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Interrogations ? - Revue pluridisciplinaire en sciences de lhomme et de la socit.

Numro 5. L'individualit, objet problmatique des sciences humaines et sociales.


Dcembre 2007. http://www.revue-interrogations.org





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Fiche technique :

La thorie pragmatiste de
laction collective de Dewey


PEREIRA IRENE
Doctorante
GSPM (Groupe de sociologie politique et morale)
Ecole de Hautes Etudes en Sciences Sociales





John Dewey (1859-1952) est un philosophe li au courant du pragmatisme amricain.
Au sein de ce courant, il existe une certaine diversit dans les thses soutenues, nanmoins on
peut dire brivement que, pour un pragmatiste, une assertion est value du point de vue de
ses consquences pratiques. Longtemps, pour sa part, Dewey a t connu, en France, surtout
pour ses travaux sur lducation, il a fait lobjet dune redcouverte aux Etats Unis, et par la
mme occasion en France, la faveur de la renaissance dun courant pragmatiste dans la
philosophie amricaine autour dauteurs tels que Richard Rorty, Hillary Putnam ou Richard
Shusterman. Nous nous proposons, dans cet article, de prsenter la thorie de laction
collective dveloppe par John Dewey et den montrer lintrt du point de vue dune tude
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des mouvements sociaux. Louvrage central de Dewey pour aborder sa thorie de laction
collective est Le public et ses problmes
1
.
La thorie de laction collective de Dewey combine, selon nous, divers lments. Tout
dabord, elle sappuie sur une thorie de la socit qui consiste lanalyser en termes de
dualismes sriels. Cette srie de dualismes sont ceux qui structurent lhistoire de la
philosophie occidentale : nature/culture, corps/esprit, thorie/pratique Ces dualismes sont le
produit dune construction historique lie une pratique sociale. Cette thorie de la socit
sappuie sur une thorie pragmatiste qui accorde un primat la pratique contre une approche
spculative ou intellectualiste. La thorie de laction collective de Dewey met aussi en jeu ce
quil appelle une thorie de lenqute, qui partant dune situation indtermine, consiste
mettre en place un processus dexprimentation permettant de parvenir une situation unifie.
Dans la thorie politique dune dmocratie radicale, que dveloppe John Dewey, cette
exprimentation est mene par ce quil appelle le public. Lavnement du capitalisme
industriel porte en lui le danger dune clipse du public tel quil stait constitu lors de la
Rvolution amricaine et dans les communauts locales
2
, du dbut de la dmocratie
amricaine, o sappliquaient les principes du self-government.
La thorie de laction collective de Dewey permet, selon nous dapporter, des lments
de rponse certains problmes de laction collective. Comment est-il possible darticuler une
thorie de la socit et une thorie de laction collective ? Comment peut-il tre possible de
rendre compte de la multiplicit des mouvements sociaux, et donc des sujets politiques, et de
larticulation de ces diffrents mouvements sociaux ? Comment rendre compte de la
mobilisation dindividus pour des causes dont ils ne sont pas directement les bnficiaires ?


Action collective et dualismes sociaux

Dewey, dans Reconstruction en philosophie, bauche une thorie pragmatiste de
lhistoire dans laquelle les pratiques, cest--dire les techniques en gnral, et pas seulement
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lconomie, permettent dexpliquer lidologie dune socit. La mise en place des divisions
sociales apparat comme une consquence des activits des individus.
La socit grecque, explique-t-il, est une socit aristocratique dans laquelle une classe
de guerriers oisifs exerce une domination sociale sur les artisans et les esclaves. Les guerriers
sont le groupe social qui par son activit militaire est en mesure dexercer une domination
politique et conomique sur les autres groupes sociaux. Les groupes sociaux occups des
activits laborieuses entretiennent donc ce groupe social qui de ce fait devient un groupe
social oisif. Lanalyse que fait Dewey de la socit grecque fait donc apparatre les activits
sociales et les luttes entre groupes exerant ces activits comme lorigine de la structuration
ingalitaire de la socit.
La philosophie grecque, en particulier platonicienne, par son idalisme, retranscrit ces
rapports sociaux. Les conditions de vie relles en Grce, particulirement Athnes,
lorsque la philosophie europenne classique a t formule, ont instaur une sparation
radicale entre faire et savoir, ce qui a donn lieu une sparation complte entre thorie et
pratique.
3
La dvalorisation des activits pratiques et la division sociale conduisent une
sparation entre thorie et pratique o les activits thoriques sont sur-valorises par rapport
aux activits pratiques. La dvalorisation du travail artisanal, lie au statut social de lartisan
dans la socit grecque, a conduit privilgier la mthode a priori au dtriment de la
mthode exprimentale ou pragmatique : Dans la mesure o lartisan tait, du point de vue
social, juste au-dessus de lesclave, ses connaissances manquaient de prestige et
dautorit.
4

