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De l'essence du rire et

gnralement du comique
dans les arts plastiques
Charles Baudelaire

Libros de Baubo

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Charles Baudelaire
DE L'ESSENCE DU RIRE ET
GNRALEMENT DU COMIQUE DANS
LES ARTS PLASTIQUES

Libros de Baubo

Esta obra forma parte de la coleccin de estudios sobre la risa de la


Asociacin de Estudios Literarios y de Cultura, A. C. (A D ELyC ), y puede
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Ttulo original de la obra digitalizada: Curiosits Esthtiques


Mxico: ADELyC, 2013.

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Silvia Alicia Manzanilla Sosa
Karla Marrufo

El Comit Editorial de la ADELyC, A. C. est integrado por los siguientes


miembros del Consejo Directivo:
Karla Marrufo
Secretaria

Martha Elena Mungua Zatarain


Vicepresidenta

Silvia Alicia Manzanilla Sosa


Presidenta

DE L'ESSENCE DU RIRE ET
GNRALEMENT DU COMIQUE DANS
LES ARTS PLASTIQUES

Edicin preparada por


Silvia Alicia Manzanilla Sosa y Karla Marrufo

10 I B a u d e l a i r e

D e l ' e s s e n c e du r i r e e t .

VI

DE LESSENCE DU RIRE
ET GNRALEM ENT

DU COMIQUE DANS LES ARTS PLASTIQUES


1
Je ne veux pas crire un trait de la caricature; je
veux simplement faire part au lecteur de quelques
rflexions qui me sont venues souvent au sujet de ce
genre singulier. Ces rflexions taient devenues pour
moi une espce dobsession; jai voulu me soulager.
Jai fait, du reste, tous mes efforts pour y mettre un
certain ordre et en rendre ainsi la digestion plus facile.
Ceci est donc purement un article de philosophe et
dartiste. Sans doute une histoire gnrale de la cari
cature dans ses rapports avec tous les faits politiques
et religieux, graves ou frivoles, relatifs lesprit natio
nal ou la mode, qui ont agit lhumanit, est une
uvre glorieuse et importante. Le travail est encore
faire, car les essais publis jusqu prsent ne sont

I 11

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gure que matriaux; mais jai pens quil fallait divi


ser le travail. Il est clair quun ouvrage sur la carica
ture, ainsi compris, est une histoire de faits, une im
mense galerie anecdotique. Dans la caricature, bien
plus que dans les autres branches de lart, il existe
deux sortes d'uvres prcieuses et recommandables
des titres diffrents et presques contraires. Celles-ci ne
valent que par le fait quelles reprsentent. Elles ont
droit sans doute lattention de lhistorien, de lar
chologue et mme du philosophe; elles doivent prendre
leur rang dans les archives nationales, dans les regis
tres biographiques de la pense humaine. Comme les
feuilles volantes du journalisme, elles disparaissent
emportes par le souille incessant qui en amne de
nouvelles; mais les autres, et ce sont celles dont je
veux spcialement moccuper, contiennent un lment
mystrieux, durable, ternel, qui les recommande
lattention des artistes. Chose curieuse et vraiment
digne dattention que lintroduction de cet lment
insaisissable du beau jusque dans les uvres destines
reprsenter lhomme sa propre laideur morale et
physique ! Et, chose non moins mystrieuse, ce spec
tacle lamentable excite en lui une hilarit immortelle et
incorrigible. Voil donc le vritable sujet de cet article.
Un scrupule me prend. Faut-il rpondre par une d
monstration en rgle une espce de question pra
lable que voudraient sans doute malicieusement sou
lever certains professeurs jurs de srieux, charlatans
de la gravit, cadavres pdantesques sortis des froids

D e l ' e s s e n c e du r i r e e t .

hypoges de linstitut, et revenus sur la terre des


vivants, comme certains fantmes avares, pour arra
cher quelques sous de complaisants ministres?
Dabord, diraient-ils, la caricature est-elle un genre?
Non, rpondraient leurs compres, la caricature nest
pas un genre. Jai entendu rsonner mes oreilles de
pareilles hrsies dans des dners dacadmiciens. Ces
braves gens laissaient passer ct deux la comdie
de Robert Macaire sans y apercevoir de grands symp
tmes moraux et littraires. Contemporains de Rabe
lais, ils leussent trait de vil et de grossier bouffon.
En vrit, faut-il donc dmontrer que rien de ce qui
sort de lhomme nest frivole aux yeux du philosophe?
A coup sr ce sera, moins que tout autre, cet lment
profond et mystrieux quaucune philosophie na jus
quici analys fond.
Nous allons donc nous occuper de lessence du rire
et des lments constitutifs de la caricature. Plus tard,
nous examinerons peut-tre quelques-unes des uvres
les plus remarquables produites en ce genre.

il
Le Sage ne rit quen tremblant. De quelles lvres
pleines dautorit, de quelle plume parfaitement ortho
doxe est tombe cette trange et saisissante maxime ?
Nous vient-elle du roi philosophe de la Jude? Faut-il

