Vous êtes sur la page 1sur 2

26 u Libération Jeudi 12 Juillet 2018

Jakobson
et Lévi-Strauss,
lettres et les géants
Les quarante années de correspondance entre
le linguiste et l’anthropologue éclairent la naissance
du structuralisme et témoigne d’une amitié parfois
conflictuelle entre les deux intellectuels.
Libération Jeudi 12 Juillet 2018 www.liberation.fr f facebook.com/liberation t @libe u 27

Roman Jakobson

LIVRES/
et Claude Lévi-Strauss,
en 1972. PHOTO GAMMA-
KEYSTONE. GETTY IMAGES

tre, l’un écrit à l’autre : «Je suis émerveillé de maccarthysme:«Je serai toujours très heureux triangle, sont-ce là des noms propres?» Il y a
la manière dont nos deux esprits travaillent de venir pour quelques semaines à Harvard, dans tout génie un état d’enfance, la perspica-
simultanément dans la même direction.» Et mais l’évolution de la situation mondiale et ses cité ingénue de l’éclaireur que nul ne saurait
l’autre, seize ans plus tard, à l’occasion de l’an- incidences psychologiques et morales conti- tout à fait suivre sur les terres qu’il découvre.
niversaire du premier, répond: «Pour croire nuent d’exclure pour moi l’idée d’une trans- Quelles sont ses qualités? En 1950, à propos
que vous allez avoir 70 ans, il faut que je me plantation.» d’une synthèse sur la mythologie slave qu’il
regarde dans un miroir. Car vous au moins Dans les quatre ans qui suivent, à part deux trouve «extrêmement mauvaise», Jakobson les
êtes resté le même. A chacune de nos rencon- lettres conflictuelles nées d’un malentendu résume en regrettant que l’auteur en soit dé-
tres, je vous retrouve tel que vous m’apparais- éditorial, plus aucun courrier. La première pourvu: «Pas d’imagination, pas de méthode,
siez la première fois: solide, chaleureux, animé lettre date du 6 avril 1942. Comme toutes cel- total évitement de la comparaison, absence de
d’une vie et mû par une curiosité intense, tou- les du début, publiées en tout cas, elle vient du sens et de compréhension des matériaux étu-
jours prêt –et quelle que soit l’heure!– à ouvrir plus jeune. Elle traite de contrepèteries. Lévi- diés, et un manque scandaleux de
un débat, prodigue en aperçus nouveaux et Strauss en recense pour Jakobson quelques- connaissance de la littérature élémentaire.»
profonds. L’existence m’a fait rencontrer peu unes: un sot pâle, un pot sale, je vois naître
de grands hommes ; peu d’hommes, en tout une poire, je vois paître une noire, etc. «Tout AMIS ENNEMIS
cas, à qui j’eusse accolé cette épithète sans réti- cela tiré d’un recueil spécialisé, rencontré par L’autre façon de lire cette correspondance est
cence. Mais, s’il en est un à qui elle s’applique hasard chez des amis, alors que j’évoquais no- plus anecdotique, mais non moins riche d’en-
dans toute sa force, c’est bien vous !» tre difficulté à trouver des exemples décents. seignements. C’est l’aventure d’une double
Le «grand homme» s’appelle Roman Jakob- Et non sans raison : dans tout le recueil en carrière qui se déploie entre amis et ennemis,
son. Il est né en 1896, il a eu plus de vies qu’un question, celles-ci sont les seules à pouvoir être intrigues universitaires et éditoriales, dans un
chat et traversé plus de pays que Candide. Le citées impunément!» On est loin de l’Album de contexte intellectuel et politique, celui de
jardin qu’il cultive est celui de la langue. la comtesse, mais des blagues salaces nuiraient l’après-guerre. La médiocrité que génère tout
Russe, il métamorphose la linguistique de- à l’entreprise de Jakobson: démontrer l’indé- système n’arrange pas le caractère d’hommes
puis le Moscou formaliste des premières an- pendance du son par rapport au sens, ou, plus qui se savent exceptionnels, et qui sentent la
nées révolutionnaires, en passant par le cercle exactement, comment le sens naît des posi- nécessité de leur mission. De retour en France
