue, ave un &ros tas de bois dans un oin. P+# le panneau se re$ermait sur la pauvre $ille, qui se mit # rier I Nol! Ni !! @u se ours! J >oura&e! lui ria son ousin d'une voi, tran&le. Nous reviendrons bient-t. Cuant # Ni !, la ol(re l1tou$$ait # tel point qu'il aurait t in apable de pronon er une seule parole. >ependant l'"omme retirait la le$ de la serrure et la tendait # sa $emme. *iens, &ardeJla sur toi. %n ne prend +amais asse? de pr autions, ave es &amins... Et maintenant, vous

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deu,, monte? dans la voiture I on s'e,pliquera en route. Un devant, l'autre derri(re. En ore une $ois, "ein, reste? tranquilles! )ous n'ave? qu'# penser # votre sHur! *andis que la 6 >) a"otait sur le "emin de terre, >alvet questionna I %B l'ave?Jvous a ", e papierG /l s'adressait # Nol, assis # l'avant. >"e? nous, rpondit le +eune &arFon. J So;e? plus pr is! &ronda l'"omme. %B estJ e, "e? vousG @insi, pensa Ni !, il n'a pas en ore russi # trouver oB nous "abitons. Pans le $ond, nous sommes presque aussi malins que lui! >ette r$le,ion le r on$orta. >ependant Nol rpondait # ontre Hur I Nous sommes en va an es "e? E. Lesson, notre &randJon le. M 'e vtrinaireG *iens! tiens! Je onnais bien sa villa. Pites don , il ; est peutJ7tre, # ette "eureJ iG M Non I il $ait sa tourne. J Et sa $emmeG M Elle est sDrement # la maison. Eais vous n'ave? rien # raindre I le papier se trouve dans la maisonnette au $ond du +ardin. )ous n'aure? qu'# ran&er la voiture derri(re la villa I il ; a une petite porte, et 'est tout de suite l#.

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M @"! bon! Kar e que si vous vous avisie? d'alerter quelqu'un, Fa irait mal pour vous... et pour la $ille. Eette?Jvous bien ette ide dans le rNne, "einG % Nol a quiesFa silen ieusement, et personne ne parla plus. >omme ils l'avaient d+# $ait # l'aller, les deu, ousins not(rent attentivement le pa;sa&e, pour pouvoir retrouver la $erme si... mais qu'espraientJilsG ''"omme et la $emme allaient sDrement s'en$uir, une $ois en possession de leur butin. >ette pense mettait Ni ! en ra&e. Nol, lui, avait un autre su+et de tourmentI il se demandait s'il n'aurait pas dD avouer # >alvet la prsen e, dans sa po "e, d'un double de la &rille. Kerdu pour perdu... >ette rvlation n'auraitJelle pas par&n

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une dure preuve # Nat"alieG P'un autre -t, Nol se disait qu'en &a&nant du temps, il au&mentait les "an es des *rois N. Cui sait si, au ours de ette randonne, une o asion ne se prsenterait pas de berner les voleursG >ependant la 6 >) roulait maintenant # vive allure sur la route &oudronne. 'e ondu teur prouva une $ois de plus qu'il onnaissait par$aitement le pa;s I il prit des "emins dtourns pour &a&ner la maison de l'on le Edouard, vitant ainsi la traverse de la bour&ade. Pi, minutes # peine apr(s avoir quitt la $erme, l'automobile s'immobilisa derri(re le +ardin du vtrinaire. J'; vais! o$$rit Ni ! en quittant prestement son si(&e. M Je l'a ompa&ne! d lara Nol. M @"! non! protesta >alvet I un seul su$$it. Et +e veu, que d'i i deu, minutes, pas plus, tu sois de retour. >e disant, il onsulta sa montre. Nol se tourna vers son ousin. >eluiJ i rut lire dans son. re&ard omme une sorte d'invite I <ais pour le mieu,! *rouve quelque "ose! semblait dire le +eune &arFon. R avaitJil quelque "ose # $aire pour ontrer l'adversaireG Ni ! se le demandait, tout en se pr ipitant vers la salle de +eu,. /l lui semblait que son erveau tait en bullition, tant il $aisait d'e$$orts pour r$l "ir. Kendant e temps, il

