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Alain Testart, La Servitude volontaire. 1: Les morts daccompag... http://lhomme.revues.

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LHomme
Revue franaise danthropologie

177-178 | janvier-juin 2006 :


Chanter, musiquer, couter
COMPTES RENDUS
Histoire et pistmologie

Alain Testart, La Servitude


volontaire. 1 : Les morts
daccompagnement ; 2 :
Lorigine de ltat
Paris, Errance, 2004, 263 + 139 p., bibl., index, fig., cartes

GRALD GAILLARD-STARZMANN
p. 516-519

Texte intgral
1 TROUVE-T-ON plus durkheimien que Alain Testart dans le paysage des sciences
sociales de la France daujourdhui ? Ce serait difficile. Voil un auteur qui, en ce
rgne de linterprtatif et du postmoderne, sempare dun fait social, le dfinit et
lexplore systmatiquement en lui donnant une place dans lvolution sociale. Un
auteur qui ose se rpter volutionniste et ddie son livre la mmoire de Gordon
Childe.
2 Aprs une longue enqute comparative sur lesclavage, Alain Testart passe ici
une modalit plus prcise de la dpendance en tudiant la relation de fidlit
personnelle . Celle-ci na t mise en exergue, nous dit-il, que pour le Haut
Moyen ge par Marc Bloch, sans que les anthropologues ne lexaminent dans
dautres socits alors quelle y est frquente. Les fidles peuvent tre des esclaves,
cest--dire des gens hors parent devant tout un matre, mais aussi des

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individus libres, se donnant, par exemple, par un pacte de sang.


3 Il est inusuel quun ensemble en deux volumes porte deux titres diffrents et des
sous-titres identiques. Quoique nous ne lencouragions pas, car il y perdrait un
rcit aussi palpitant quun roman policier, le lecteur press pourrait se contenter
du second. Ce dernier dfend une thse quand le premier expose les faits. Parti
la recherche de cette relation particulire quest la fidlit personnelle, lauteur la
dit particulirement visible dans le cas de ce quil nomme les morts
daccompagnement . Cest--dire la mort de gens qui se suicident ou qui sont
tus lors de la mort dun autre et qui accompagnent le dfunt dans lau-del.
Comme Alain Testart y insiste longuement dans le chapitre I, il ne sagit pas de
sacrifice et, contrairement au regard commun, il convient de les distinguer. Un
sacrifice est une destruction, une offrande sadressant au(x) dieu(x), alors quavec
laccompagnement il sagit de prolonger une relation avec le matre, en ne lui
survivant pas. La victime peut croire un monde meilleur ou un au-del tout
fait gris, cela na pas dimportance, il ny a pas de troisime terme. Le dfunt
quitte le monde avec ses possessions (fidles, pouses, esclaves, chiens,
chevaux), rien de plus. Laccompagnement funraire nest pas un acte religieux
mais un moment du politique : celui de la fidlit.
4 Tout au long du premier volume, Alain Testart sattache montrer que cest une
pratique largement rpandue et surtout plusieurs fois invente. Nous sommes
donc invits un tour du monde archologique et ethnographique de
laccompagnement funraire. On dbute avec les kourganes des plaines russes
scythes qui montrent, par lemplacement des corps, que les morts
daccompagnement sont hirarchiss, pour ensuite aller en Chine o cette
pratique a dur un millnaire. LAsie permet de lire le sens dune volution : des
soldats de terre cuite remplacent des fidles avec la tombe de Qin, empereur qui a
donn son nom la Chine en 221 av. J.-C. (pp. 54-58). Au Japon, un texte dat de
720 apr. J.-C., parle de limprative substitution dtres dargiles aux tres
humains ; il en va de mme en Core o laccompagnement est supprim en 502
apr. J.-C., quand jusque-l cinq hommes et cinq femmes accompagnaient le roi
(p. 62). Comme au Japon, dans tous ces cas, seules les veuves continuent
ventuellement laccompagnement. De lAsie, lauteur nous emmne en
Msopotamie, puis en gypte et en Afrique subsaharienne o le phnomne est
attest chez plus dune quarantaine de populations. Comme dans les cas
auparavant rapports, on peut constater que ce sont les proches du roi, les gens de
sa maison, qui laccompagnent. Avec lexemple du Nouveau Monde et plus
particulirement avec celui de la cte Nord-Ouest, Alain Testart peut affirmer avec
certitude ce que lon savait dj : laccompagnement nest pas une pratique qui
aurait t emprunte par des socits non tatiques des socits tatiques ; elle
est ne plusieurs reprises. Testart intitule Les incertitudes , le chapitre ddi
lEurope occidentale, car ni le monde mdival occidental ni lAntiquit
classique ne connaissent de mort daccompagnement. Cette fidlit, qui slve
au-dessus de la mort , nest pas attache un principe ou une abstraction mais
une personne. Notons que laccompagnement se pratique aujourdhui encore, et
pas seulement comme on sait, parfois aux Indes. Cynthia Jefferies-Koestler,
secrtaire puis pouse dArthur Koestler offre un exemple contemporain des plus
extraordinaires. Koestler avait soixante-dix ans lorsque parkinsonien leucmique
(et vice-prsident de la Socit deugnisme volontaire), il mit fin ses jours en
1983. Cynthia tait en parfaite sant et nen avait que cinquante-cinq lorsquelle
laccompagna volontairement pour prolonger trente-cinq annes son service
exclusif. Moins extraordinaires, mais frquents, sont ces couples qui, arrivs au
terme de leur vie, la quittent successivement quelques semaines dintervalle. Ne
sagit-il pas daccompagnement ? Ni lexplication sociologique, ni celle

