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NOTICE

Aucun tmoignage ne permet de fixer la date du Prom-


the enchan. i\ous savons qu'Eschyle avait fait jouer un
Promthe en 472, en mme temps que les Perses ; mais ce
Promthe devait tre le drame satyrique de Promthe
allumeur de feu^. Le style et la structure du Promthe
enchan ne s'accorderaient gure d'ailleurs avec une date
aussi ancienne. Le style a une aisance et une fermet qui
le rapprochent plutt de celui de VOrestie. La pice con-
tient en outre une monodie elle semble ncessiter l'emploi
;

d'un troisime acteur*. Tous ces faits permettent de la


croire plus rcente que les Sept. U est impossible de pr-
ciser davantage.
Le Promthe enchan a d faire partie d'une trilogie :

du moins il s'explique mal, si on ne lui suppose pas une


suite. Or, le catalogue des pices d'Eschyle que nous a
laiss l'antiquit contient deux autres Promthes, le Pro-
mthe dlivr Promthe porte-feu. L'indication d'une
et le

scholie' nous permet d'affirmer que le Promthe porte-feu


ne pouvait prcder le Promthe enchan, et, comme le

Promthe dlivr, d'aprs une autre scholie*, suivait

* Cf. p. 55 n. 2.
*La pice peut tre joue avec deux acteurs, si Promthe est
reprsent par un mannequin, comme on l'a quelquefois suppos.
Mais, au dbut de la pice, Promthe n'est pas encore tendu sur
son rocher, il arrive au pied de ce rocher avec ses bourreaux, et

on mal un mannequin marchant, soutenu par Pouvoir et Force


voit !

Il me semble aussi que le silence de Promthe, pendant cette


premire scne, perd toute valeur dramatique, si le public n'a pas
l'impression qu'on cloue au roc un tre vivant dont la chair devrait
frmir et la bouche se plaindre.
^Sch. Prom. 94 v yp tco Ilupcppa) y' .(Ji-ypicta 975(71 eCTQai aOTOV.
:

* Sch. Prom. 5i i v yp tc E,% pd(xaTi Xuexat.


:

Nos manuscrits,
parmi les personnages de la pice , mentionnent G et Hra-
i52 NOTICE

immdiatement le Promthe enchan, l'ordre des pices


de la trilogie n'a pu tre que Promthe enchan, Prom-
:

the dlivr, Promthe porte-feu. L'tude de la matire


traite par Eschyle confirme ces inductions.
Un rudit ancien* nous apprend que dans les Prom-
thes d'Eschyle, tous les personnages sont divins .

Le drame qui se droulait dans la trilogie se jouait donc


uniquement entre des dieux. Les combats entre dieux, ou
thomachiesy taient dj frquents dans l'pope. C'taient
parfois de simples pisodes, d'un caractre raliste assez
bas*. Mais ils pouvaient former aussi l'lment essentiel
d'une histoire du monde, comme dans la Thogonie hsio-
dique changements de rgne dans le Ciel s'accom-
: les
pagnent en effet d'pres luttes; c'est par la violence que
Cronos s'est substitu Ouranos, puis Zeus Cronos;
plus d'un drame s'est jou parmi les dieux. Il n'y avait
pas l nanmoins de matire pour une tragdie de ces :

histoires brutales et sombres aucune ide morale ne se


dgageait; elles offraient au contraire d'insurmontables
difficults aux esprits vraiment religieux. Aussi l'Orphisme
avait-il de bonne heure corrig les rcits traditionnels '. Au
commencement du v sicle, il enseignait que Zeus avait fait

grce Cronos et pardonn aux Titans*. La victoire de


Zeus avait donc t suivie d'un acte de clmence, et, par sa
rconciliation avec les anciens dieux, le nouveau roi de
l'Olympe tait devenu le matre incontest du monde, oi il
devait faire rgner dsormais lajustice et la paix. Ce fut de l
que partit Eschyle, quand il conut la trilogie des Prom-
thes. Des conflits de droits termins par un acte de libre

cls l'erreur peut s'expliquer par le fait que, dans l'dition complte
:

des tragdies d'Eschyle dont notre Choix a t tir, le Promthe


dlivr venait immdiatement aprs le Promthe enchan.
* Auteur d'une Mouaix:?) 'loropa, dont un fragment est cit par
Argument du Promthe enchan (cf. Vie, 17).
* Comme dans V Iliade, XXI, 385-5 1 3.