I 13

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lattribuer Joseph de Maistre, ce soldat anim de


lEsprit-Saint? Jai un vague souvenir de lavoir lue
dans un de ses livres, mais donne comme citation,
sans doute. Cette svrit de pense et de style va bien
la saintet majestueuse de Bossuet ; mais la tournure
elliptique de la pense et la finesse quintessencie me
porteraient plutt en attribuer lhonneur Bourdaloue, limpitoyable psychologue chrtien. Cette singu
lire maxime me revient sans cesse lesprit depuis
que jai conu le projet de cet article, et jai voulu
men dbarrasser tout dabord.
Analysons, en effet, cette curieuse proposition :
Le Sage, cest--dire celui qui est anim de lesprit
du Seigneur, celui qui possde la pratique du formu
laire divin, ne rit, ne sabandonne au rire quen
tremblant. Le Sage tremble davoir ri; le Sage craint
le rire, comme il craint les spectacles mondains, la
concupiscence. Il sarrte au bord du rire comme au
bord de la tentation. 11 y a donc, suivant le Sage, une
certaine contradiction secrte entre son caractre de
sage et le caractre primordial du rire. En effet, pour
neffleurer quen passant des souvenirs plus que solen
nels, je ferai rem arquer, ce qui corrobore parfai
tement le caractre officiellement chrtien de cette
maxime, que le Sage par excellence, le Verbe Incarn,
na jamais ri. Aux yeux de Celui qui sait tout et qui
peut tout, le comique nest pas. Et pourtant le Verbe
Incarn a connu la colre, il a mme connu les pleurs.
Ainsi, notons bien ceci : en premier lieu, voici un

D e l ' e s s e n c e du r i r e e t .

auteur, un chrtien, sans doute, qui considre


comme certain que le Sage y regarde de bien prs
avant de se permettre de rire, comme sil devait lui en
rester je ne sais quel malaise et quelle inquitude, et,
en second lieu, le comique disparat au point de vue
de la science et de la puissance absolues. Or, e inver
sant les deux propositions, il en rsulterait que le rire
est gnralement lapanage des fous, et quil implique
toujours plus ou moins dignorance et de faiblesse. Je ne
veux point membarquer aventureusement sur une mer
thologique, pour laquelle je ne serais sans doute pas
muni de boussole ni de voiles suffisantes; je me con
tente dindiquer au lecteur et de lui montrer du doigt
ces singuliers horizons.
Il est certain, si lon veut se mettre au point de vue de
l'esprit orthodoxe, que le rire humain est intimement
li laccident dune chute ancienne, dune dgrada
tion physique et morale. Le rire et la douleur sexpri
ment par les organes o rsident le commandement et la
science du bien et du mal : les yeux et la bouche. Dans
le paradis terrestre (quon le suppose pass ou venir,
souvenir ou prophtie, comme les thologiens ou comme
les socialistes), dans le paradis terrestre, cest--dire
dans le milieu o il semblait lhomme que toutes les
choses cres taient bonnes, la joie ntait pas dans le
rire. Aucune peine ne lailigeant, son visage tait
simple et u n i, et le rire qui agite maintenant les na
tions ne dformait point les traits de sa face. Le rire et
les larmes ne peuvent pas se faire voir dans le paradis

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de dlices. Ils sont galement les enfants de la peine,


et ils sont venus parce que le corps de lhomme nerv
manquait de force pour les contraindre1. Au point de
vue de mon philosophe chrtien, le rire de ses lvres
est signe dune aussi grande misre que les larmes de
ses yeux. Ltre qui voulut multiplier son image n*a
point mis dans la bouche de lhomme les dents du
lion, mais lhomme mord avec le rire ; ni dans ses yeux
toute la ruse fascinatrice du serpent, mais il sduit
avec les larmes. Et remarquez que cest aussi avec les
larmes que lhomme lave les peines de lhomme, que
cest avec le rire quil adoucit quelquefois son cur et
lattire; car les phnomnes engendrs par la chute
deviendront les moyens du rachat.
Quon me permette une supposition potique qui me
servira vrifier la justesse de ces assertions, que
beaucoup de personnes trouveront sans doute enta
ches de Y priori du mysticisme. Essayons, puisque
le comique est un lment damnable et dorigine diabo
lique, de mettre en face une me absolument primi
tive et sortant, pour ainsi dire, des mains de la nature.
Prenons pour exemple la grande et typique figure de
Virginie, qui symbolise parfaitement la puret et la
navet absolues. Virginie arrive Paris encore toute
trempe des brumes de la mer et dore par le soleil
des tropiques, les yeux pleins des grandes images pri
mitives des vagues, des montagnes et des forts. Elle
Philippe de Chennevires.

D e l ' e s s e n c e du r i r e e t .

tombe ici en pleine civilisation turbulente, dbordante


et mphitique, elle, tout imprgne des pures et riches
senteurs de lInde; elle se rattache lhumanit par la
famille et par lamour, par sa mre et par son am ant,
son Paul, anglique comme elle, et dont le sexe ne
se distingue pour ainsi dire pas du sien dans les ardeurs
inassouvies dun amour qui s'ignore. Dieu, elle Ta
connu dans lglise des Pamplemousses, une petite
glise toute modeste et toute chtive, et dans limmen
sit de lindescriptible azur tropical, et dans la musique
immortelle des forts et des torrents. Certes, Virginie
est une grande intelligence; mais peu dimages et peu
de souvenirs lui suffisent, comme au Sage peu de
livres. Or, un jour, Virginie rencontre par hasard,
innocemment, au Palais-Royal, aux carreaux dun
vitrier, sur une table, dans un lieu public, une carica
ture I une caricature bien apptissante pour nous,
grosse de fiel et de rancune, comme sait les faire une
civilisation perspicace et ennuye. Supposons quelque
bonne farce de boxeurs, quelque normit britannique,
pleine de sang caill et assaisonne de quelques monstreux goddam; ou, si cela sourit davantage votre
imagination curieuse, supposons devant lil de notre
virginale Virginie quelque charmante et agaante im
puret, un Gavarni de ce temps-l, et des meilleurs,
quelque satire insultante contre des folies royales,
quelque diatribe plastique contre le Parc-aux-Cerfs, ou
les prcdents fangeux dune grande favorite, ou les
escapades nocturnes de la proverbiale Autrichienne.