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psychologique du dsir demporter avec soi ses biens ne sont en mesure de rendre
compte du phnomne.
5 Le second volume ne comporte que trois chapitres et un pilogue : le premier
examine les diffrentes thories expliquant lorigine de ltat pour les rfuter. On
la vu dtermin par la guerre (cf. Lowie), par des causes environnementalistes (cf.
Carneiro), par les luttes conomico-sociales (le marxisme), par le progrs
technico-politique avec lhypothse de la royaut hydraulique (cf. Wittfogel),
ou encore par lavnement au pouvoir dune royaut sacre (cf. Frazer). Le
deuxime chapitre intitul Les hommes du roi rsume et articule lensemble
des donnes prsentes dans le premier volume ; le troisime prsente Trois
arguments pour une thorie nouvelle des origines de ltat . Un pilogue sur
lorigine des fidlits clt le livre.
6 Le point central de largumentation est un fait quAlain Testart parvient assez
bien dmontrer : laccompagnement est absent aux deux extrmits de
lvolution des civilisations. Il ny a pas de mort daccompagnement au
Palolithique, car aucune des tombes doubles ne rvle de dissymtrie dans le
placement des corps, et nous dit lauteur : si nul ne se trouve au pied dun mort,
cest que nul ne ltait dans la vie (est-ce bien certain ?). Rpandu laube des
civilisations, laccompagnement tend disparatre dans les grands empires
lorsquils se bureaucratisent et il est absent des tats consolids. Or, on la
soulign, laccompagnement est lindice de lexistence de fidlits personnelles.
Ces affirmations poses, vient lhypothse que ltat nat dun homme prenant le
pouvoir grce des fidles (hypothse exprime plusieurs reprises, le plus
explicitement la page 232). On a lu, selon lauteur, la fidlit comme un effet de
ltat alors quelle est cause ncessaire mais non suffisante, de sa naissance.
Laccompagnement est prsent dans de nombreuses socits qui, du point de vue
volutif, sont antrieures lapparition de royaumes. Ainsi, sur les ctes du
nord-ouest amricain, les hommes de prestige ou les nobles nont pas de fonction
de commandement, mais sont accompagns . Dans dautres cas, un homme,
concentrant le pouvoir grce ses fidles, srige en despote, monopolise la
violence et, proprement parler, fonde ltat. Dans tout tat naissant, le
souverain sappuie sur les fidlits personnelles et place ses hommes aux postes
cls. Ltat sorganise ensuite sur un mode bureaucratique, et aux fidlits
personnelles sont substitues des fidlits un principe ou une fonction. Les
liens personnels sont devenus superflus et contraires au bon fonctionnement de
ltat (trop de fidlits minent le pouvoir central). On suivra jusquici le
raisonnement de lauteur.
7 Que la fidlit et lesclavage prcdent ltat est une vidence ethnographique,
mais sagit-il dune thorie nouvelle sur lorigine de ltat ? Je ne le crois pas.
Bondarenko, Carneiro et autres, ont rcemment publi un livre1qui est
probablement le dernier texte dimportance depuis ceux de Claessen et Earle. Ces
volutionnistes qui sefforcent de dgager les lignes possibles et, insistent-ils,
diverses, de lvolution politique, sentendent pour considrer que ltat est
caractris par lorganisation dun pouvoir spar, dot dune administration,
clamant un droit exclusif au gouvernement de certains territoires et populations et
capable de mettre en uvre des ressources pour atteindre les buts quil se fixe
(p. 17). La dfinition ici prsente (ou celle, proche, que dveloppe Gellner dans
Nations and Nationalism, 1983) est trs loigne de celle de Weber (le monopole
de la violence) que reprend Alain Testart, et dont contre ce quil affirme aucun
volutionniste ne se contente. Il le sait, et souligne que la dfini-tion qui prcde
nest pas celle de ltat mais de la civilisation au sens de Gordon Childe :
urbanisme et architecture monumentale, classes sociales et administration Or, il
ny a, selon lui, aucune raison de les superposer. Ltat nat en dehors des

