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Valéry et la poétique du Langage

Author(s): Gérard Genette


Source: MLN, Vol. 87, No. 4, French Issue: Paul Valery (May, 1972), pp. 600-615
Published by: The Johns Hopkins University Press
Stable URL: https://www.jstor.org/stable/2907838
Accessed: 06-04-2019 17:48 UTC

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600

GERARD GENETTE

VALERY ET LA POETIQUE DU LANGAGE

Puisque la mode parisienne est aux epigraphes en brochettes, je


vous en propose deux pour commencer cet expose, c'est-a-dire aussi
bien pour le terminer d'avance. La premiere, tres deliberement et
tres symboliquement, n'est pas de Valery, et elle se recommande t
notre choix par son ambiguite. Je l'emprunte aux Notions element-
aires de linguistique, ou Histoire abregee de la parole et de
I'ecriture, de Charles Nodier.

" Quand (le poete et le linguiste) ne s'entendent pas entre eux,


c'est qu'il y en a un des deux qui n'a pas compris son art et
qui n'en sait pas la portee."

(Son ambiguite, faut-il le preciser, tient a ce qu'elle ne nous dit


pas ce que nous ne saurons sans doute jamais, c'est a dire: lequel
des deux, du poete et du linguiste, n'a pas compris son art et n'en
sait pas la portee.)
La seconde se rapporte directement, et meme brutalement a
Valery, mais je ne sais si nous pouvons l'appeler une "citation."
Elle se signale en tout cas par son caractere enigmatique, ou si vous
preferez, par la force de signification de son insignifiance meme.
Dans l'Introduction biographique redigee par Agathe Rouart-Valery
pour l'edition Pleiade des (Euvres de son pere, au titre de l'annee
1872, qui est bien sur la deuxieme annee de cette biographie, nous
lisons, en tout et pour tout, ceci:

"Le premier mot prononce par l'enfant Valery est le mot


" clef "."

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Je ne veux
i sous les po
elle aussi, s
pensee obl
mot-clef (c
comme cle
Ensuite et s
pour une f
ouvrir, pa
serrure, c'e
cette clef
qui est assez
poetique,
apprendre g
n'ont rien
Ayant ains
passe main
lui-meme.
Le titre en est Valery et la poetique du langage. Par cette
locution de tournure volontairement bachelardienne (poetique du
langage, comme il y a une poetique de l'espace ou une poetique de
la reverie, et implicitement des podtiques du feu, de l'air, de la
terre, et de l'eau), j'entends simplement l'imagination humaine
appliquee au langage, comme elle s'applique ailleurs t l'espace ou
aux elements, et l'investissement poetique, ou plus generalement
litteraire, de ces images et de cette reverie. D'une facon plus
specifique, il me semble que l'un des axes majeurs, peut-etre l'axe
majeur de cette imagination linguistique, qui est un peu A la
linguistique comme science adulte (si tant est que le concept de
science adulte ait un sens) ce que l'alchimie d'autrefois etait t la
chimie d'apres Lavoisier-que cet axe majeur est lidee, ou le souhait,
disons provisoirement le mythe (j'y reviendrai tout a l'heure) d'une
motivation du signe linguistique, ou, comme on dit justement dans
ce champ de pensee, du mot. Et plus precisement encore, l'idee
d'une motivation par analogie, autrement dit d'une relation de
ressemblance, ou relation mimetique, entre " le mot " et " la chose."
Comme on le sait, cette idee a ete soutenue et illustree, non pas
sans doute pour la premiere fois au monde, mais pour la premiere
fois dans l'espace de notre tradition litteraire et philosophique
europeenne, dans le Cratyle de Platon. Je dis " dans le Cratyle de

