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Rdacteurs ou gens de lettres , selon la terminologie qui dsigne le plus souvent les

journalistes avant 1830, ont la mission de rendre publics les dbats de la Cit. Ils doivent
sacquitter de leur tche avec loquence et brio, de prfrence en polmistes. Du point de vue
stylistique, les mtaphores guerrires abondent : il sagit de manier la plume comme jadis les
chevaliers lpe. La tradition du duel sest dailleurs longtemps maintenue dans les milieux de
presse.

Mais, ds avant 1830, des auteurs opposent lart , ce domaine rserv quelques happy few en
qute de distinction sadressant un public dlite, et la littrature mercantile journalistique
ddie aux masses , travailles par un besoin de lecture et dinstruction. 4 En 1840, Honor
de Balzac se dsole que le nom de Publiciste jadis attribu aux grands crivains comme
Grotius Montesquieu dsigne dsormais les crivassiers qui font de la politique. Et parmi
eux, le Journaliste .

Pour les plus conservateurs, les journalistes - qui se vantent de vulgariser et promeuvent la
dmocratie - tuent les crivains , au risque de rabaisser le principe de lintelligence . Le
despotisme de la presse , lit-on encore dans les annes 1860, a ananti toute autre forme de
publicit.

Cest partir de cette date en partie symbolique - que les contemporains parlent de littrature
industrielle propos de la presse quotidienne, selon le mot de Sainte-Beuve (dans La Revue des
deux Mondes, 1er septembre 1839).

La deuxime dition du Dictionnaire des professions ddouard Charton (1851) au terme


journaliste renvoie lentre homme de lettres .
11La condition des rdacteurs souffre aussi dtre aux ordres du pouvoir dans un pays qui ignore la
libert de la presse jusquen 1881. Les pressions du politique sur le journalisme dopinion
atteignent des sommets sous le Second Empire, soit au moment o la presse quotidienne devient
une puissance industrielle.

12En somme, le mtier dcrire au quotidien est alors plus que jamais sous conditions et
lautocensure devient une de ses contraintes majeures. 13

13Mais appartenir une rdaction garantit des appointements fixes qui, sans tre mirobolants et
malgr la prcarit de lemploi, acquirent un pouvoir dattraction de plus en plus fort. Rappelons,
de surcrot, que le mtier nexige aucun diplme. Au dbut des annes 1860, un journaliste
parisien peut gagner 3000 francs par an, soit lquivalent du traitement moyen dun instituteur
dans une grande ville (1200 francs en plus du logement). Ds les annes 1830, toutefois, des

auteurs de romans-feuilletons ngocient leur prose jusqu 100 000 francs (Ponson du Terrail,
Eugne Sue).

14En contrepartie, le mtier ncessite de plus en plus de savoir-faire et devient toujours plus
chronophage. Car aux dveloppements de la librairie industrielle succde, partir des annes
1870 au plus tard, lre du journalisme dinformation caractrise par la rapidit. Rapidit du
transport de linformation dabord que permettent dsormais 40 000 km de lignes tlgraphiques
reliant Paris la province et la France au monde ainsi que plus de 10 000 kilomtres de voies
ferres. Les rgions franaises sont dsormais dsenclaves alors que Paris est port au rang de
centre nvralgique de rception et de (re)diffusion des nouvelles. Rapidit du traitement de
linformation, ensuite, dans une logique de plus en plus concurrentielle. A la fin de la priode
envisage, au niveau international, la presse priodique franaise occupe la deuxime place
derrire la presse amricaine . De faon gnrale, le journalisme constitue l'un des secteurs
les plus dynamiques dans tous les grands pays industriels .15

15Dans le mme temps, une massification du lectorat se produit, principalement en raison des
progrs de linstruction. Dans la capitale, entre 1870 et 1910, les tirages passent de 1 plus de 5,
5 millions dexemplaires par jour. Quatre grands titres (de diffusion nationale) se
distinguent, Le Petit Journal, Le Petit Parisien, Le Matin, Le Journal, qui contrlent eux seuls les
trois quarts du march avec plus dun million dexemplaires chacun. Les tirages de la province
croissent leur tour de 700 000 4000 000 dexemplaires quotidiens au cours de la priode
voque. En loccurrence, le lien entre progrs techniques et dveloppements de la presse - qui
nchappe pas aux contemporains 16 - joue nouveau un rle cl : seule lacquisition de linotypes
et de rotatives permet de composer et dimprimer autant dexemplaires dans les dlais impartis.

