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Corentin de Salle

La Tradition de la Libert
Tome II - Les Lumires librales
Synthse dtaille de textes majeurs de la tradition librale
Prfac par Alexander Graf Lambsdorff et Charles Michel

Publi par le Forum Libral Europen asbl avec le soutien du Centre Jean Gol. Financ par le Parlement Europen.

A mes quatre adorables jeunes enfants sans qui ce livre et t achev beaucoup plus rapidement

Prface

Voici le second tome de cette volumineuse trilogie en lhonneur de la tradition intellectuelle du libralisme. Il est entirement consacr plusieurs grands ouvrages classiques dauteurs appartenant aux Lumires librales. Le libralisme nest pas une thorie qui serait ne subitement dans le cerveau dun auteur isol. Cest avant tout une pratique, un ensemble de principes et une conception de lhomme et du monde qui ont t thorises, conceptualises, systmatises au fur et mesure de leur apparition et de leur application dans la vie quotidienne. Mme si les Etats-Unis furent, avec la Grande-Bretagne, lun des premiers pays exprimenter le libralisme, la gense de cette doctrine est fondamentalement europenne. La richesse de cette tradition sexplique en effet par la diversit de ses sources. Le choix des auteurs de ce second tome tmoigne suffisance de la largeur du spectre. Les Lumires librales franaises sont reprsentes par Etienne de La Botie et Benjamin Constant. Deux auteurs anglo-saxons, en loccurrence un Irlandais (Edmund Burke) et un Ecossais (Adam Smith) reprsentent le mouvement quon qualifie gnralement du nom de Lumires cossaises. Un Allemand, Wilhelm von Humboldt, pre du systme universitaire allemand, reprsente le clbre mouvement de lAufklrung. Avec Adam Smith naissent simultanment lthique librale et lconomie politique moderne. Pratiquement tous les concepts conomiques actuels apparaissent cette poque. Etienne de La Botie est lun des premiers inaugurer la thorie du contrat social. Benjamin Constant dfinit la libert des Modernes relativement celle des Anciens. Par son opposition radicale au bonapartisme et par sa conviction que le commerce va remplacer la guerre, cest lun des premiers artisans de lUnion Europenne. Ce courant libral soppose la composante radicale des Lumires qui inspira, elle aussi, la Rvolution franaise. Cest galement contre ce courant philosophique tendance totalitaire, que ragit Edmund Burke et que

nat le libralisme conservateur. Eminent reprsentant des Lumires cossaises, Burke insiste sur la ncessit de rformer intelligemment la socit en procdant par tapes. Wilhelm von Humboldt aborde le libralisme sous un autre angle, celui du perfectionnement de lhomme: le libralisme est le vecteur du libre dveloppement des facults de lhomme (Bildung) et lEtat doit promouvoir ce dveloppement en sabstenant dtouffer ou daffaiblir la force, loriginalit et la crativit des citoyens. La mthode adopte par Corentin de Salle consiste restituer fidlement lintgralit de largumentation de chacun des auteurs. Cest un exercice exigeant qui ncessite de frquentes clarifications et ladoption dune langue contemporaine pour permettre au lecteur daujourdhui de goter toute lactualit de ces grands textes. La majeure partie de louvrage est consacre la synthse de la Richesse des Nations dAdam Smith. Cette synthse ne fait pas moins de 300 pages. La raison en est que cette uvre monumentale dune densit exceptionnelle totalise plus de 1200 pages et contient cinq livres qui, sils avaient t dits sparment, auraient probablement exercs la mme influence que louvrage publi dans son entier. La Richesses des Nations fut un succs de libraire lors de sa parution mais il faut bien reconnatre que presque plus personne ne lit dsormais cet ouvrage. Il est rare, dans les travaux acadmiques ou autres publications, de lire des phrases commenant par Comme laffirme Adam Smith ou Contrairement ce quaffirme Adam Smith. Cest dommage, parce que cet auteur aborde une quantit stupfiante de sujets et formule beaucoup de vrits intemporelles. Il existe quantit de publications sur Adam Smith et les autres auteurs abords ici. Mais la prsentation de leurs uvres est toujours partielle et oriente. La plupart des commentateurs ne reprennent, dans luvre dun auteur, que ce qui les intresse. Le but de cette trilogie est prcisment de combler cette lacune et dattirer lattention de tous sur la richesse de cette tradition injustement mconnue. Corentin de Salle part dun postulat libral: toute personne est capable de rflchir par soi-mme. En restituant lintgralit des arguments contenus dans un ouvrage, en respectant lordre des chapitres et en laissant au lecteur le soin de juger sur pice, ce livre est un prcieux outil pour les professeurs, les chercheurs, les tudiants et toute personne dsireuse de rflchir sur le libralisme.

Alexander Graf LAMbsdorff


Membre du Parlement Europen Prsident du Forum Libral Europen

Introduction

Quelles que soient nos convictions politiques et quelles que soient les formations dont nous nous rclamons, nous sommes tous les hritiers de la tradition librale. Nous sommes ses hritiers parce que cest elle que nous devons linvention de lEtat de Droit. Nous sommes ses hritiers parce que cest elle que nous devons la conscration de nos liberts fondamentales. Nous sommes ses hritiers parce que cest elle que nous devons notre organisation conomique et notre prosprit. A maints gards, le monde dans lequel nous vivons est n la charnire du XVIIIme et du XIXme sicles. Cest cette naissance quest consacr le prsent ouvrage. Second tome dune ambitieuse trilogie intitule La Tradition de la Libert, le livre qui parat aujourdhui se concentre sur les origines du libralisme. Le premier tome dressait un vaste panorama des grands jalons thoriques de la doctrine librale tout au long de son histoire. Le troisime tome sera consacr au tumultueux XXme sicle et aux premires annes de ce XXIme sicle dj riche en soubresauts. Il est illusoire desprer comprendre le monde daujourdhui sans sinterroger sur sa gense: travers les textes trs denses de ce second tome, nous assistons lmergence des grands principes fondateurs du libralisme. Leur conscration progressive provoque une dynamique qui libre lhumanit du monde fodal qui dura plus de 1000 ans. Le sicle des Lumires est aussi celui dune rvolution conomique sans prcdent dans lhistoire. Cest la mise en application dun nouveau modle, invent en GrandeBretagne : le libralisme conomique. Ce dernier se gnralise dans les colonies amricaines et, durant le XIXme sicle, sur tout le continent europen. Sensuit, en lespace de quelques gnrations, une croissance dmographique vertigineuse. Le

libralisme conomique, qui libre lhomme de lconomie de subsistance, nest pas une mcanique impersonnelle et sans me. Il est thoris, systmatis et popularis par un homme de gnie: Adam Smith. Vritable fondateur de lconomie moderne, il est, dabord, un professeur de morale. Contrairement ce quon affirme parfois, les libraux nont pas calqu leur morale sur les impratifs de lconomie de march. Tout au contraire, cest la morale librale qui a donn naissance lconomie de march. La Richesse des Nations est un trait qui repose entirement sur une conviction morale fondamentale: le dsir denrichissement individuel est socialement bnfique. On constate, en lisant Adam Smith, que le libralisme conomique nest pas moralement neutre. Il senracine dans des convictions morales trs fortes : il est injuste que les patrons puissent sassocier et pas les travailleurs, il est injuste de pratiquer le commerce colonial, il est injuste que marchands et manufacturiers fassent passer des lois qui ne profitent qu eux, etc. Cette doctrine se positionne ouvertement contre une autre doctrine conomique, alors dominante: le mercantilisme. Elle finira par en triompher. Ds lors, les autres nations ne seront plus perues comme des ennemies mais comme des partenaires conomiques: le commerce profite non un seul des partenaires mais chacun dentre eux. Comme le disent Benjamin Constant et Wilhelm von Humboldt, le commerce international, en sintensifiant, finit par remplacer la guerre. LUnion Europenne est la conscration de cette ide librale. LOMC en est la conscration mondiale. Le sens de lpargne est une autre valeur fondamentale du libralisme conomique. Pas de capitalisme sans capital. Ce dernier sacquiert par esprit dconomie. Selon Adam Smith, une nation dont les commerants et banquiers deviennent arrogants - comme ce fut le cas de lEspagne et du Portugal lpoque de leur empire colonial - finit par seffondrer conomiquement parce quelle perd le sens des ralits conomiques. Adam Smith est Ecossais: augmenter son capital est, selon lui, un impratif moral. Il faut bien le comprendre sur ce point: la finalit nest pas - principalement - de devenir plus riche mais bien de crer plus de richesses dans le monde. Seule une part infime des richesses gnres est destine la consommation personnelle du capitaliste. Certes, il existe des prodigues, mais il sagit dune minorit. La majeure partie du capital doit tre rinvesti pour accrotre les entreprises et en crer de nouvelles. De cette faon, on met en place des activits qui emploient un nombre toujours plus considrable de personnes et qui finissent par se soutenir elles-mmes et gnrer de nouveaux capitaux. Augmenter le capital signifie, pour Adam Smith, faire vivre et enrichir le maximum de personnes sur terre. Des personnes qui travaillent, ce sont des personnes qui ont un pouvoir dachat. Ce sont des personnes plus libres. Ainsi, pour le libralisme conomique, la richesse nest pas une fin en soi. La fin en soi, cest la libert. Plus la libert saccrot sur terre, plus elle ncessite une socit dveloppe.

Autre malentendu courant corriger: le libralisme conomique ne vise pas le profit pour le profit. Selon Adam Smith, un taux lev de profit nest pas considr comme un objectif en soi. Cest un signal que les capitaux manquent quelque part et dans une certaine branche. Cest un signal que des biens sachtent meilleur march et se vendent plus cher quils ne valent. Cest un signal quune situation appelle un rquilibrage. Cest parfois aussi le signal, dit Adam Smith, que des personnes sont opprimes quelque part dans le monde. Cest le signal quelles travaillent pour un prix infrieur la valeur de leur travail. Lattraction des capitaux vers cette partie du monde va alors accrotre la concurrence entre entrepreneurs prsents sur place et va rapidement faire hausser le salaire des ouvriers parce que ces derniers auront dsormais la possibilit de choisir les entrepreneurs qui leur proposent le meilleur salaire. Le taux de profit regagnera alors un niveau normal et le cot des marchandises augmentera corrlativement la hausse des salaires. Les marchandises importes au pays dorigine seront donc plus chres et la diffrence de prix entre celles-ci et celles produites dans le pays dorigine sestompera graduellement. Lire les penseurs de cette poque, comme y invite cet ouvrage, cest galement comprendre que les crises conomiques et financires ne datent pas dhier. Adam Smith analyse la faillite du systme bancaire franais suite ladoption, par le duc dOrlans, rgent de France, du systme conomique dun autre Ecossais, John Law. Sur base de principes conomiques libraux, Edmund Burke prvoit, ds 1790, la faillite du systme financier de France suite ladoption des assignats de la Rvolution. Adam Smith nous apprend aussi que laide financire permanente que lEtat apporte au commerce colonial en subsidiant et en renflouant les fameuses Compagnies exclusives , est ruineuse et contreproductive car elles finissent toutes par faire faillite. Ces entreprises que lEtat ne veut pas abandonner de peur de ruiner les industries en amont et en aval font trangement penser aux entreprises too big to fail et la problmatique du risque systmique. Mais le libralisme ne se rduit pas, loin de l, sa dimension conomique. Cest aussi un systme qui rclame la dmocratie et le parlementarisme. Selon Etienne de La Botie, le pouvoir du tyran repose sur ladhsion volontaire de la population quil asservit. Une fois que le peuple lui retire sa confiance, le pouvoir du tyran scroule comme un chteau de cartes. Il est alors contraint demployer des mercenaires pour contenir son peuple en rvolte. L encore, dans le contexte actuel de ce que lon nomme dj le printemps arabe, ces textes vieux de plusieurs sicles rvlent lintemporalit des vrits quils vhiculent. Le libralisme, cest aussi et surtout un humanisme, une doctrine visant le libre dveloppement et lpanouissement de lhomme dans toutes ses facults. Wilhelm von Humboldt, grand architecte du systme universitaire allemand,

estime quune socit sera dautant plus forte, plus riche et plus productive, quelle laissera se dvelopper des personnalits originales. Le libralisme est ladversaire de luniformisation car cette dernire affaiblit. Cest une raison supplmentaire pour contenir lEtat dans de justes limites. Sil intervient trop, les citoyens en deviennent dpendants. Ils attendent de lui quil leur procure systmatiquement emplois et logements. Face lapathie et luniformisation, le libralisme plaide au contraire pour la plus grande diversit dans les opinions et convictions de ses citoyens. Au nom de cette salutaire diversit, un authentique parti libral sera toujours, paradoxalement, le plus grand dfenseur de lexistence dautres partis opposs ses ides. Une socit sera dautant plus dveloppe quelle peut compter sur des personnes diffrentes et complmentaires. Cest lune des raisons, parmi beaucoup dautres, qui expliquent pourquoi il faut assurer chacun la plus grande libert. Les membres dune socit doivent tre libres de sassocier et de crer entre eux le maximum de liens. Les contacts entre les hommes leur permettent davancer dans leur dveloppement personnel par des changes mutuels et fcondants. Mais ces associations doivent prserver lautonomie de chacun. Rien nest plus dangereux que de laisser des hommes se faire touffer par la logique du groupe. En ce sens, le libralisme rejette toute forme de communautarisme. Le libralisme, enfin, est rformateur. Cest une autre leon tirer de la lecture de ces textes. Il nat en rupture avec lAncien Rgime. Adam Smith consacre quelques trs belles pages la Rforme protestante et une dnonciation des pratiques liberticides de lEglise catholique romaine. Il condamne aussi les corporations et toutes les institutions fodales. Avec lui nat vritablement la notion de progrs au sein de la socit, notion jusqualors rserve au perfectionnement de lme du croyant. Lide mme de la rforme comme processus continu et infini merge cet instant. Elle tait inconcevable dans la socit stratifie du Moyen Age. Nanmoins, le libralisme nest pas rvolutionnaire. Le texte dEdmund Burke est trs reprsentatif cet gard. Il est horrifi par la dimension totalitaire de la Rvolution franaise. Les Anglais ont vcu leur rvolution dmocratique un sicle plus tt et Burke vnre les principes libraux de la Glorieuse Rvolution. Mais il spouvante de lattitude de lAssemble nationale franaise qui jette tout par-dessus bord: la monarchie videmment, mais aussi le systme judiciaire, lEglise, lorganisation conomique, etc. Pareille attitude ne pouvait mener qu la Terreur et, par la suite, la violence et la guerre. Il prophtise dailleurs la prise de pouvoir napolonienne. En un certain sens, face pareil excs, le libralisme est conservateur. Il conserve et prserve des principes fondamentaux mme si la formulation et lapplication de ces derniers varient en fonction du contexte.

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Une rforme, dit Burke, ne doit jamais soprer dans la violence. Il faut, dit-il, se pencher sur les institutions dfaillantes avec le mme respect quon tmoigne lorsquon se penche sur les blessures dun pre. De son ct, Humboldt pense que ltat antrieur dtermine toujours ce qui va suivre et quune rforme implique toujours un changement pralable des mentalits. Le libralisme est, en effet, anim par un respect profond pour la dignit et la libert intrieure des personnes. Les ides oprent lentement et sans bruit. On ne peut ni les imposer par la force ni les importer brusquement dans la ralit. La redcouverte de ces textes exigeants mais imprgns dune profonde sagesse que Corentin de Salle, dont je salue le travail de grande qualit, a patiemment clarifis et synthtiss ici peut contribuer durablement nous faire progresser vers davantage de libert.

Charles MiCheL
Prsident du Mouvement Rformateur

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Avant-Propos

Les Lumires librales

Les Provinces Unies, terreau du libralisme


Ce navire arbore les couleurs de lun des plus riches Etats europens du XVIIme sicle finissant, les Provinces Unies. Situe sur une terre perptuellement menace dimmersion, ne disposant pas de ressources propres, cette rgion se rvolte, la fin du XVIme sicle, contre lEspagne de Philippe II et accde lindpendance. Cette union de provinces indpendantes constitue le tout premier Etat dmocratique de lEurope moderne. Guillaume dOrange-Nassau, dit le Taciturne , marquis dAnvers, seigneur de Breda et dautres lieux, stadhouder de Hollande, de Zlande et dUtrecht, a t lev dans la religion protestante mais a t rduqu ds lge de 11 ans la cour catholique de Charles Quint. Revenu au protestantisme et face au fanatisme meurtrier du duc dAlbe, il prendra la tte des insurgs durant la rvolte hollandaise dont les vnements essentiels schelonnent de 1565 1588. Sept provinces scellent leur destin par lUnion dUtrecht en 1579. Le 26 juillet 1581, elles proclament leur indpendance. La premire Rpublique des Provinces-Unies est ne. Ce nouvel Etat, fond sur lanti-absolutisme, la souverainet du peuple (du moins de ses lites), un gouvernement dassemble, constitue le premier exemple au monde de cration dune rpublique moderne dpassant le cadre territorial dune ville. Il allait impressionner durablement lEurope. Cest donc au Nord de lEurope et plus particulirement au sein des Provinces Unies que sont consacres les premires grandes liberts qui formeront le terreau du libralisme. Trs tt, des chartes sont acquises ou arraches aux princes impriaux, aux ducs et aux comtes. On peut citer la Joyeuse Entre de Brabant dont la premire version date de 1356 et le Grand Privilge de 1477. Ces deux documents consacrent la dsobissance civile en cas de violation des privilges par le prince. Ils prvoient la participation des habitants au processus de dcision et, pour le second texte, le renforcement des Etats gnraux. Ds 1560, des publications parues aux PaysBas reprochent au gouvernement espagnol de Bruxelles de porter atteinte la libert quil devrait dfendre. Cette libert est indissociable de la prosprit des Pays-Bas. Un texte en franais, datant de 1568, intitul la Complainte de la dsole terre du Pays-Bas affirme que marchandise, manufacture et ngociations sont les surs de libert qui est elle-mme fille des Pays-Bas.