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Platon," et
puisque la t
Cratyle, est
partie du dia
sans vraime
nommerait a
gage, ou plu
Socrate, dan
partiellemen
Platon dans
qui est d'aill
Je ne fais i
d'autres les f
boliseront po
dictoires-de
langage.
Comme on le sait aussi, on peut dire, en simplifiant d'ailleurs
beaucoup les choses, que la linguistique moderne, ou si l'on prefere
la linguistique tout court, a tranche dans ce d6bat en faveur
d'Hermogene: c'est un des principaux accents du Cours de lin-
guistique generale de Saussure, mais c'etait deja, ici meme, l'opinion
de Whitney, ou de William James, qui l'exprimant de faxon
pittoresque en disant "le mot chien ne mord pas," et bien avant
eux de l'Encyclopdie: " Les mots n'ont point avec ce qu'ils expri-
ment de rapport necessaire."
I1 va de soi, j'espere, qu'en rappelant ces positions je ne pretends
pas opposer la " science" a 1' " ignorance " et la " verite " a 1' "er-
reur." Ce serait d'autant plus mal venu en l'occurrence que l'on
sait que de grands linguistes, comme Jespersen par exemple, ont
toujours garde une vive tendresse pour la motivation mimetique;
que le terme saussurien d'arbitraire du signe a ete vivement
controverse naguere au sein meme de l'Fcole saussurienne; et que
des linguistes comme Sapir, ou Jakobson, ou Fonagy se sont a
plusieurs reprises appliques a determiner aussi rigoureusement que
possible ce que Jakobson appelle, dans un vocabulaire emprunte a
Pierce, les elements "iconiques" du langage, ce qui prouve au
moins qu'a leurs yeux ces elements ne sont pas tout a fait inexis-
tants. Reste que la position dite scientifique, ici comme ailleurs.
est en quelque sorte et par essence une position decevante, j'entends
par la frustrante pour le desir humain tel qu'il s'investit dans les

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mythes. La
langage est p
traits de mot
ce qui n'est p
plate et com
comme le pro
qui veut que
precisions d
(" Proust et
precise encore
un mythe, je
verite, mais
parler en ter
principle de r
vraie et plus
d'un d6sir. Or
du langage re
pas necessair
dont chacun,
la pulsion. V
simplement q
Ce detour au
que je ne vai
cratylisme d
situer la posi
qu'on ne peu
plutot sans ra
qui fut, dans
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comme sur d
inintelligible:
Pour appr6ci
l'imaginaire l
que j'appellera
tion de valeur
Le cratylisme
simplement a
de l'objet par
reduit a une
1'exclusion m

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que Saussure
mimesis que
mentaire de
s'argumente
contenant ce
ment evoque
ou la stabilite
nombre de m
cette consonn
suffit evidem
silence les con
sance du lecte
pose que le p
digression au
lui faire rem
mot, qui sig
dans le cratyl
fonder la va
consideration
que Socrate
glissement de
de 1'A ou de
cratylisme es
'naturelle," c
comme pourv
Que Mallarm
evidence pou
son livre de 1
1 est dans le
XVIIIe siecle
Brosses, que
"vertu radic
precisement
ces listes de
ces valeurs s
fecondite, C
eclat, stagna
On objecter
dont Mallarm
parler." Ma

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pedagogique
profondes s
plut6t l'inci
pellerai l'op
peut-etre le
le travail in
Un trait, po
celui, a ma c
que pour la p
analogique s
dition craty
maternelle comme si elle etait la seule, soit, comme De Brosses
et Gebelin, de poser en principe que l'on parle de la langue ori-
ginaire universelle, puis de raisonner en fait sur le materiel fourni
par la langue maternelle, toujours traitee, donc, pour emprunter ce
mot a Mallarme lui-meme, comme "la supreme," et sans trop de
scrupules dans l'ethnocentrisme. Pour Mallarme, au contraire,
l'objet de la reverie cratylienne est non seulement une langue
etrangere, l'anglais, mais, tres specifiquement, dans cette langue a
l'origine double, 1'element le plus etranger, ce qu'il nomme le fonds
gothique ou anglo-saxon, a 1'exclusion de tout le lexique importe
de France au moment de l'invasion normande. Et le privilege de
l'extraneite, pour ne pas dire de l'estrangement ethnographique est
bien nettement marque dans cette phrase, la derniere du premier
livre: "On ne voit presque jamais si surement un mot que de
dehors, ou nous sommes, c'est a dire de l'etranger."
Ainsi, le cratylisme primaire dans les Mots anglais ne fonctionne
nullement comme une motivation analogique de la langue effective-
ment pratiquee par Mallarme comme "usager," comme locuteur et
comme poete, c'est-a-dire la langue franqaise, bien au contraire
l'anglais apparait ici, de 1'exterieur et a distance, comme une sorte
de paradis linguistique presque inaccessible, et donc comme 1'image
d'un paradis linguistique perdu, ou si 1'on prefere, comme une
utopie linguistique reconnue et assumee comme telle: celle d'une
langue hypothetiquement ou mythiquement originaire, idealement
et miraculeusement expressive, telle que n'est pas la langue rfelle,
celle que je parle et que j'ecris. L'anglais est donc ici le lieu et
l'objet non d'une jouissance, mais d'un regret: le reflet inverse d'un
manque, ou de ce que Mallarme appellera un " defaut," qui est le
caractere non-expressif, ou non-mimetique, de la langue fransaise.