La division conomique cre donc la condition de possibilit dune division politique,
mais la division politique ne se rduit pas pour Dewey la division conomique. La division
conomique cre la possibilit de la domination sociale dun groupe sur un autre. La
domination de la classe de loisir sur la classe laborieuse entrane la dvalorisation de la
mthode pragmatique. Cependant, paralllement, il y a une valorisation de la mthode
autoritaire. La division politique entre gouverns et gouvernants est lie la domination de la
mthode autoritaire : Il y a souvent une ncessit politique qui conduit le chef centraliser
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les traditions et les croyances afin dtendre et de renforcer son prestige et son autorit.
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Cest sur un phnomne de centralisation et de contrle de la production de limaginaire
social que sappuie lautorit des gouvernants.
Dewey rappelle que les sophistes, qui taient les seuls philosophes valoriser la
technique, ont aussi laiss dans lhistoire de la philosophie, domine par lidalisme, un
souvenir ngatif. Gorgias, dans le dialogue de Platon, est ainsi celui qui montre que la
rhtorique est une technique et que, de ce fait, elle donne un pouvoir celui qui la matrise.
Mais ce pouvoir est ambivalent dans la mesure o il peut tre utilis la fois comme une
technique de dfense, mais aussi comme une technique qui permet dimposer un pouvoir aux
autres. Les dualismes de la philosophie occidentale trouvent donc, dans la technique et
lorganisation de la socit qui en rsulte, leurs conditions de possibilit. Cest parce que
lesclave un statut social infrieur que le travail, lactivit manuelle, le corps se trouvent
dvaloriss au profit de la contemplation, du travail intellectuel et de lesprit en gnral.
Il y a donc chez Dewey une dconstruction des dualismes philosophiques. Cette
dmarche conduit comparer la mthode de Dewey celle de Derrida. Nanmoins, si lon
constate chez ces deux auteurs un travail de remise en cause des dualismes hrits de la
tradition philosophique occidentale, chez Dewey, la critique de la mtaphysique sappuie sur
une analyse de ses conditions de possibilit conomiques et sociales: Nous avons vu que
ces divisions avaient leur origine dans les frontires immuables qui sparent les groupes
sociaux et les classes lintrieur des groupes, les riches et les pauvres, les hommes et les
femmes, les nobles et les roturiers, les gouvernants et les gouverns.
6
La philosophie
continuiste de Dewey a pour objectif de dconstruire ces dualismes philosophiques qui
trouvent leurs conditions de possibilit dans les dualismes sociaux. Il est intressant de
constater que Dewey met en place une thorie srielle des dualismes sociaux. En effet, sa
thorie ne se limite pas la lutte des classes et ne rduit pas les autres dualismes cette lutte.
Mais il montre comment les socits occidentales se sont construites sur une srie de dualits :
homme/nature, homme/femme, exploiteurs/exploits, gouvernants/gouverns

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Laction collective dans une socit divise