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Par son industrie, cette rpublique marchande dune puissance conomique, coloniale et militaire exceptionnelle est devenue le grand voiturier de lEurope: sa matrise des mers lui permet dacheminer les marchandises des uns chez les autres et vice versa. Elle dgage de ses activits commerciales des capitaux surabondants pour lesquels elle cherche constamment des dbouchs extrieurs. Ces derniers trouvent semployer massivement dans les fonds publics de la France et de lAngleterre. La puissance commerciale hollandaise est telle que lAngleterre de Cromwell, pour se soustraire sa concurrence et prmunir ses ctes dventuelles attaques de navires croisant proximit, adopte, en 1651, lActe de Navigation, premire grande lgislation protectionniste, qui interdit tout bateau tranger daccoster dans ses ports et donc de commercer directement avec elle. Cet Acte dclenche instantanment une srie de conflits: les quatre guerres anglo-nerlandaises dont lenjeu est le contrle des changes commerciaux internationaux, lequel finira par choir lAngleterre. Dans lentre-temps, Guillaume III, petit-fils de Guillaume le Taciturne, petit-fils de Charles Ier par sa mre et mari de la fille de Jacques II dAngleterre, deviendra roi dAngleterre en 1688 lissue de la Glorieuse Rvolution. Cette rvolution marque lavnement en Angleterre des ides librales chres John Locke, pre du libralisme politique.1 Cette conception belliqueuse du commerce est la consquence dune doctrine conomique alors dominante: le mercantilisme, vritable matrice des politiques protectionnistes. Cette cole favorise les exportations de produits finis et dcourage voire prohibe les importations ou les exportations de matires premires. Cest galement sous linfluence des ides mercantilistes de Colbert, premier ministre de Louis XIV, que la France engage avec les Hollandais une guerre de tarifs douaniers qui, rapidement, dgnre en une vritable confrontation militaire: la guerre de Quarante ans (1672-1713). Louis XIV, monarque catholique dun pays agraire, se sentait personnellement humili par le fait quune rpublique commerante calviniste accumule tant de richesses, de colonies et de pouvoirs. A cette poque, la marine hollandaise surclasse la marine franaise et le budget hollandais quivaut celui de la France, alors que la population hollandaise se chiffre peine 2 millions de personnes contre plus dune vingtaine de millions de Franais.2

Le commerce est pacificateur condition dassurer une relle libert des changes
Cest principalement contre la doctrine mercantiliste que fut publie, en 1776, la Richesse des Nations dAdam Smith. A une thorie qui fait rsider la richesse dun Etat dans laccumulation des mtaux prcieux (or et argent), elle substitue celle du libre-change pacifique et de lenrichissement mutuel des partenaires commerciaux. Smith est le premier dmontrer scientifiquement que les grandes puissances europennes peuvent se dvelopper conomiquement de manire harmonieuse
1 2 dans le premier tome du prsent ouvrage, nous expliquons comment les intellectuels libraux ont cr letat de droit moderne. on y trouvera une synthse du Second Trait du Gouvernement civil de John Locke. Pour une analyse dtaille de ce conflit entre le colosse franais et les Provinces Unies, il est recommand de consulter le passionnant ouvrage dherv hasquin: Louis XIV face lEurope du Nord, editions racine, 2005

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et que, loin de handicaper ce dveloppement, la proximit dEtats voisins prospres renforce et acclre ce dernier. Il se dsole de ce conflit ancestral entre la France et lAngleterre et des obstacles et prohibitions en tout genre qui entravent le commerce entre ces deux pays. En raison de la rapidit des retours , les capitaux anglais investis dans les colonies seraient une vingtaine de fois plus rentables si on les utilisait pour commercer avec la France. Pour des raisons tant de principe que de rationalit conomique, il exhorte les Anglais renoncer leur empireou du moins permettre aux colonies de choisir leurs partenaires conomiques comme elles lentendent. Outre le fait que lAngleterre naurait plus supporter les frais ruineux de la dfense des colonies et que ces colonies pourraient, elles aussi, rcolter les bnfices de ces changes, elle senrichirait bien davantage si lon abolissait le commerce exclusif et si on tablissait la pleine libert de commerce. Par ailleurs, il dmontre conomiquement que lesclavage est la manire la plus coteuse de produire des biens et des marchandises. Il explique aussi pourquoi les Croisades constituent un dsastre conomique pour lEurope. Il dmontre enfin pourquoi le fodalisme et la loi de primogniture sur laquelle il repose ont maintenu improductives la majeure partie des terres de lEurope durant 1000 ans. Quoiquil en soit, le succs instantan de cet ouvrage et linfluence profonde quil exera sur le gouvernement anglais est le vritable acte de naissance du libralisme conomique.

Voltaire sur la libert anglaise


Grand anglophile sil en est, Voltaire fut lun des premiers intellectuels franais comprendre lampleur de la rvolution conomique qui se jouait dans cette partie du monde. Dans ses Lettres philosophiques (Dixime Lettre sur le Commerce), il crit:
Le commerce, qui a enrichi les citoyens en Angleterre, a contribu les rendre libres, et cette libert a tendu le commerce son tour; de l sest forme la grandeur de ltat. Cest le commerce qui a tabli peu peu les forces navales par qui les Anglais sont les matres des mers. Ils ont prsent prs de deux cents vaisseaux de guerre. La postrit apprendra peut-tre avec surprise quune petite le, qui na de soi-mme quun peu de plomb, de ltain, de la terre foulon et de la laine grossire, est devenue par son commerce assez puissante pour envoyer, en 1723, trois flottes la fois en trois extrmits du monde, lune devant Gibraltar, conquise et conserve par ses armes, lautre Porto-Bello, pour ter au roi dEspagne la jouissance des trsors des Indes, et la troisime dans la mer Baltique, pour empcher les Puissances du Nord de se battre. () Tout cela donne un juste orgueil un marchand anglais et fait quil ose se comparer, non sans quelque raison, un citoyen romain. Aussi le cadet dun pair du royaume ne ddaigne point le ngoce. Milord Townshend, ministre dtat, a un frre qui se contente dtre marchand dans la Cit. Dans le temps que Oxford gouvernait lAngleterre, son cadet tait facteur Alep, do il ne voulut pas revenir, et o il est mort.

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Cette coutume, qui pourtant commence trop se passer, parat monstrueuse des Allemands entts de leurs quartiers; ils ne sauraient concevoir que le fils dun pair dAngleterre ne soit quun riche et puissant bourgeois, au lieu quen Allemagne tout est prince; on a vu jusqu trente altesses du mme nom nayant pour tout bien que des armoiries et de lorgueil. En France est marquis qui veut; et quiconque arrive Paris du fond dune province avec de largent dpenser et un nom en ac ou en ille, peut dire un homme comme moi, un homme de ma qualit, et mpriser souverainement un ngociant; le ngociant entend lui-mme parler si souvent avec mpris de sa profession quil est assez sot pour en rougir. Je ne sais pourtant lequel est plus utile un tat, ou un seigneur bien poudr qui sait prcisment quelle heure le Roi se lve, quelle heure il se couche, et qui se donne des airs de grandeur en jouant le rle desclave dans lantichambre dun ministre, ou un ngociant qui enrichit son pays, donne de son cabinet des ordres Surate et au Caire, et contribue au bonheur du monde.

De manire gnrale, le commerce maritime international attire, ds le XVIIme sicle, une part croissante du capital des diverses puissances europennes. Pour un grand nombre de pays, lintensit des changes est telle que leur conomie se structure dj en fonction du volume des importations et des exportations. La Hollande, par exemple, importe la quasi-totalit de son bl de lextrieur. Il faudra patienter longtemps pour voir triompher lide du libre march au niveau mondial et donner ainsi le signal de dpart la mondialisation mais, ds cette poque, avant mme la rvolution industrielle, on voit dj circuler de continent continent les capitaux, les marchandises, les hommes mais aussi les ides.

Lumires librales et Lumires liberticides


Cest dans ce contexte que sinscrit le vaste courant intellectuel des Lumires. Ces dernires apportent le progrs, la dmocratie, les Droits de lHomme mais galement la tentation du totalitarisme. Ce sont les ides dintellectuels tels que Jean-Jacques Rousseau ou tels que labb Mably3 qui annoncent plusieurs des grandes catastrophes politiques venir. Le socialisme nat avec Gracchus Babeuf4 et avec les Jacobins, mais ces derniers furent fortement influencs par Rousseau. Par sa thorie du contrat social et sa dfense de lEtat rpublicain, Rousseau est indniablement lune des plus grandes figures des Lumires mais cest nanmoins lun des premiers, avant Auguste Blanqui,5 avant Robert Owen,6 avant Charles Fourier,7 avant Pierre Joseph Proudhon,8 condamner linstitution de la proprit, combattre le progrs scientifique et technologique,
3 4 5 6 7 8 Gabriel bonnot de Mably (1709-1785), philosophe franais qui fait rsider dans la proprit lorigine de tous les vices et malheurs de la socit. il prconise un modle de socit totalitaire. Gracchus Babeuf (1760-1797), journaliste, homme de lettres et rvolutionnaire franais qui mourut guillotin. son uvre annonce le communisme. Louis Auguste Blanqui (1805-1881), journaliste franais et thoricien communiste. robert Owen (1771-1858), industriel anglais et thoricien socialiste qui cra un village socialiste dans lindiana: New harmony. Lexprience se solda par un chec. Charles Fourier (1772-1837), commerant franais et thoricien du socialisme. il voulait crer de petites communauts socialistes idales, les phalanstres. Toutes les tentatives se soldrent par des checs. Pierre Joseph Proudhon (1809-1865), autodidacte et ouvrier typographe franais, auteur dune uvre gigantesque, est un thoricien du mutuellisme et de lanarcho-syndicalisme.

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prner lgalitarisme et appeler la suppression de la libert de conscience, de la libert dexpression et de la libert religieuse. Rousseau est galement ladversaire rsolu du pluralisme des partis politiques quil appelle les brigues ou factions et dont laction, selon lui, contrecarre la formation de la volont gnrale. Arrire-grand-pre du totalitarisme, grand-pre du socialisme, Rousseau est le pre du jacobinisme radical et de la T erreur dans laquelle versa la Rvolution franaise. Il reste nanmoins un esprit de tout premier ordre et un crivain de talent comme sen rend compte immdiatement tout lecteur des Confessions ou des Rveries dun promeneur solitaire. De Rousseau Sartre, il existe, en France, toute une veine dauteurs brillants, sensibles et humanistes, mais paradoxalement hants par des rves de rvolution et de socit totalitaire. Les prsentations superficielles et laudatives du Sicle des Lumires prsentent gnralement les ides de leurs divers reprsentants comme formant un ensemble relativement homogne. Ils omettent souvent de considrer de manire spcifique un courant intellectuel qui, certes, sinscrit dans ce mouvement plus vaste, mais sen distingue par ailleurs. Ce dernier, cest celui des Lumires librales . Cest principalement en Angleterre que ce mouvement est n. Les auteurs du Scottish Enlightenment sont David Hume, Adam Ferguson, Adam Smith et Edmund Burke. Les pres fondateurs et les thoriciens de la Rvolution amricaine (John Adam, Samuel Adams, Benjamin Franklin, Alexander Hamilton, Thomas Jefferson, James Madison, George Washington, etc.) en sont les hritiers directs. Ce sont ces Lumires librales que symbolise la torche de la statue de la Libert qui fait face lle de Manhattan. Mais la France a, elle aussi, enfant un grand nombre de Lumires librales : les physiocrates, Turgot, Sieys et dautres auteurs qui contriburent la fameuse Dclaration des Droits de lHomme et du citoyen vote par lAssemble nationale le 26 aot 1789. Par la suite, Jean-Baptiste Say,9 Charles Dunoyer,10 Benjamin Constant et Frdric Bastiat11 figurent parmi les plus grands noms du Panthon libral. En Allemagne, dans la composante librale de lAufklrung, on peut ranger Samuel Pufendorf,12 Wilhelm von Humboldt et, dans une certaine mesure, Emmanuel Kant.13

Deux flaux de la Modernit


Ces intellectuels mettent en garde leurs contemporains contre deux flaux qui leur semblent inhrents la Modernit : le constructivisme et le nationalisme. Ces deux maux procdent respectivement de deux attitudes dangereuses qui sont dveloppes la faveur de cette rvolution intellectuelle que sont les Lumires: un orgueil dmesur qui fait croire la toute-puissance de la raison et le sentiment quun peuple clair a le droit et mme le devoir de conqurir et de soumettre les autres peuples.14
9 10 11 12 13 14 Jean-baptiste Say (1767-1832), conomiste franais classique et disciple dAdam smith. Cest lauteur de la fameuse loi des dbouchs. Charles Dunoyer (1786-1862),conomiste libral franais disciple de Jean-baptiste say. frdric Bastiat (1801-1850), conomiste, homme politique et thoricien libral franais. Le premier tome du prsent ouvrage contient une synthse de plusieurs de ses plus grands textes. samuel von Pufendorf (1632-1694), juriste, philosophe et diplomate allemand dont les travaux inspirrent les rdacteurs de la Constitution amricaine. Politiquement parlant, Kant doit davantage tre class parmi les penseurs rpublicains que parmi les penseurs libraux mme sil partage avec les thoriciens du libralisme un nombre trs important de conceptions sociales, conomiques et politiques. Ce sujet est trait par benjamin Constant dans son ouvrage De lesprit de conqute et de lusurpation dans leur rapport avec la civilisation europenne (1814).

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Quest-ce que le constructivisme? Avant de lexpliquer, il faut comprendre le rle attribu par les reprsentants des Lumires la raison. Comme lcrit Emmanuel Kant en 1784 dans son clbre texte sur les Lumires, le projet philosophique est de donner lhomme un sentiment librateur de confiance en sa propre raison:
Quest-ce que les Lumires? La sortie de lhomme de sa minorit dont il est lui-mme responsable. Minorit, cest--dire incapacit de se servir de son entendement (pouvoir de penser) sans la direction dautrui, minorit dont il est lui-mme responsable (faute) puisque la cause en rside non dans un dfaut de lentendement mais dans un manque de dcision et de courage de sen servir sans la direction dautrui. Sapere aude ! (Ose penser) Aie le courage de te servir de ton propre entendement. Voil la devise des Lumires.15

Cette sortie de la minorit laquelle Kant exhorte lhumanit est une tape civilisationnelle fondamentale dans lhistoire humaine. En la franchissant, lhomme devient fondamentalement libre. Selon la philosophie de lhistoire kantienne, lhomme ainsi libr devient mme pleinement homme tout court. En effet, la nature humaine est un idal conqurir et non pas un tat naturel. En clair, lhomme shumanise au fil de son volution. La priode des Lumires est cruciale ce point de vue, car la ralisation de son humanit passe par la conscration de sa libert. On peut considrer que cette tape a t franchie en Occident et dans plusieurs autres parties du monde. Mme en ces endroits, elle ne la pas t totalement et elle nest pas ncessairement acquise de manire irrversible. Thomas Jefferson affirmait que le prix de la libert, cest la vigilance ternelle. Mme si lon ne peut quapplaudir au projet fondamental des Lumires invitant lhomme riger sa raison comme juge ultime, il est hasardeux de croire que les pouvoirs de cette dernire ne sont limits par rien. Voil lillusion prsomptueuse dans laquelle verse le constructivisme .16 Selon cette conception, les progrs scientifiques et techniques sont tels quon peut trs bien les tendre dautres domaines que ceux touchant au monde matriel (les champs, les routes, les ports, les moyens de transport, les manufactures, etc.). On peut les appliquer lhomme lui-mme et faire de ce dernier un tre nouveau. Cest le propos de Descartes: de la mme manire que lurbaniste doit tracer des rues impeccablement perpendiculaires en creusant travers les maisons et les difices, lingnieur social peut dtruire ce qui existe, peut faire table rase des institutions existantes pour tout reconstruire neuf. Cette tradition de pense sest prcise par la fondation dune institution dont linfluence sest affirme ds le dbut et continue tre prpondrante en France : lEcole Polytechnique. Elle a cultiv et rpandu une mentalit dingnieur se caractrisant par une prdilection esthtique pour tout ce qui a t consciemment construit plutt

15 e. Kant, Quest-ce que les Lumires?, 1784, in Aufklrung. Les Lumires allemandes, Garnier flammarion, 1995, p.25 16 Lexpression est ici utilise au sens que friedrich August von hayek donne ce terme. Ce point a t dvelopp dans sa trilogie Droit, Lgislation &Libert qui a t synthtise dans le premier tome de cet ouvrage.