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La caricature est double : le dessin et lide : le dessin


violent, lide mordante et voile; complication dl
ments pnibles pour un esprit naf, accoutum com
prendre dintuition des choses simples comme lui.
Virginie a vu; maintenant elle regarde. Pourquoi? Elle
regarde linconnu. Du reste, elle ne comprend gure
ni ce que cela veut dire ni quoi cela sert. Et pour
tant, voyez-vous ce reploiement dailes subit, ce fr
missement dune me qui se voile et veut se retirer?
Lange a senti que le scandale tait l. Et, en vrit,
je vous le dis, quelle ait compris ou quelle nait pas
compris, il lui restera de cette impression je ne sais
quel malaise, quelque chose qui ressemble la peur.
Sans doute, que Virginie reste Paris et que la science
lui vienne, le rire lui viendra; nous verrons pourquoi.
Mais, pour le moment, nous, analyste et critique, qui
noserions certes pas affirmer que notre intelligence
est suprieure celle de Virginie, constatons la crainte
et la souffrance de lange immacul devant la carica
ture.

111

Ce qui suffirait pour dmontrer que le comique est


un des plus clairs signes sataniques de lhomme et un
des nombreux ppins contenus dans la pomme symbo
lique, est laccord unanime des physiologistes du rire

D e l ' e s s e n c e du r i r e e t .

sur la raison premire de ce monstrueux phnomne.


Du reste, leur dcouverte nest pas trs-profonde et ne
va gure loin. Le rire, disent-ils, vient de la suprio
rit. Je ne serais pas tonn que devant cette dcou
verte le physiologiste se ft mis rire en pensant sa
propre supriorit. Aussi, il fallait dire : Le rire vient
de lide de sa propre supriorit. Ide satanique sil
en fut jamais! Orgueil et aberration! Or, il est notoire
que tous les fous des hpitaux ont lide de leur propre
supriorit dveloppe outre mesure. Je ne connais
gure de fous dhumilit. Remarquez que le rire est
une des expressions les plus frquentes et les plus
nombreuses de la folie. Et voyez comme tout sac
corde : quand Virginie, dchue, aura baiss dun degr
en puret, elle commencera avoir lide de sa propre
supriorit, elle sera plus savante au point de vue du
monde, et elle rira.
Jai dit quil y avait symptme de faiblesse dans le
rire; et, en effet, quel signe plus marquant de dbilit
quune convulsion nerveuse, un spasme involontaire
comparable ltemument, et caus par la vue du
malheur dautrui? Ce malheur est presque toujours
une faiblesse desprit. Est-il un phnomne plus dplo
rable que la faiblesse se rjouissant de la faiblesse?
Mais il y a pis. Ce malheur est quelquefois dune
espce trs-infrieure, une infirmit dans lordre phy
sique. Pour prendre un des exemples les plus vulgaires
de la vie, quy a-t-il de si rjouissant dans le spectacle
dun homme qui tombe sur la glace ou sur le pav,

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qui trbuche au bout d'un trottoir, pour que la face de


son frre en Jsus-Christ se contracte dune faon ds
ordonne, pour que les muscles de son visage se mettent
jouer subitement comme une horloge midi ou un
joujou ressorts? Ce pauvre diable s'est au moins dfi
gur, peut-tre sest-il fractur un membre essentiel.
Cependant, le rire est parti, irrsistible et subit. Il est
certain que si lon veut creuser cette situation, on
trouvera au fond de la pense du rieur un certain
orgueil inconscient. Cest l le point de dpart : moi,
je ne tombe pas; moi, je marche droit; moi, mon pied
est ferme et assur. Ce nest pas moi qui commettrais
la sottise de ne pas voir un trottoir interrompu ou un
pav qui barre le chemin.
Lcole romantique, ou, pour mieux dire, une des
subdivisions de lcole romantique, lcole satanique, a
bien compris cette loi primordiale du rire; ou du
moins, si tous ne lont pas comprise, tous, mme dans
leurs plus grossires extravagances et exagrations,
lont sentie et applique juste. Tous les mcrants de
mlodrame, maudits, damns, fatalement marqus
dun rictus qui court jusquaux oreilles, sont dans l*orthodoxie pure du rire. Du reste, ils sont presque tous
des petits-fils lgitimes ou illgitimes du clbre voya
geur Melmoth, la grande cration satanique du rv
rend Maturin. Quoi de plus grand, quoi de plus puis
sant relativement la pauvre humanit que ce ple et
ennuy Melmoth? Et pourtant, il y a en lui un ct
faible, abject, antidivin et antilumineux. Aussi comme il

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rit, comme il rit, se comparant sans cesse aux chenilles


humaines, lui si fort, si intelligent, lui pour qui une
partie des lois conditionnelles de lhumanit, physiques
et intellectuelles, nexistent plus! Et ce rire est lexplo
sion perptuelle de sa colre et de sa souffrance. Il est,
quon me comprenne bien, la rsultante ncessaire de
sa double nature contradictoire, qui est infiniment
grande relativement lhomme, infiniment vile et
basse relativement au Vrai et au Juste absolus. Melmoth est une contradiction vivante. Il est sorti des
conditions fondamentales de la vie; ses organes ne
supportent plus sa pense. Cest pourquoi ce rire glace
et tord les entrailles. Cest un rire qui ne dort jamais,
comme une maladie qui va toujours son chemin et
excute un ordre providentiel. Et ainsi le rire de Melmoth, qui est lexpression la plus haute de lorgueil,
accomplit perptuellement sa fonction, en dchirant et
en brlant les lvres du rieur irrmissible.