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a omplissait ma "inalement les &estes n essairesI a;ant pouss un tabouret sous le oin du pla$ond oB tait olle la &rille, il s'tait empar de elleJ i. Kuis, # tout "asard, il se saisit d'un ra;on et de quelques $euilles de papier qui traOnaient sur la table. 'es *rois N auraient peutJ7tre besoin d' rire, saitJon +amaisG >'est au moment de repartir que l'ide lui vint. >e qui la d len "a, e $ut la vue de l'atelier du &randJ on le, qui $aisait visJ#Jvis # la salle de +eu,. 'a porte en tait ouverte I par quel "eureu, "asardG Si bien que Ni ! aperFut le $auteuil que le vtrinaire avait entrepris de rparer sur la demande de tante =os. Un beau $auteuil an ien, dont elle avait +u& n essaire de "an&er la &arniture use. @ -t du si(&e en rparation, il ; avait une boOte ontenant des lous de tapissier. 4es clous de tapissier, >e $ut immdiat I le &arFon en prit une poi&ne et la $ourra telle quelle dans sa po "e. Kuis il sortit en trombe de la maisonnette et $ran "it la porte du +ardin. *andis qu'il ourait, les pointes des lous s'en$onFaient dans sa uisse # travers l'to$$e du pantalon I il subit ette preuve ave stoT isme. J'ai sDrement dpass les deu, minutes! % se ditJil en re&a&nant l'automobile. /l $allait roire que non, ar l1e,J ler ne lui $it au un repro "e. /l se ontenta de lui demander I

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3 *u l'asG M %ui. M Ponne! En re$ermant une main avide sur le petit rouleau de papier, l'"omme eut un sourire de triomp"e. Cuant # Nol, il tourna vers son ousin un visa&e interro&ateur. Ni ! abaissa les paupi(res puis les rouvrit I une lueur d'espoir s'alluma dans les ;eu, du plus &rand. 'a 6 >) dmarra, et le retour ommenFa, plus rapide en ore que l'aller. Sans doute l'"omme avaitJil "Nte d'utiliser la &rille, a$in de re ueillir au plus vite le $ruit de ses a tivits mal"onn7tes. Lien avant d'arriver au pont en dos d'Nne, Ni ! des endit l'une des vitres. >alvet &ronda I )oule?Jvous re$ermer Fa! M J'ai mal au Hur! &ei&nit le +eune &arFon I il me $aut de l'air $rais. Nol entra aussit-t dans le +eu. Eon ousin est presque tou+ours malade en auto. Et vous ave? rouie si vite' 'e ondu teur eut une "sitation, puis essa de protester. Sans doute pensaJtJil au, in onvnients qui en rsulteraient pour les oussins de sa voiture, si son passa&er avait un malaise di&esti$. Un peu plus loin on quitta la route, et bient-t se prsenta le pont. Ni ! l'avait "oisi tout sp ialement # ause de son troitesse, qui obli&eait

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la 6 >) # passer au, m7mes endroits, # l'aller omme au retour. Pepuis un moment sa main, &lisse dans sa po "e, tait rispe sur les lous de tapissier. /l la retira dou ement, et, passant le bras par l'ouverture de la vitre, sema les lous d'un &este lar&e. 'e $aible bruit qu'ils $irent en "eurtant le sol se perdit dans le &rondement du moteur. @lain >alvet paraissait ne s'7tre aperFu de rien. Eais Ni ! avait eu "aud! 'a sueur ruisselait sur son $ront, et il tait en ore pNle et tremblant lorsque l'automobile s'arr7ta un peu plus tard devant la $erme. Si >alvet avait eu des doutes sur l'aut"enti it de son malaise, ils durent 7tre bala;s ! @u bruit, Eme >alvet tait a ourue. Elle interro&ea du re&ard son mari. J'ai le papier! dit eluiJ i. /l a+outa en dsi&nant la porte du bD "er I Et la &osseG M *ou+ours l#Jdedans. Elle a t bien tranquille. M >es deu,Jl# vont la re+oindre. @lle?, oust, mes &arFons! M Eais en$in, pourquoiG protesta Nol. Nous avons tenu notre promesse, tene? la v-tre! M Je n'ai rien promis. P'ailleurs +e ne vous en$erme pas pour lon&temps. Si vous ne m'ave? pas tromp, tout sera termin dans quelques "eures. >e disant, il les entraOna vers le bD "er, sans

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qu'ils opposent la moindre rsistan e. @ quoi bon, tant que Nat"alie tait aptiveG 'es *rois N runis seraient les plus $orts, Ni ! n'en doutait pas. N'avaitJil pas $ait tout e qu'il $allait pour elaG Eme >alvet introduisit la &rosse le$ dans la serrure et ouvrit la porte, ''un apr(s l'autre, les deu, &arFons pousss rudement par l'e,J ler atterrirent dans la petite pi( e sombre qui servait de prison # Nat"alie. 'e panneau de bois pais se re$erma sur eu,.