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civilisations . Elles y conduisent ou non suivant les opportunits. Cest ainsi que
lunification de la valle du Nil se fait vers 3200 av. J.-C. mais ne cre pas ltat : il
existait dj.
8 Cest donc suivant la dfinition que lon donne de ltat que la relation de
fidlit le fonde ou non. Ce point est ainsi strictement terminologique, ce qui le
rend sans grand intrt. Mais que la relation de fidlit soit au fondement du
gouvernement plus ou moins despotique dun seul et quil sagisse dune tape
essentielle vers une socit tatique est par ailleurs une vidence logique.
9 Les fidlits personnelles sont absentes au Palolithique ; se pose donc la
question de leur origine. Alain Testart suggre quelles naissent par et avec la
richesse. Il ne sagit pas de contrler les moyens de production mais ceux
permettant de faire face aux obligations sociales. Inexistante chez les chasseurs-
cueilleurs, la richesse est ncessaire lacquisition dune femme dans la quasi-
totalit des socits produisant des stocks. On pouse grce la gnrosit de
quelquun dinfluent, on sagglutine autour de big men rputs, une relation de
clientle est ne. Le second moment de rupture est celui de lapparition de
lesclavage qui produit de parfaits dpendants, car dsocialiss. La suite de cette
histoire, cest ltat despotique. L o la parent domine comme en Australie, il
ny a pas place pour la fidlit jure et la fidlit personnelle : donc, pas dtat.
10 Il est dommage que lauteur ne se soit pas rfr aux travaux de Christian
Geffray qui, dans Trsors2, avait galement mis en avant le double usage du
potlatch et plus largement du don. Il y crivait : si le partenaire na pas de
rpondant et ne dsire pas la guerre [] alors le donateur a, sa porte, une
personne suspendue sa grce [] Linscription de la sujtion est le revers de la
mdaille de la rciprocit (p. 85). Lassujetti, devenu loblig du donateur, na
plus qu rpondre toutes ses menues demandes, voire anticiper ses vux
(pp. 83-84). Pour Alain Testart le puissant peut avoir intrt laisser subsister
les choses dans lambigut, laisser lendett formellement libre tout en lui
suggrant deffectuer pour son compte quelques menus services (p. 92) et
Francis Geffray comme Alain Testart de se rfrer lesclavage pour dettes. On
admettra avec eux que le pouvoir unique dun seul prcde lide abstraite dtat.
11 Comme toujours, Alain Testart donne tout lire. Le lecteur, qui est pris par la
main, na jamais besoin de connaissances pralables. Tout est montr, expliqu,
dpli. Quil nous parle des Ashanti, lauteur rsume lhistoire du royaume ; quil
emploie le terme de lignage, il dfinit ce quil entend sous ce mot en cinq points
(p. 97). Lorsque le texte ne suffit pas dvelopper une remarque adjacente, il
prolonge dans les notes que lon trouve rassembles aprs chacun des chapitres.
Ainsi Alain Testart indique-t-il et commente-t-il les travaux les plus rcents sur
lesclavage en Afrique ! Comme toujours aussi, ce qui dabord impressionne chez
ce passionn de lanthropologie est, mise au service dune intuition, sa capacit de
synthse, la varit de ses sources, son esprit encyclopdique et la richesse de sa
culture anthropologique. Notons, pour finir, la qualit de ldition, celle du soin de
limpression et de nombreuses gravures et lon dispose ce prix de livres encore
cousus !

Notes
1. Leonid E. Grinin et al., eds, The Early State : Its Alternatives and Analogues, Volgograd,
Uchiotel publishing House, 2004.
2. Christian Geffray, Trsors. Anthropologie analy-tique de la valeur, Strasbourg, Arcanes,
2001.

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Pour citer cet article


Rfrence papier
Grald Gaillard-Starzmann, Alain Testart, La Servitude volontaire. 1 : Les morts
daccompagnement ; 2 : Lorigine de ltat , LHomme, 177-178 | 2006, 516-519.

Rfrence lectronique
Grald Gaillard-Starzmann, Alain Testart, La Servitude volontaire. 1 : Les morts
daccompagnement ; 2 : Lorigine de ltat , LHomme [En ligne], 177-178 | janvier-juin
2006, mis en ligne le 12 avril 2006, consult le 22 dcembre 2016. URL :
http://lhomme.revues.org/2292

Auteur
Grald Gaillard-Starzmann
Articles du mme auteur

Ulf Hannerz, Foreign News. Exploring the World of Foreign Correspondents [Texte
intgral]
With a foreword by Anthony T. Carter Chicago, University of Chicago Press, 2004,
XIII + 273 p., bibl., index ( The Lewis Henry Morgan Lectures Series ).
Paru dans LHomme, 177-178 | janvier-juin 2006

Droits dauteur
cole des hautes tudes en sciences sociales

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