' Il reste des traces de ces corrections dans notre texte mme
d'Hsiode cf. TVaf. 169.
:

* Cf. Pindare, 01. U


77 sqq., Pyth. IV 291.
NOTICE i53

gnrosit taient un thme vers lequel il se sentait dj


invinciblenaent attir. Transporter ce thme parmi les dieux,
montrer dans l'histoire mme des puissances clestes la

ncessit d'un certain renoncement pour mettre fin aux


conflits qu'engendre sans cesse la violence goste des
passions, voil l'ide qui l'a tent. Le dieu en qui il avait
rais toute sa foi, ce Zeus qui, ses yeux, incarnait la Jus-
tice, n'tait devenu lui-mme ce qu'il tait qu'aprs avoir
pass par une priode de brutale violence; mais il s'tait

instruit peu peu par ses propres fautes, il avait compris


que la violence ne sait engendrer que la violence, et que
celui-l seul peut commander souverainement aux autres
qui se commande d'abord lui-mme.
Mais, celte ducation du matre du monde, le pote pou-
vait-il en montrer les diffrentes phases au cours du conflit
de Zeus et de Cronos? Il aurait d pour cela modifier
sur plus d'un point une lgende depuis longtemps fixe
ce qui l'et expos au reproche d'impit ou s'en
tenir la tradition mais alors sa pice aurait eu la rai-
deur d'une sorte de drame sacr et ne lui et pas permis de
mettre en lumire les ides qui l'avaient conduit au choix
de ce sujet. Les personnages en outre ne lui auraient gure
offert de matire dramatique on s'imagine mal Cronos
:

comme un rle pathtique. Eschyle fut ainsi amen songer


Promthe, qui lui avait dj fourni le sujet d'un drame
satyrique. Zeus avait cruellement frapp Promthe les :

premiers auteurs de Thogonies le reprsentaient enchan


une colonne l'extrmit du monde, martyr ternel qui
nul pardon n'tait jamais accord*. Plus tard, cependant,
quand s'tait dveloppe la lgende d'Hracls, on avait fait
du hros dorien le librateur de Promthe. On avait ima-
gin alors un supplice qui permt de glorifier l'infaillible
archer Taigle venait tous les deux jours dvorer le foie de
:

Promthe, jusqu'au moment oii il tombait sous la flche

* Le texte hsiodique a conserv des traces de ce premier tat de


la lgende : cf. Thog. 6i6.
i54 NOTICE

d'Hracls. Hracls dlivrait donc Promthe de l'aigle;


mais il ne le dlivrait pas de ses chanes : Promthe restait
attach son rocher. C'est dans une autre lgende du cycle
d'Hracls que s'tait rencontr un dieu intress sa dli-
vrance : Chiron, bless d'une blessure incurable par les
flches d'Hracls, tait las de son ternit douloureuse : il

acceptait de descendre dans l'Hads pour que Promthe


ft dlivr; un dieu s'offrait en change d'un dieu. Rien de
tout cela n'tait possible sans l'aveu de Zeus. Une tradition
ancienne autorisait donc Eschyle voir dans Promthe un
dieu qui reoit de Zeus son pardon.
En lui-mme, d'ailleurs, le personnage tait attirant pour
un pote dramatique. Son seul crime tait un bienfait et
celui qui l'en punissait lui tait lui-mme redevable d'un
autre bienfait. Eschyle semble s'tre inspir ici d'une ver-
sion perdue de la Titanomac/iie, o Zeus ne triomphait des
Titans qu'avec l'aide de Promthe. En frappant Prom-
the, Zeus frappait donc celui qui il devait d'tre matre
de l'Olympe. En outre, ce dieu bienfaiteur des hommes se

trouvait par l-mme trs proche de l'humanit; il tait

facile de lui prter la mme capacit de souffrance qu' un


homme, tandis qu'il et t malais d'mouvoir le public
avec un monstre comme Briare ou Typhe. Enfin ce dieu
tait un dieu athnien il recevait Athnes
: et Athnes
seulement, semble-t-il un culte officiel ; la cit clbrait

des courses de flambeaux en son honneur, et il tait le


patron reconnu de ces potiers du Cramique qui faisaient en
grande partie la fortune de la ville. Seul, un Athnien pou-
vait, Eschyle, voir en Promthe, non seulement le
comme
dieu qui avait donn le feu aux hommes, mais encore celui
qui avait t pour eux l'inventeur de tous les arts, l'initia-

teur de celte civilisation qu'Athnes son tour se faisait


gloire d'avoi-r enseign au monde.
Le conflit de Zeus et de Promthe off'rail-il cependant
matire une vritable tragdie ? Il ne semble pas contenir
le germe d'une action dramatique. Promthe dsobit,
NOTICE i55