IV

Maintenant, rsumons un peu, et tablissons plus


visiblement les propositions principales, qui sont
comme une espce de thorie du rire. Le rire est sata
nique, il est donc profondment humain. Il est dans
lhomme la consquence de lide de sa propre sup

I 21

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riorit ; et, en effet, comme le rire est essentiellement


humain, il est essentiellement contradictoire, cest-dire quil est la fois signe dune grandeur infinie
et dune misre infinie, misre infinie relativement
ltre absolu dont il possde la conception, grandeur
infinie relativement aux animaux. Cest du choc per
ptuel de ces deux infinis que se dgage le rire. Le
comique, la puissance du rire est dans le rieur et nul
lement dans l'objet du rire. Ce nest point lhomme
qui tombe qui rit de sa propre chute, moins quil ne
soit un philosophe, un homme qui ait acquis, par habi
tude, la force de se ddoubler rapidement et dassister
comme spectateur dsintress aux phnomnes de
son moi. Mais le cas est rare. Les animaux les plus
comiques sont les plus srieux; ainsi les singes et les
perroquets. Dailleurs, supposez lhomme t de la
cration, il ny aura plus de comique, car les animaux
ne se croient pas suprieurs aux vgtaux, ni les vg
taux aux minraux. Signe de supriorit relativement
aux btes, et je comprends sous cette dnomination les
parias nombreux de lintelligence, le rire est signe
dinfriorit relativement aux sages, qui par linno
cence contemplative de leur esprit se rapprochent de
lenfance. Comparant, ainsi que nous en avons le
droit, lhumanit lhomme, nous voyons que les
nations primitives, ainsi que Virginie, ne conoivent
pas la caricature et nont pas de comdies (les livres
sacrs, quelques nations quils appartiennent, ne
rient jamais), et que, savanant peu peu vers les

D e l ' e s s e n c e du r i r e e t .

pics nbuleux de lintelligence, ou se penchant sur les


fournaises tnbreuses de la mtaphysique, les nations
se mettent rire diaboliquement du rire de Melmoth;
et, enfin, que si dans ces mmes nations ultra-civilises,
une intelligence, pousse par une ambition suprieure,
veut franchir les limites de lorgueil mondain et slan
cer hardiment vers la posie pure, dans cette posie,
limpide et profonde comme la nature, le rire fera
dfaut comme dans lme du Sage.
Comme le comique est signe de supriorit ou de
croyance sa propre supriorit, il est naturel de croire
quavant quelles aient atteint la purification absolue
promise par certains prophtes mystiques, les nations
verront saugmenter en elles les motifs de comique
mesure que saccrotra leur supriorit. Mais aussi le
comique change de nature. Ainsi llment anglique et
llment diabolique fonctionnent paralllement. Lhu
manit slve, et elle gagne pour le mal et lintelli
gence du mal une force proportionnelle celle quelle a
gagne pour le bien. Cest pourquoi je ne trouve pas
tonnant que nous, enfants dune loi meilleure que les
lois religieuses antiques, nous, disciples favoriss de
Jsus, nous possdions plus dlments comiques que
la paenne antiquit. Cela mme est une condition de
notre force intellectuelle gnrale. Permis aux contra
dicteurs jurs de citer la classique historiette du phi
losophe qui mourut de rire en voyant un ne qui man
geait des figues, et mme les comdies dAristophane
et celles de Plaute. Je rpondrai quoutre que ces

| 23

24 | B a u d e l a i r e

poques sont essentiellement civilises, et que la


croyance stait dj bien retire, ce comique nest
pas tout fait le ntre. 11 a mme quelque chose de
sauvage, et nous ne pouvons gure nous lapproprier
que par un effort desprit reculons, dont le rsultat
sappelle pastiche. Quant aux figures grotesques que
nous a laisses lantiquit, les masques, les figurines
de bronze, les Hercules tout en muscles, les petits
Priapes la langue recourbe en lair, aux oreilles
pointues, tout en cervelet et en phallus, quant ces
phallus prodigieux sur lesquels les blanches filles de
Romulus montent innocemment cheval, ces mons
trueux appareils de la gnration arme de sonnettes
et dailes, je crois que toutes ces choses sont pleines
de srieux. Vnus, Pan, Hercule, ntaient pas des per
sonnages risibles. On en a ri aprs la venue de Jsus,
Platon et Snque aidant. Je crois que lantiquit tait
pleine de respect pour les tambours-majors et les fai
seurs de tours de force en tout genre, et que tous les
ftiches extravagants que je citais ne sont que des
signes dadoration, ou tout au plus des symboles de
force, et nullement des manations de lesprit inten
tionnellement comiques. Les idoles indiennes et chi
noises ignorent quelles sont ridicules ; cest en nous,
chrtiens, quest le comique.

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11 ne faut pas croire que nous soyons dbarrasss de


toute difficult. Lesprit le moins accoutum ces sub
tilits esthtiques saurait bien vite mopposer cette
objection insidieuse : Le rire est divers. On ne se
rjouit pas toujours dun malheur, dune faiblesse,
dune infriorit. Bien ds spectacles qui excitent en
nous le rire sont fort innocents, et non-seulement les
amusements de lenfance, mais encore bien des choses
qui servent au divertissement des artistes, nont rien
dmler avec l'esprit de Satan.
Il y a bien l quelque apparence de vrit. Mais il
faut dabord bien distinguer la joie davec le rire. La
joie existe par elle-mme, mais elle a des manifesta
tions diverses. Quelquefois elle est presque invisible ;
dautres fois, elle sexprime par les pleurs. Le rire nest
quune expression, un symptme, un diagnostic. Symp
tme de quoi? Voil la question. La joie est une. Le
rire est lexpression dun sentiment double, ou contra
dictoire ; et cest pour cela quil y a convulsion. Aussi
le rire des enfants, quon voudrait en vain mobjecter,
est-il tout fait diffrent, mme comme expression
physique, comme forme, du rire de lhomme qui assiste
une comdie, regarde une caricature, ou du rire
terrible de Melmoth ; de Melmoth, ltre dclass, lin
dividu situ entre les dernires limites de la patrie
humaine et les frontires de la vie suprieure; de