2. Nouveau mtier, nouveaux journalistes

16Avec les annes 1880, le journal devient un objet de consommation courante , vendu
lunit (et non plus par abonnement) et prix modique. A cette date, la plupart des quotidiens
cotent en effet un sou.17 Cen est fini du journalisme doctrinaire remarque un contemporain
ajoutant que l'homme de lettres qui conserverait le prurit dcrireserait mme une plaie pour
sa rdaction .18 Il faut adapter sa prose au grand public, plaire aux masses. Pour ce faire, de
nouvelles rubriques apparaissent : articles sportifs ou destins aux femmes et aux enfants alors
que simpose le traitement sensationnaliste du fait divers.

17Or, pour chapper au cautionnement et aux avertissements (soit pour contourner les interdits
politiques du Second Empire), un journalisme qui accordait la primeur aux actualits littraires et
artistiques stait dvelopp. Venu de la petite presse parisienne mais copi en province-,

adorateur du beau style , il avait gnr un milieu de bohmes des boulevards haussmanniens,
de chroniqueurs lorigine de pages bavarde(s), fureteu(ses) lgres jusqu la purilit .19 A
limage de leurs confrres commentateurs politiques, ceux-ci vont estimer quun journaliste de
bonne roche doit pouvoir crire, au courant de la plume, l'article quel qu'il ft qui lui tait
command. En somme, leurs yeux, la qualit du contenu de linformation importe moins que
celle du style de son auteur. Et cette mise en forme littraire, comme dans le cas des articles de
polmistes, doit tenir davantage du savoir livresque que de lenqute de terrain. 20

18Les nouveaux journalistes des annes 1880 mettent mal cette conception du mtier. Ni
commentateurs leurs pupitres de travail ni chroniqueurs de salons, ils posent en reporters. Il est
dsormais question darpenter lespace public, dentrer y compris par effraction dans les
alcves prives. Il sagit de dnicher le scoop avant les confrres ; le dtail indit et ignor des
agences de presse devenues incontournables. Ainsi les enqutes commencent conduire audel des 20 arrondissements de la capitale voire en dehors de la France. Il faut investiguer sur
les lieux de lvnement.21 Jusqualors, spcialement pour les bohmes, ctait Paris, capitale
du monde civilis , Babylone moderne de tous les exotismes, quil fallait tre, notamment
dans ses cafs en compagnie des peintres et des crivains. 22

19Avant 1914, la salle de rdaction avec sa table commune reste toutefois le lot de la plupart des
rdacteurs. Mais lattrait des reportages commence susciter des vocations. 23 A partir de la
Belle poque, le statut de reporter acquiert en effet une forte valeur symbolique. Il est
galement clbr par des romanciers tels Gaston Leroux, Maurice Leblanc, Pierre Souvestre et
Marcel Allain, eux-mmes issus du reportage et venus la littrature grce lui. 24 Le nouveau
mtier peut aussi conduire la notorit sans devoir quitter le journalisme, entre autres, grce
la pratique de linterview qui favorise la mdiatisation du mdiateur dornavant mis en scne
dans le compte rendu de linformation.

20Mais lorsquen 1892, moqueur, Eugne Dubief dcrit linterviewer comme un coup de vent ,
habill la dernire mode , il insiste galement sur son caractre dimportation trangre soit anglo-saxonne -, limage de son confrre le reporter.25 Cette critique figure parmi les
reproches essentiels faits au journalisme moderne . Dans les annes 1860, Edmond Texier
observait dj que The Times se distinguait des quotidiens franais par la primaut accorde
linformation , au rcit recoup. Pour Texier, loin de dnigrer, il y avait l matire
sinspirer.26 Mais, avec la fin du sicle teinte danti-amricanisme, les dtracteurs vont assimiler le
reportage et linterview au vulgaire journalisme tats-uniens, digne de Barnum. De fait,

lenqute de presse mene de faon agressive et concurrentielle, en parallle aux instances


policires, existe aux tats-Unis ds les annes 1840. Derrire cette critique de
lamricanisation de la presse nationale se cache souvent un dnigrement litaire du
journal pour tous , lisse et sans style force de vouloir plaire. Voire, chez certains, la peur de la
dictature des foules (dsormais citoyennes pour leur part masculine) amplifie par des quotidiens
de masse et sans entrave politique.27