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"!A#ITRE 0*I Les barrea%' )e /er son vain appel au se ours, Nat"alie avait en ore pleur un bon moment, puis la rsi&nation tait venue. 'es larmes qu'elle verserait ne la $eraient pas sortir d'i i, 'tait vident. Elle pensa # son $r(re Ni !, $ervent partisan de l'a tion, puis # son ousin Nol, qui savait si bien utiliser son erveau... et elle d ida de les imiter l'un et l'autre. @&ir, d'abord. >ommentG Eu inspe tant soi&neusement sa prison. >'tait une pi( e nue, sans
@K=ZS

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$en7tre. *iens! P'oB venait alors e demiJ+our qui l' lairaitG En ontournant le tas de bD "es, la $illette omprit I il ; avait au $ond un es alier # laireJvoie, aussi raide qu'une "elle. Nat"alie &ravit les mar "es de bois, au nombre de "uit, et se trouva dans une sorte de petite "ambre laire par une ouverture arre. Pe $aibles dimensions, elleJ i tait en ore oupe par deu, barreau, de $er en roi,. 'a pi( e tait tr(s basse, badi&eonne de bleu pNle, et ne ontenait au un meuble. Eais e $ut la $en7tre qui attira l'attention de Nat"alie I si une vasion tait possible, e ne pouvait 7tre que de e -tJl#. Elle al ula que l'troite ouverture donnait sur l'arri(re de la maison. 'a prisonni(re +eta un oup d'Hil sur le pa;sa&e qu'elle en adrait. @pr(s quoi elle e,amina lon&uement les barreau,, et en prouva m7me la solidit. @ la suite de et e,amen, le moral de Nat"alie avait onsidrablement remont. Je ne peu, rien $aire sans les &arFons, pensaJtJ elle. Eais quand ils seront l#... @ moins que les >alvet ne les lib(rent tous les trois, une $ois la &rille en leur possessionG Kourtant ela lui semblait douteu, I les *rois N seraient des adversaires bien trop &7nants, tant que la ourse au trsor ne serait pas termine! Eaintenant le moment tait venu de r$l "ir # un autre probl(me I elui du messa&e. 'es ;eu, de Nat"alie se port(rent sur la poupe

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K"ilom(ne, qu'elle avait dpose dans un oin. /nutile de "er "er sur elle le rouleau de papier I les >alvet s'en taient videmment empars. >'tait # sa mmoire que la $illette devait $aire appel une $ois de plus. %r, tout # l'"eure, les paroles de l'an ien ler avaient d len " en elle un souvenir I il s'a&issait de le $aire +aillir # nouveau. Elle s'assit sur un &ros billot de bois et se prit la t7te # deu, mains. Cu'aJtJil dit e,a tementG se demandaJtJelle. J'; suis I %n vous la rendra votre poupe. Nous en avons eu &rand soin I elle est si pr ieuse! @lors, d'un oup, l'illumination revint. >e $ut omme si le messa&e que Nat"alie avait lu "e? sa marraine se trouvait rit devant ses ;eu,. Ayez bien soin de moi, je suis une poupe extrmement prcieuse. J'ai nom Philomne. Mon corps est en peau, ma tte en biscuit, et j'appartiens !lmence, "ille d'Antoine de #i$ail. Un sentiment de triomp"e enva"it la $illette, presque aussit-t suivi de d oura&ement I e retour de mmoire n'arrivaitJil pas trop tardG Si au moins elle l'avait eu plus t-t, ette msaventure aurait t par&ne au, *rois N! Eais peutJ7tre seraitJil en ore tempsG >e $ut dans ette alternative d'espoir et

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d'abattement qu'elle attendit le retour des deu, autres. 'e temps lui parut $ort lon&. En$in son oreille perFut le &rondement d'un moteur, qui alla roissant puis s'arr7ta net. /l ; eut le laquement des porti(res, en$in un bruit de voi, parmi lesquelles elle distin&ua elle de son ousin. Cuelques minutes plus tard la porte s'ouvrit, et, l'un apr(s l'autre, les &arFons $urent pousss # l'intrieur. Nat"alie, oB esJtuG demanda an,ieusement Nol qui, tant pass brusquement du soleil # l'ombre, ne distin&uait plus rien. J Je suis i i! dit la $illette en se +etant # son ou. Kuis e $ut le tour de son $r(re, qui la repoussa presque aussit-t I il avait peur de s'attendrir. J'esp(re que 'est une prison tout on$ortG lanFaJtJ il. %n devrait visiter. *u viens, NolG M %"! non! s' ria Nat"alie I e serait du temps perdu. J'ai d+# tout e,amin, et +e rois qu'il sera possible... J ... de s'vaderG @lors, pourquoi pas tout de suiteG s'emballa Ni !. Je n'ai pas l'intention de moisir i i, moi! Nol modra sa $ou&ue. Pe toute $aFon, il $aut attendre que les Salvet repartent. /ls ne vont sDrement plus tarder. J *u rois qu'ils se rendront tout de suite au "NteauG

13.