I 25

26 | B a u d e l a i r e

Melmoth se croyant toujours prs de se dbarrasser de


son pacte infernal, esprant sans cesse troquer ce pou
voir surhumain, qui fait son malheur, contre la con
science pure dun ignorant qui lui fait envie. Le
rire des enfants est comme un panouissement de fleur.
Cest la joie de recevoir, la joie de respirer, la joie de
souvrir, la joie de contempler, de vivre, de grandir.
Cest une joie de plante. Aussi, gnralement, est-ce
plutt le sourire, quelque chose danalogue au balan
cement de queue des chiens ou au ronron des chats.
Et pourtant, remarquez bien que si le rire des enfants
diffre encore des expressions du contentement animal,
cest que ce rire nest pas tout fait exempt dambi
tion, ainsi quil convient des bouts dhommes, cest-dire des Satans en herbe.
Il y a un cas o la question est plus complique.
Cest le rire de lhomme, mais rire vrai, rire vio
lent, laspect dobjets qui ne sont pas un signe de
faiblesse ou de malheur chez ses semblables. Il est
facile de deviner que je veux parler du rire caus par
le grotesque. Les crations fabuleuses, les tres dont
la raison, la lgitimation ne peut pas tre tire du
code du sens commun, excitent souvent en nous une
hilarit folle, excessive, et qui se traduit en des dchi
rements et des pmoisons interminables. Il est vident
quil faut distinguer, et quil y a l un degr de plus.
Le comique est, au point de vue artistique, une imi
tation; le grotesque, une cration. Le comique est une
imitation mle dune certaine facult cratrice, cest-

D e l ' e s s e n c e du r i r e e t .

-dire dune idalit artistique. Or, lorgueil humain,


qui prend toujours le dessus, et qui est la cause natu
relle du rire dans le cas du comique, devient aussi cause
naturelle du rire dans le cas de grotesque, qui est une
cration mle dune certaine facult imitatrice dl
ments prexistants dans la nature. Je veux dire que dans
ce cas-l le rire est lexpression de lide de supriorit,
non plus de lhomme sur lhomme, mais de lhomme
sur la nature. Il ne faut pas trouver cette ide trop
subtile; ce ne serait pas une raison suffisante pour la
repousser. Il sagit de trouver une autre explication
plausible. Si celle-ci parat tire de loin et quelque peu
difficile admettre, cest que le rire caus par le gro
tesque a en soi quelque chose de profond, daxiomatique et de primitif qui se rapproche beaucoup plus de
la vie innocente et de la joie absolue que le rire caus
par le comique de murs. Il y a entre ces deux rires,
abstraction faite de la question dutilit, la mme dif
frence quentre lcole littraire intresse et lcole
de lart pourlart. Ainsi le grotesque domine lecomique
dune hauteur proportionnelle.
Jappellerai dsormais le grotesque comique absolu,
comme antithse au comique ordinaire, que jappellerai
comique significatif. Le comique significatif est un
langage plus clair, plus facile comprendre pour le
vulgaire, et surtout plus facile analyser, son lment
tant visiblement double : lart et lide morale; mais
le comique absolu, se rapprochant beaucoup plus de
la nature, se prsente sous une espce une, et qui

I 27

28 | B a u d e l a i r e

veut tre saisie par intuition. Il ny a quune vrifica


tion du grotesque, cest le rire, et le rire subit; en
face du comique significatif, il nest pas dfendu de
rire aprs coup ; cela nargue pas contre sa valeur ; cest
une question de rapidit danalyse.
Jai dit ; comique absolu; il faut toutefois prendre
garde. Au point de vue de labsolu dfinitif, il ny a
plus que la joie. Le comique ne peut tre absolu que
relativement lhumanit dchue, et cest ainsi que je
lentends.

vi
Lessence trs-releve du comique absolu en fait
lapanage des artistes suprieurs qui ont en eux la
rceptibilit suffisante de toute ide absolue. Ainsi
lhomme qui a jusqu prsent le mieux senti ces ides,
et qui en a mis en uvre une partie dans des travaux
de pure esthtique et aussi de cration, est Thodore
Hoffmann. Il a toujours bien distingu le comique
ordinaire du comique quil appelle comique innocent. Il
a cherch souvent rsoudre en uvres artistiques les
thories savantes quil avait mises didactiquement,
ou jetes sous la forme de conversations inspires et de
dialogues critiques; et cest dans ces mmes uvres
que je puiserai tout lheure les exemples les plus

D e l ' e s s e n c e du r i r e e t .

clatants, quand jen viendrai donner une srie


d'applications des principes ci-dessus noncs et
coller un chantillon sous chaque titre de catgorie.
Dailleurs, nous trouvons dans le comique absolu et
le comique significatif des genres, des sous-genres et
des familles. La division peut avoir lieu sur diffrentes
bases. On peut la construire dabord daprs une loi
philosophique pure, ainsi que jai commenc le faire,
puis daprs la loi artistique de cration. La premire
est cre par la sparation primitive du comique absolu
davec le comique significatif; la seconde est base sur
le genre de facults spciales de chaque artiste. Et,
enfin, on peut aussi tablir une classification de comi
ques suivant les climats et les diverses aptitudes
nationales. Il faut remarquer que chaque terme de
chaque classification peut se complter et se nuancer
par ladjonction dun terme dune autre, comme la loi
grammaticale nous enseigne modifier le substantif
par ladjectif. Ainsi, tel artiste allemand ou anglais est
plus ou moins propre au comique absolu, et en mme
temps il est plus ou moins idalisateur. Je vais essayer
de donner des exemples choisis de comique absolu et
significatif, et de caractriser brivement lesprit
comique propre quelques nations principalement
artistes, avant dam ver la partie o je veux discuter
et analyser plus longuement le talent des hommes qui
en ont fait leur tude et leur existence.
En exagrant et poussant aux dernires limites les
consquences du comique significatif, on obtient le