21Les tenants du nouveau journalisme se dfendent davoir abandonn le style au profit du fait
brut. Ils insistent au contraire sur lapport franais en la matire, lorigine dun
reportage littraris. Des tudes rcentes ont montr les liens rels entre journalisme de reportage
et mergence dun genre littraire nourri de cette pratique. 28 Une enqute (on notera au passage
la terminologie adopte) publie en 1902 dans la Revue bleue sur lopinion europenne au sujet
de la Presse franaise illustre lassertion. Des collgues trangers interviews (idem) dplorent
en effet, linformation incomplte et dfectueuse , surtout sur les questions internationales, des
journaux franais, Anciens comme Modernes. Avant, unanimes, de saluer la littrature, lart
dploys dans leurs colonnes, en particulier par rapport aux Amricains, ces matres en
reportage qui laissent mourir le style dinanition .29

22Autre contestation majeure, qui sajoute au reproche dj ancien decommercialisation des


contenus des journaux30, celle des modes de gestion capitalistes des quotidiens constitus en
entreprises au service de leurs actionnaires plutt que de lintrt gnral. 31 Les scandales
financiers de la fin du sicle, et notamment celui de Panama, font pleuvoir les accusations
daffairisme. La presse davant , peut-on lire, tait certes plus chre et moins rpandue, mais
elle manait dhommes de plumes et non dindustriels vnaux. 32 Sans nier les collusions tablies
entre journalistes (patrons de presse comme rdacteurs, personnellement enrichis) et hommes
daffaires, Patrick Eveno a dmontr combien il fallait relativiser ces accusations. La florissante
presse de masse, les grands quotidiens de province et mme les journaux de prestige ont eu, au
final, le moins besoin de la publicit des annonces pour vivre. La vnalit a touch davantage les
journaux dficitaires, comme le dmontrent les tudes sur les entreprises de presse de lentredeux-guerres. A titre dexemple, les subventions de la socit de Lesseps reprsentent 0, 5%
du chiffre d'affaires (ou encore 1,7% de la marge commerciale) du Petit Journal, quotidien le plus
arros dans cette Affaire et cependant hostile au canal ! 33En substance, le journalisme daprs
1870 sapparente de plus en plus une activit capitaliste qui attire les financiers ; un mtier
attrayant pour des jeunes en qute de russite sociale. Mais, pour autant, il ne faudrait pas
systmatiquement confondre les affaires juteuses qui sy ralisent avec des pratiques
malhonntes !

23En vrit, lcriture massifie a surtout favoris le suivisme en matire dopinion. Plaire au
lecteur-consommateur, au public roi, cest ne jamais prendre rebrousse-poil. Dans sa dfinition
complte, la massification signifie dailleurs ladaptation de quelque chose au grand nombre par
suppression des caractres diffrencis . Parfois mme, les reporters ont favoris le
sensationnalisme et le sentiment dinscurit afin de mieux vendre leur prose. Comme lcrit
Dominique Kalifa propos des faits-divers, publis sur de pleines pages dsormais illustres en
ce tournant de sicle , crime et dlinquance ne sont pas, loin sen faut, des proccupations
nouvelles Mais, sous la convergence indite dune presse de masse et dune dmocratie
parlementaire ils ont ds lors t dsigns comme lun des risques majeurs de la Cit
alimentant des discours obsessionnels, dont le paroxysme est atteint dans les annes dimmdiat
avant-guerre .34
24La massification de la presse gnre logiquement celle des milieux journalistiques. Sans compter
les collaborateurs non attachs la rdaction, une dizaine de journalistes suffisent pour
confectionner un quotidien sous le Second Empire. Il en faut, le plus souvent, une vingtaine dans
les annes 1880-1890. Quant aux 4 grands , vers 1900, ils emploient de 50 150 rdacteurs
sur un total de 750 800 employs et ouvriers (dans le cas du Matin et du Petit Journal). En
province, aprs 1885, de grands journaux rgionaux simposent leur tour sur ce modle
industriel , employant pour leur part entre 15 et 40 journalistes.

3. Un esprit corporatiste avant tout

25A lchelle du pays, on compte entre 1950 et 2000 crivains de presse en 1885. Dix ans plus
tard, on dnombre 5 400 journalistes (dont 2800 Paris et 2600 en Province). Les chiffres se
stabilisent par la suite autour de 6000 personnes (56 % Paris et 44 % en province). Ainsi, en
moins de trente ans, le nombre de journalistes en activit est-il multipli par trois. Comme dans le
mme temps surtout aprs 1890 le nombre de quotidiens reste quasiment stationnaire Paris
alors que celui des hebdomadaires politiques diminue en province, il apparat que la hausse
observe concerne avant tout les effectifs des bureaux de rdactions. Par ailleurs, le nouveau
journalisme se montre plus accessible aux rdacteurs issus de milieux modestes. Des
tmoignages attestent en effet, grce lui, de possibilits dascension sociale jusqualors indites.
Le mtier reste en revanche essentiellement masculin avec, peine, 3 % de rdactrices avant
1914.35