J J'en suis persuad. P(s qu'ils auront d r;pt le messa&e, ils sauront # quel endroit se trouve le trsor et iront le "er "er dareJdare. M /ls ne sont pas pr(s d'; arriver! ri ana le +eune &arFon. J'ai omme une ide que les pneus de la 6 >) ne rsisteront pas au, lous de tapissier que +'ai sems sur le pont! M @insi, 'est Fa ta trouvailleG $it Nol admirati$. >"apeau! J'ai bien ompris que ton mal de Hur diplomatique a "ait quelque "ose, mais +'i&norais quoi. Et bien entendu, +'ai vit de me retourner pour ne pas attirer sur toi l'attention de >alvet. M *u as bien $ait. @voue que le tru est du

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tonnerre! @ve un peu de "an e, la 6 >) aura trois "ambres # air de reves sur quatre. Pisons m7me deu,I 'est plus qu'il n'en $aut, ave une seule roue de se ours. En tout as nous ; aurons &a&n une bonne avan e! J @ ondition de pouvoir nous "apper ! re ti$ia Nol. M Nous le pourrons! Je vous dis que nous le pourrons! a$$irma Nat"alie qui s'tait mise # danser de +oie, en entendant son $r(re onter son e,ploit. 'e plus &rand &ardait son air srieu,. @dmettons qu'on sorte d'i i. Et apr(sG /mpossible de devan er les voleurs, du moment que nous n'avons pas le messa&e. >'tait le moment que la $illette attendait. Nous allons l'avoir! promitJelle. Kendant que +'tais seule i i, tout m'est revenu en mmoire. J Cuoi! ru&it Ni !. *u es sDre de e que tu disG J SDre. J )ite, il $aut trans rire Fa! M Nous n'avons ni papier ni ra;on! ob+e ta son ousin. M >'est e qui te trompe I moi +'en ai! re ti$ia Ni !. *iens, # toi l'"onneur. J P idment tu as pens # tout! lui dit Nol. J @llons dans la petite "ambre du "aut, proposa Nat"alie I on ; verra plus lair. M 'a "ambre du "aut! s'ba"it son $r(re. Cu'estJ e que tu nous "antes l#G

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M )iens don voir. /ntri&us, Ni ! et Nol suivirent la $illette, &ravirent # sa suite les mar "es de bois et aboutirent dans la pi( e au pla$ond bas. Sans tarder, le plus &rand d&ra$a l'pin&le de nourri e qui maintenait la &rille au $ond de sa po "e. Lien qu'elle ne $Dt qu'une reprodu tion de la vraie, elle +ouerait son r-le tout aussi bien I Nol se r+ouit d'avoir russi # la onserver. Ensuite, install # m7me le plan "er, il rivit sous la di te de sa ousine. En$in, d'une main tremblante, il appliqua la &rille sur le messa&e. @pr(s quelques tNtonnements, des bribes de mots apparurent I L/ U J %U @ E KA % E K@= 9 = ES* S @ *

ANTOINE DE RI*AIL

Li+ou, amp"ore statue par . @ntoine de =ivail , traduisit Nol. @ n'en plus douter, 'tait bien l# e que le "Ntelain avait voulu rvler # ses $illes, plus d'un si( le auparavant. *r(s mus, les *rois N "an&(rent de vi&oureuses poi&nes de main. @u m7me moment, le ronronnement du moteur vint les avertir que la 6 >) dmarrait.

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*r(s dr-le! s'e, lama Ni !. S'ils partent, 'est qu'ils poss(dent la p"rase le$. /ls ne se doutent sDrement pas que nous l'avons aussi! % 'e &arFon a+outa en $aisant la &rima e I Eais nous, nous ne sommes pas en ore partis! >'tait la se onde surprise a&rable que Nat"alie rservait au, apti$s de $raO "e date. )ene? voir! ditJelle en dsi&nant l'ouverture arre qui tenait lieu de $en7tre. Nol et Ni ! s'appro "(rent, et pouss(rent des e, lamations +o;euses. <ormidable! Nous sommes presque au niveau du sol. >'tait en e$$et e qu'avait pu onstater la