| 29

30 | B a u d e l a i r e

comique froce, de mme que lexpression synonymique du comique innocent, avec un degr de plus,
est le comique absolu.
En France, pays de pense et de dmonstration
claires, o lart vise naturellement et directement
lutilit, le comique est gnralement significatif.
Molire fut dans ce genre la meilleure expression fran
aise ; mais comme le fond de notre caractre est un
loignement de toute chose extrme, comme un des
diagnostics particuliers de toute passion franaise, de
toute science, de tout art franais est de fuir lexcessif,
labsolu et le profond, il y a consquemment ici peu
de comique froce; de mme notre grotesque slve
rarement labsolu.
Rabelais, qui est le grand matre franais en gro
tesque, garde au milieu de ses plus normes fantaisies
quelque chose dutile et de raisonnable. 11 est directe
ment symbolique. Son comique a presque toujours la
transparence dun apologue. Dans la caricature fran
aise, dans lexpression plastique du comique, nous
retrouverons cet esprit dominant. 11 faut lavouer, la
prodigieuse bonne humeur potique ncessaire au vrai
grotesque se trouvent rarement chez nous une dose
gale et continue. De loin en loin, on voit rapparatre
le filon ; mais il nest pas essentiellement national. 11
faut mentionner dans ce genre quelques intermdes
de Molire, malheureusement trop peu lus et trop peu
jous, entre antres ceux du Malade imaginaire et du
Bourgeois gentilhomme, et les ligures carnavalesques

D e l ' e s s e n c e du r i r e e t .

de Callot. Quant au comique des Contes de Voltaire,


essentiellement franais, il tire toujours sa raison dtre
de lide de supriorit; il est tout fait significatif.
La rveuse Germanie nous donnera dexcellents
chantillons de comique absolu. L tout est grave,
profond, excessif. Pour trouver du comique froce et
trs-froce, il faut passer la Manche et visiter les
royaumes brumeux du spleen. La joyeuse, bruyante
et oublieuse Italie abonde en comique innocent. Cest
en pleine Italie, au cur du carnaval mridional, au
milieu du turbulent Corso, que Thodore Hoffmann a
judicieusement plac le drame excentrique de la Prin
cesse Brambilla. Les Espagnols sont trs-bien dous en
fait de comique. Ils arrivent vite au cruel, et leurs
fantaisies les plus grotesques contiennent souvent
quelque chose de sombre.
Je garderai longtemps le souvenir de la premire
pantomime anglaise que jaie vu jouer. Ctait au
thtre des Varits, il y a quelques annes. Peu de
gens sen souviendront sans doute, car bien peu ont
paru goter ce genre de divertissement, et ces pauvres
mimes anglais reurent chez nous un triste accueil.
Le public franais naime gure tre dpays. Il na
pas le got trs-cosmopolite, et les dplacements dho
rizon lui troublent la vue. Pour mon compte, je fus
excessivement frapp de cette manire de comprendre
le comique. On disait, et ctaient les indulgents, pour
expliquer linsuccs, que ctaient des artistes vul
gaires et mdiocres, des doublures; mais ce ntait

I 31

32 | B a u d e l a i r e

pas l la question. Ils taient Anglais, cest l limpor


tant.
Il ma sembl que le signe distinctif de ce genre de
comique tait la violence. Je vais en donner la preuve
par quelques chantillons de mes souvenirs.
Dabord, le Pierrot ntait pas ce personnage ple
comme la lune, mystrieux comme le silence, souple
et muet comme le serpent, droit et long comme une
potence, cet homme artificiel, m par des ressorts
singuliers, auquel nous avait accoutums le regrettable
Debureau. Le Pierrot anglais arrivait comme la tem
pte, tombait comme un ballot, et quand il riait, son rire
faisait trembler la salle ; ce rire ressemblait un joyeux
tonnerre. Ctait un homme court et gros, ayant
augment sa prestance par un costume charg de
rubans, qui faisaient autour de sa jubilante personne
loffice des plumes et du duvet autour des oiseaux, ou
de la fourrure autour des angoras. Par-dessus la farine
de son visage, il avait coll crment, sans gradation,
sans transition, deux normes plaques de rouge pur.
La bouche tait agrandie par une prolongation simule
des lvres au moyen de deux bandes de carmin, de
sorte que, quand il riait, la gueule avait lair de courir
jusquaux oreilles.
Quant au moral, le fond tait le mme que celui du
Pierrot que tout le monde connat : insouciance et neu
tralit, et partant accomplissement de toutes les fantai
sies gourmandes et rapaces, au dtriment, tantt de
Harlequin, tantt de Cassandre ou de Landre. Seule

D e l ' e s s e n c e du r i r e e t .

m ent, l o Debureau et tremp le bout du doigt


pour le lcher, il y plongeait les deux poings et les
deux pieds.
Et toutes choses sexprimaient ainsi dans cette sin
gulire pice, avec emportement; ctait le vertige de
l'hyperbole.
Pierrot passe devant une femme qui lave le carreau
de sa porte : aprs lui avoir dvalis les poches, il
veut faire passer dans les siennes lponge, le balai, le
baquet et leau elle-mme. Quant la manire dont
il essayait de lui exprimer son amour, chacun peut se
le figurer par les souvenirs quil a gards de la con
templation des murs phanrogamiques des singes,
dans la clbre cage du Jardin-des-Plantes. Il faut
ajouter que le rle de la femme tait rempli par un
homme trs-long et trs-maigre, dont la pudeur viole
jetait les hauts cris. Ctait vraiment une ivresse de
rire, quelque chose de terrible et dirrsistible.
Pour je ne sais quel mfait, Pierrot devait tre fina
lement guillotin. Pourquoi la guillotine au lieu de la
pendaison, en pays anglais?... Je lignore; sans doute
pour amener ce quon va voir. Linstrument funbre
tait donc l dress sur des planches franaises, fort
tonnes de cette romantique nouveaut. Aprs avoir
lutt et beugl comme un buf qui flaire labattoir,
Pierrot subissait enfin son destin. La tte se dtachait
du cou, une grosse tte blanche et rouge, et roulait
avec bruit devant le trou du souffleur, montrant le
disque saignant du cou, la vertbre scinde, et tous