Zeus le frappe : que peut faire ensuite le dieu puni, sinon


gmir? le dieu ou frapper
offens, sinon dtourner la tte
toujours plus fort ? Il n'y a donc
n'y a pas l de lutte, il

pas l de drame. Pour qu'il y ait lutte, il faut donner


une arme Promthe il pourra alors tenir tte Zeus il
: ;

pourra, mme enchan sur son roc, tre pour le roi des
dieux un adversaire avec lequel on doit compter. Cette arme,
Eschyle a t la chercher dans un tout autre cycle de
lgendes, dans le cycle des lgendes d'Achille. Thtis est
destine, quel que soit son poux, enfanter un fils plus
puissant que son pre. Or, Zeus et Posidon convoitent
galement son amour : qu'elle cde l'un ou l'autre,

voici le dieu de l'Olympe ou le dieu des mers forc de cder


son propre fils l'arme nouvelle qui lui a assur le triomphe,
la foudre ou le trident', et voici l'ordre du monde encore rais
en pril. Thmis rvle le danger aux dieux, et les dieux,
pour le conjurer, dcident aussitt de donner Thtis un
simple mortel : Pele sera son poux. Ce secret d'o dpend
le sort des dieux groups autour de ^eus, Eschyle a imagin
d'en faire Promthe seul dpositaire : il le tiendra de
Thmis, puisque la tradition veut que Thmis en ait eu,

seule, connaissance; mais, pour que la confidence en soit


plus vraisemblable, Thmis sera la mre de Promthe,
elle se confondra avec G mre qui
et est ailleurs* sa
elle rvlera tout naturellement Promthe
danger que le

Thtis fera courir au dieu qui l'aura pour pouse. Arm de


ce secret, Promthe peut tenir tte Zeus. Zeus aura beau
le menacer de nouveaux supplices, il ne se dlivrera pas

lui-mme de l'angoisse qui est dsormais son lot quelle est :

celle dont l'amour lui doit coter le trne? Promthe est


seul le savoir, et il n'entend le rvler que le jour o il

aura t dgag de ses chanes et ddommag de ses souf*


frances.
C'est avec ces lments qu'Eschyle a bti le plan de sa

* Cf. Prom. 922-925 ; Pind. Isthm. VIII 26 sqq.


' Dans Eschyle mme : cf. Eum 2 sq.
i56 NOTICE

trilogie. Le Promthe enchan nous fait assister au chti-


ment de Promthe. Hphaistos vient, au nom de Zeus, le
clouer un rocher, l'extrmit septentrionale du monde,
sur les bords de l'Ocan. Le chtiment est cruel il trahit :

la dmesure du nouveau matre des dieux, et ses serviteurs,

Pouvoir et Force, sont, par leur langage comme par leur


simple aspect, le symbole vivant de cette dmesure. Zeus
lui-mme a dpass son droit quoi d'tonnant si Prom-
:

the dpasse aussi le sien et si son langage respire la

mme dmesure ? Zeus ne rpond pas aux outrages de sa


victime : Eschyle ne pouvait songer faire paratre et

parler Zeus surtout en un pareil moment mais sa


cruaut goste s'exprime suffisamment par le langage qu'il
a nagure chuchot en songe aux oreilles d'To*; sa colre
et son inquitude se trahissent dans les menaces d'Herms*.
La violence rpond la violence; nul accord n'est possible
entre ces deux volonts orgueilleuses. Zeus finit par ren-
verser de sa foudre la cime qui porte Promthe. Prom-
the subira pendant des sicles la rude treinte des rocs
crouls sur lui. Ces quand commence
sicles ont pass,
le Promthe Promthe souffre le nouveau
dlwr.
supplice que lui a annonc Herms. Tl est enchan main-
tenant au sommet du Caucase, et l'aigle de Zeus vient
tous les deux jours lui ronger le foie. Et cependant l'apai-
sement commence se faire dans le cur de Zeus il a :

pardonn aux Titans; ce sont eux qui forment le chur:


ils viennent visiter leur frre enchan. Sans son orgueil,

qui continue lancer des dfis vers Zeus, Promthe et


dj sans doute obtenu son pardon. Il ne nous reste pas
assez de tmoignages pour reconstituer la pice dans tous
ses dtails; nous savons seulement qu'Hracls, passant
par le Caucase, abattait d'une flche l'aigle de son pre.
C'tait lui peut-tre qui amenait aussi Chiron Promthe
et prparait la substitution dj annonce mots couverts