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Ce regret, q
en tant que
d'une prefer
tante ou pe
le langage fu
l'est pas "-ce
une page cel
dix ans aux
"Les langue
supreme: pe
mais tacite e
idiomes em
trouveraient
la verite. C
s'y bute av
siderer Dieu
regrette qu
touches y r
dans l'instr
chez un. A
deception, d
contradictoirement, des tenebres obscur ici, la clair. Le souhait
d'un terme de splendeur brillant, ou qu'il s'eteigne, inverse;
quant a des alternatives lumineuses simples---"
Je suspends ici la citation, que je n'ai pas l'intention de com-
menter en detail une fois de plus, simplement pour prendre acte du
conge sans equivoque donne au cratylisme primaire: le discours
defaille a faire coincider le signifiant et le signifie, ou ce que
Mallarme, puis Valery nommeront le son et le sens: le mot
tenebres est plus clair que le mot ombre, le mot nuit que le mot
jour; la coincidence cratylienne existe "quelquefois chez un
langage, (l'anglais par exemple) mais non chez nous: la langue
" parfaite " ou supreme," n'existe pas, ou si elle existe, c'est ailleurs;
et peut-etre la "bonne langue" est-elle toujours la langue du
voisin. Ceci est, je crois, exprime dans ce texte aussi nettement qu'il
est possible. Mais voici maintenant la fin de la citation, qui marque
le reournement le plus inattendu, et le passage a ce que j'appelle le
cratylisme secondaire, qui est proprement le cratylisme poetique:

"--Seulement, sachons n'existerait pas le vers: lui, philo-


sophiquement remunere le defaut des langues, complement
sujprieur" (P1. 364).

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Ainsi, le car
la chance et
pour "remu
recompense
la poesie n'au
Ou, si vous
meme serait
evidemment
encore plus d
a son corres

" Si je vous
l'imperfect
hypothetiqu
litterateur,
Le cratylism
plus un crat
comme dit M
ou si vous pr
pour la prem
double, ou, selon le terme meme de Mallarme, d'un " double etat
de la parole, brut ou immediat ici, la essentiel" (P1. 368). L'etat
brut ou immediat, c'est celui de la langue commune, langue de
simple communication et d'echange conventionnel, pour ainsi dire
fiduciaire: " a chacun suffirait peut-etre, pour echanger la pensee
humaine, de prendre ou de mettre dans la main d'autrui en silence
une piece de monnaie" (ibid.). L'etat "essentiel," c'est evidem-
ment celui du langage poetique: " le vers qui de plusieurs vocables
refait un mot total, neuf, etranger a la langue et comme incanta-
toire, acheve cet isolement de la parole, niant, d'un trait souverain,
le hasard demeure aux termes [l'arbitraire du signe] malgre
l'artifice de leur retrempe alternee en ]e sens et la sonorite, et vous
cause cette surprise de n'avoir oui jamais tel fragment ordinaire
d'elocution, en meme temps que la reminiscence de l'objet nomme
baigne dans une neuve atmosphere." (ibid.).
Ici apparait donc cette notion, qui nous est devenue si familiere
et presque evidente, de langage poetique, ou d'etat poetique du
langage, qui opere dans la substance linguistique une division
decisive. II y a desormais deux langages dans le langage, dont l'un
(la langue commune) est livre t l'arbitraire et a la convention, et