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$illette d(s son premier e,amen. 'a vieille $erme tait onstruite de telle $aFon qu'elle s'appu;ait ontre une butte de terre, de sorte que, de e -t, le sol se trouvait # deu, m(tres de la $en7tre. %n aper evait, sur ette petite minen e, des barri(res qui avaient dD limiter un +ardinet, maintenant en $ri "e. /l su$$ira de sauter! dit Ni ! d'un air r+oui. M *u oublies les barreau,! remarqua son ousin. J La"! /ls sont tout rouilles I nous en viendrons bien # bout! J >'est vrai, d lara Nat"alie. Je rois qu'il sera $a ile de les des eller. J Eais nous n'avons pas d'instruments! $it observer Nol. J *oi, alors, tu te noies dans un verre d'eau! ironisa Ni !. @ttends, +'ai une ide. /l d&rin&ola l'es alier et revint bient-t, portant deu, &rosses bD "es qu'il avait prises dans le tas de bois. >"a un des ousins en prit une, et le travail ommenFa I il $ut lon& et $ati&ant... e qui $it dire # Ni !, en mani(re de plaisanterie, qu'il n'avait +amais tant bD " ! Sous leurs oups alterns, le barreau de $er verti al s'in urva petit # petit, et $init par quitter son lo&ement. Ensuite e $ut le tour du barreau "ori?ontal. Pi, minutes plus tard, la voie tait libre. Eais les &arFons avaient les bi eps endoloris.

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/ls eurent tout de m7me la $or e de soulever Nat"alie, qui passa la premi(re par l'ouverture et retomba sans mal sur la terre du petit +ardin. @ peine ; taitJelle parvenue que les deu, autres l'entendirent rierI %"! l#, l#! Et la poupe que +'ai oublie! Kouve?J vous me la $aire passerG Elle est dans un oin du bD "er. Ni ! mau&ra qu'il tait inutile de se mettre en retard pour une poupe, e qui ne l'emp7 "a pas d'aller la "er "er aussit-t I il la tendit # sa sHur par la $en7tre. @pr(s quoi il en+amba le rebord et atterrit dans le +ardinet, bient-t re+oint par Nol. Une $ois runis, les *rois N "er "(rent # s'orienter. /l nous $aut re&a&ner la route, dit Ni !, mais sans retomber dans les pattes des >alvet I +'ai omme une ide qu'on passerait un mauvais quart d'"eure! M Pans e as, prenons # &au "e et oupons # travers bois, proposa Nol. M Et la rivi(re, ; son&esJtuG /l n'; a qu'un pont pour la $ran "ir... et mieu, vaut l'viter! M >'est vrai, $it Nol sou ieu,. >omment $aireG J *ant pis! d ida Ni !. S'il le $aut, nous passerons # la na&e. En avant! % *andis que le trio avanFait # travers le terrain bois, Nat"alie se reprsentait ave e$$roi

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l'preuve qui l'attendait. Ki(tre na&euse, n'allaitJelle pas 7tre entraOne omme un $tu par un torrent imptueu,G Elle avait tort I il ne s'a&issait que d'un ours d'eau bien modeste. 'es $u&iti$s attei&nirent bient-t la rive, et la suivirent en dire tion de )oln;. Peu, ents m(tres plus loin, quelques ro "ers barrant le lit du ours d'eau $ormaient omme un pont rudimentaire I ils en pro$it(rent pour traverser, non sans se mouiller opieusement les pieds. =estait # es alader un talus es arp, qui les amena +usqu'# la route I le plus di$$i ile tait $ait. Cuelques entaines de m(tres # par ourir, et ils retrouv(rent leurs bi ; lettes, abandonnes une "eure auparavant au bord du "emin de terre. 'a poupe, soi&neusement enveloppe dans le "andail de Nol, $ut $i,e par eluiJ i sur son porteJba&a&es. >'est seulement quand ils appu;(rent sur les pdales que les *rois N se sentirent vraiment libres.

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"!A#ITRE 0*II 4chec et -at5 sans doute, niais pas # l'abri du dan&er. Cui sait si, au m7me moment, >alvet ne se remettait pas en route, a;ant russi # rparer les d&NtsG Pe temps en temps, l'un ou l'autre des en$ants +etait un oup d'Hil inquiet pardessus son paule. Une automobile qui les doubla leur ausa une peur terrible, +usqu'au moment oB ils se rendirent ompte qu'il s'a&issait d'une Keu&eot. /ls quitt(rent la route avant d'arriver # )oln; pour prendre
'/L=ES