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34 | B a u d e l a i r e

les dtails dune viande de boucherie rcemment


taille pour ltalage. Mais voil que, subitement, le
torse raccourci, m par la monomanie irrsistible du
vol, se dressait, escamotait victorieusement sa propre
tte comme un jambon ou une bouteille de vin, et,
bien plus avis que le grand saint Denis, la fourrait
dans sa poche !
Avec une plume tout cela est ple et glac. Comment
la plume pourrait-elle rivaliser avec la pantomime? La
pantomire est lpuration de la comdie ; cen est la
quintessence; cest llment comique pur, dgag et
concentr. Aussi, avec le talent spcial des acteurs
anglais pour lhyperbole, toutes ces monstrueuses
farces prenaient-elles une ralit singulirement sai
sissante.
Une des choses les plus remarquables comme co
mique absolu, et, pour ainsi dire, comme mtaphy
sique du comique absolu, tait certainement le dbut
de cette belle pice, un prologue plein dune haute
esthtique. Les principaux personnages de la pice,
Pierrot, Cassandre, Harlequin, Colombine, Landre,
sont devant le public, bien doux et bien tranquilles.
Ils sont peu prs raisonnables et ne diffrent pas
beaucoup des braves gens qui sont dans la salle. Le
souffle merveilleux qui va les faire se mouvoir extraor
dinairement na pas encore souffl sur leurs cervelles.
Quelques jovialits de Pierrot ne peuvent donner quune
ple ide de ce quil fera tout lheure. La rivalit de
Harlequin et de Landre vient de se dclarer. Une fe

D e l ' e s s e n c e du r i r e e t .

sintresse Harlequin : cest lternelle protectrice


des mortels amoureux et pauvres. Elle lui promet sa
protection, et, pour lui en donner une preuve imm
diate, elle promne avec un geste mystrieux et plein
dautorit sa baguette dans les airs.
Aussitt le vertige est entr, le vertige circule dans
lair; on respire le vertige; cest le vertige qui remplit
les poumons et renouvelle le sang dans le ventricule.
Ouest-ce que ce vertige? Cest le comique absolu ; il
sest empar de chaque tre. Landre, Pierrot, Cas
sandre, font des gestes extraordinaires, qui dmontrent
clairement quils se sentent introduits de force dans
une existence nouvelle. Ils nen ont pas lair fch. Ils
sexercent aux grands dsastres et la destine tumul
tueuse qui les attend, comme quelquun qui crache
dans ses mains et les frotte lune contre lautre avant
de faire une action dclat. Ils font le moulinet avec
leurs bras, ils ressemblent des moulins vent tour
ments par la tempte. Cest sans doute pour assouplir
leurs jointures, ils en auront besoin. Tout cela sopre
avec de gros clats de rire, pleins dun vaste contente
m ent; puis ils sautent les uns par-dessus les autres,
et leur agilit et leur aptitude tant bien dment
constates, suit un blouissant bouquet de coups de
pied, de coups de poing et de soufflets qui font le
tapage et la lumire dune artillerie ; mais tout cela
est sans rancune. Tous leurs gestes, tous leurs cris,
toutes leurs mines disent : La fe la voulu, la destine
nous prcipite, je ne men afflige pas; allons 1 courons 1

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36 | B a u d e l a i r e

lanons-nous! Et ils slancent travers luvre


fantastique, qui, proprement parler, ne commence
que l, cest--dire sur la frontire du merveilleux.
Harlequin et Colombine, la faveur de ce dlire, se
sont enfuis en dansant, et dun pied lger ils vont
courir les aventures.
Encore un exemple : celui-l est tir dun auteur
singulier, esprit trs-gnral, quoi quon en dise, et
qui unit la raillerie significative franaise la gaiet
folle, mousseuse et lgre des pays du soleil, en mme
temps que le profond comique germanique. Je veux
encore parler dHoffmann.
Dans le conte intitul : Daucus Carola, le Roi des
Carottes, et par quelques traducteurs la Fianoe du roi,
quand la grande troupe des Carottes arrive dans la cour
de la ferme o demeure la fiance, rien nest plus
beau voir. Tous ces petits personnages dun rouge
carlate comme un rgiment anglais, avec un vaste plu
met vert sur la tte comme les chasseurs de carrosse,
excutent des cabrioles et des voltiges merveilleuses sur
de petits chevaux. Tout cela se meut avec une agilit
surprenante. Ils sont dautant plus adroits et il leur est
dautant plus facile de retomber sur la tte, quelle est
plus grosse et plus lourde que le reste du corps, comme
les soldats en moelle de sureau qui ont un peu de
plomb dans leur shako.
La malheureuse jeune fille, entiche de rves de
grandeur, est fascine par ce dploiement de forces
militaires. Mais quune arme la parade est diff

D e l ' e s s e n c e du r i r e e t .