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608 M L N

dont 'autre (
que, le lieu d
"incantatoir
Mallarme, ni
si elle rend e
il est temps
Valery.
Comme chacun le sait, la pensee poetique de Valery s'est con-
stituee des l'abord comme un prolongement de celle de Mallarme,
et comme une meditation sur l'exemple offert par celui qui avait
ete son maitre, et chez qui il admirait avant tout ce qu'il appelait
"1'identification de la meditation "poetique" avec la possession
du langage, et l'etude minutieuse sur lui-meme de leurs relations
reciproques" (I, 655). 11 dit ailleurs, et la figure y est revelatrice:
" Mallarme a compris le langage comme s'il l'eut invente " (I, 657).
Et 1'on peut dire que sa propre poetique du langage s'articule
comme une reprise et une nouvelle elaboration de l'idee mallar-
meenne du double langage.
Signalons d'abord chez lui, pour n'y plus revenir, un echo fort
affaibli, et presque aussitot etouffe, de la tentation du cratylisme
primaire.
On trouve dans une lettre a Andre Gide de juillet 1891 (Corr.
p. 112) une reverie de mot, comme dira Bachelard, ou plutot une
reverie de nom-de nom de pays-tout a fait comparable a celles que
Proust pretera quelque vingt ans plus tard a son heros dans la
derniere partie de Swann. Gide lui annonce qu'il va faire un
voyage a Anvers, et ce nom, ou du moins sa version flamande,
ANTWERP, inspire a Valery cette sorte de bref poeme en prose:
"ANTWERPI Un Baudelaire tout fauve et noir git dans ce mot.
Mot plein d'epices et de perles debarquees, sous un ciel pluvieux,
par un matelot ivre, a la porte d'une taverne ... La lanterne
rose attire les negres vers les tristes rues ou l'enchemisee pietine
dans la boue. Et des chansons d'une langue lointaine, a bord
des bateaux ensevelis dans le silence, se prolongent.
Je me laisse, tu vois, filer sur ces mots 6trangers juqu'aupres
de toi... ."

Mais il est peut-etre caracteristique que cette reverie so


sorte de derision, ou de caricature de la reverie cratyliqu
laisse voir ici sans trop de difficultes que tout ce qu'on p
trouver dans le mot vient d'ailleurs, c'est-a-dire en l'occurrence de

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ce que l'on
auquel on n
dans Tel Q
des vers ti
et ce qu'ils
harmonie
l'harmonie
cette relati
l'essence du vers." 1

II n'est pas exagere de dire que toute la theorie valeryenne du


langage poetique est contenue dans ce bref passage, a condition de
'eclairer par d'autres. Mais l'on voit des maintenant ce que j'en-
tends par tentation surmontee du cratylisme primaire: c'est l'har-
monie imitative, rejetee ici, plus comme chez Mallarme, en tant
qu'impossible: Valery est bien place pour savoir qu'elle est possible,
lui qui ecrivit ce vers du Cimetiere Marin:
L'insecte net gratte la secheresse.
Ce qui lui fait rejeter l'harmonie imitative, ce n'est pas qu'elle soit
impossible, c'est plutot qu'elle soit trop simple, et surtout trop
univoque. L'harmonie entre ce que les vers disent et ce qu'ils
sont, c'est-a-dire entre leur signifie et leur signifiant, "ne doit pas
etre definissable."
On serait tente de conclure ici, de cette insistance sur l'indefinissa-
ble, et de ce rejet de la ressource traditionnelle de l'harmonie
imitative, que l'harmonie visee par Valery n'est tout simplement pas
imitative, et que par consequent son cratylisme secondaire, abandon-
nant la valeur de mimesis, n'est tout simplement plus un cratylisme.
Mais une telle conclusion meconnaitrait au moins, je crois, le sens
inevitable du mot harmonie. Qui dit harmonie dit necessairement
echo et consonnance, convenance dans la copresence. L'idee d'une
harmonie entre le son et le sens est une version plus subtile du
cratylisme, mais c'est encore une version du cratylisme. I1 nous
faut maintenant considerer d'un peu pres en quoi elle consite.
Valery, je l'ai dit, reprend et prolonge l'idee mallarmeenne des
deux etats du langage. La formulation la plus brutale s'en trouve
sans doute dans le texte intitule Je disais quelquefois a Stephane
Mallarme... La voici:

1Autre version, ou echo, dans Variete (I, 685): "La poesie exige que l'o
institue et que l'on conserve un certain accord ind6finissable de ce qui conv
a 1'oreille et de ce qui excite l'esprit."