Prom. 654.
Prom. 9^4 sqa.
NOTICE i57

dans le Promthe enchan^. Promthe livrait Zeus son


secret et, dlivr de ses liens, acceptait de mettre sur sa
tte une couronne d'osier, en souvenir des chanes plus
dures qu'il quittait*. Un geste de ce genre semble indiquer,
de la part de Promthe, une sorte d'aveu de sa faute, ou,
du moins, une acceptation du sort qui lui tait fait dsor-
mais.
Aux yeux
d'un moderne, le drame pourrait se terminer
l on cherche vainement quel pourrait tre le sujet d'une
:

troisime tragdie; aux yeux d'Eschyle, il n'en tait pas de


mme. Promthe a reconnu ses torts Zeus ne doit-il :

pas, son tour, un ddommagement celui qu'il a si


durement trait? Ne lui fera-t-il pas une place de choix
dans son nouvel empire? Et, pour les hommes mmes,
comment admettre que leur industrieux bienfaiteur devienne
coup un dieu dcoratif et paresseux? Ce serait con-
tout
traire la logique, contraire surtout la tradition ath-
nienne, qui adore encore l'activit bienfaisante de Promthe
dans tous les fours du Cramique. Un autel s'levait
l'Acadmie, consacr Promthe porte-feu ', c'est--

dire qui tient une torche dans sa main. Il est trs probable
que l'institution de ce culte formait le sujet de la dernire
pice de la trilogie, le Promthe porte-feu (npo^iT]8Ec;
TTup(|>6po) . Quelle lgende locale rappelait-elle? Nous ne
pouvons le dire. Mais l'ide qu'elle voquait est ncessaire
l'conomie gnrale du drame. Le rle de bienfaiteur des'
hommes nese termine pas pour Promthe avecle rgne de

Zeus : il est seulement limit. Dans le nouvel ordre du


monde il y a place mme pour les Promthes, pourvu
qu'ils se soumettent la loi de Zeus. En mme temps, le

pote obissait inconsciemment son habituel dsir de


concilier les traditions les plus diverses : il expliquait
ainsi comment le Promthe de la Thogonie avait pu deve-

* Cf. Prom. 1027.


Cf. Athne, XV 672 e et 674 d.
' Cf. Soph, d. Col. 55 sq.
i58 NOTICE
nir le dieu familier du Cramique : l'Attique tait devenue
le domaine du rvolt pardonn.
Ainsi, d'Hsiode et d'autres auteurs de Thogonies, de
lgendes appartenant au cycle d'Hracls ou au cycle
d'Achille, enfin de traditions populaires altiques,
Eschyle a tir une trilogie o il a une fois de plus
clbr la douloureuse cole par o de la dmesure et
de ses cruelles violences on arrive reconnatre que
la modration, la matrise de soi sont des vertus
partout ncessaires, mme au ciel. Pour nous, malheureu-
sement, qui ne lisons plus que la premire des trois pices,
l'impression qui nous en demeure n'est peut-tre pas celle
qu'a voulue le pote. Aux yeux de tous les modernes,

Promthe est le type du rvolt, d'autant plus mouvant


que son martyre est ternel et qu'il a pour cadre un dsert;
nulle piti humaine n'arrive jusqu' lui; il n'a pas d'aide
attendre de ceux qu'il a sauvs. La justice de sa cause nous
semble vidente, parce que nous ne voyons Zeus qu'
travers ses blasphmes. Et, en mme temps, cause de ces
blasphmes mmes, de leur violence haineuse, de l'orgueil
dont ils tmoignent, nous ne pouvons lui accorder ni une
admiration ni une sympathie sans rserve. 11 en rsulte une
impression un peu trouble, qui, sans doute, n'tait pas
celle du public athnien. Pour celui-ci, l'horizon n'tait
pas clos, comme pour nous, par le rocher qui porte Pro-
mthe : au del de ce rocher il entrevoyait Hracls et
Chiron; il entrevoyait surtout Promthe et Zeus rcon-
cilis et honors tous deux sur les autels d'Athnes. Cette
querelle divine avait moins d'pret pour des spectateurs
qui en connaissaient d'avance le dnoment apaisant. La
leon morale qui s'en dgageait leur apparaissait plus tt
et plus nettement. La trilogie des Promthes enseignait aux
hommes que le dieu de justice n'tait devenu juste qu'au
bout de longs sicles; ses premires violences avaient, en
provoquant d'autres violences, retard longtemps le rgne
de la paix; par la clmence seule il avait obtenu la sou-
NOTICE 59

mission du dernier rvolt. C'tait dire : la justice,


laquelle aspirent les hommes, n'est pas une puissance qui
existe en dehors d'eux, prte rpondre leur premier
appel; c'est eux-mmes qu'il appartient de la faire natre
et grandir, en eux comme autour d'eux, par un patient
apprentissage de la vertu suprme, la sage modration,
la aco<|)pocjiivi], qui Zeus lui-mme doit d'avoir enfin tabli
la paix dans l'Olympe et donn aux hommes l'espoir d'un
rgne d'ternelle quit.