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un "emin de traverse qui les onduisit au "Nteau de =ivail. /l $aisait presque nuit I depuis un moment d+# le soleil s'tait ou ". *ant mieu,! remarqua Nol. Nous serons moins visibles, pour le petit travail qu'il nous reste # a omplir. /ls a "(rent les bi ; lettes derri(re des buissons, puis se &liss(rent dans le par en rasant le mur, omme ils l'avaient $ait lors de la $ameuse nuit du ambriola&e. Klusieurs $en7tres du "Nteau taient laires. Etienne et son on le doivent 7tre # table, 'est l'"eure du repas, pensa Nat"alie ave une pointe de re&ret. *ante =os va s'inquiter de ne pas nous voir rentrer. Eais le moment n'tait pas # es onsidrations. /l s'a&issait de bien autre "ose I trouver la statue # l'amp"ore. <ort "eureusement la visite du par , $aite ave tant de soin quelques +ours plus t-t, n'avait pas t inutile. 'es en$ants en avaient repr les oins et les re oins et ils se souvenaient d'une petite alle borde de loin en loin par des statues. Kendant la mar "e # travers bois, Nat"alie s'tait $ait e,pliquer par son ousin la si&ni$i ation du mot amp"ore . >'est une sorte de vase de $orme allon&e, dans lequel les &ens de l'@ntiquit &ardaient du vin ou de l'eauI M %"! alors, +e rois me rappeler qu'il ; a

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une statue reprsentant une $emme ave un vase sur l'paule. M Eoi aussi! avait dit son $r(re. 'e moment tait venu de vri$ier. %n ; vaG proposa Ni !. Et, sans attendre la rponse, il se &lissa # pas de loup entre les massi$s, pro$itant de "aque obsta le pour s'; dissimuler. 'es deu, autres suivirent, et le trio &a&na le petit "emin sabl qui serpentait entre deu, ran&es de lauriers. Pe temps # autre, eu,J i taient interrompus par des statues reprsentant des "ommes ou des $emmes "abills # l'antique. Pans la demiJobs urit, es "autes sil"ouettes de marbre paraissaient asse? impressionnantes. 'a quatri(me sur la droite $i&urait une $emme drape dans une lon&ue robe qui tombait en plis raides sur ses pieds nus. Ses mains tenaient d'un &este &ra ieu, une amp"ore pla e sur l'une de ses paules. 'es *rois N s'arr7t(rent pile, et s' ri(rent d'une m7me voi, I >'est elle! @ussit-t Ni ! se mit # &rimper sur le so le. Se "aussant sur la pointe des pieds, il plon&ea la main dans le ol troit du vase, et s'e, lama d'un ton dpit I /l ; a quelque "ose de dur qui le bou "e! J Pu plNtre, sans doute su&&ra Nol. J Ua m'en a tout l'air. @ttends que, +e prenne mon ani$. % /l sortit la lame, &ratta la mati(re qui $ormait

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bou "on, puis e,amina de pr(s la pin e de poudre blan "e qui s'en tait dta "e. >'est bien du plNtre, on lutJil. J @ntoine de =ivail a pris ses pr autions! remarqua Nol. M En attendant, nous voil# dans le ptrin! mau&ra son ousin en s'a "arnant ave son ani$ sur le plNtre dur i. @ e r;t"me, nous ; serons en ore demain. Et d'i i l#... P'i i l# ils % seront venus! pensa Nat"alie en $rissonnant. >ependant Ni ! poursuivait son monolo&ue I /l $audrait un ob+et pointu... quelque "ose de solide. %

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Soudain une voi, qui leur parut $amili(re prononFa non loin du trio es paroles stup$iantes I Cuelle sorte d'outilG 'es en$ants, ptri$is omme s'ils taient eu,J m7mes "an&s en statues, rest(rent bien di, se ondes sans oser tourner la t7te. Cui avait parlG Kuis une ombre se dta "a d'un bouquet de lauriers... et ils re onnurent la lon&ue sil"ouette d'Etienne. Sans paraOtre s'tonner le moins du monde de les voir dans le par du "Nteau # ette "eure tardive, o ups # quelque m;strieuse beso&ne, il rpta sa question d'un ton pla ide. Cuelle sorte d'outilG Je peu, vous pro urer un iseau, ou un burin... M >'est Fa I un iseau ! a epta Ni !. Et aussi un marteau. 'e &rand &arFon disparut, omme "app par l'ombre. Ua alors, 'est... 'est... ommenFa Nat"alie. M E,traordinaire... et inespr , a "eva Nol. Keu apr(s, Etienne revint ave les instruments demands. Ni ! s'en saisit avidement, et ommenFa le travail. Eais il peinait, &7n par sa petite taille. @lors le neveu du &ardien proposa I 'aisse?Jmoi $aire. % Et sans attendre il se "issa # son tour sur le so le, prit les outils de la main de Ni ! et donna quelques oups de marteau sur le iseau plant