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"I1 faut choi


transitive [c'
bien souffrir
lent sur ses p
les combinais
Ou encore, p
" Un poete u
qu'a la condi
transitive,-et
un jardin so
campagne to
Cette opposi
parallele de la
dans une de
langage ordin
nom de Poesie:

La marche, comme la prose, vise un objet precis. Elle est u


acte dirig6 vers quelque chose que notre but est de joindre.
sont des circonstances actuelles, comme le besoin d'un obje
l'impulsion de mon desir, l'etat de mon corps, de ma vue, d
terrain, etc., qui ordonnent a la marche son allure, lui prescrive
sa direction, sa vitesse, et lui donnent un terme fini. Toutes le
caracteristiques de la marche se deduisent de ces condition
instantanees et qui se combinent singulierement chaque fois. II
n'y a pas d6placements par la marche qui ne soient des adapt
tions sp6ciales, mais qui chaque fois sont abolies et comme
absorbees par l'accomplissement de l'acte, par le but atteint.
La danse, c'est tout autre chose. Elle est, sans doute, un
systeme d'actes; mais qui ont leur fin en eux-memes. Elle ne va
nulle part. Que si elle poursuit quelque objet, ce n'est qu'un
objet ideal, un etat, un ravissement, un fant6me de fleur, un
extreme de vie, un sourire-qui se forme finalement sur le visage
de celui qui le demandait a l'espace vide. (.. .)
C'est ici que nous rejoignons la prose et la poesie dans leur
contraste. Prose et po6sie se servent des memes mots, de la
meme syntaxe, des memes formes et des memes sons ou timbres,
mais autrement coordonnes et autrement excites. La prose et la
poesie se distinguent donc par la difference de certaines liaisons
et associations qui se font et se defont dans notre organisme
psychique et nerveux, cependant que des elements de ces modes
de fonctionnement sont identiques. C'est pourquoi il faut se
garder de raisonner de la poesie comme on fait de la prose. Ce

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qui est vrai


on veut le t
difference.
vous l'ai dit
qui faisait so
cette possess
la cause, la f
demeure que
utile: le lang
mon desir,
a rempli son
qu'il perisse,
dans votre
remarquabl
entieremen
pulsions, de
somme, par
I1 en r6sult
F'unique des
la facilite av
Au contrair
expressemen
ment ce qu'i
qu'elle tend
a la reconst
Ainsi, entre
le poeme et
egalit6 d'im
la prose; qu
l'inegalit6 d
de la mecan
tion de 1'eta
harmonique

Comme on l
lement intr
discours poe
une harmoni
du cratylism
demande du
c'est-a-dire e
dans sa com
contraire, s

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forme est n
harmoniqu
quelque sort
etait le reve
Mais ici, et
lisme poetiq
bien, et qu'i
le " defaut
tionnel un 6
langage " ar

"C'est (dit
savons bien
idees avec le
arbitraire o
"Chaque m
sens; qui n'
Et encore:

II resulte de cette analyse que la valeur d'un poeme reside dan


l'indissolubilite du son et sens. Or, c'est la une condition q
parait exiger l'impossible. 11 n'y a aucun rapport entre le son e
le sens d'un mot. La meme chose s'appelle HORSE en angla
IPPOS en grec, EQVVS en latin, et CHEVAL en francais; mais aucu
operation sur aucun de ces termes ne me donnera 'idee de
l'animal en question; aucune operation sur cette idee ne m
livrera aucun de ces mots-sans quoi nous saurions facilemen
toutes les langues a commencer par la notre (I, 1333).
On admettra, je pense, que jamais le principe saussurien d
I'arbitraire du signe n'a ete oppose de maniere aussi brutale au re
seculaire d'un langage harmonique. Nous sommes ici, appare
ment, au plus fort, je dirais volontiers au plus dur de la contradi
tion. Et cependant....
Et cependant, nous sommes exactement au bord de ce qui es
pour Valery, je crois, la solution de l'enigme, nous avons presq
en main la clef de cette porte sans serrure. Voici en effet la phr
suivante, qui contient selon moi le mot-clef:

"Et cependant c'est l'affaire du poete de nous donner la


sensation de l'union intime entre la parole et l'esprit."