Dune situation exacerbant les dualismes sociaux la constitution dun public

Les mouvements sociaux dans la socit contemporaine prennent donc naissance, pour
Dewey, dans une socit qui est divise en plusieurs dualismes. Nanmoins, le mouvement
dmocratique des Rvolutions amricaines et franaises, qui tendaient labolition de ces
dualismes sociaux, est rapidement remis en cause par lavnement dune nouvelle oligarchie
conomique lie la rvolution industrielle, cest--dire que les tentatives de mises en place
de socits dmocratiques sont limites par lavnement du capitalisme industriel. Ce qui est
donc remis en question, cest la capacit du public tre le moteur de laction politique.
En effet, dans une situation donne, un problme peut tre port dans lespace public.
Cela peut tre, pour reprendre un exemple dont Dewey a t le contemporain, linvasion par
les Etats-Unis du Mexique
7
qui suscita une vague de protestation laquelle Dewey sest
associ. Dewey, dans Logique, la thorie de lenqute
8
, labore un ensemble dhypothses
qui peut nous servir de base pour lanalyse des mouvements sociaux. Lenqute, comme
Dewey lexprime travers son concept dexprience, trouve sa source dans la vie biologique
9

et en ce qui concerne lhomme, elle se poursuit dans la vie sociale et dans le langage
10
.
Lenqute est la transformation contrle ou dirige dune situation indtermine en une
situation qui est si dtermine en ses distinctions et relations constitutives quelle convertit les
lments de la situation en un tout unifi.
11
La finalit de lenqute dun point de vue social
peut donc apparatre comme la remise en cause des dualismes sociaux. Lenqute dbute dans
le cadre dune situation indtermine . La situation est, pour Dewey, le tout
contextuel
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dans lequel se droule lexprience. Cette situation est une situation confuse,
contradictoire. La situation indtermine provoque une enqute qui conduit problmatiser la
situation. Un problme reprsente la transformation partielle par lenqute dune situation
problmatique en une situation dtermine.
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Le travail de lenqute dbute donc par un
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travail de problmatisation qui suppose dtre capable de dterminer le problme que pose
une situation. Sans problme, on ttonne dans lobscurit.
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Il sagit ensuite de dterminer
la solution du problme. La rsolution suppose lexprimentation dhypothses qui
permettent de passer dune situation de doute ou dune situation conflictuelle une situation
unifie.
Donc un mouvement social surgit dans une situation indtermine. Une situation
indtermine est une situation qui exacerbe un dualisme social. En effet, ce qui provoque
lenqute est une situation qui amne douter des croyances jusque l admises, cest donc une
situation dans laquelle sexprime un conflit social qui remet en cause lordre tabli. Par
exemple, dans le cas de linvasion du Mexique par les Etats-Unis, le dualisme que souligne
Dewey dans son article porte sur la domination conomique que font peser les pays
industrialiss sur les pays peu industrialiss. Un certain nombre de personnes considrent
cette invasion comme problmatique. Elles peuvent en sopposant cette invasion poser
implicitement le problme suivant : la protection des intrts conomiques dun pays justifie-
t-il le fait pour lui de pouvoir envahir un autre pays ? Ces personnes qui considrent cette
invasion comme problmatique peuvent alors chercher constituer un public.
Dewey dfinit le public comme ceux qui sont indirectement et srieusement affects
en bien ou en mal forment un groupe suffisamment distinctif pour requrir une
reconnaissance et un nom
15
. Le public pour Dewey se caractrise par le fait quil ne sagit
pas de personnes directement affectes par un problme, mais quil sagit dune communaut
plus vaste. En effet, un mme individu peut appartenir en mme temps plusieurs publics et
son appartenance un public nest pas forcement dtermine par son appartenance sociale. Le
public va se constituer partir dun problme qui dpasse la sphre prive par ses
consquences. Par exemple, une grve est amene rentrer dans la sphre publique si le
problme contre lequel elle est mene porte sur une situation qui a des consquences au-del
de lentreprise. Nanmoins, Dewey ne nglige pas dans son analyse du public et de sa
formation le rle des medias : La croyance que la pense et la communication sont
dsormais libres du simple fait que les restrictions lgales qui prvalaient dans le pass ont
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t supprimes, est absurde.
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Lapprhension chez Dewey de la ralit sociale en termes de
public nest pas incompatible avec une apprhension en termes de lutte des classes. Il existe
des publics multiples. Certains se constituent autour de luttes de classes, dautres autour de
luttes fministes ou encore anti-imprialistes. Ainsi, on peut citer, en se rfrant la vie de
Dewey, parmi les publics, ceux qui se constituent autour de la grve des ouvriers Pullman
17
,
des luttes fministes, du combat pour le droit des minorits. Les publics se constituent autour
dun problme li un dualisme social. Par son activit de publiciste, Dewey a contribu
constituer ces publics. Mais on remarque aussi quil soutient des luttes non pas uniquement en
fonction de son appartenance au groupe, mais du fait des consquences sur lensemble de la
socit de ces problmes. Loppression ne fait pas que nuire aux opprims : tout le corps
social est priv des ressources potentielles qui devraient tre son service.
18
On note donc
que Dewey participe la constitution et fait partie de diffrents publics.