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que pour ce qui se dveloppe spontanment. Saint-Simon17 et Auguste Comte18 sont deux parfaits reprsentants de cette tradition constructiviste. Pousse son paroxysme, cette conception cartsienne servira dinspiration lesprit totalitaireau XXme sicle: tout ce qui, dans le rel, rsiste au nivellement doit tre cras et aplani. A loppos des thoriciens constructivistes, les penseurs de la tradition de lordre spontan - tradition laquelle appartiennent les Lumires librales - considrent que les normes et les institutions qui structurent la socit constituent des ordres qui voluent travers le temps. Un changement ne peut soprer quavec laction du temps et comme la consquence dune volution progressive des mentalits. Pour tre efficace et durable, un changement ne peut se faire que par la voie des rformes. Pas par une rvolution. Certes, les rvolutions hollandaise, anglaise et amricaine furent couronnes de succs en dpit du fait quelles furent des rvolutions. Ce sont bien des rvolutions au sens o elles renversent un rgime tabli, mais ce quelles mirent en place se rvla prenne parce quelles ne renversrent pas toutes les institutions existantes et parce quelles sappuyaient sur des principes libraux qui staient progressivement dvelopps au fil des sicles, des principes qui imprgnaient les esprits et qui rgulaient les pratiques. Selon Hayek, le droit prexiste la lgislation: les pratiques commodes et efficientes sont adoptes spontanment et se gnralisent en raison des services quelles rendent. A partir dun certain moment, le lgislateur sen saisit et les consacre juridiquement. Elles vont de bas en haut. Les mauvaises lgislations sont, au contraire, celles qui naissent dans lesprit du lgislateur et qui suivent le mouvement inverse. Sous la Terreur de Robespierre, les Franais se prennent idoltrer une trange fiction : la nation. Le second flau qui apparat lpoque de la Modernit, cest le nationalisme et, avec lui, un dchanement de violence dune ampleur industrielle. Certes, la guerre est aussi vieille que lhumanit et Thucydide19 fait dj tat de gnocides perptrs dans lAntiquit, mais laugmentation exponentielle de la puissance et de la richesse des socits modernes se manifeste, sur le champ de bataille, par des conflagrations hyperboliques. Les socits modernes sacheminent progressivement vers la guerre totale de Clausewitz.20 LEtat moderne, cest le Lviathan, littralement cette bte qui se tortille dont parle lAncien Testament, ce monstre colossal, froid et assoiff de puissance. A peine sortis de lenfance, les deux Lviathan dAngleterre et de France clbrent leur puissance en se ruant lun sur lautre. Ils dclenchent la guerre intertatique la plus longue de lhistoire: la guerre de Cent ans (1340-1453). Lhistoire europenne est une succession ininterrompue de guerresqui gagnent chaque fois en intensit : guerre des deux roses (1455-1480), guerre de Trente ans (1618-1648), guerres de Louis XIV, etc. Quand, en 1812, Napolon part en Russie, il emmne 700.000 personnes avec lui. Quelques mois plus tard, ils sont seulement 75.000 rentrer. Que dire alors des boucheries que furent les deux guerres mondiales en Europe!
17 Claude de Saint-Simon (1760-1825), petit cousin du clbre duc de saint-simon, le clbre mmorialiste de Louis XiV et de la rgence, est un conomiste et philosophe franais qui prconise un etat ultra-centralis pour grer lconomie industrielle. il donnera naissance une cole la gloire des ingnieurs : le saint-simonisme. 18 Auguste Comte (1798-1857), philosophe franais considr comme le fondateur de la sociologie et du positivisme. Cest un disciple dissident de saint-simon dont il fut le secrtaire. 19 Thucydide (460-395 AC), historien et homme politique athnien, auteur de la fameuse Guerre du Ploponnse. 20 Carl von Clausewitz (1780-1831), officier et thoricien militaire prussien, auteur du trait monumental de stratgie intitul De la Guerre.

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Ne pouvait-on pas faire lconomie de cette structuration de lEtat autour de lide de Nation ? Ntait-il pas possible dunifier les peuples composant ces diffrents Etats autour de valeurs moins belliqueuses? Cest le choix que posrent tous les colons Europens qui rsolurent de quitter la violence, la haine et la perscution pour lAmrique. L-bas, labri des fureurs de la guerre, la libert fut pleinement sanctuarise,21 le temps pour ce jeune Etat de grandir et de prosprer. Certes, les Etats-Unis sortirent de leur isolationnisme par la suite mais sils le firent, ce nest pas, contrairement ce quon a coutume daffirmer ici en Europe, en raison dune pulsion imprialiste, mais parce que lEurope les a contraints le faire. Cest en Europe que naquirent limprialisme et son corrlat oblig, le colonialisme. Ceux qui dnoncent limprialisme amricain oublient que les vritables puissances coloniales furent avant tout les puissances europennes: Portugal, Espagne, Angleterre, Hollande, France, Belgique et, plus tardivement, Italie et Allemagne. Adam Smith en dpeint les atrocits dans son ouvrage. Imprialisme et nationalisme sont lorigine de la premire guerre mondiale. Ce sont les Europens qui dclenchrent ces deux cataclysmes sans prcdent que furent les guerres mondiales. Cest en Europe que furent inventes le fascisme et le communisme, les deux idologies les plus meurtrires de lhistoire. Lidologie fasciste a prcipit lEurope, dabord, et la plante entire, ensuite, dans la seconde guerre mondiale. Lidologie communiste a enfant la guerre froide. Le terrorisme islamiste, fruit tardif de la colonisation europenne et rsistance populaire aux rgimes dictatoriaux liberticides soutenus tacitement par lEurope et les Etats-Unis, a rendu, une fois encore, lintervention amricaine ncessaire lorsquil savra que ce mouvement tait capable de sattaquer directement aux populations civiles des Etats occidentaux. Comme lcrit Raymond Aron Mme si les Amricains taient sans reproche, les Europens auraient peine ne pas leur tenir rigueur dune ascension qui fut la contrepartie de leur propre dcadence. Dieu merci, les Amricains ne sont pas sans reproche . Seule la construction de lUnion Europenne - la plus vaste et la plus ambitieuse construction librale qui ft jamais - parvint mettre un terme la guerre entre les nations europennes et les amena se dfaire de leurs empires. Quand on tourne les pages dun livre dhistoire partir du XVIIIme sicle, on ne peut sempcher de se demander si ces centaines de millions de morts, si ces peuples opprims, si cette violence absurde nauraient pas pu tre vits : peut-tre suffisait-il que les Europens, linstar de leurs cousins dOutre Atlantique, optent pour les ides de la fraction la plus claire des Lumires: les Lumires librales.

Washington versus Napolon


Chateaubriand, en quelques paragraphes, nous fait comprendre pourquoi, en tournant le dos aux idaux de la libert, les Europens rcoltrent ce quils avaient sem.
Washington nappartient pas, comme Bonaparte, cette race qui dpasse la stature humaine. Rien dtonnant ne sattache sa personne ; il nest point plac sur un vaste thtre; il nest point aux prises avec les capitaines
21 Y. roucaute, La Puissance de la libert. Le nouveau dfi amricain, Puf, 2004, pp.123 et s.

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les plus habiles et les plus puissants monarques du temps; il ne court point de Memphis Vienne, de Cadix Moscou: il se dtend avec une poigne de citoyens sur une terre sans clbrit, dans le cercle troit des foyers domestiques. Il ne livre point de ces combats qui renouvellent les triomphes dArbelles et de Pharsale; il ne renverse point les trnes pour en recomposer dautres avec leurs dbris; il ne fait point dire aux rois sa porte: Quils se font trop attendre, et quAttila sennuie. Quelque chose de silencieux enveloppe les actions de Washington; il agit avec lenteur. On dirait quil se sent charg de la libert de lavenir, et quil craint de la compromettre. Ce ne sont pas ses destines que porte ce hros dune nouvelle espce: ce sont celles de son pays; il ne se permet pas de jouer ce qui ne lui appartient pas; mais de cette profonde humilit quelle lumire va jaillir ! Cherchez les bois o brilla lpe de Washington: quy trouvez-vous ? Des tombeaux ? Non; un monde ! Washington a laiss les tats-Unis pour trophe sur son champ de bataille.

Gilbert Stuart, Portrait de George Washington, 1795, huile sur toile, Metropolitan Museum of Art, New York

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Bonaparte na aucun trait de ce grave Amricain: il combat avec fracas sur une vieille terre; il ne veut crer que sa renomme; il ne se charge que de son propre sort. Il semble savoir que sa mission sera courte, que le torrent qui descend de si haut scoulera vite; il se hte de jouir et dabuser de sa gloire, comme dune jeunesse fugitive. linstar des dieux dHomre, il veut arriver en quatre pas au bout du monde. Il parat sur tous les rivages; il inscrit prcipitamment son nom dans les fastes de tous les peuples; il jette des couronnes sa famille et ses soldats; il se dpche dans ses monuments, dans ses lois, dans ses victoires. Pench sur le monde, dune main il terrasse les rois, de lautre, il abat le gant rvolutionnaire; mais, en crasant lanarchie, il touffe la libert et finit par perdre la sienne sur son dernier champ de bataille.

Jacques-Louis David, Le Premier Consul franchissant les Alpes au col du Grand-SaintBernard, 1800, huile sur toile, Chteau de Charlottenburg, Berlin

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Chacun est rcompens selon ses uvres: Washington lve une nation lindpendance; magistrat en repos, il sendort sous son toit au milieu des regrets de ses compatriotes et de la vnration des peuples. Bonaparte ravit une nation son indpendance: empereur dchu, il est prcipit dans lexil, o la frayeur de la terre ne le croit pas encore assez emprisonn sous la garde de locan. Il expire: cette nouvelle publie la porte du palais devant laquelle le conqurant fit proclamer tant de funrailles, narrte, ni ntonne le passant: quavaient pleurer les citoyens ? La rpublique de Washington subsiste; lempire de Bonaparte est dtruit. Washington et Bonaparte sortirent du sein de la dmocratie: ns tous deux de la libert, le premier lui fut fidle, le second la trahit. Washington a t le reprsentant des besoins, des ides des lumires, des opinions de son poque; il a second, au lieu de contrarier, le mouvement des esprits; il a voulu ce quil devait vouloir, la chose mme laquelle il tait appel: de l la cohrence et la perptuit de son ouvrage. Cet homme qui frappe peu, parce quil est dans des proportions justes, a confondu son existence avec celle de son pays: sa gloire est le patrimoine de la civilisation; sa renomme slve comme un de ces sanctuaires publics do coule une source fconde et intarissable. Bonaparte pouvait enrichir galement le domaine commun; il agissait sur la nation la plus intelligente, la plus brave, la plus brillante de la terre. Quel serait aujourdhui le rang occup par lui, sil et joint la magnanimit ce quil avait dhroque, si, Washington et Bonaparte la fois, il et nomm la libert lgataire universelle de sa gloire ! Mais ce gant ne liait point ses destines celles de ses contemporains; son gnie appartenait lge moderne: son ambition tait des vieux jours; il ne saperut pas que les miracles de sa vie excdaient la valeur dun diadme, et que cet ornement gothique lui sirait mal. Tantt il se prcipitait sur lavenir, tantt il reculait vers le pass; et, soit quil remontt ou suivt le cours du temps, par sa force prodigieuse, il entranait ou repoussait les flots. Les hommes ne furent ses yeux quun moyen de puissance; aucune sympathie ne stablit entre leur bonheur et le sien: il avait promis de les dlivrer, il les enchana; il sisola deux, ils sloignrent de lui. Les rois dEgypte plaaient leurs pyramides funbres, non parmi des campagnes florissantes, mais au milieu des sables striles; ces grands tombeaux slvent comme lternit dans la solitude: Bonaparte a bti leur image le monument de sa renomme.22

22 f.-r. de Chateaubriand, Mmoires dOutre-Tombe, Livre Vi, Ch.Viii, 1848 (posthumes), pp.269-271

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Le projet de construction europenne nous prmunit doublement: contre le repli protectionniste et contre les pulsions nationalistes. Mais ce projet nest pas achev et il nest pas labri dune subversion interne. Le vu des Fondateurs tait den faire un instrument au service de la libert et non pas le monstre rglementaire quil risque de devenir. Par ailleurs, le nationalisme nest pas mort en Europe. En France, le Front National est une force corrosive qui sattaque dangereusement au socle des liberts fondamentales et des principes de libre circulation (des hommes, des biens, des services et des capitaux) sur lequel est btie lUnion Europenne. Paradoxalement, cette formation donne une nouvelle jeunesse et une propagation inespre des ides qui furent habituellement lapanage de lextrme gauche: lanticapitalisme, lantiamricanisme et la dnonciation des puissances de largent.

Prsentation de louvrage
Le prsent ouvrage entend donner une prsentation gnrale et une synthse de cinq textes fondamentaux de la tradition librale. Une prsentation de quelques pages prcde chaque fois la synthse du texte. A tout seigneur, tout honneur, la Richesse des Nations dAdam Smith se taille la part du lion. Aujourdhui, plus personne ou presque ne lit cet ouvrage imposant. Pas plus les esprits forms aux disciplines littraires qui y voient un ouvrage dconomie dont laridit les rebute que les conomistes qui le considrent comme une uvre doctrinale, certes dun indniable intrt historique, mais rdige une poque o la science conomique tait encore au berceau. Il sagit pourtant dune uvre extrmement actuelle reposant sur une intuition morale fondamentale: le dsir denrichissement est socialement bnfique. Le prsent volume entend remdier cette injustice dsolante. Lintgralit de largumentation est rigoureusement synthtise et clarifie dans un texte vivant. Pourquoi cette synthse a-t-elle la taille dun ouvrage ? Pour trois raisons. Une raison quantitative : la Richesse des Nations est un ouvrage de quelques 1200 pages. Une raison qualitative: ce texte est dune densit, dune profondeur et dune richesse exceptionnelle. Une raison ditoriale : la Richesse des Nations constitue, en ralit, un ensemble de 5 livres : un livre qui jette les bases de la science conomique, un livre consacr la thorie capitaliste, un livre exposant une thorie de lhistoire du dveloppement conomique de lEurope, un livre consacr au commerce international et un livre consacr la fiscalit, aux dpenses budgtaires et la dette de lEtat. De la Servitude volontaire, le fameux texte crit en 1549 par Etienne de La Botie, contient, en germe, la thorie du contrat social. Un pouvoir tyrannique repose sur ladhsion du peuple quil opprime. Un peuple qui nest pas libre est en ralit un peuple qui ne veut pas tre libre.

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On stonnera peut-tre de voir figurer lauteur des Considrations sur la Rvolution de France parmi les penseurs des Lumires alors quil a ardemment combattu ces dernires. En ralit, Edmund Burke, minent reprsentant des Lumires cossaises, nest pas le ractionnaire quon se plat dpeindre. En ralit, il soppose la dimension totalitaire de la rvolution franaise. A cet gard (et beaucoup dautres), lAngleterre a un sicle davance sur la France. Une socit libre a besoin dune constitution, dune tradition et dinstitutions qui garantissent et perptuent la libert. Selon Burke, la France rvolutionnaire est une entreprise de dmolition fanatique, un nettoyage par le vide qui laissera - lhistoire lui a donn raison - le champ libre une dictature belliqueuse. Cest aussi cette tendance liberticide des Lumires franaises, parmi lesquelles il faut compter Jean-Jacques Rousseau, que combat Benjamin Constant dans la Libert des Modernes. Cessons, dit-il, de nous tourner vers les modles de grandeur de lAntiquit grecque et romaine. Le commerce va remplacer la guerre et notre libert nous, Modernes, est prive et non publique. Cette pacification de lEurope par la libert des changes ouvre la voie la construction europenne. Figure librale de lAufklrung, Wilhelm von Humboldt considre que la finalit du libralisme est dassurer le plein panouissement de lhomme. A rebours de laction uniformisante, niveleuse et affaiblissante de lEtat, le libralisme peut seul garantir le dploiement individuel original de chaque tre humain et assurer ainsi la force et la diversit de la socit civile.

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Etienne de la Botie
(1530-1563)

Discours de la Servitude Volontaire


1549

Prsentation de louvrage
Dcd prcocement, ce jeune auteur est avant tout connu pour le lien indfectible qui lattachait Montaigne. On connat ce passage clbre des Essais o le philosophe crivit quelques unes des plus belles phrases magnifiant lamiti. Ecclsiastique fru de droit, de lettres classiques et de thologie, Etienne de la Botie fut lev dans le culte de lAntiquit grecque et romaine. Il fut charg de diverses missions auprs du Roi et de son Conseil pour prner la tolrance et lapaisement une poque o, en raison de la Rforme protestante, la question religieuse devenait de plus en plus brlante. Le Discours a t rdig par La Botie lge de 18 ans.1 Il sagit dun essai de psychologie politique dont la thse centrale est que la tyrannie tire tout son pouvoir du consentement permanent des personnes quelle asservit. Du jour o ce consentement disparat, elle svanouit subitement. Cest donc un plaidoyer vibrant pour la libert et contre toute forme de tyrannie, y compris celle exerce par les rois. Pareil essai conserve toute son actualit, particulirement notre poque qui assiste aujourdhui ce quon nomme dj le printemps arabe dont, videmment, personne ne peut encore prvoir lissue heureuse ou malheureuse court et long terme. La fulgurance avec laquelle de vieux dictateurs tels que Ben Ali en Tunisie et Moubarak en Egypte2 ont t renverss une fois quont clat les premiers soulvements de la rue, montre toute la pertinence du raisonnement de La Botie. Le passage suivant sapplique bien aux troubles actuels en Libye qui ont contraint le
1 2 Une controverse existe dailleurs sur la paternit de luvre. A lheure de mettre sous presse, on ignore encore quel sera le dnouement du soulvement en Libye et dans dautres pays.

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Etienne de la Botie

dictateur Kadhafi employer des mercenaires trangers pour dfendre la capitale dans laquelle il est assig:
(...) les mauvais rois se servent dtrangers la guerre et les soudoient, ne sosant fier de mettre leurs gens, qui ils ont fait tort, les armes en main.3

e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.154

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discours de la servitude Volontaire

Synthse de lOuvrage
Pourquoi un million dhomme se soumettent-ils un tyran qui na ni force ni prestige?
Dans son fameux pome, Homre place dans la bouche du hros Ulysse les propos suivants:
davoir plusieurs seigneurs aucun bien je ny voi: Quun, sans plus, soit le matre et quun seul soit le roi.