26Ainsi, au plus tard au dbut de la 3 e Rpublique, un groupe social sest constitu, dsormais
conscientis et soucieux de la dfense de ses intrts. Les premires Associations professionnelles
de journalistes, cres lpoque, apparaissent comme la concrtisation de ce phnomne. 36 Des
formes de confraternit existent cependant depuis longtemps. Ds les annes 1830, stnographes
et rdacteurs parlementaires, entasss dans la tribune de la Chambre, montrent des formes de
solidarit voire de complicit dans le travail malgr, rappellent des observateurs amuss, les
oppositions radicales entre les quotidiens qui les emploient. 37

27Cest cependant un vritable mouvement de dimension internationale qui voit le jour avec les
annes 1880. Il engendre de nombreux Congrs annuels entre 1894 et 1914, accueillant dans les
principales villes dEurope les reprsentants dune septantaine dAssociations (fortes au total
denviron 10 000 membres) venus dune vingtaine de pays. 38
28Le discours sur les dangers dune fonctionnarisation du mtier persiste. Il exprime le refus
de lassimilation aux employs, perue comme une perte de prestige, un retrait du champ
intellectuel . Mais cette crainte mane surtout des tnors du mtier. Pour les armes de
rdacteurs anonymes et de tcherons lide dun syndicat professionnel est, au contraire, la
garantie dune assistance en cas de maladie, de pensions de vieillesse, pour les veuves et les
orphelins Le succs est dailleurs tel que plusieurs Associations vont bientt crer un numerus
clausus parmi leurs membres titulaires afin de conserver les moyens de donner suite aux
demandes daide.
29Ces premiers groupes de journalistes, qui assemblent directeurs, rdacteurs en chefs et
rdacteurs attitrs, font preuve dun esprit de corporation. LAssociation de la presse rpublicaine
dpartementale APRD (par la suite Association et syndicat de la presse rpublicaine
dpartementale (ASPRD)), implante dans toutes les rgions, est le premier dentre eux, n en
1879, suivi de prs (en 1881) par lAssociation syndicale professionnelle des journalistes
rpublicains (ASPJRF). LASPJRF, nettement plus gauche que lAPRD, compte des anciens
Communards parmi ses adhrents. Dautres regroupements apparaissent ensuite (Association de la
presse monarchique et catholique des Dpartements (APMCD), Association de la Presse
dpartementale plbiscitaire (APDP)) qui, toutes, se fondent sur des critres dappartenance
idologiques (politiques ou spirituels). Les groupes rpublicains dominent, comme cest dailleurs le
plus souvent le cas en France jusqu la fin des annes 1880 en matire de syndicats et
dAssociations. Mais nombre dadhrents aimeraient, ds cette poque, que la solidarit
professionnelle lemporte sur les divergences idologiques. Cette volont de neutralit se
marque nettement partir des annes 1890 : sur les 82 Associations rpertories en 1910, 44 se
prsentent comme spcialises selon les diffrents mtiers du journalisme. La logique qui
prvaut demeure corporatiste : il sagit de dfendre son territoire professionnel . Ainsi de
lAssociation gnrale des Nouvellistes parisiens, compose de reporters de la capitale qui, en
plus de proposer divers secours immdiats ses membres (en cas de chmage ou de maladie
notamment), cherche leur obtenir des avantages professionnels. Elle offre ses adhrents, entre
autres, un insigne reconnu par le prfet de police qui facilite laccs sur les lieux dun vnement.

30La mise sur pied du Comit gnral des Association de la presse franaise (CGAPF) va galement
dans le sens de lide dominante dune constitution de fdration professionnelle neutre
lchelle nationale. Institu momentanment en 1889 loccasion de lExposition universelle de
Paris, le CGAPF dispose dune existence statutaire en 1899. 39 Il regroupe six des principales
Associations de journalistes de lpoque : quatre groupements rpublicains, un monarchique et un
bonapartiste. Dans lesprit des fondateurs, il sagit de se positionner de faon visible comme les
reprsentants dune profession, la presse franaise , auprs du pouvoir politique rpublicain.
Celui-ci tient dailleurs mnager ces dlgus dun quatrime pouvoir dsormais invitable. Et les
plus minents reprsentants de la Nation souvent eux-mmes anciens journalistes- de se
presser loccasion des banquets annuels des Associations les plus importantes (surtout celles
favorables au rgime).40