Lexprimentation collective

Donc une fois le public constitu, il sagit dexprimenter des hypothses qui
permettent de parvenir une solution du problme. Il est remarquer que pour Dewey, un
problme social a son origine dans un dualisme social. Il sagit donc dexprimenter de
manire remettre en cause une ingalit sociale. Lexprimentation conduit une
dconstruction, non pas seulement thorique, mais pratique, dun dualisme.
Comme nous lavons dj vu, un public se forme dans le cadre dune situation. Les
situations sont multiples : problmes conomiques, politiques, cologiques ou questions lies
des rapports de genre La question qui se pose alors est de savoir si le public qui sest
form de manire passive peut devenir un public actif, producteur dune exprimentation
dmocratique. La conception radicalement empirique de lhistoire de Dewey ne permet pas de
prdire que dans telles ou telles conditions un public peut devenir ncessairement actif. Il y a
une irrductibilit de la singularit des situations.
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Llment dterminant dans lexprimentation dmocratique, cest ce que Dewey
appelle lintelligence collective ou encore l intelligence organise
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. Cest la science
qui historiquement exprime le mieux cette mthode. Ce que Dewey appelle lintelligence
dsigne de formidables mthodes dobservation, dexprimentation, de rflexion et de
raisonnement qui sont en constante volution
20
. Or lintelligence nest pas individuelle, pour
Dewey, car pour lui, lesprit est une production sociale. Lune des critiques que Dewey
formule dailleurs contre lindividualisme libral est quil justifie lappropriation par une
minorit de lintelligence collective. La mthode de lintelligence collective, qui est la
mthode de lexprimentation dmocratique, refuse le dogmatisme qui consiste sappuyer
sur une loi de lhistoire ou qui fait du collectivisme ou de lindividualisme un dogme
appliquer indpendamment de la situation.
Dans lexprimentation dmocratique, le public agit directement sans faire intervenir
dautorit extrieure pour remettre en cause les dualismes sociaux. Toute re de progrs a
concid avec la mise en uvre de facteurs qui tendaient supprimer les distances entre des
peuples et les classes autrefois spars les uns des autres.
21
Lexprimentation
dmocratique substitue la mthode de lautorit la mthode exprimentale dans la rsolution
des conflits sociaux. La mthode de lintelligence collective consiste en une exprimentation
qui nest pleinement ralise que dans le partage et la communication
22
. Dans la philosophie
politique de Dewey, ce nest pas lEtat qui est lagent du changement social, mais le public.
La situation produit son propre public qui est constitu dentits diverses : associations,
syndicats, partis ou organisations politiques, collectifs et comits informels, individus
autonomes Les diverses luttes actuelles de dfense des sans-papiers pourraient illustrer,
entre autres, cette production de publics faisant intervenir diffrentes composantes de la
socit civile.