de Prague, jusqu’à Harvard où il développe sa tions et oppositions des sons. La phonétique après son exil aux Etats-Unis, Lévi-Strauss
carrière et institutionnalise sa puissance in- se dissoudrait dans la grivoiserie. peine à s’installer dans le paysage, mais aussi
ternationale pour y finir sa vie en 1982. dans un appartement sans salle de bain ni
Jakobson parle huit langues et, de lui, le sé- ALAMBIC chauffage. Il n’a guère de sympathie, en cette
mioticien lituanien Greimas, autre monstre Il y a, dès lors, deux façons de lire cette corres- année 1947, pour de Gaulle: «Le gouvernement
intellectuel et polyglotte, dira qu’il les parle pondance, qui s’achève à la mort de Jakobson. va essayer de stabiliser les prix, et s’il y réussit
toutes, mais en russe. «Mon projet, écrit-il La première, que la préface éclaire fort bien, nous aurons un répit. Sinon, la France se jet-
le 18 avril 1949, est de brandir le sens comme est réservée aux spécialistes du laboratoire tera dans les bras du Général et, sous ce Sala-
le problème central et brûlant de la science du structuraliste: nul n’y entre vraiment s’il n’est zar, les colonies sans doute perdues, nous de-
langage.» C’est bien d’un chevalier intellec- géomètre. Dans Anthropologie structurale viendrons un nouveau Portugal.» En
tuel qu’il s’agit. deux, Lévi-Strauss écrit que «si un peu de décembre, il rencontre Georges Dumézil et
structuralisme éloigne du concret, beaucoup Emile Benveniste, deux autres monstres de
CONTREPÈTERIES y ramène». La plupart des lecteurs resteront leur discipline: «Le premier ne m’a guère plu:
L’autre chevalier s’appelle Claude Lévi- dans l’abstrait. Les deux amis s’alimentent et agité, instable, peu capable d’écouter ce qu’on
Strauss. Il est né en 1908, il est français, il a s’entraident en s’envoyant des livres, des tex- lui dit, moins encore de s’y intéresser.» Le se-
fait son terrain au Brésil mais n’aime guère les tes, des informations sur telle langue (en parti- cond, en revanche, l’accueille avec cordialité,
voyages et va révolutionner l’anthropologie. culier slave), tel mot, tel peuple, n’étant ni l’un «et, oserai-je vous l’avouer, nous avons passé
Ils se rencontrent à New York en 1942, tous ni l’autre avares d’enthousiasme et d’agressi- deux heures à une discussion si animée du sys-
deux en exil, et, si le premier tient l’alcool et vité. Jakobson méprise plus que tout l’appel tème de parenté indo-européen que ni lui ni
la nuit beaucoup plus que le second («et quelle «au lecteur médiocre», mais il est clair, en le moi n’avons plus pensé à la question –que je lui
que soit l’heure !»), on n’est pas russe pour lisant, que rare est le lecteur qui ne l’est pas. avais posée de votre part en arrivant– du Con-
rien, de leur choc jaillit une étincelle dont Les profanes liront les lettres les plus ardues grès linguistique et de la participation du Cer-
leurs œuvres sont le résultat, et leur corres- avec la sensation, d’ailleurs pas désagréable, cle à ce congrès.»
pondance aujourd’hui publiée, le témoi- de pénétrer dans l’alambic de deux fous, dont Mais, en 1961, quand meurt le philosophe
gnage. Ce qu’on appelle le structuralisme naît la ferveur est tout autant poétique que scienti- Maurice Merleau-Ponty, il écrit: «Comme vous,
des noces sensibles de la linguistique et de fique. Cet aspect culmine dans l’analyse struc- j’ai été bouleversé par la mort subite de Mer-
Par l’anthropologie, l’une et l’autre s’éclairant et turale commune du sonnet les Chats, de Bau- leau-Ponty, à qui m’unissait non seulement
PHILIPPE LANÇON se révélant mutuellement, pour arriver à cette delaire, cadeau qu’ils se font pour célébrer les l’amitié, mais aussi la reconnaissance: comme
fameuse méthode qui, selon Lévi-Strauss, vingt ans de leur rencontre. C’est un modèle vous savez, je lui dois l’entrée au Collège [de