31Autour de 1900, les enjeux de pouvoir internes aux Associations se dplacent de lidologique au
gographique selon une ligne de dmarcation dpartageant Paris et la Province. La cration des
grands quotidiens rgionaux, rendue possible nouveau par les progrs techniques, explique
largement ce repositionnement stratgique. Ces journaux, qui donnent plus de poids la
presse dpartementale, dveloppent des pratiques journalistiques (notamment le reportage local
au sein dditions dpartementales ) distinctes de celles de leurs confrres parisiens. A leur tour
publications de masse, ils disposent du capital ncessaire pour ouvrir et entretenir des bureaux
parisiens . Des Associations rgionales se multiplient de faon concomitante, galement sur le
modle des socits de secours: elles sont 8 en 1890 contre 26 en 1910 dont 19 sans critre
politique. 41

32Ds lors, la demande de regroupements de ce type qui sestiment dfavoriss ou sousreprsents, le GCAPF va-t-il rgulirement intervenir auprs des pouvoirs publics. Notons que la
composition du CGAPF illustre elle-mme (outre la domination crasante de llment rpublicain)
la prpondrance des hommes de presse de la capitale. 42 En 1906, titre dexemple, il sagit
doffrir plus que la place modeste consentie aux correspondants des journaux des
dpartements la Tribune de la presse des Chambres. Car, prcise-t-on dans la requte manant
de lASPRD, les journaux de province ont pris une importance considrable. Le tlgraphe et le
tlphone, en supprimant les distances, les ont mis dans lobligation davoir, en grand nombre, des
rdacteurs spciaux au Palais Bourbon et au Luxembourg . Par la mme occasion, lassociation
dont le sige est dailleurs parisien sollicite louverture de la Tribune des rdacteurs en chef
ses adhrents. Cette dernire tait jusqualors rserve aux reprsentants des quotidiens de la
capitale voire, le plus souvent, ceux du puissant Syndicat (patronal) de la Presse parisienne
(SPP).43En 1907, cest nouveau lASPRD qui demande larbitrage du CGAPF pour rgler un
diffrend avec un quotidien de la capitale quelle accuse de concurrence dloyale. Celui-ci a en effet
obtenu un train de nuit ddoubl dit train de pntration -, pour desservir plusieurs
Dpartements au plus tt. La plaignante obtient gain de cause, non sans avoir contact jusquau
prsident du Conseil. Dautres affaires de ce type vont toutefois se prsenter par la suite. 44
33En revanche, lesprit corporatiste (la grande famille de la presse ), qui assemble patrons et
employs au sein des associations, loigne le plus souvent les discussions sur les questions qui
fchent. Notamment en matire de salaires... Le nombre de places rserves aux dlgus du SPP
au sein du CGAPF (10/28), malgr son faible nombre de membres (64 en 1912), est rvlateur
dune forme demprise patronale sur les groupes de journalistes. De mme que la prsidence ex
officio qui lui est accorde. Cest que la plupart de ses adhrents, la fois directeurs de grands
journaux et hommes politiques, peuvent user de leur influence auprs du Gouvernement afin
dobtenir des mesures favorables aux journalistes. En cas de conflits sociaux, les Associations
jouent galement la carte de la conciliation laide de Tribunaux darbitrage constitus sur base du
consentement pralable des parties.
34Au final, la dimension revendicative proprement parler des regroupements professionnels
de journalistes, malgr de premires avances, prend vritablement corps en 1918 avec la
naissance du Syndicat des journalistes, futur Syndicat national des Journalistes. Nombre des

exigences exprimes avant 1914 naboutissent, par ailleurs, que dans lentre-deux-guerres : le
repos hebdomadaire (1925), la retraite (1927) et la convention collective (1937).
35Au terme de la priode voque une question reste toutefois en suspens : celle du statut
des professionnels qui composent ce mtier en gsine. Les rglements fondateurs des Associations
ne proposent en effet quune dfinition en creux, excluant les amateurs et les littrateurs
de la presse priodique . De la sorte, ils nacceptent en leurs rangs que des journalistes de la
presse quotidienne et, prcisent-ils, rmunrs de faon principale depuis 3 5 annes
conscutives. Par la loi de 1935 sur le statut professionnel du journaliste, le lgislateur ne sera
gure plus prcis.
36En somme, les prmices dune professionnalisation des milieux
massification, sont indniables au cours du 19 e sicle. Elles
lautonomisation du champ journalistique, n du domaine littraire
fconds se poursuivent. Cette volution, o facteurs conomiques et
une place majeure, a aussi des effets concrets sur les pratiques
quotidien qui ont d sadapter un lectorat lui-mme massifi.

de journalistes, en voie de
sont la consquence de
et avec lequel les changes
progrs techniques occupent
stylistiques de lcriture au