Ulysse se trompe, nous dit La Botie. En ralit, cest un extrme malheur dtre un sujet asservi un matre. On naura jamais lassurance que ce dernier soit bon car il a toujours la possibilit dtre mauvais quand il voudra.4 Il ne sagit pas ici de discuter des mrites respectifs des divers rgimes politiques.5 Ce dont on va plutt discuter, cest de ce fait surprenant: tant dhommes, tant de villes, tant de nations endurent quelquefois un tyran isol, quelquun qui na dautre pouvoir que celui quon lui donne, quelquun qui ne pourrait leur nuire si lon nacceptait pas dendurer ce quil fait, quelquun qui ne saurait leur faire le moindre mal si lon ne prfrait pas souffrir plutt que de le contredire. Bref, comment expliquer quun million dhommes soit mis sous le joug de la tyrannie non par la force mais par une sorte denchantement ou de charme alors mme que le tyran se montre envers eux inhumain et sauvage? Il est dans lordre des choses que les peuples obissent leurs gouvernants, mais comment expliquer quils se soumettent un tyran qui na ni force ni prestige? On peut certes comprendre, quen raison de la faiblesse humaine, il arrive que le peuple soit contraint de cder la force. T fut la situation du peuple athnien sous la elle Tyrannie des Trente. Ce sont parfois l des situations invitables quil faut endurer patiemment. Certes, il arrive aussi que le peuple demeure sous la coupe dun tyran en raison de la sduction quil exerce sur lui. Il est de notre nature daimer la vertu, destimer les bonnes actions et de reconnatre le bien. Il est raisonnable de suivre un grand personnage qui fait preuve de prvoyance, de courage et de soin dans sa manire de gouverner. Mais ce nest pas ce dont il sagit ici. Ces personnes innombrables dont on parle, on les voit non pas obir mais servir. Elles ne sont pas gouvernes mais tyrannises. Ces gens vivent tous les jours dans la crainte de perdre leurs parents, leur femme, leurs enfants, leur vie. Ils subissent les pillages, les paillardises, les cruauts non pas dune arme, non pas dune invasion barbare contre laquelle ils prendraient les armes, mais dun seul homme. Non pas un Samson ou un Hercule mais, le plus souvent, un personnage effmin et impuissant.

4 5

e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.131 Platon et Aristote ont abondamment trait de cette question et ont dress des typologies trs clbres des divers rgimes. Ce nest pas ce que vise ici La botie qui sinterroge plutt sur les conditions dexistence de la tyrannie.

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Etienne de la Botie

La servitude nexiste que parce quelle est volontaire.


Pourquoi donc se laissent-ils faire? Est-ce de la lchet? Si, par un trange concours de circonstances, il arrivait que trois ou quatre personnes nosent se dfendre contre une personne isole, on pourrait, certes, appeler cela de la lchet. Mais si cent, si mille personnes endurent sans broncher les crimes dune personne, ce nest plus de la lchet. Est-ce du mpris ou du ddain envers cette personne? Si cet homme sen prend cent pays, mille villes, un million dhommes et quaucun ne riposte, peut-on appeler cela de la lchet? Quelle est donc ce vice monstrueux qui ne mrite mme pas le nom odieux de lchet? Imaginons que, sur un champ de bataille, on aligne, dun ct, 50.000 hommes et que, de lautre ct, on en aligne 50.000 autres. Si certains combattent pour dfendre leur libert et si les autres combattent pour la leur ter, qui donc emportera la victoire? Les premiers, videmment. Pourquoi? Parce quils ont en mmoire le bonheur de leur vie passe et la perspective dun bonheur pareil dans le futur. Ils savent que ce bonheur et celui de leurs enfants dpendent de ces quelques heures de bataille. Les autres ne sont anims que par un peu de convoitise qui smousse avec le combat. Les batailles de Miltiade, de Lonidas et de Thmistocle, qui eurent lieu 2000 ans plus tt, sont encore dans toutes les mmoires. La victoire de quelques poignes de Grecs contre les armes innombrables des Perses, cest la victoire de la libert sur la domination, de la franchise sur la convoitise.6 La vaillance rside dans cette libert. Pourquoi donc des peuples sasservissent-ils? Par lchet? La lchet nexplique rien. Cest cette lchet elle-mme quil faut expliquer. En ralit, les hommes se complaisent dans cette servitude. Telle est leffrayante vrit: si les hommes ne rejettent pas la servitude, cest quils la dsirent. La servitude nexiste que parce quelle est volontaire. En effet, si lon dsire vraiment se dbarrasser dun tyran, il nest mme pas ncessaire de le combattre. Il suffit de cesser de lui obir. Nul besoin de lui ter quoi que ce soit. Il suffit de ne plus rien lui donner. Le peuple ne doit rien faire pour lui. Il suffit quil ne fasse rien contre lui.
() cest le peuple qui sasservit, qui se coupe la gorge, qui, ayant le choix ou dtre serf ou dtre libre, quitte la franchise et prend le joug, qui consent son mal ou plutt le pourchasse.7

La tyrannie est semblable un incendie. Elle salimente du combustible quon met sa porte. Plus les tyrans pillent, plus ils exigent, plus ils ruinent, plus ils dtruisent, plus on leur donne. Plus on les sert, plus ils se fortifient et deviennent plus forts et plus frais pour tout dtruire et tout anantir. Si on ne leur donne rien, ils demeurent nus et dfaits. Le peuple se laisse piller, voler, dpouiller faute de vouloir la libert qui, pourtant, ne lui coterait rien. En ralit, le malheur et la ruine que leur inflige le tyran, cest lui qui se linflige. Le tyran na que deux yeux, deux mains et deux pieds. Cest avec
6 7 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.136. La franchise doit ici comprise dans le sens que ce terme avait en vieux franais: tat de celui qui nest assujetti aucun matre (Littr). e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.136

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discours de la servitude Volontaire

les yeux du peuple quil voit, avec les mains du peuple quil le frappe, avec les pieds du peuple quil le foule. Le peuple le nourrit, le fournit en soldats, travaille pour financer ses plaisirs. Il devrait cesser de le servir pour tre libre. Si on arrte de le soutenir, on le verra tel un grand colosse qui on aurait drob la base seffondrer et se rompre. Malheureusement, la tyrannie est une maladie mortelle car le peuple qui a perdu la libertne sent mme plus le mal qui laffecte. Ce quil importe de savoir, cest comment senracine cette opinitre volont de servir? Il faut, pour rpondre cette question, nous pencher sur la nature profonde de lhomme.

La nature humaine.
En quelques pages, Etienne de La Botie nous expose sa conception de la nature humaine qui, mine de rien, est relativement complexe. Cette anthropologie, trs importante pour enraciner sa conception de la libert et les consquences politiques qui en dcoulent, peut se rsumer en trois propositions: lhomme nest pas, dans sa condition originelle, tout ce quil est et a besoin, pour se former et devenir pleinement homme de lducation de ses parents; lhomme est naturellement raisonnable et sa raison est universelle; lhomme est naturellement libre. Premirement, la nature humaine est inacheve la naissance. Les soins et lducation doivent parfaire luvre de la nature mais, vrai dire, cest toujours, ce stade, la nature qui poursuit son uvre. Etienne de La Botie considre la famille comme une socit fondamentalement naturelle. La raison, embryonnaire en lenfant, doit tre dirige par les parents. Deuximement, il y a en notre me quelque naturelle semence de raison .8 Cest, on vient de le dire, la tche des parents que dassurer ce dveloppement de la raison. Malheureusement, il peut arriver que, soumises une mauvaise influence, ces semences naturelles stiolent et avortent. En fonction de leur formation, les hommes seront diffrents les uns des autres. En outre, la nature des choses fait que tout le monde ne nat pas avec les mmes prdispositions. La nature nous a faits tous diffrents. Mais, du simple fait que la nature ait mieux dot certains que la plupart des autres, il nen rsulte aucunement que ces premiers auraient le droit de soumettre les derniers.
() et si, faisant les partages des prsents quelle nous faisait, elle a fait quelque avantage de son bien, soit au corps ou en lesprit, aux uns plutt quaux autres, si elle na pourtant entendu nous mettre en ce monde comme dans un camp clos, et na pas envoy ici-bas les plus forts ni les plus aviss, comme des brigands arms dans une fort pour y gourmander les plus faibles ().9

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e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.140 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.140

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Etienne de la Botie

La nature ne veut ni domination ni sujtion. Si elle nous a fait tous diffrents, cest parce que cette diffrence entre les hommes permet la complmentarit. Cette complmentarit, son tour, permet de nouer des liens solides entre les plus favoriss et les moins favoriss. Elle engendre la fraternit entre les hommes.
() mais plutt faut-il croire que, faisant ainsi les parts aux uns plus grandes, aux autres plus petites, elle voulait faire place la fraternelle affection, afin quelle et o semployer, ayant les uns puissance de donner aide, les autres besoin den recevoir

La nature, bonne mre nous a, malgr nos diffrences, taills sur le mme patron pour permettre aux personnes de sidentifier entre elles. Elle a aussi donn lhomme lusage de la parole afin de permettre aux hommes dchanger entre eux et de faire communier leurs volonts.
() il ne fait pas de doute que nous ne soyons naturellement libres, puisque nous sommes tous compagnons, et ne peut tomber dans lentendement de personne que nature ait mis aucun en servitude, nous ayant tous mis en compagnie.10

Lassociation des hommes ne signifie pas que certains doivent se soumettre. Ce compagnonnage ne signifie pas dpendance des uns par rapport aux autres. Troisimement, nous sommes, sur base de ce qui prcde, naturellement libres. Cest effectivement une consquence du caractre raisonnable de notre nature. La libert se dduit de la raison elle-mme. Pourquoi? Parce que la nature de lhomme est raisonnable, elle reconnat en autrui son semblable. Elle reconnat son autonomie. Cette reconnaissance est mutuelle. Elle est interdpendante. Linterdpendance soppose la dpendance. Elle ncessite, bien plutt, la libert. Mais la libert est un combat permanent:
reste donc la libert tre naturelle, et par mme moyen, mon avis, que nous ne sommes pas ns seulement en possession de notre franchise, mais aussi avec affectation de la dfendre.11

Lhomme a pour devoir de dfendre son droit naturel la libert. Tout ce qui, par la nature, est dou de vie et de libertest pris de libert et lutte contre la sujtion. Les btes se plaignent quand on les emprisonne. Mme les espces domestiques, celles qui sont faites pour le service des hommes, protestent contre lasservissement. Comment se fait-il que nous, les hommes, nous qui sommes ns pour vivre libres, ayons pu nous dnaturer ce point? On a vu que les hommes se complaisent dans la servitude. Pourquoi est-ce le cas? Pour cela, il faut se pencher sur lorigine de la tyrannie.

10 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.141 11 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.141

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discours de la servitude Volontaire

Trois sortes de tyrans


Il y a trois sortes de tyrans: ceux qui conquirent le pouvoir par la force des armes ; ceux qui obtiennent le pouvoir de manire hrditaire ; ceux qui sont lus par le peuple ; Ceux qui ont pris le pouvoir par le droit de la guerre se comportent comme sils taient rests sur le champ de bataille. Ceux qui naissent rois ne valent gure mieux. Ils ont t nourris et duqus dans la conviction que les gens du peuple sont des serfs hrditaires. A leurs yeux, le royaume et tout ce quil contient constituent leur patrimoine et ils en usent selon leur bon plaisir. Les tyrans, ports au pouvoir par le peuple en raison de leur prestige, leur grandeur ou de toute autre qualit qui leur a permis de sduire le peuple, dcident, une fois le pouvoir saisi, de le conserver par tous les moyens. Souvent, ils surpassent, par leurs vices et leur cruaut, tous les autres tyrans et sempressent de supprimer la libert encore toute frache avant que le peuple ny prenne got. Il y a, certes, des diffrences entre ces trois espces de tyrans mais leur manire de gouverner reste trs semblable. Les tyrans lus domptent le peuple comme un taureau quils ont pris par les cornes. Les conqurants en font leur proie. Les successeurs le traitent comme un esclave naturel. Si apparaissaient un jour, dont on ne sait o, des hommes neufs, des hommes qui nont connu ni la servitude ni la libert, qui ignorent ce quest lune ou ce quest lautre, et quon leur demandait sils prfrent vivre comme des serfs ou vivre libres, il ne fait aucun doute quils choisiraient dobir leur seule raison plutt que servir un homme. Les hommes perdent souvent leur libert par tromperie,12 parce quils sont abuss par certains. Presse par les guerres, la ville de Syracuse leva imprudemment Denis son poste de tyran. En effet, on lui donna la charge de larme. De capitaine, il devint roi et de roi, il devint tyran. La rapidit avec laquelle le peuple, une fois assujetti, perd le souvenir de la libert est proprement incroyable. Quand on la perd, on obit videmment sous la contrainte. Mais les gnrations qui suivent obissent servilement sans le moindre regret. Les hommes qui sont ns sous le joug, qui ont t nourris et levs dans le servage, se contentent de vivre comme ils sont ns. Pourtant, le plus prodigue des hritiers sera toujours attentif ce que lhritage de son pre lui soit transmis intgralement et vrifiera les registres de ce dernier avec la plus grande attention. Mais ce bien prcieux quest la libert peut rapidement svanouir et, comme on va le voir, le poids de lhabitude, de la coutume, est tel quil fait rapidement oublier la perte de ce bien. Il est toujours plaisant dtre libre et la sujtion est amre dans tous les pays. Mais La Botie pense quil faut avoir piti et pardonner ceux qui, nayant jamais got la libert ou mme qui nen ayant jamais entendu parler, ne saperoivent pas du mal quil y a
12 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.144

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Etienne de la Botie

tre esclave. On ne se plaint jamais de ce quon na jamais eu. La nature de lhomme est telle que naturellement il tient le pli que la nourriture lui donne.13 La Botie cite lexemple des deux Spartiates reus par Indarne, lun des grands personnages de lempire du roi Xerxs. Ce dernier semployait les soudoyer: en change de leur aide, les deux missaires se voyaient offrir la couronne de plusieurs villes grecques. Ils refusrent en rpondant:
En ceci, Indarne, tu ne saurais donner bon conseil, dirent les Lacdmoniens, pour que le bien que tu nous promets, tu las essay, mais celui dont nous jouissons, tu ne sais ce que cest: tu as prouv la faveur du roi; mais de la libert, quel got elle a, combien elle est douce, tu nen sais rien. Or, si tu en avais tt, toi-mme nous conseillerais-tu de la dfendre, non pas avec la lance et lcu, mais avec les dents et les ongles.14

La premire raison de la servitude volontaire, cest la coutume


Toutes les choses qui apparaissent naturelles lhomme sont en ralit celles auxquelles on laccoutume depuis son enfance. Ds lors:
()la premire raison de la servitude volontaire, cest la coutume.15

Les jeunes chevaux ruent, regimbent, mordent le frein lorsquon les selle les toutes premires fois. Par la suite, ils sy habituent et tirent mme une certaine fiert se promener sous un harnais. Les hommes font de mme. Ils prtendent quils ont toujours t sujets et que leurs anctres ltaient aussi. Ils jugent normal dendurer ce mal parce que, disent-ils, cela fait dj bien longtemps quils lendurent. Mais, juge la Botie, les ans ne donnent jamais droit de mal faire, ains agrandissant linjure,16 ce qui signifie quune coutume longtemps observe ne peut fonder, elle seule, le droit, ainsi que laffirment les jurisconsultes. Bien au contraire, la persistance dun comportement injuste en accrot le caractre condamnable. Cela dit, il est quelques personnes qui, au-dessus de la moyenne, sont conscients de la servitude et sy opposent, des gens qui ne sapprivoisent jamais de la sujtion.17 Mme quand le souvenir de la libert sestompe dans lesprit de la majorit, ils le conservent vivace car, contrairement la populace, ils savent regarder autre chose que leurs pieds. Ce sont souvent des gens qui, ayant lintelligence naturellement bien forme, lont dveloppe par ltude et lacquisition du savoir. Les livres et lintelligence poussent naturellement la haine de la tyrannie. Le grand Turc a dailleurs bien compris cette vrit, lui qui, sur ses terres, ne possde aucun savant ni nen demande aucun. Lhistoire montre que plusieurs de ces personnes parvinrent, au nom de la libert et en vue de la restaurer, assassiner des tyrans. Il sagit de personnes telles que Harmode, Aristogiton, Thrasybule, Brute le vieux, Valerius, etc. On compte,
13 14 15 16 17 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.150 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.148 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.150 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.151 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.151

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certes, bien dautres personnes avoir assassin des dictateurs mais pas pour la cause de la libert quils invoquaient pourtant bruyamment. Il sagissait, en ralit, de personnes ambitieuses, qui tremprent dans des conjurations, non pour abolir la tyrannie mais pour prendre la place du tyran. Ce faisant, ils abusrent du saint nom de la libert.18

Sous les tyrans, les hommes deviennent lches et effmins


La premire raison pour laquelle les hommes restent si volontiers sous ltat de servitude, cest on la vu parce quils naissent dans la servitude et sont duqus dans lesprit de la servitude. Une seconde raison, cest que, sous les tyrans, les hommes deviennent aisment lches et effmins . Quand on perd la libert, on perd avec elle la vaillance. Quand ils doivent combattre, les hommes asservis montent sur le champ de bataille tous engourdis19. Ils ne ressentent pas, dans leur cur, lardeur de la libert qui leur fait mpriser le danger et leur fait convoiter, par une belle mort, lhonneur et la gloire. Ce nest pas seulement lardeur guerrire que perdent les gens asservis. Ils perdent aussi leur vivacit et leur volont. Ils deviennent incapables daccomplir de grandes choses. Ils savachissent. Les tyrans en sont bien conscients et ils semploient dailleurs mieux les abrutir.
(...) les mauvais rois se servent dtrangers la guerre et les soudoient, ne sosant fier de mettre leurs gens, qui ils ont fait tort, les armes en main.20

Abtir ses sujets est une ruse dont usa notamment Cyrus le Grand,21 lorsque, ayant dfait Crsus et conquis la ville de Lydie, il ne voulait pas mettre sac une aussi belle ville ni y stationner une arme pour la garder. Il se contenta dtablir des maisons closes, des tavernes et des jeux publics et invita les habitants les frquenter, ce quils sempressrent de faire, samusant toutes sortes de jeux. De l provient dailleurs le nom latin ludi qui signifie passe-temps. Les peuples sont toujours souponneux lgard de celui qui les aime et simple lgard de celui qui les trompe. Ils sallchent vitement la servitude.22
Les thtres, les jeux, les farces, les spectacles, les gladiateurs, les btes tranges, les mdailles, les tableaux et autre telles drogueries, ctaient aux peuples anciens les appts de la servitude, le prix de leur libert, les outils de la tyrannie.23

Ces moyens, les Romains les ont dvelopps au plus haut degr, organisant festins et banquets publics plusieurs fois par mois. Les tyrans distriburent du bl, du vin et des sesterces. Le peuple leur en tait reconnaissant sans raliser que ces rcoltes et cet
e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.153 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.151 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.154 Cyrus ii (559 AC-529 AC), dit Le Grand est le fondateur de lempire perse, successeur de lempire mde. il appartient la dynastie des Achmnides. 22 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.155 23 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), pp.155-156 18 19 20 21

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Etienne de la Botie

argent, ctaient en ralit les leurs que les tyrans staient appropris. La nouvelle de la mort de Nron, ce monstre, cette sale peste du monde causa au peuple un vrai dplaisir vu quil se souvenait de ses jeux et de ses festins. Jules Csar dont lhumanit mme, que lon prche tant, fut plus dommageable que la cruaut du plus sauvage tyran qui fut oncques est un tyran qui donna cong aux lois et la libert. Il tmoigna, envers le peuple romain, dune venimeuse douceur et sucra la servitude.24 A sa mort, plutt que de lui reprocher davoir aboli la libert, on lui rigea une colonne comme au Pre du peuple. Tous les empereurs qui suivirent nomirent jamais de prendre le titre de tribun du peuple.