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dans l'ouverture de l'amp"ore. 'es *rois N tressaillaient # "aque $ois, persuads que le va arme allait attirer quelqu'un I il n'en $ut rien. >'est $ait! annonFa le &rand &arFon en retirant des poi&nes de plNtre qu'il +etait sur le "emin. Eaintenant, 'est # votre tour. *ene?, $aitesJmoi don passer votre sHur I elle a une petite main, Fa lui sera $a ile. @;ant on$i la poupe # Nol, Nat"alie, tr(s mue, $ut souleve au niveau de l'amp"ore, d'abord par Ni !, ensuite par Etienne. Elle plon&ea le bras dans le vase de pierre... et en retira une sorte de sa de uir en $orme de ;lindre allon&. >'est bien toutG insista son $r(re. M @bsolument tout, a$$irmaJtJelle apr(s une nouvelle e,ploration de l'intrieur de l'amp"ore. J Pans e as, rentrons! dit Etienne. J %B FaG J >"e? moi. En$in, "e? mon on le. >ette ide .plut au, en$ants qui, sans se l'avouer, redoutaient de repartir ave leur pr ieu, butin. Ne risquaientJils pas de se trouver ne? # ne? ave les >alvetG @llonsJ;, d lara Nol. J @ttends! $it Ni !. J'en ai pour quelques se ondes. 'e &arFon avait sorti de sa po "e un ra;on et un bout de papier et rivait laborieusement, dans la pnombre. Cuand il eut $ini, il &rimpa

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de nouveau sur le so le de la statue et introduisit le papier dans l'amp"ore. Cu'estJ e que tu as $aitG demanda Nat"alie intri&ue. M J'ai laiss un messa&e au, >alvet... au as oB ils viendraient. E oute Fa I Psols. Sommes passs avant vous. .i&n 5 les *rois N. M <ormidable! % s'es la$$a la $illette. Eais elle redevint aussit-t srieuse et pressa son $r(re d'une voi, altre I Pp7 "eJtoi, maintenant! /ls pourraient arriver d'un instant # l'autre. % 'e trio suivit Etienne et, tous ensemble, ils &a&n(rent rapidement le "Nteau. 'e &ardien les a ueillit ave ordialit, mais parut surpris.
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Cue se passeJtJil, mes en$antsG J Nous allons tout vous ra onter, rpondit Nol. Eais auparavant, pouve?Jvous tlp"oner # la &endarmerie de )oln;G J @ la &endarmerieG Eais... J Eon on le, 'est srieu,! assura Etienne. J Lon, +'; vais. Cue doisJ+e direG M Pemande?Jleur de venir tout de suite au "Nteau. 'es ambrioleurs de l'autre nuit vont sans doute revenir. 'e &ardien quitta la salle # &rands pas. Cuelques instants plus tard il rapparut. /ls arrivent, $itJil. Eaintenant, vous alle? peutJ7tre m'e,pliquer toute ette "istoire. Nol entreprit d'en $aire le r it. @u $ur et # mesure que le &arFon parlait, le brave "omme ouvrait des ;eu, de plus en plus &rands. Cuant # son neveu, il approuvait de la t7te, et pour $inir il e,pliqua I Je vous ai vus vous &lisser tout # l'"eure +usqu'# la statue, et... +'ai pens qu'il $allait vous aider. Je devais vous remer ier pour e que vous ave? $ait pour mon on le l'autre nuit. J >'est # notre tour de vous remer ier, d lara Nol. Sans vous, on ; serait en ore. J Et... Fa, qu'alle?Jvous en $aireG demanda le &ardien en dsi&nant le sa de uir. J ''ouvrir d'abord. Kouve?Jvous me donner un outeauG Etienne lui passa un solide ani$, Nol tran "a

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les ordons qui $ermaient le sa , et $it &lisser son ontenu sur la table I au, ;eu, des inq assistants blouis apparurent su essivement un ollier de perles, un autre de rubis, des bou les d'oreilles et une bro "e en diamant, plus une demiJdou?aine de ba&ues. E" bien! $it le &ardien. %n omprend que es &ensJl# se soient donn tant de mal pour mettre la main dessus! Lrusquement, Nat"alie sursauta. %n le Edouard! s'e, lamaJtJelle. /l doit s'inquiter! /l $aut lui tlp"oner. J *u as raison, +'; vais. Ni ! se diri&eait vers le tlp"one quand son ousin lui re ommanda I PisJlui de venir i i. PemandeJlui &alement de onvoquer E. =i "et, ainsi que le notaire, maOtre Janonat. M P'a ord. Ni ! venait +uste de quitter la salle quand Nat"alie demanda I Kourquoi $aisJtu venir le notaireG E. =i "et, +e omprends I il s'intresse # l'"istoire du "Nteau. Eais maOtre Janonat... J EaOtre Janonat saura mieu, que qui onque nous dire # qui appartient le trsor, rpondit Nol. J >e qui serait +uste, 'est qu'il revienne au des endant des =ivail, $it remarquer la $illette. >omme Fa, il aurait de l'ar&ent pour lever ses inq en$ants!