Le mot-clef, c'est 6videmment le mot " sensation," qu'il n'est p


abusif, dans ce contexte, d'interpreter comme signifiant, plus bru

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alement: illusion: l'indissolubilite du son et du sens, l'harmonie


entre le mot et l'idee n'est, la langue etant ce qu'elle est, qu'une
sensation illusoire. Mais la tache du poete est de creer cette illu-
sion, et cette tache est proprement magique. Mais magique au sens
le plus devalue du terme, je dirais presque le plus critique, celui
pour qui le magicien n'est qu'un illusionniste, fiut-il la premiere
victime de son illusion. C'est ce que suggerent assez bien les lignes
qui suivent, toujours dans le meme texte Poesie et Pensee abstraite:

II faut considerer que c'est la un resultat proprement merveil-


leux. Je dis merveilleux, quoiqu'il ne soit pas excessivement rare.
Je dis: merveilleux au sens que nous donnons a ce terme quand
nous pensons aux prestiges et aux prodiges de l'antique magie.
I1 ne faut pas oublier que la forme poetique a 6te pendant des
siecles affectee au service des enchantements. Ceux qui se livrai-
ent a ces etranges operations devaient necessairement croire au
pouvoir de la parole, et bien plus a l'efficacite du son de cette
parole qu'a sa signification. [. . .] L'etre momentane qui a fait
ce vers, n'eut pu le faire s'il eut ete dans un etat ou la forme et
le fond se fussent proposes separement a son esprit. II etait au
contraire dans une phase speciale de son domaine d'existence
psychique, phase pendant laquelle le son et le sens de la parole
prennent ou gardent une importance egale-ce qui est exclu des
habitudes du langage pratique comme des besoins du langage
abstrait (I, 1333, 1334).
Le vers ou se realise fugitivement, et donc illusoirement, la
necessit6 mimetique du signe verbal, est l'ceuvre d'un etre momen-
tane, qui est le poete en etat poetique. Mais cette oeuvre, une fois
creee, vise un autre etre, non momentane, lui, chez qui l'etat
poetique, l'illusion cratylienne, se maintiendra et se reproduira a
chaque fois qu'il entrera et rentrera en commerce avec la parole
poetique. Cet etre, c'est le lecteur, et chacun sait-mais peut-etre
savons-nous maintenant un peu mieux pourquoi-que c'est le
lecteur, non le poete, qui est pour Valery le lieu essentiel de
l'evenement poetique. Je cite encore:

"Un poete . . .n'a pas pour fonction de ressentir l'etat


poetique: ceci est une affaire privee. On reconnait le poete-
ou du moins, chacun reconnait le sien-a ce simple fait qu'il
change le lecteur en "inspire." L'inspiration est, positivement
parlant, une attribution gracieuse que le lecteur fait a son poete:
le lecteur nous offre les merites transcendants des puissances et

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614 M L N

des graces q
la cause me
Le lecteur e
lecteur a qui
devant lui, a
immodifiabl
Et que cet em
nul n'en es
"sonnet ach
1375), et po
m'abuse, la
ou de la supe
en termes p
abandonne l
l'acheve, et
c'est l'oeuvre
Tel est, gros
dans sa filia
valeryen, ou
Bien entendu
pourrait etre
de cette idd
lienne entre
ne les signifi
tive et gros
langage du p
pour constit
fois intellig
dans I'antith
communs), q
et usuelle co
les noms (les
villes . . . une image confuse qui tire d'eux, de leur sonorite
eclatante ou sombre, la couleur dont elle est peinte uniformement"
(I, 378). Ou la distinction sartrienne entre la signification prosa'i-
que, conventionnelle et ext6rieure, " qui fait d'un objet present le
substitut d'un objet absent," et le sens poetique, qui est "la
participation d'une r6alit6 pr6sente, dans son etre, ea l'tre d'autres
r6alit6s, presentes ou absentes, visibles ou invisibles, et de proche en
proche A l'univers. La signification est conf6ree du dehors A l'objet

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M L N 615

par une int


choses" (Sa
indefinimen
poetique, co
recours app
(1950), a la
entre le so
que Jakobs
celle-la, qu
"Le son doi
Toutes ces
valeryenne
larmeo-vale
langage com
ment du lan
pensation e
notre vulga
litteraire. E
nous ne la
peine a conc
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dire, sans d

Ecole Pratiqu

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