Les tyrans utilisent la religion comme garde-corps


Soignant la mise en scne, les rois dAssyrie et de Mde napparaissaient au peuple quen de rares circonstances de manire faire croire quils taient autre chose que des hommes. De cette faon, ils taient rvrs et craints par leurs sujets. Les premiers rois dEgypte portaient sur leur tte, chaque apparition, tantt un chat, tantt une branche, tantt du feu, ce qui ne manquait pas de susciter respect et admiration parmi leurs sujets. Pourtant, toute personne pas trop sotte et pas trop asservie naurait pu sempcher de sesclaffer face un spectacle aussi grotesque. Les peuples taient enclins croire galement que les tyrans possdaient des pouvoirs gurisseurs. On affirme que le doigt de Pyrrhe, roi des Epirotes faisait des miracles et gurissait les malades de la rate. On assure que Vespasien, de retour dAsie, fit en chemin de nombreux miracles, redressant les boiteux, redonnant la vue aux aveugles, etc. Ce qui motiva certains tyrans dans la tentative de se diviniser, cest la peur de la population quils savaient faire souffrir. Pour donner plus de protection leur mchante vie, ils voulaient fort se mettre la religion devant pour gardecorps.25 Les rois de France, pour leur part, eurent recours quantit daccessoires et symboles (les crapauds, les fleurs de lis, lampoule et loriflamme) pour sacraliser leur rgne. Lampoule du Saint-Chrme26 est un instrument pour maintenir la dvotion, lobissance et la servitude du peuple franais envers ses rois.

La tyrannie est une maladie qui gangrne lensemble du corps social


Quels sont le ressort et le secret de la domination ? Quel est le fondement de la tyrannie? Ce ne sont pas les archers et les hallebardiers qui protgent le tyran. Ces derniers
24 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.157 25 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), p.159 26 Le saint-Chrme est une huile sanctifie, mlange dhuile dolive et de parfum, avec laquelle on procde certains sacrements. il tait utilis pour la crmonie de lonction des rois de france. on le mlangeait alors avec une parcelle du contenu de la sainteAmpoule qui, selon une lgende, avait t amene par une colombe lors du baptme de Clovis.

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discours de la servitude Volontaire

permettent juste dempcher les personnes mal habilles de pntrer dans le palais mais ne seraient pas en mesure de freiner lentreprise dun groupe de personnes bien armes. Quand on regarde lhistoire des empereurs romains, on constate que, finalement, rares sont ceux qui ont pu chapper un attentat ou un assassinat. Leurs gardes leur furent de peu de secours. Dailleurs, plusieurs prirent des mains mmes de leurs archers. Ce ne sont donc pas cavaliers, fantassins ou autres soldats qui assurent rellement la scurit du tyran. Comment est-elle, ds lors, garantie? Par ces quelques personnes qui ont loreille du tyran:
() ce sont toujours quatre ou cinq qui maintiennent le tyran, quatre ou cinq qui tiennent tout le pays en servage.

Ce ne sont jamais plus que cinq ou six personnes qui se sont rapproches du tyran ou ont t appeles par lui et qui sont devenues les complices de ses cruauts, de ses volupts et de ses pillages. De ces cinq ou six personnes dpendent six cent autres. Ces six cents personnes tiennent, leur tour, sous eux six mille personnes. Ces six mille personnes gouvernent des provinces ou grent des deniers. Quand on continue, on voit que ces six mille personnes ont galement des obligs. En bout de course, on verra que des centaines de milliers, des millions de personnes se tiennent au tyran par cette corde. Ce sont l les vrais soutiens de la tyrannie. La tyrannie est comme une maladie qui gangrne lensemble du corps social, un peu comme une partie vreuse du corps qui contamine tout le reste. Tout tyran sappuie sur des tyranneaux en dessous de lui, toute une srie de personnes qui veulent leur part du butin. On peut comparer cela ces socits de piraterie qui, par le rseau des liens dobligations que nouent entre eux les pirates qui les composent, parviennent gagner leur cause de belles villes et de grandes cits qui peuvent les abriter. A tous les tages, les gens souffrent du tyran. Ce dernier utilise les gens comme un bcheron utilise les morceaux du bois quil vient de fendre comme des coins pour fendre dautres bches. Ces personnes sont nanmoins contentes dendurer le mal que le tyran leur fait parce quelles peuvent en faire encore davantage aux personnes situes en dessous delles. Ces personnes sont souvent tonnantes de mchancet. Nanmoins, La Botie en vient prouver de la piti pour eux et pour la sottise qui les a pousss dans les bras du tyran. En effet, plus ces personnes se rapprochent du tyran, plus elles perdent leur libert. Tous ces villageois, ces paysans que ces personnes foulent du pied, quils rduisent quasiment en esclavage, sont en ralit bien plus libres que leurs oppresseurs. Pourquoi ? Parce quune fois quils ont fait ce quon attend deux, ils sont quittes. Par contre, explique La Botie, les courtisans et les bourreaux du tyran doivent constamment lui complaire, travailler pour lui sans relche, prvoir sa volont, deviner ses penses, se livrer aux mmes abus, prendre garde ses paroles, ses yeux, ses humeurs, etc. Est-ce l vivre heureusement? Est-ce l vivre tout court? Ils sont en ralit beaucoup moins libres que le laboureur et lartisan. Ils servent le tyran parce quils dsirent obtenir de lui des biens. Ils nont pas conscience ou ont oubli que ces biens, ce sont en ralit les leurs depuis

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toujours. Si le tyran les leur donne, cest parce quils lui ont donn le pouvoir de les accaparer tous. Ce sont dailleurs les biens et les biens uniquement qui obsdent le tyran. Il naime que les richesses et ne dtruit que les riches. Ses favoris se sont souvent rapprochs de lui pour accrotre leurs propres richesses. Ils rcoltent, dans un premier temps, les fruits des pillages mens pour lui mais, en ralit, lhistoire montre que le tyran finit par les anantir eux aussi. Il y a parfois quelques gens de bien dans la cour du tyran, des personnes dont la vertu et lintgrit suscitent le respect. Ces personnes ne sont pas pargnes non plus. Snque en faisait partie. Tout comme Tarse et Burrhus. Tous trois furent conseillers de Nron. Les deux premiers se suicidrent. Le dernier fut emprisonn. Mme les proches qui sont aims du tyran, ceux qui le connaissent depuis leur enfance finissent par tre anantis par ce dernier. Est-ce en raison de leur vertu que ces personnes finissent si misrablement? Non. Ceux qui se conduisent de manire criminelle connaissent un sort identique. Ceci explique dailleurs pourquoi la plupart des tyrans finissent assassins par leurs favoris. Spectateurs ou complices de ses crimes, ces derniers ralisent rapidement quels dangers ils sexposent. Le tyran nest aim par personne et naime personne. Il ny a l rien dtonnant. Lamiti est une chose sainte et sacre qui ne stablit quentre gens de bien qui se prennent en mutuelle estime. Elle na pas lieu dtre l o rgnent la cruaut, la dloyaut et linjustice.
entre les mchants, quand ils sassemblent, cest un complot, non pas une compagnie ; ils ne sentranent pas, mais ils sentrecraignent ; ils ne sont pas amis, mais ils sont complices.27

A la rigueur, on peut dire que les voleurs et autres bandits sont des compagnons, quils partagent entre eux le butin et que la peur quils sinspirent mutuellement limite la capacit quils ont mutuellement de se nuire. Pour le tyran, par contre, toute amiti est impossible. Pourquoi ? Parce que lamiti ncessite lgalit. Nayant point dgaux, point de compagnons, il est au-del des bornes de lamiti. Etant le matre de tous, il nest lami de personne. Attirs par lclat de ses trsors, les courtisans sapprochent du tyran sans comprendre quils entrent dans la flamme qui les consumera. Supposons nanmoins quils en chappent, ils seront toujours la merci de son successeur. Par ailleurs, ces personnes sont honnies par tous. Le peuple accuse gnralement plus volontiers les proches du tyran que le tyran lui-mme. Le peuple les tient plus en horreur que des btes sauvages. Il leur reproche toutes les pestes et toutes les famines. Voil tout lhonneur que ces personnes reoivent de leur service. La Botie conclut en affirmant que Dieu, libral et dbonnaire, dteste la tyrannie et rserve assurment aux tyrans et leurs complices quelque chtiment particulier.
27 e. de La botie, Discours de la servitude volontaire, flammarion, 1983 (1549), pp.168-169

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Adam Smith
(1723-1790)

Recherches sur la nature et les causes de la Richesse des Nations


1767

Prsentation de louvrage
Monument dans lhistoire de la pense, la Richesse des Nations est - par excellence louvrage fondateur de lconomie politique en gnral et du libralisme conomique en particulier. Joseph Schumpeter, pourtant critique lgard des ides de Smith, estimait que ce livre fut, avec lOrigine des Espces de Darwin, celui qui connut le plus de succs parmi tous les ouvrages scientifiques parus jusqu ce jour.28 Lhistoire et la postrit de ce livre laissent songeur: un obscur professeur de morale dune universit cossaise se propose de rsoudre un problme philosophique assez pointu. Lequel? Comment le dsir denrichissement illimit de certains, considr depuis Aristote comme une passion destructrice, peut-il savrer compatible avec lintrt de tous? La rponse, extrmement argumente cette question, donnera naissance lconomie politique contemporaine. Les concepts invents, reformuls et utiliss dans cette dmonstration (capital, prix, valeur, intrt, profit, pargne, rente, salariat, division du travail, etc.) sont les instruments fondateurs dune pratique qui stendra la plante entire et qui, aujourdhui, rythme la vie des six milliards huit cent millions de personnes qui peuplent notre plante. Lexistence mme de ces personnes est, pour une large part, la consquence de lapplication des ides contenues dans cet ouvrage. En effet, le passage de lconomie de subsistance lconomie dabondance - qui sexplique par laccumulation du capital, la division du travail et le dsir denrichissement illimit - est lorigine dun boom dmographique indit dans lhistoire humaine. A lpoque o Smith rdige cet ouvrage, le nombre de citoyens que compte la totalit de lempire britannique (GrandeBretagne, Irlande, Amrique et Indes occidentales) est estim par lui quelques13 millions de personnes, soit un petit peu plus que la population vivant actuellement en Belgique.
28 J. schumpeter, Histoire de lanalyse conomique. I. Lges des fondateurs, Gallimard, 1983 (1954), p.258

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Adam Smith

Du vivant mme de lauteur, le succs de cet ouvrage est tout fait spectaculaire. Ses ides exercent une attraction irrsistible. Avant que ne sachve le sicle, il connat neuf ditions anglaises et, en dpit de sa taille trs volumineuse, est traduit en danois, en flamand, en allemand, en italien et en espagnol. La traduction russe parut entre 1802 et 1806. Ds 1790, Smith devient la plus haute autorit du monde occidental en matire conomique. Il est le professeur du public, des tudiants mais aussi des professeurs qui enseigneront ses ides en Angleterre et partout ailleurs. Jusqu la parution des Principes de John Stuart Mill en 1848, ses ides fournissent lessentiel des ides de lconomiste moyen. Ricardo avait certes, lui aussi, publi ses propres Principes en 1817, mais ses ides ne se diffusrent pas en dehors de lAngleterre avant une longue priode. William Pitt le Jeune (1759-1806), premier ministre de la Grande-Bretagne de 1783 1801 et de 1804 1806, dclara Adam Smith: Nous sommes tous vos lves. Son influence sur les politiques conomiques de lpoque peut tre compare et surpasse mme celle de Keynes au milieu du XXme sicle et celle de Friedrich von Hayek et de Milton Friedman dans les annes 80 en Angleterre et aux Etats-Unis. Adam Smith fut enlev par des bohmiens lge de quatre ans. Son grand-pre, poursuivant les ravisseurs cheval, libra le petit Adam avant que le convoi ait pu quitter la rgion. Le monde aurait probablement t diffrent si Adam Smith tait devenu gitan.

Contexte gopolitique de la Richesse des Nations


Dans quel monde vit Adam Smith? A cette poque, les Etats-Unis, ou plutt les 12 Provinces-Unies de lAmrique septentrionale, sont encore des colonies britanniques qui accderont lindpendance neuf ans aprs la parution de cet ouvrage. Dans cet Etat rural, lessor dmographique, signe de bonne sant conomique, est alors phnomnal : alors que la population europenne double tous les 500 ans, la population amricaine double tous les 25 ans. Adam Smith, adversaire dclar de la colonisation, estime trs probable la scession des colonies amricaines de la Grande-Bretagne. Il prconise daccorder ces colonies une libert de commerce totale avec lextrieur et plaide pour quelles puissent expdier leurs reprsentants au Parlement britannique. Septante ans avant Tocqueville, Adam Smith est le premier intellectuel libral donner en exemple ce quon pourrait appeler, avant la lettre, le modle amricain, pays qui, contrairement lEurope et au mpris total de cette notion mercantiliste quest la balance commerciale, dveloppe pleinement son agriculture et importe en abondance des objets manufacturs en provenance dEurope. La Hollande, grande puissance commerante, est le plus riche Etat de lEurope mais, entrave par des politiques protectionnistes, a atteint les limites de sa croissance. Par la richesse, la Grande-Bretagne vient en second aprs la Hollande mais cest lun des plus puissants Etats de la plante et Londres est la plus grande ville commerante du monde. LIrlande et la Grande-Bretagne sont encore deux royaumes distincts. Le papier-monnaie a fait son apparition en Ecosse 25 ans avant la rdaction de ce livre. Adam Smith, qui explique en dtail dans ce livre lune des premires grandes crises bancaires, a dj bien peru le danger que peut reprsenter une mission surabondante

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recherches sur la nature et les causes de la richesse des Nations

de billets par les banques cossaises. La Grande-Bretagne commerce notamment avec la Flandre autrichienne : les guerres civiles de la Flandre et le gouvernement espagnol qui fut tabli suite ces dernires ont chass le grand commerce qui se faisait dans les villes dAnvers, de Gand et de Bruges, mais la Flandre est encore lune des provinces de lEurope les plus riches, les plus peuples et les plus cultives. La France est assurment une des grandes puissances de lpoque, mais, en raison de lanimosit ancestrale entre les deux nations mais aussi en raison de prjugs mercantilistes, le commerce anglo-franais est soumis une multitude dentraves alors quil pourrait tre une source considrable de prosprit pour les deux pays. La France est bien plus pauvre que lAngleterre tant au niveau des infrastructures que de la qualit de vie. Les routes franaises, en ralit des chemins de terre pour la plupart, ne sont quasiment pas entretenues. Alors quen Angleterre ou en Ecosse, aucun homme - en ce compris le moindre ouvrier journalier - ne pourrait, dcemment, sortir sans souliers, la France est encore un pays dans lequel la majeure partie des habitants marche en sabots ou pieds nus. LEspagne et le Portugal figurent, ce moment, parmi les nations les plus pauvres dEurope. Ces anciennes grandes puissances coloniales sont sur le dclin, victimes de ce quon appellera plus tard la maladie hollandaise : lafflux massif de ces ressources naturelles que sont lor et largent leur ont fait ngliger leur agriculture, leurs manufactures et leur commerce. La perte de cette qualit indispensable des peuples commerants quest lesprit dconomie et le train de vie dispendieux de la monarchie, de sa noblesse mais aussi de sa bourgeoisie, qui nest pas sans rappeler celui des ptromonarchies actuelles, ont laiss, une fois que la demande de monnaie mtallique en Europe ait t comble, ces pays exsangues.