1::

M Je suis onvain u qu'il en aura une part assura son ousin. Eais tu sais, 'est quelque "ose de tr(s ompliqu, une a$$aire de trsor! >'est pourquoi il $aut la on$ier # un "omme de loi. @ e momentJl#, on sonna # la porte prin ipale du "Nteau. 'e &ardien alla ouvrir et $it entrer deu, &endarmes. @ussit-t, l'un d'eu, d lara I Nous avons arr7t deu, suspe ts dans le par . Nat"alie a ourut. 'e &ardien la suivit et demanda I Un oupleG J %ui. ''"omme tait aupr(s d'une statue et il trpi&nait de ra&e en lisant un papier. Cuand nous nous sommes appro "s d'eu,, nos las ars ont voulu s'en$uir mais nous les avons vite rattraps. J Lravo! s'e, lama la $illette. >e sont des voleurs! 'e &ardien rsuma rapidement e que les *rois N venaient de lui e,pliquer. Lon, on lut le bri&adier, on les emm(ne. %n verra demain pour les dpositions. 'es &endarmes salu(rent et re&a&n(rent leur ar oB les attendaient leurs oll(&ues qui surveillaient les prisonniers. @ussit-t apr(s leur dpart, Ni ! revint dans la salle. Sa sHur lui $it part de la bonne nouvelle I /ls sont arr7ts! 'es &endarmes les ont pris la main dans le sa .

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J 'a main dans l'amp"ore, plut-t! orri&ea son ousin en souriant. M /ls ont trouv mon messa&eG demanda Ni !. M %ui ! /l paraOt que >alvet trpi&nait de ra&e! Pi, minutes plus tard, deu, automobiles s'arr7t(rent devant le "Nteau I de la premi(re +aillirent le vtrinaire et son ami =i "et. EaOtre Janonat, tou+ours aussi raide et solennel, quitta posment la se onde. 'es *rois N avaient bondi auJdevant de leur ' &randJon le. @"! )ous voil#, &alopins! s' ria eluiJ i. Nous nous sommes $ait un san& d'en re # votre su+et, votre tante et moi. J'esp(re que vous nous ave? onvoqus pour quelque "ose de srieu,G M %n ne peut plus srieu,! rpondit Ni ! d'un ton aussi &rave que s'il avait t le notaire en personne. J Pans e as, trouvons un endroit oB nous asseoir et nous vous outerons. 'e &ardien leur ouvrit une des &randes salles du "Nteau. '#, devant un publi attenti$, Nol e,posa toute l'a$$aire. Cuand e $ut $ini, E. =i "et vint serrer ave e$$usion les mains des *rois N,

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en les $li itant d'avoir ontribu # sauve&arder le patrimoine "istorique de la r&ion . Kuis maOtre Janonat d lara qu'il se "ar&eait de rsoudre le probl(me de l'attribution des bi+ou,. En$in, l'on le Edouard, l'air mu, embrassa ses petitsJneveu,. Si +e omprends bien, vous ave? en ore ouru des risques! $itJil d'une voi, bourrue. Eais quand don renon ere?Jvous # +ouer au, dte tivesG En$in! En route, mauvaise troupe! nous rentrons, maintenant. M Eais... et nos vlosG J )ous reviendre? les "er "er demain. >e soir, +e ne vous lN "e plus! Et si le repas de votre tante est un peu brDl, tant pis pour vous! 'es en$ants se rendirent ompte tout # oup qu'ils taient a$$ams. /l est vrai que +usqu'# prsent, ils n'avaient &u(re eu le temps d'; penser. Pans l'automobile du &randJon le, Nat"alie se laissait mollement ber er sur la banquette. En ore une russite des *rois N! pensaitJelle. P'abord, il ; a es bi+ou, que nous avons retrouvs, et qui vont $aire des "eureu,. Ensuite... 'a petite $ille re&arda la poupe K"ilom(ne qu'elle tenait serre ontre elle. N'taitJ e pas mira le qu'elle ait surv u # tant d'aventuresG Ensuite, il ; aura de la +oie pour une personne de plus I ma marraine, quand +e lui rapporterai sa poupe. Et m7me si le messa&e n'; est

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plus, quelle importan eG Kosant le doi&t sur la bou "e $erme de K"ilom(ne, Nat"alie poursuivit son ide. Son se ret, elle a su le &arder pendant plus de ent ans... Eais il a t dvoil, &rN e au, *rois N!

12.

)e Roberte Ar-a$)

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LES

)e Roberte Ar-a$) S,rie i$t,6rale

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