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Conclusion

Les mouvements dmocratiques de transformation sociale tels que les envisage Dewey
sont donc des mouvements sociaux contingents dans lesquels, face une situation, des
individus qui ne sont pas forcment directement touchs par un problme mais considrent
que ce problme met en jeu lensemble de la socit, mettent en place, par le biais de
procdures de dmocratie directe, des exprimentations politiques qui visent remettre en
cause les dualismes sociaux qui sont la fois des relations dingalits sociales et des
relations de pouvoir. Lexprimentation politique a les mmes caractristiques que
lexprimentation thique ou scientifique. Pour rcapituler la thorie de laction collective de
Dewey, on peut partir de la grve des ouvriers de la compagnie Pullman. La direction annonce
une rduction salariale. Certains ouvriers voient dans cette annonce un problme qui exacerbe
les divisions de classe. Dans le cas des ouvriers Pullman, ce sont les opprims eux-mmes
qui se mobilisent tout dabord. Mais les grvistes peuvent essayer dlargir le nombre de ceux
qui se mobilisent contre la dcision de la direction de Pullman. Ils cherchent alors constituer
un public. Les ouvriers, avec la participation ou non du public qui leur est favorable, laborent
collectivement et exprimentent des hypothses visant trouver une solution leur problme.
Cette solution tend remettre en cause les dualismes sociaux. Une telle remise en cause des
dualismes sociaux passe pour Dewey par le fait de modifier la ligne de frontire entre le
public et le priv. La ligne qui spare le public du priv doit tre trace sur la base de
ltendue et de la porte des consquences dactes qui sont si importantes quelles ncessitent
un contrle, soit par prohibition, soit par promotion.
23
Ce qui est priv ou public nest pas
dtermin une fois pour toute, de manire a priori, mais doit faire lobjet dune enqute et
dune exprimentation en fonction de la situation historique.



1
J. Dewey, Le public et ses problmes (1927), trad. J. Zask, Publications de lUniversit de Pau/ Farrago/Ed.
Lo Scheer, 2003
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La commune ou quelque zone peine plus grande tait lunit politique, le conseil communal tait le milieu
politique et les routes, les coles et la paix de la communaut, taient les objectifs politiques. LEtat tait la
somme de telles units, et lEtat national une fdration - ou peut-tre une confdration - dEtats.
Limagination des fondateurs ntait pas alle bien au-del de ce qui pourrait tre ralis et compris dans le
cadre dun ramassis de communauts se gouvernant elles-mmes. (J. Dewey, Le public et ses problmes, p.
130)
3
J. Dewey, Reconstruction en philosophie (1920), trad. P. Di Mascio, Publication de luniversit de Pau :
L.Farrago/Scheer, 2003, p.19
4
Ibid, p. 46
5
Ibid, p. 44
6
J .Dewey, Dmocratie et ducation (1916), Les thories de la connaissance , trad. G. Deledalle, Armand
Collin, 1944, p. 415
7
J. Dewey , Imperialism is easy (1927). Disponible sur le site de lUniversit de Lausanne :
http://www.unil.ch/ihes/page16270.html
8
J. Dewey, Logique, la thorie de lenqute (1938), trad. G.Deledalle, Presse universitaire de France, 1967
9
Ch.II- La matrice existentielle de lenqute : le biologique
10
Ch.III- La matrice existentielle de lenqute : le culturel
11
J. Dewey, Logique, la thorie de lenqute, trad. G.Deledalle, Presse universitaire de France, 1967, p.169
12
J. Dewey, Logique, la thorie de lenqute, p.128
13
Ibid, p.173
14
Ibid.
15
J. Dewey, Le public et ses problmes, p.76
16
Ibid, p. 170. Comme le souligne J. Zask, Dewey opre une distinction nette entre un consensus apparent et
un consensus dlibr , Lopinion publique et son double.2, J. Dewey, philosophe du public, LHarmattan,
2000, (p. 175).
17
Sur la question du rapport entre J. Dewey et la grve des ouvriers de lentreprise Pullman, on peut consulter
louvrage de J. Zask, John Dewey, philosophe du public, Lharmattan, 2000, p. 226
18
J. Dewey cit par Shusterman in Vivre la philosophie, Klincksieck, 2001, p. 77
19
Voir Authority and social change ou Liberalism and social action (1935), p.55-64 pour les diffrentes
expressions quutilise Dewey pour dsigner la mthode de lintelligence exprimentale et collective.
20
J. Dewey, Reconstruction en philosophie, (1920), trad. P. Di Mascio, Publication de luniversit de Pau :
L.Farrago/Scheer, 2003, p. 19
21
J. Dewey, Dmocratie et ducation, Les valeurs ducatives , (1916), Les thories de la connaissance ,
trad. G. Deledalle, Armand Collin, 1944, p. 415
22
J. Dewey, Reconstruction en philosophie, op. cit., p. 168
23
J. Dewey, Le public et ses problmes, op. cit., p. 63