Le commerce colonial
En ce dernier quart du XVIIIme sicle, lconomie se joue dj sur un thtre mondial, mais les changes sont soumis quantit dobstacles, prohibitions, tarifs et autres prfrences lies au systme colonial. Adam Smith estime que la dcouverte de lAmrique et du passage aux Indes orientales par le cap de Bonne Esprance sont les deux vnements les plus remarquables et les plus importants dont fassent mention les annales du genre humain.29 La rpercussion de ces changes affecte mme les pays qui nchangent pas de biens avec le Nouveau Monde tels que la Pologne et la Hongrie. La mondialisation est en marche. Mais, alors quelle devrait tre un facteur de paix et de prosprit, elle saccompagne nanmoins de beaucoup de violence, dinjustice et de perscution. Pourquoi ? Parce quelle marche de concert avec le systme colonial. Lunion tablie entre les deux extrmits du monde et la possibilit quelle laissait aux hommes de pourvoir mutuellement aux besoins des uns et des autres, daugmenter leurs jouissances et de stimuler leurs industrie aurait du quivaloir une somme de bienfaits. Hlas tous
29 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.240

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Adam Smith

ces avantages commerciaux ont t perdus et noys dans un ocan de calamits quelles ont entranes aprs elles.30 La raison en est qu lpoque o furent faites ces dcouvertes, les Europens jouissaient dune telle supriorit de forces quils purent impunment se livrer toutes sortes dinjustices dans ces contres inexplores. Mais ces calamits sont, estime Adam Smith avec optimisme, un effet accidentel de ces grands vnements et non pas une consquence naturelle: avec le temps, les diffrentes parties du monde atteindront probablement une galit de force et la crainte rciproque que cet quilibre inspirera incitera chacun respecter le droit de lautre. Pour tablir cette galit de force, il importe, dit Smith, de communiquer mutuellement nos connaissances et nos moyens de perfection dans tous les genres. Selon Adam Smith, le systme colonial prsente, pour la Grande-Bretagne, plus dinconvnients que davantages. Les guerres quelle mne pour dfendre son empire la ruinent lentement. Ces colonies ne veulent pas contribuer financirement aux charges de lempire et la mtropole nest pas en mesure de le leur imposer. Le commerce colonial a certes enrichi la Grande-Bretagne mais il lenrichirait bien davantage sil ntait plus colonial. Il profiterait pleinement aux deux parties de lchange. Les thses quil dveloppe ici ne sont pas sans rappeler les arguments des libraux belges qui se montrrent foncirement hostiles lacquisition de la colonie du Congo par la Belgique la mort du roi Lopold II. La libert des changes prne depuis toujours par le libralisme explique le caractre foncirement anti-colonialiste et anti-imprialiste de cette doctrine. Adam Smith conclut dailleurs son ouvrage par un paragraphe o il affirme que la Grande-Bretagne nest pas un empire, quil sagit dune illusion aussi flatteuse que dsastreuse. Voil qui relativise fortement la fameuse thse de Lninequi voyait dans limprialisme le stade suprme du capitalisme. Le pacifisme prn par Adam Smith sexplique pour les mmes raisons. Une guerre est toujours une calamit pour lEtat qui sendette durablement ou constitue - comme expliqu dans le Livre V - de ruineux fonds perptuels pour la financer. Mme si elle peut savrer avantageuse pour certains commerants, elle perturbe ou complique le commerce et dtourne une partie de la population de son activit productrice de richesses. A ce titre, il considre les Croisades comme lune des entreprises les plus ruineuses pour lEurope. Sans se faire aucune illusion sur sa capacit dtre entendu par ses contemporains anglais, Smith prconise de se dbarrasser des colonies et dtablir entre elles et la Grande-Bretagne une libert dchange totale. On sait quavec les accords du GATT et la cration de lOMC, la libralisation des changes quil dfendait sest ralise au-del de ses esprances.

Plaidoyer pour la dlocalisation


On trouve dj, chez Smith, des arguments en faveur de la dlocalisation. Il constate que certains entrepreneurs considrent plus avantageux daller investir leurs capitaux dans ce quon pourrait appeler aujourdhui le tiers monde. Pourquoi ? Parce quils en
30 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.240

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tirent davantage de profit. Le taux de profit est plus lev dans les colonies. Ce quAdam Smith explique trs bien, cest que, contrairement aux apparences, lintrt individuel de lentrepreneur concorde ici avec lintrt public du pays auquel il appartient. Pourquoi? Un haut taux de profit est le signal donn aux entrepreneurs que les capitaux manquent quelque part. Cest le signal que des biens sachtent meilleur march et se vendent plus cher quils ne valent. Cest aussi souvent le signal quune catgorie de personne est opprime. Pourquoi? Des personnes travaillent pour un prix infrieur la valeur de leur travail. Lattraction des capitaux vers cette partie du monde va alors accrotre la concurrence entre entrepreneurs prsents sur place et va rapidement faire hausser le cot de la main duvre vu que cette dernire travaillera pour les entrepreneurs qui lui offrent le meilleur salaire. Le taux de profit va alors regagner un niveau normal et le cot des marchandises va augmenter corrlativement la hausse des salaires. Les marchandises importes au pays dorigine seront donc plus chres et la diffrence de prix entre celles-ci et celles produites dans le pays dorigine sestompera graduellement.

Les Compagnies exclusives too big to fail


Ce qui entrave considrablement le commerce colonial europen, cest la politique prne par lcole mercantiliste que Smith combat avec acharnement. En vertu de cette politique, le commerce international est soumis toute une srie de limitations, dobstacles et de prohibitions. Ces changes sont soumis un double monopole: celui que la mtropole impose relativement ses colonies (elles ne peuvent commercer quavec la mtropole qui devient lintermdiaire oblig et le fournisseur exclusif de ces colonies) et celui, plus pernicieux, quelle impose ses commerants nationaux: le monopole exclusif. De quoi sagit-il ? Une compagnie commerciale - la compagnie exclusive reoit le privilge de commercer exclusivement avec les colonies. Toutes les puissances europennes ont eu recours ces compagnies exclusives. Les commerants peuvent entrer dans cette compagnie mais cette dernire est structure comme une corporation mdivale et soumet cette adhsion une batterie de conditions trs exigeantes. Ces compagnies par actions purent ainsi lever des montants considrables. Ainsi, la Compagnie de la mer du Sud a possd un moment un capital qui quivalait plus de trois fois le montant du capital portant dividende de la Banque dAngleterre. Cette Compagnie tait dirige par un corps de directeurs soumis au contrle de lassemble gnrale des propritaires dont la majeure partie ne comprenait pas grand-chose aux affaires de la compagnie et se souciait avant tout de toucher tous les ans ou tous les six mois un dividende tout en se trouvant dlivr de tout embarras. A lautre bout de la chane, les reprsentants de la compagnie taient malhonntes et corrompus la plupart du temps et se proccupaient davantage dabuser de leur pouvoir pour se constituer une fortune personnelle et revenir au pays. En consquence, ces compagnies firent, pour la plupart, faillite. De nombreuses compagnies par actions ont bnfici, par acte du parlement anglais, de privilges exorbitants. LEtat leur versa des avances, des sommes annuelles, des primes, il les renfloua, prolongea les dlais de paiement de dettes, etc. mais quasiment aucune de ces compagnies nchappa, au final, la faillite.

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Le commerce exclusif est devenu nocif sous tous les rapports. Mais Smith remarque quon ne peut liquider dun seul coup ces entreprises sous perfusion tatique car cela serait une catastrophe conomique pour lindustrie et le commerce anglais. Pour dmanteler ce commerce exclusif, il faut sy prendre graduellement. On le voit, les problmatiques des entreprises too big to fail et du risque systmique ne datent pas daujourdhui.31

Un malentendu sur la main invisible


Dissipons demble deux malentendus trscourants sur les ides dAdam Smith: celui relatif la main invisible et celui relatif la compatibilit de sa philosophie morale avec ses thories conomiques. Le premier malentendu concerne la fameuse main invisible. Cest gnralement cette notion mcomprise que se rduit la connaissance des ides dAdam Smith pour la plupart des intellectuels. Selon une opinion communment rpandue, il sagirait l de la thse centrale de la Richesse desNations. Lauteur cossais entendrait par l quune force aussi mystrieuse que bienvenue guiderait naturellement les changes entre acteurs conomiques et assurerait une autorgulation naturelle de lordre conomique. On a coutume dironiser devant ce providentialisme naf et de dnoncer le caractre totalement dsincarn des prtendues lois conomiques que Smith, dconnect de toute ralit, tirerait de sa foi irrationnelle dans les vertus du march. Quen penser? Commenons par prciser que Smith parle - en tout et pour tout deux fois de la main invisible. Deux occurrences peine dans lintgralit de son uvre! Dans les deux cas, son dveloppement noccupe que quelques paragraphes. Pas mme une page. Voil qui est pour le moins curieux pour un concept autour duquel est cense sordonner toute luvre de Smith. Quand on se penche un peu plus srieusement sur cette uvre, on constate - comme on le verra dans les pages qui suivent - que Smith na jamais soutenu quil existerait uneharmonie naturelle des intrts, indpendante des normes et des institutions apparues progressivement dans lhistoire. Que dit-il au juste? Dans le second chapitre du quatrime Livre de la Richesse des Nations, il affirme que chaque individu cherche naturellement trouver, pour son capital, lemploi le plus avantageux pour lui. La poursuite de son intrt individuel fera quen senrichissant, il contribuera rendre aussi grand que possible le revenu annuel de la socit. Ce faisant, il travaille lintrt public. Cest donc une forme de main invisible qui le conduit remplir une fin qui nentre nullement dans ses intentions.32 Il ny a rien de draisonnable, de naf ou de ridicule dans une telle thorie. Elle na pas non plus, on le voit, la porte quon lui donne.

31 Comme lcrit trs justement le philosophe drieu Godefridi, si les entreprises too big to fail sont juridiquement et conomiquement, prives, elles sont ontologiquement publiques, et cela en jouissant de facto de la garantie des pouvoirs publics en cas de dconfiture. d. Godefridi, La ralit augmente ou lre WikiLeaks, Texquis, 2011, p.94 note 98 32 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), pp.42-43

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Lautre occurrence se trouve dans la Thorie des sentiments moraux. Smith affirme que, dans la seule satisfaction de leurs vains et insatiables dsirs33, les classes aises emploient des milliers de bras pour cultiver la terre. Vu que la consommation dune personne riche nest pas, dun point de vue strictement quantitatif, fort diffrente de celle dune personne pauvre (ils ont le mme estomac), les travaux entrepris par les propritaires fortuns vont amliorer les cultures et sans le vouloir, sans le savoir, ils servent les intrts de la socit et donnent des moyens la multiplication de lespce.34 A nouveau, rien de draisonnable, de naf ou de ridicule dans une telle thorie.

Les missions de lEtat libral


Ces passages sont certes trs importants quant la problmatique de lthique du capitalisme mais ce nest pas en eux que rside lintrt principal des ides conomiques dAdam Smith. Ils ne signifient pas non plus que les rapports conomiques entre acteurs ne devraient tre norms par aucune loi ni quaucune politique ne devrait intervenir en matire conomique. Il serait quand mme curieux quil faille lauteur 1200 pages pour se contenter daffirmer que tout irait pour le mieux dans le meilleur des mondes si lEtat ne se mlait pas dintervenir dans lconomie et se cantonnait assurer justice et scurit. La finalit mme quAdam Smith assigne lconomie politique prouve elle seule, dmentant les caricatures qui en ont t faites, limportance quil accorde au rle de lEtat. LEconomie politique vise, en effet, procurer au peuple un revenu ou une subsistance abondante ou, plus exactement, le mettre en tat de se procurer de lui-mme ce revenu et cette subsistance abondante et fournir lEtat ou la communaut un revenu suffisant pour le service public.35 Les diffrentes missions de lEtat quil numre ne se rduisent nullement la scurit et ladministration de la justice. LEtat doit financer des infrastructures de communication, financer des travaux et des tablissements publics ncessaires pour faciliter lactivit commerciale, recourir loutil fiscal pour encourager ou dcourager certains comportements du contribuable.36 Une autre mission fondamentale de lEtat consiste rglementer (et financer si ncessaire) linstruction, aussi bien celle des enfants que celle des personnes adultes. Dans une socit civilise et commerante, lducation des gens du peuple mrite davantage lattention de lEtat que celle des familles nanties. Concernant les classes populaires, Adam Smith recommande lEtat de crer une cole dans chaque paroisse ou district et de financer cette dernire de faon ce que le prix demand pour lducation des enfants soit ce point modique que mme le plus simple ouvrier puisse y inscrire les siens. Par ailleurs, Smith considre que lEtat doit encourager une politique culturelle: le divertissement du peuple permet de dissiper lhumeur sombre que
33 34 35 36 A. smith, Thorie des sentiments moraux, Presses Universitaires de france (Quadrige), 1999, (1759), p. 257 A. smith, Thorie des sentiments moraux, Presses Universitaires de france (Quadrige), 1999, (1759), p. 257 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.11 on verra quAdam smith dconseille, par exemple, cette pratique propre certains fermiers consistant payer le propritaire de la terre avec le produit des rcoltes et suggre de taxer plus lourdement la rente verse en nature que celle verse en argent afin de dcourager cette pratique nuisible tant pour le propritaire que pour le fermier.

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font rgner les prdicateurs fanatiques des diverses sectes qui fleurissaient lpoque. On est loin ici de limage de lEtat rduit ses fonctions de juge et de gendarme. Adam Smith sintresse de trop prs lconomie et aux institutions pour prter quelque crdit lune des thses centrales de ce qui deviendra lcole libertarienne: la possibilit dune socit sans Etat. Ce qui len prmunit, cest, notamment, sa tradition familiale (son pre est contrleur des douanes et est imprgn de la mentalit du service public cossais) mais aussi le spectacle des spoliations, injustices et exactions innombrables auxquelles se livrent les compagnies de marchands qui se sont vu confrer des prrogatives excutives et judiciaires dans les tablissements coloniaux crs un peu partout dans le monde. Il faut, dit Smith, distinguer les mtiers et ne pas mler les rles: un conseil de marchands, m par ses intrts immdiats, ne porte jamais en soi le caractre imposant qui inspire naturellement du respect au peuple, qui commande une soumission volontaire ne ncessitent pas lusage de la contrainte.

De la prtendue schizophrnie dAdam Smith


Le second malentendu porte sur la cohrence de luvre de Smith. En raison de la diffrence apparente existant entre sa philosophie morale axe sur la notion humienne37 de sympathie de lacteur moral envers ses semblables et la doctrine conomique consacrant la primaut de lintrt individuel, on a parfois prtendu quAdam Smith tait schizophrne, que lconomiste avait dvor le moraliste. Cest l une lecture profondment errone. En ralit, il nexiste aucune opposition entre la Thorie des sentiments moraux et la Richesse des Nations. Il y a l, au contraire, une parfaite continuit conceptuelle. Certes, sa pense volu dans lintervalle sparant les deux ouvrages mais elle ne sest aucunement renie. Bien au contraire: la Richesse des Nations a t crite, on la dit, pour rsoudre cette question de philosophie morale et politique: comment le dsir denrichissement illimit de certains, considr depuis Aristote comme une passion destructrice, peut-il savrer compatible avec lintrt de tous? Rpondre cette question implique dabord de rpondre une autre question : comment des individus qui ne visent pas le bien commun et qui, souvent, ignorent mme ce que signifie la notion de bien commun, peuvent-ils nanmoins coexister ensemble dans la mme socitet contribuer au bien commun? La plupart des gens ne sont pas en mesure daccder au point de vue du spectateur impartial, fruit dune longue et svre ducation. Ce point de vue rsulte dun double processus: avant dagir, lhomme doit se dcentrer, se mettre dans la peau de son semblable mais il doit aussi faire lopration inverse: sidentifier aux spectateurs qui le contemplent (et qui sidentifient lui). Or les acteurs sont gnralement partiaux. Ils visent leur intrt particulier et ceux de leurs proches (famille, amis, etc.). Mais ils interagissent dans un champ de forces dfini par la
37 david hume (1711-1776) est un philosophe, conomiste et historien cossais. Cest, avec Adam smith, lun des plus minents reprsentants des Lumires cossaises.

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concurrence. La concurrence sur le march va les contraindre se conformer aux rgles gnrales qui gouvernent la justice. Cest lEtat - et Adam Smith insiste sur ce point dans le Livre V - quil appartient dassurer le libre jeu de la concurrence. Les prix dsignent les rapports dchanges. Ils respectent les droits de proprit des changistes. Smith distingue: le prix du march, cest--dire le prix auquel une marchandise se vend communment. Il peut tre infrieur, gal ou suprieur au prix naturel. Ce prix nest autre que le rapport entre la quantit de cette marchandise existant actuellement sur le march et les demandes de ceux qui sont disposs en payer le prix naturel; le prix natureldune marchandise correspond ce quil faut payer pour produire, prparer et conduire cette denre au march; il dpend du taux naturel du fermage de la terre, des salaires du travail et des profits du capital employ. Les prix naturels permettent la reproduction de lactivit conomique et la concurrence finit toujours par les imposer la longue. Le prix naturel est une sorte de point central autour duquel gravitent continuellement les prix de toutes les marchandises. En dpit des obstacles qui, accidentellement, peuvent maintenir le prix du march infrieur ou suprieur au prix naturel, ce prix du march tend continuellement vers son prix naturel. Encore faut-il que la concurrence ne soit pas entrave ou distordue. Cest lEtat de veiller ce que cela ne se produise pas, raison pour laquelle Adam Smith prconise de dtruire les corporations mdivales dont les rglementations faussent considrablement la concurrence et paralysent le march du travail.38 Il recommande aussi de mettre fin aux privilges des compagnies exclusives oprant dans la commerce international.