rente d'une arme dans ses casernes, fourbissant ses


armes, astiquant son fourniment, ou, pis encore, ron
flant ignoblement sur ses lits de camp puants et sales!
Voil le revers de la mdaille; car tout ceci ntait que
sortilge, appareil de sduction. Son pre, homme pru
dent et bien instruit dans la sorcellerie, veut lui mon
trer lenvers de toutes ses splendeurs. Ainsi, lheure
o les lgumes dorment dun sommeil brutal, ne soup
onnant pas quils peuvent tre surpris par lil dun
espion, le pre entrouvre une des tentes de cette ma
gnifique arme; et alors la pauvre rveuse voit cette
masse de soldats rouges et verts dans leur pouvan
table dshabill, nageant et dormant dans la fange ter
reuse do elle est sortie. Toute cette splendeur mili
taire en bonnet de nuit nest plus quun marcage
infect.
Je pourrais tirer de ladmirable Hoffmann bien dau
tres exemples de comique absolu. Si lon veut bien
comprendre mon ide, il faut lire avec soin Daucus
Carota, Peregrinus Tyss, le Pot dor, et surtout, avant
tout, la Princesse Brambilla, qui est comme un cat
chisme de haute esthtique.
Ce qui distingue trs-particulirement Hoffmann est
le mlange involontaire, et quelquefois trs-volontaire,
dune certaine dose de comique significatif avec le co
mique le plus absolu. Ses conceptions comiques les
plus supra-naturelles, les plus fugitives, et qui ressem
blent souvent des visions de livresse, ont un sens
moral trs-visible : cest croire quon a affaire un

I 37

38 | B a u d e l a i r e

physiologiste ou un mdecin de fous des plus pro


fonds, et qui samuserait revtir cette profonde science
de formes potiques, comme un savant qui parlerait
par apologues et paraboles.
Prenez, si vous voulez, pour exemple, le personnage
de Giglio Fava, le comdien atteint de dualisme chro
nique, dans la Princesse Brambilla. Ce personnage un
change de temps en temps de personnalit, et, sous le
nom de Giglio Fava, il se dclare lennemi du prince
assyrien Cornelio Chiapperi ; et quand il est prince assy
rien, il dverse le plus profond et le plus royal mpris
sur son rival auprs de la princesse, sur un misrable
histrion qui sappelle, ce quon dit, Giglio Fava.
Il faut ajouter quun des signes trs-particuliers du
comique absolu est de signorer lui-mme. Cela est
visible, non-seulement dans certains animaux du co
mique desquels la gravit fait partie essentielle, comme
les singes, et dans certaines caricatures sculpturales
antiques dont jai dj parl, mais encore dans les
monstruosits chinoises qui nous rjouissent si fort, et
qui ont beaucoup moins dintentions comiques quon le
croit gnralement. Une idole chinoise, quoiquelle soit
un objet de vnration, ne diffre gure dun poussah
ou dun magot de chemine.
Ainsi, pour en finir avec toutes ces subtilits et
toutes ces dfinitions, et pour conclure, je ferai remar
quer une dernire lois quon retrouve lide dominante
de supriorit dans le comique absolu comme dans le
comique significatif, ainsi que je lai, trop longuement

D e l ' e s s e n c e du r i r e e t .

peut-tre, expliqu; que, pour quil y ait comique,


cest--dire manation, explosion, dgagement de co
mique, il faut quil y ait deux tres en prsence;
que cest spcialement dans le rieur, dans le spectateur,
que gt le comique; que cependant, relativement
cette loi dignorance, il faut faire une exception pour
les hommes qui ont fait mtier de dvelopper en eux le
sentiment du comique et de le tirer deux-mmes pour
le divertissement de leurs semblables, lequel phno
mne rentre dans la classe de tous les phnomnes ar
tistiques qui dnotent dans ltre humain lexistence
dune dualit permanente, la puissance dtre la fois
soi et un autre.
Et pour en revenir mes primitives dfinitions et
mexprimer plus clairement, je dis que quand Hoffmann
engendre le comique absolu, il est bien vrai quil le
sait; mais il sait aussi que lessence de ce comique est
de paratre signorer lui-mme et de dvelopper chez le
spectateur, ou plutt chez le lecteur, la joie de sa propre
supriorit et la joie de la supriorit de lhomme sur
la nature. Les artistes crent le comique; ayant tudi
et rassembl les lments du comique, ils savent que
tel tre est comique, et quil ne lest qu la condition
dignorer sa nature; de mme que, par une loi inverse,
lartiste nest artiste qu la condition dtre double et
de nignorer aucun phnomne de sa double nature.

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40 I B a u d e l a i r e

D e l ' e s s e n c e du r i r e et...

| 41

I n d ic e

Portada original ......................................................................................... 9


De l'essence du rire et gnralement du comique dans les arts
plastiques
I
11
II
13
III
18
IV
21
V
25
VI
28

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n esta obra, Charles Baudelaire (1821-1867)


reflexiona sobre lo cmico y la caricatura, aunque
el nfasis no est en las artes plsticas como
anuncia el ttulo, sino en el sustrato mismo de la risa y lo
cmico. El autor observa que la caricatura exhibe una
paradoja fundamental: es la representacin artstica de la
fealdad moral y fsica del hombre, pero desencadena la risa
en lugar del llanto, y genera un nuevo concepto de belleza.
Para Baudelaire, la risa es contradictoria porque
deriva de una miseria y de una grandeza infinitas del ser
humano: miseria, respecto a su Creador; y grandeza,
respecto a los animales. Del choque perpetuo de ambos
infinitos se libera la risa. Como se ve, el autor la asocia al
sentimiento de superioridad, tanto del hombre sobre el
hombre como de ste sobre la naturaleza. Desde la
perspectiva del espritu ortodoxo, dice Baudelaire, la risa
humana est ligada a la degradacin fsica y moral; por
ello, los libros sagrados no ren.
Baudelaire analiza las manifestaciones de lo cmico
en las artes y distingue dos tipos: lo cmico significativo y
lo cmico absoluto. El primero es algo ms o menos
ordinario, una imitacin, mientras que el segundo es grave,
profundo, excesivo, y adquiere el rango de creacin. Pese
sus importantes diferencias, ambos tipos de lo cmico
requieren que haya dos seres en presencia, en relacin.