P
arce que c’était lui, parce que c’était consiste «à repérer des formes invariantes au d’intelligence, de sensibilité, et peut-être d’ab- France]. Cela a été absolument imprévu; il al-
moi: dans la seconde partie du XXe siè- sein de contenus différents». surdité. Le texte, publié dans Huit Questions lait bien, n’avait jamais eu d’inquiétude sur
cle, entre les Etats-Unis et la France, Le structuralisme, à travers cette correspon- de poétique de Jakobson (Points-Seuil), est ici son cœur. On l’a trouvé mort dans son bureau.
deux fauves intellectuels recomposent par une dance, s’éveille comme en miroir. Elle fixe republié en annexe. Je mesure mieux encore l’immensité de la
amitié martiale, susceptible et conquérante, l’histoire d’une amitié et d’une conquête : Entrons, en visite simple, dans l’alambic. A perte, maintenant qu’il s’agit de le remplacer,
l’humanité désespérément intelligente de l’épopée intime d’un humanisme dur, mé- propos d’un livre, Lévi-Strauss s’interroge, car je me sentais très loin de sa philosophie, et
Montaigne et La Boétie, dans un monde où fiant, qui consiste à préciser, analyser et pen- le 10 juillet 1961, sur la question des noms pro- pourtant, pour occuper une chaire intitulée
l’humanisme a pris un nouveau coup dans ser sans relâche et sans complaisance la di- pres: «Le point central est que, dans un grand “philosophie”, il n’y a personne d’autre. De lui
l’aile. Ils inventent le structuralisme. L’un est versité des langages et des sociétés humaines. nombre de sociétés primitives, les noms propres seul, on pouvait dire qu’il pensait.» De lettre
linguiste, l’autre est anthropologue. Tous deux On n’est pas trop de deux pour ça, et, en 1949, sont formés exactement de la manière dont en lettre, le chant profond de la pensée rejoint
sont juifs et tous deux bons écrivains. Ils se Jakobson écrit à son cadet: «Je regrette beau- nous-mêmes formons les noms d’espèces. Ils dé- celui du cœur. •
voient de temps à autre, finalement très peu, coup de ne pas vous avoir plus près. On ferait signent donc les classes d’un seul – un peu
pendant quarante ans, plutôt en France. de belles choses ensemble. Et on servirait de ré- comme les titres de noblesse. D’où le problème ROMAN JAKOBSON ET CLAUDE LÉVI-
Ces échanges directs n’ont beau durer qu’une veil l’un à l’autre.» Mais, quand il obtient un du rapport entre les noms et les titres. Aussi STRAUSS
journée, quelques heures, entre deux avions poste prestigieux à Lévi-Strauss près de lui, peut-on dire que si nous disons le Soleil et la CORRESPONDANCE 1942-1982
ou deux trains, ils semblent toujours d’une en 1953, celui-ci refuse assez sèchement la Lune (alors que nous disons Mars, Vénus, Aldé- Préfacé, édité et annoté par Emmanuelle
grande fertilité: la présence physique relance proposition. D’une part, il fait maintenant baran), c’est que le soleil et la lune sont pensés Loyer et Patrick Maniglier
la prodigieuse machine cérébrale des faux ju- grande carrière en France. D’autre part, il n’a comme les deux membres d’une classe. Enfin, Seuil, «La librairie du XXe siècle», 448 pp.,
meaux. Huit ans après leur première rencon- guère envie de rejoindre un pays où sévit le quand nous appelons A, B, C, les sommets d’un 25 €