Le bien est une rserve de valeur


Adam Smith peut alors rpondre la question initiale: comment le dsir denrichissement illimit de certains peut-il savrer compatible avec lintrt de tous? Aristote appelait chrmatistique la gestion et la ngociation des affaires. La bonne chrmatistique, ncessaire lautosuffisance de la Cit, cest lchange de biens les uns contre les autres qui seffectue de manire mesure et qui est limit par le besoin. La mauvaise chrmatistique, condamne par Aristote, est celle dont la finalit est la monnaie elle-mme. Dans cette perspective, lhomme ne convoite pas des biens mais la monnaie en tant que telle. Or la monnaie, dit Aristote, est un moyen et ne peut devenir une fin en soi. Lhomme prisonnier de la mauvaise chrmatistique inverse la fin (les biens quon peut acheter avec de la monnaie) et le moyen (la monnaie qui sert acheter des biens). Le raisonnement dAdam Smith rompt radicalement avec cette ide traditionnelle: selon lui, le dsir denrichissement illimit nest pas la consquence dune
38 Les arguments mobiliss ici par Adam smith ressemblent, bien des gards, ceux quon formule aujourdhui lencontre des syndicats.

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inversion du rapport entre le moyen (la cause matrielle, cest--dire la monnaie) et la fin (la cause finale, cest--dire le bien). Le dsir denrichissement illimit procde en ralit dune identification entre la cause matrielle et la cause finale. Lobjet est identique. Laccumulation de monnaie est en ralit une accumulation de biens car les biens possdent une proprit quon ne reconnaissait, avant Smith, qu la seule monnaie: le pouvoir dachat gnral. Expliquons cela: le bien est une rserve de valeur. En effet, Smith identifie les biens (destins satisfaire un besoin dtermin) et la richesse relle (lensemble des biens qui confrent un pouvoir dachat gnral sur les biens). Le dsir denrichissement illimit nest rien dautre que le dsir denrichissement illimit du pouvoir dachat. Pourquoi? Ce que dit Smith, cest que les biens sont des marchandises. Les marchandises sont le produit dun travail. Les marchandises constituent un fragment de ce que Smith appelle la richesse relle. Cest parce quils constituent la richesse relle que les biens ont un pouvoir dachat. Avant, classiquement, on considrait que les biens avaient uniquement une valeur dchange alors que seule la monnaie avait un pouvoir dachat. Or Smith affirme que le dsir denrichissement illimit porte non sur la monnaie mais sur les marchandises. Il y a substitution de la monnaie par les marchandises Ds lors, on peut affirmer que les marchandises ont un pouvoir dachat. Smith poursuit son raisonnement: le pouvoir dachat est un pouvoir sur le travail dautrui.
La valeur changeable dune chose quelconque doit ncessairement tre prcisment gale la quantit de cette sorte de pouvoir quelle transmet celui qui la possde.39

Avant, le bien tait mesur par le besoin. Le bien est dsormais considr comme une richesse relle, laquelle est mesure par le travail.

Le dsir denrichissement illimit est socialement bnfique


Ds lors, contrairement ce que lon prtend souvent, ce dsir denrichissement illimit nest pas strile. Ce dsir denrichissement conduit lamlioration de la condition de tous, la satisfaction des besoins de lensemble de la population. Il est socialement bnfique. Pourquoi? Parce que cette accumulation de richesses relles ne se fait pas au dtriment des pauvres. Cette accumulation de richesses a un nom: cest le capital. Le procd qui le constitue a pour nom pargne. Cest sur ce point prcis que sopre la transformation de la pense de Smith par rapport la Thorie des sentiments moraux. Dans ce dernier ouvrage, il expliquait, suivant en cela des penseurs de la tradition cossaise tels que Bernard de Mandeville,40 que ce sont les dpenses des riches qui fournissent du travail aux pauvres
39 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.100 40 bernard de Mandeville (1670-1733) est un philosophe et mdecin hollandais qui lon doit La fable des abeilles et lide que les vices privs font la vertu publique.

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et que lindustrie du luxe tait donc bnfique aux pauvres. Dans la Richesse des Nations, il change de perspective : ce nest pas par son train de vie dispendieux que le riche contribue le plus au bien-tre de la socit et ce nest pas en cela que le dsir daccumulation est socialement bnfique. En ralit, le riche ne consomme gnralement pas normment plus que le pauvre. Cest parce quil constitue un capital qui va pouvoir tre mobilis pour crer de nouvelles richesse que le riche fait de son dsir daccumulation illimite une cause denrichissement de la socit. Il ne sagit plus ici de travailleurs pauvres qui tirent profit des fournitures quils livrent au palais du riche. Ce sont des salaris qui trouvent de lemploi dans les manufactures cres grce au capital du riche. Adam Smith crit la Richesse des Nations pour prouver, on la dit, cette vrit morale: le dsir denrichissement illimit est compatible avec lintrt de tous. Comment cela est-il possible? Laccroissement des richesses relles rsulte du progrs de la division du travail. Des marchandises accumules sont avances par les riches aux travailleurs sous forme de biens, de salaires et de moyens de production. Ces marchandises avances aux travailleurs constituent le capital. Les travailleurs vont reproduire ces marchandises en quantits accrues. La diffrence entre les marchandises avances aux travailleurs et les marchandises produites par les travailleurs a pour nom le profit. La finalit du matre est dobtenir le profit le plus lev possible. Comment augmenter ce dernier? En employant, en quantit croissante, des travailleurs salaris.

Ce quAdam Smith aurait pens de certains princes Saoudiens


On peut illustrer cette diffrence par un exemple actuel. Imaginons des princes saoudiens vivant dans lopulence. Ils habitent des palais somptueux entours de parcs amnags en plein dsert et arross en permanence. Ils vivent dans loisivet la plus absolue, entours damis, de cousins et de domestiques. Ils organisent des festins gigantesques o lon sert, au son dun orchestre, les boissons et les mets les plus fins. On pourrait se dire que ces personnes contribuent propager la richesse dans toutes les couches de la socit. En effet, ils emploient quantit de corps de mtier : des plombiers travaillant de concert avec des orfvres pour installer la robinetterie en or, des architectes et des historiens dart qui reproduisent fidlement des demeures vnitiennes le long de la piscine centrale, des peintres qui reconstituent les fresques de la chapelle Sixtine dans le hall dentre, des mcaniciens qui entretiennent et bichonnent la flotte de Rolls, de Jaguar et de Bentley dans les dpendances, des aviateurs, des professeurs de golf, des matres dquitation, etc. Bernard de Mandeville dirait ici que lindustrie de ces princes est bnfique aux pauvres, que ces princes Saoudiens fournissent du travail une main duvre abondante, etc. Adam Smith analyserait cela de manire fort diffrente. Pour lui, ces princes anantissent les richesses. Leur action est vritablement destructrice du capital. Pourquoi ? Parce quils consomment ces richesses ou plutt les consument sans en assurer la reproduction. Si la socit tait compose uniquement de prodigues, elle serait bientt ruine. Certes, largent chang glisse

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dans les mains dun tiers et sen va circuler sur le march. Mais la contrepartie de cet argent svapore au moment de sa consommation, lexception peut-tre de lensemble architectural kitchissime desdits princes (mais Adam Smith affirme que les demeures des grandes familles, fruit de la dpense de plusieurs gnrations qui a t applique sur des objets magnifiques sont dune valeur changeable assez rduite en comparaison de ce quelles ont cot).41 Toute autre est lattitude de princes saoudiens qui, plutt que de dilapider leur fortune, investissent leurs capitaux dans diverses socits, qui financent des projets rentables ou qui crent eux-mmes des activits qui salarient une grand nombre de personnes, activits qui, la machine une fois lance, peuvent se poursuivre par elles-mmes grce aux richesses produites par le travail des salaris. Economiquement, ce second choix permet seul la reproduction et laccroissement des richesses. Moralement, il est prfrable au premier en ce quil permet damliorer la condition dun nombre bien plus considrable de personnes sur terre. On a ici la rponse la question que Smith se posait dj dans la Thorie des sentiments moraux: comment faire coexister le dsir denrichissement illimit et lintrt de tous? Rponse: en accumulant le capital. Adam Smith est finalement trs cossais dans sa dfense dun capitalisme favorable lpargne. Lintrt de tous, cest, dun point de vue conomique, le plein emploi des ressources en travail. Lenrichissement sexprime par laccroissement de la capacit salarier. Ceci explique aussi pourquoi lingalit des possessions, qui est une des consquences du dsir denrichissement illimit, est compatible avec lamlioration de la condition de tous.

Le libralisme ne vise pas le profit pour le profit


Cela dit, le livre dAdam Smith nest pas - autre contrevrit largement propage - un plaidoyer pour le profit. On dit souvent que le libralisme vise le profit pour le profit. Le libralisme promeut effectivement laccumulation des richesses qui est indissociable de laccroissement de prosprit dans une socit, mais sa finalit nest pas dengendrer le plus haut taux de profit. En ralit, Adam Smith se montre hostile de haut taux de profit qui rsulteraient de mesures interventionnistes et seraient maintenus ainsi. Ces taux artificiels favorisent les marchands et les manufacturiers mais sexercent au dtriment du consommateur. Un haut taux de profit est un signal qui permet aux investisseurs de venir employer leurs capitaux dans telle ou telle branche. Pas une fin en soi. Cest un signal qui appelle mettre fin cette situation. En effet, lafflux de capitaux signifie donc lentre dans cette branche dun grand nombre de concurrents et finit ncessairement par ramener ce haut taux un niveau normal aprs un petit temps. En outre, un taux lev du profit semble avoir partout leffet de dtruire cet esprit dconomie qui est naturel ltat du commerant. Cest la disparition de ce dernier qui a perdu les ngociants de Cadix et de Lisbonne.

41 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.477

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Pourquoi il faut se mfier des marchands et des manufacturiers


Contrairement ce que lon affirme parfois, le libralisme nest pas une doctrine qui dfend les intrts des commerants et des entrepreneurs sous prtexte que les intrts de ceux-ci de cette dernire bnficieraient lensemble de la socit. En vrit, Adam Smith dit exactement le contraire. Alors que les intrts des travailleurs (qui vivent de leur salaire) et ceux des propritaires agricoles (qui vivent de leur rente) sont troitement lis lintrt de la socit, les intrts des commerants et des manufacturiers (qui vivent de leurs profits) nont pas la mme liaison que ceux des deux autres classes avec lintrt gnral de la socit. Pourquoi? Parce que le capital quils mettent en uvre est employ de manire produire le plus grand profit. Or, contrairement aux rentes et aux salaires, le taux des profits naugmente pas avec la prosprit de la socit et ne scroule pas dans la dcadence. Ce taux est bas dans les pays riche et lev dans les pays pauvres. Dailleurs, ce taux ne sera jamais aussi lev dans les pays riches que dans les situations o un pays se prcipite vers sa ruine. Les marchands et les matres manufacturiers sont ceux qui mobilisent les plus gros capitaux. Ils font preuve dune grande intelligence mais celle-ci se focalise sur lintrt de la branche particulire de leurs affaires et non sur le bien gnral de la socit. Ds lors, leur avis - supposer quil soit de bonne foi (ce qui nest pas toujours le cas) - sera plus influenc par leur intrt que par celui des deux autres classes. Ils parviennent dailleurs souvent abuser la crdule honntet du propritaire rural en le persuadant que son propre intrt correspond au bien gnral. Ds lors, lavis des marchands et des manufacturiers sur un rglement de commerce ou une loi nouvelle, influenc par leur intrt particulier qui diffre et mme soppose lintrt gnral, doit tre cout avec la plus grande dfiance42 car ces personnes ont intrt tromper le public et lont dj fait de nombreuses reprises. Par ailleurs, Adam Smith se scandalise que la loi autorise les matres sentendre et se concerter entre eux alors quelle interdit pareille chose aux ouvriers.43 Aucune loi ninterdit les ligues qui visent faire baisser le prix du travail mais il en existe beaucoup contre celles qui visent le faire augmenter. Les matres sentendent entre eux pour ne pas hausser les salaires. Violer cette entente est considr comme une trahison et encourt une haute rprobation morale. Ces ententes sont relles mais on nen parle jamais car elles sont tacites, naturelles, existent depuis toujours: elles nattirent pas lattention. Par contre, les coalitions douvriers, de domestiques ou de journaliers font beaucoup parler delles. Pousss par le dsespoir quentrane la perspective de mourir de faim, ces hommes se livrent parfois des dbordements et des actes violents qui sont systmatiquement rprims par la force publique et par lexcution rigoureuse de lois svres. Les matres sont prompts se concerter. Ils parviennent aussi sorganiser pour faire pression sur le gouvernement. Ce sont dailleurs les marchands et les manufacturiers qui sont les premiers inventeurs de ces entraves limportation des marchandises trangres.
42 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.336 43 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), pp.137-138

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Adam Smith condamne trs durement, dans le Livre IV, cet esprit de monopole, () cette rapacit basse et envieuse des marchands et des manufacturiers44, esprit aliment par des sentiments aussi peu reluisants que la cupidit, lgosme, la jalousie, etc. Cest cet esprit qui se trouve lorigine de toutes les lgislations et rglementations protectionnistes. Il dplore aussi quune des consquences nocives du systme mercantiliste quil condamne, cest de systmatiquement favoriser lintrt du producteur au dtriment de celui du consommateur. Voil, encore une fois, des propos qui peuvent surprendre dans la bouche du pre du libralisme conomique. Ne nous mprenons pas. Adam Smith ne considre videmment pas que la classe des commerants et celle des manufacturiers soient nocives en elles-mmes. Il les considre au contraire comme deux sources fondamentales de la richesse de nations: celles qui gnrent le produit de lindustrie nationale. Il a autant destime pour ces acteurs que pour les fermiers, les ouvriers agricoles et les grands propritaires qui gnrent la richesse de la terre. Il smerveille souvent sur lingniosit, lhabilit, linventivit des manufacturiers, le courage des marchands au long cours. Il considre que la recherche de lintrt personnel qui les motive est le vrai moteur de lconomie. Mais il sait galement que les ententes entre ces personnes peuvent gnrer des rglementations qui peuvent perturber considrablement le jeu de lconomie et, ds lors, lintrt gnral. A lheure actuelle, les journalistes, les politiques et le public en gnral ont souvent du mal comprendre et admettre que le libralisme nest pas la doctrine qui dfend le point de vue des nantis. Sil leur est difficile de raliser cela, cest en raison de la grille de lecture marxiste qui reste trs prgnante dans les analyses politiques. Selon cette dernire, la socit est divise en classes qui se combattent et usent darguments idologiques pour dfendre leurs propres intrts. Or, ainsi quen atteste cet ouvrage fondateur, le libralisme est une doctrine qui ne dfend aucun groupe dintrt particulier. Les syndicats douvriers en tant que tels nexistaient pas encore lpoque dAdam Smith (si ce nest sous forme embryonnaire et clandestine). Les seuls groupements dintrt qui pouvaient influencer le gouvernement taient les corporations (qui, beaucoup dgards, ressemblent nos syndicats actuels) et les ligues de marchands et de manufacturiers. Raison pour laquelle Smith se dchane contre ces derniers. Aujourdhui, le point de vue des patrons peut savrer tout aussi nuisible au libralisme et la libert que celui des syndicats. Ils ne reprsentent queux-mmes et leurs intrts sont, le plus souvent, purement corporatistes. Ils seront prts faire adopter toutes les rglementations qui permettent de fermer le march aux innovateurs, aux producteurs et travailleurs trangers ainsi quaux autres newcomers. A la lecture de cet ouvrage, on prend conscience de la profonde sollicitude quAdam Smith prouve pour le sort des travailleurs et en quoi ses ides sont animes par la volont de gnraliser la prosprit toutes les couches de la socit. Cela dit, cette sollicitude nest pas du paternalisme: plusieurs reprises, il voque le problme de lalcoolisme ouvrier et les ravages quil entrane mais il soppose nanmoins aux
44 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), pp.86-87

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arguments moraux qui exigent restrictions et limitations de la part des dbiteurs de boissons alcoolises. Cest en ce sens que la croissance est, selon lui, une injonction morale. Il ne formule pas cette ide en ces termes mais il dmontre que seuls les pays qui accroissent leurs richesses peuvent lever les salaires des travailleurs et amliorer leur sort. Dans une conomie prospre mais stagnante comme la Chine, louvrier ne peut que survivre. Dans un pays dont lconomie dcrot, la condition ouvrire devient misrable et tragique. Adam Smith ouvre son ouvrage par une description merveille des prodiges de productivit que lon doit la division du travail. Cela dit, il est, plus que quiconque, conscient des implications de ce phnomne sur lexistence concrte du travailleur et son panouissement. Karl Marx na rien invent avec son concept dalination, cest--dire ce processus par lequel lhomme devient tranger lui-mme en raison de labrutissement conscutif la rptition absurde des tches. Marx a juste dtourn et radicalis une ide smithienne. En effet, cest Adam Smith qui dplore le fait quun homme, qui travaille dans lune des nombreuses manufactures de lpoque industrielle et qui passe sa vie remplir un petit nombre doprations simples, perde naturellement lhabitude de dployer et dexercer ses facults et devienne, en gnral, aussi stupide et aussi ignorant quil soit possible une crature humaine de le devenir.45 Mais il entend y remdier non par une rvolution mais par une intervention active de lEtat dans lducation du peuple et dans son divertissement culturel.

La mthode empirique dAdam Smith


On affirme souvent que le libralisme dAdam Smith, par lnonc de lois abstraites et dsincarnes, mconnat la ralit. Cest l encore le contraire de la vrit. La Richesse des Nations est un ouvrage qui, de la manire la plus loquente qui soit, tmoigne du caractre empirique de la science conomique quil contribue fonder. La Richesse des Nations est un tableau vivant et mouvant qui permet dassister, concrtement, la naissance de notre monde. Non pas quil soit crit sous une forme narrative ou la manire dune enqute. Il est, bien au contraire, structur comme un trait scientifique avec toute les exigences de rigueur propres ce genre. Mais laridit et la trs grande densit des dveloppements sont tempres par la profusion de faits, renseignements et exemples sur la vie conomique du XVIIIme sicle. Adam Smith nous plonge dans le quotidien dune multitude de mtiers (mdecin, professeur duniversit, banquier, ouvrier rural, matelot, soldat, commerant, navigateur, agent des colonies, rentier, etc.). Il ne sagit pas ici dun kalidoscope de tmoignages ni de la description des pratiques du mtier: si ces exemples sont cits, cest toujours pour dmontrer une thorie, illustrer une loi et convaincre de la validit dun argument. Cela ncessite parfois dentrer dans des dveloppements dune grande technicit et dune grande complexit (les mcanismes bancaires, la rglementation du commerce colonial, etc.).
45 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.406

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Il cite constamment des chiffres pour dmontrer ce quil avance, chiffres tirs dannales, de registres, de relevs, de documents administratifs, etc. Il reproduit des tableaux de donnes sur lhistorique des cours du bl, de lor, de largent, etc. Il se livre toutes sortes de calculs pour dmontrer telle ou telle thse face un problme concret. Il se documente, aussi, sur la lgislation des pays trangers et celle des temps anciens. Comme ce sera le cas plus tard chez Tocqueville, on retrouve cette volont de collecter de linformation de premire main par des enqutes sur le terrain. Il recourt des tmoignages directs (de commerants, dhommes daffaire britanniques commerant aux colonies, etc.). Il paie de sa personne, entre dans le vcu des gens et interroge, par exemple, de vieux pcheurs sur le prix de la salaison du hareng cinquante ans plus tt. Il se rend dans les fermes, les manufactures, etc. Adam Smith dlimite toujours prcisment son champ dtude et part toujours de problmes concrets pour formuler ses hypothses et en dduire des lois. Dans lexpos de sa thorie, il ne sexprime jamais de faon dogmatique : il fait prcder ses conclusions de il est probable que, peut-tre que, etc. Les lois quil se risque noncer sont quasiment toujours assorties dexceptions et de drogations. Adam Smith na pas lintransigeance rvolutionnaire des idologues. Il faut distinguer, dans son propos, lanalyse proprement scientifique des recettes quil prconise pour remdier tel ou tel problme ou amliorer telle ou telle situation. Plus que quiconque, il sait quil faut composer avec le rel car cest sur le terrain politique et avec linstrument juridique que le changement peut intervenir. Il fait, par exemple, toute une srie de propositions pour rformer le systme fiscal franais.46 Il dplore, par exemple, la prgnance de la thorie mercantiliste dans les politiques publiques mais il affirme aussi que si une nation exigeait, pour prosprer, la plus parfaite libert et la plus parfaite justice, aucune nation au monde naurait jamais pu prosprer.47 Il est, par exemple, partisan du rtablissement de la libert dimportation concernant des marchandises trangres qui ont t prohibes ou lourdement taxes jusqualors. Mais il conseille de procder lentement, graduellement, avec beaucoup de circonspection et de rserve. Car si lon rtablissait la libert du jour au lendemain, le march intrieur risquerait dtre inond de marchandises trangres et de faire perdre leur emploi des milliers de personnes. On ne retrouvera jamais chez Smith un argument du type gnration sacrifie propre aux marxistes. La libert peut et doit tre restaure par petites touches. Par ailleurs, Adam Smith dfend lActe de Navigation qui, adopt en 1651, assurait un privilge exclusif aux navires marchands anglais pour acheminer les marchandises produites dans les colonies anglaises et les marchandises trangres importes en Angleterre. Cest assez surprenant pour un libral, dautant plus que le volumineux livre IV est un brillant plaidoyer contre le protectionnisme inhrent au mercantilisme. Il estime
46 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.547 et s. 47 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.294

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nanmoins que la scurit de lAngleterre est dune plus grande importance que sa richesse, raison pour laquelle lActe de Navigation est peut-tre le plus sage de tous les rglements de commerce dAngleterre.48 A cette poque, les guerres taient frquentes. Nul doute quAdam Smith naurait plus dfendu lActe de Navigation sil avait vcu durant cette priode indite de pacification du territoire europen assur par le triomphe de ses ides: le libre-change et le libre circulation de lUnion Europenne.

Plan de louvrage
Ce quon va lire dans les pages qui suivent est une synthse dune nature assez particulire. Elle reproduit, le plus fidlement possible, lintgralit du raisonnement dvelopp par Adam Smith. Plus quune synthse, il sagit dune opration de rduction de louvrage environ 20% de sa taille originelle. Cest aussi un travail de rcriture de ce trait dans un style plus adapt notre poque. On pourrait se demander ce qui justifie le caractre ce point volumineux de cette synthse. La rponse est simple: redonner lenvie de lire Adam Smith. Plus personne (ou presque) ne lit cet ouvrage aujourdhui. Pourquoi? Principalement en raison de sa taille (prs de 1200 pages) et du caractre un peu rebutant quil prsente pour le lecteur qui le feuillette: la profusion des chiffres, la longueur des dveloppements, la technicit de largumentation dcouragent gnralement les meilleures volonts. Pourtant, cet ouvrage est du plus haut intrt et lintemporalit des vrits quil contient fait quil demeure dune criante actualit. Par ailleurs, les jugements quon porte sur lui et, au-del sur le libralisme, sont dune telle injustice quil apparat indispensable de permettre ceux qui le dsirent, principalement les jeunes gnrations, de rtablir certaines vrits. Enfin, ce travail est un hommage un homme auquel nous sommes redevables, pour une part - relative mais relle - de laisance et du confort de notre mode de vie. La Richesse des Nations nest pas un ouvrage mais un ensemble de cinq ouvrages dont chacun aurait pu tre publi sparment. Il contient, en outre, trois monographies insres dans le corps de lanalyse (galement reproduites dans la synthse qui suit): une trs longue monographie sur les variations de la valeur de largent au cours des quatre sicles prcdant la Richesse des Nations. En dpit de son aridit, cette monographie permet de dmontrer lenrichissement progressif de lEurope et den comprendre les raisons; une monographie sur les banques de dpt et en particulier celle dAmsterdam; une monographie sur le commerce du bl et les lois qui le rglementent. Les deux premiers livres constituent le cur analytique de louvrage.

48 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.52

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Le Livre I contient lexplicitation des principaux concepts de la science conomique fonde par Adam Smith : la division du travail, la monnaie, le prix, la valeur, le salaire, le profit et la rente.

Le

Livre II est le premier grand trait sur le capitalisme. Il contient une thorie du capital, de lpargne et de linvestissement. On disserte des diffrentes branches des capitaux, du processus daccumulation du capital, des diffrents emplois et des fonds prts intrt. Cest la propension pargner qui est le vritable crateur du capital physique. Le Livre III est une courte et passionnante histoire de lconomie en Europe. Adam Smith expose lide que le dveloppement de lconomie en Europe na pas suivi lordre naturel des choses en raison dun intermde fodal de plus dun millnaire qui a maintenu improductive la majeure partie des terres de ce vaste territoire. Alors que le dveloppement des cultures aurait d prcder lmergence des villes et, ds lors, du commerce et des manufactures,les villes se sont dveloppes avant les campagnes et ont permis ces dernires de samliorer dans un second temps, mais au prix dune subordination des campagnes aux villes. Lhistoire des jeunes colonies amricaines offre, au contraire, un modle dune socit se dveloppant selon lordre naturel des choses et progressant vers la richesse une vitesse fulgurante. Cet ouvrage explique galement comment lhomme est devenu un tre libre.

Le Livre IV, lun des plus volumineux de louvrage, traite des deux doctrines conomiques dominantes lpoque, savoir le mercantilisme et la physiocratie. La Richesse des Nations nat en raction ces deux courants conomiques que tout oppose et qui correspondent aux intrts de deux groupes sociaux: lcole mercantiliste dfend les intrts des commerants et financiers et lcole physiocratique dfend ceux des grands propritaires. Selon lcole mercantiliste, la richesse dune nation rside dans la quantit de monnaie mtallique quelle possde en coffre. En consquence, il importe, premirement, de dcourager lexportation de matires premires de manufactures dans lespoir de favoriser lexportation de produits de plus grande valeur. Deuximement, il est ncessaire dencourager limportation de matires premires de manufactures afin que les ouvriers nationaux puissent travailler ces dernires eux-mmes meilleur march et diminuer ainsi limportation de marchandises manufactures coteuses. Cette thorie - vritable matrice du protectionnisme - sest applique au commerce international naissant. Le chapitre sur les colonies est un vritable chef duvre. Le dernier chapitre est consacr la physiocratie. Cette thorie fait rsider la richesse dune nation dans le seul travail de la terre. La rfutation de cette thorie par Smith est beaucoup plus courte. Le Livre V, le plus volumineux de louvrage, est le premier grand trait de fiscalit. Il allait servir de base tous les traits du XIXme sicle abordant ce sujet. Adam Smith avance quatre maximes auquel devrait obir toute imposition pour tre juste et efficace. Il examine, laune de ces critres, les diverses impositions existant en Angleterre et ailleurs. Il dmontre ainsi le caractre oppressif et inefficace du systme fiscal franais. Ce livre contient aussi un expos sur les grandes missions de lEtat libral. Il se clture par un chapitre expliquant la naissance des dettes publiques des Etats europens et leur accroissement irrsistible qui, long terme, risque de les ruiner.

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Synthse de lOuvrage Livre I


Des causes qui ont perfectionn les facults productives du travail, et de lordre suivant lequel ses produits se distribuent naturellement dans les diffrentes classes du peuple

Chapitre I. De la division du travail


A lpoque o Adam Smith rdige cet ouvrage, une chose nest gure conteste : la productivit du travail sest accrue dans des proportions tout fait considrables. Cela tient un phnomne nouveau: la division du travail. Cest dans les manufactures destines fournir des objets de consommation la masse du peuple que cette division du travail est pousse le plus loin. Un exemple vaut mieux quun long discours. Smith illustre la division du travail par une description extrmement clbre depuis - de la manufacture dpingles:
Les plus grandes amliorations dans la puissance productive du travail, et la plus grande partie de lhabilet, de ladresse et de lintelligence avec laquelle il est dirig ou appliqu, sont dues, ce quil semble, la division du travail []. Prenons un exemple dans une manufacture de la plus petite importance, mais o la division du travail sest fait souvent remarquer: une manufacture dpingles. Un homme qui ne serait pas faonn ce genre douvrage, dont la division du travail a fait un mtier particulier, ni accoutum se servir des instruments qui y sont en usage, dont linvention est probablement due encore la division du travail, cet ouvrier, quelque adroit quil ft, pourrait peuttre peine faire une pingle dans toute sa journe, et certainement il nen ferait pas une vingtaine. Mais de la manire dont cette industrie est maintenant conduite, non seulement louvrage entier forme un mtier particulier, mais mme cet ouvrage est divis en un grand nombre de branches, dont la plupart constituent autant de mtiers particuliers []. [L]important travail de faire une pingle est divis en dix-huit oprations distinctes ou environ, lesquelles, dans certaines fabriques sont remplies par autant de mains diffrentes []. Jai vu une petite manufacture de ce genre qui nemployait que dix ouvriers []. Mais, quoique la fabrique ft fort pauvre et, par cette raison, mal outille, cependant, quand ils se mettaient en train, ils venaient bout de faire entre eux environ douze livres dpingles par jour: or, chaque livre contient au del de quatre mille pingles de taille moyenne. Ainsi ces dix ouvriers pouvaient faire entre eux plus de quarante-

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huit milliers dpingles dans une journe; donc chaque ouvrier, faisant une dixime partie de ce produit, peut tre considr comme faisant dans sa journe quatre mille huit cents pingles. Mais sils avaient tous travaill part et indpendamment les uns des autres, et sils navaient pas t faonns cette besogne particulire, chacun deux assurment net pas fait vingt pingles, peut-tre pas une seule, dans sa journe, cest--dire pas, coup sr, la deux cent quarantime partie, et pas peut-tre la quatre mille huit centime partie de ce quils sont maintenant en tat de faire, en consquence dune division et dune combinaison convenables de leurs diffrentes oprations.49

Cette division du travail est un phnomne que lon observe dans toutes les manufactures. Elle est avantageuse en ce quelle procure un accroissement proportionnel de la puissance productive du travail,50 cest--dire qu quantit de travail gale, elle produit une quantit suprieure de biens. Elle conduit la sparation des divers emplois et mtiers. Cette sparation est pousse dautant plus loin que la socit est perfectionne. A la campagne, cette sparation nest pas aussi pousse: une mme personne exerce souvent un trs grand nombre de tches de nature diffrente qui varient dailleurs en fonction de la saison de lanne. Ceci explique peut-tre pourquoi, dans lagriculture, la puissance productive ne fasse pas de progrs aussi rapide que dans les manufactures. Un pays riche surclasse un pays pauvre par lincontestable supriorit de ses industries. Mais, en agriculture, le travail du pays riche nest pas toujours plus productif que celui du pays pauvre. Cette diffrence est en tout cas moins forte que celle existant dans les manufactures des deux pays. Laugmentation quantitative de la production grce la division du travail sexplique par trois raisons: un accroissement de lhabilit chez chaque ouvrier pris individuellement: la dextrit quon peut acqurir dans une opration trs simple (la confection de clous par exemple) passe tout ce que lon peut imaginer; lpargne du temps habituellement perdu pour passer dune activit une autre activit connexe: le fait de devoir changer frquemment dactivit, comme cest le cas pour louvrier de la campagne, implique chaque fois un temps de mise en route, ce qui explique quon contracte des habitudes de flnerie et de nonchalance que na pas celui qui, riv sa tche, sy applique de faon srieuse; linvention dun grand nombre de machines qui facilitent et abrgent le travail et qui permettent un homme dexcuter la tche de plusieurs. Cest la division du travail elle-mme que lon doit linvention de toutes les machines de ce genre. En effet, quand lattention dun homme est focalise sur un objet, il y a beaucoup plus de probabilits quil dcouvre la mthode la plus rapide pour excuter cette tche que lorsquil doit manipuler une grande diversit de choses. Ceci explique que lorsquon visite frquemment des usines, on a lhabitude de remarquer des machines inventes par quelque pauvre ouvrier pour abrger et faciliter sa besogne.
49 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), pp.71-72 50 Ce que nous nommons aujourdhui la productivit.

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Adam Smith crit ce propos un passage quon a souvent repris par la suite :
Dans les premires machines feu, il y avait un petit garon continuellement occup ouvrir et fermer alternativement la communication entre la chaudire et le cylindre, suivant que le piston montait ou descendait. Lun de ces petits garons, qui avait envie de jouer avec ses camarades, observa quen mettant un cordon au manche de la soupape qui ouvrait cette communication, et en attachant ce cordon une autre partie de la machine, cette soupape souvrirait et se fermerait sans lui, et quil aurait la libert de jouer tout son aise. Ainsi, une des dcouvertes qui a le plus contribu perfectionner ces sortes de machines depuis leur invention, est due un enfant qui ne cherchait qu spargner de la peine.51

Cela dit, toutes les inventions ne sont pas nes de limagination des ouvriers. Un grand nombre sont le fait dinventeurs et de savants qui passent leur temps tout observer et qui, pour cette raison, sont en mesure de combiner les forces des choses les plus dissemblables. Ces inventeurs, en vertu de ce principe de division du travail, se spcialisent eux aussi. Cette activit (qui a donn naissance au secteur de recherche et dveloppement) se subdivise en un grand nombre de secteurs diffrents. Cette multiplication dans les divers produits rsultant de la division du travail gnre une opulence gnrale qui se rpand jusque dans les dernires classes du peuple .52 Chaque ouvrier peut changer une grande quantit de marchandises fabriques par lui (et qui excdent ses propres besoins) contre une quantit de marchandises fabriques par dautres ou plutt - ce qui revient au mme - contre le prix de ces marchandises. Le mobilier de lhabitation dun modeste ouvrier qui travaille la journe existe grce la collaboration de personnes travaillant dans lindustrie et dont le nombre est au-del de tout calcul possible. Adam Smith crit ces lignes qui furent souvent reprises par la suite:
La veste de laine, par exemple, qui couvre ce journalier, toute grossire quelle parat, est le produit du travail runi dune innombrable multitude douvriers. Le berger, celui qui a tri la laine, celui qui la peigne ou carde, le teinturier, le fileur, le tisserand, le foulonnier, celui qui adoucit, chardonne53 et unit le drap, tous ont mis une portion de leur industrie lachvement de cette uvre grossire. Combien, dailleurs, ny a-t-il pas eu de marchands et de voituriers employs transporter la matire ces divers ouvriers, qui souvent demeurent dans des endroits distants les uns des autres! Que de commerce et de navigation mis en mouvement! Que de constructeurs de vaisseaux, de matelots, douvriers en voiles et en cordages, mis en uvre pour oprer le transport des diffrentes drogues du teinturier, rapportes souvent des extrmits du monde! Quelle varit de travail aussi pour produire les outils du moindre de ces ouvriers! Sans parler
51 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.77 52 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.77 53 Chardonner signifier carder avec des chardons, des brosses pointes en mtal

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des machines les plus compliques, comme le vaisseau du commerant, le moulin du foulonnier ou mme le mtier du tisserand, considrons seulement quelle multitude de travaux exige une des machines les plus simples, les ciseaux avec lesquels le berger a coup la laine. Il faut que le mineur, le constructeur du fourneau o le minerai a t fondu, le bcheron qui a coup le bois de la charpente, le charbonnier qui a cuit le charbon consomm la fonte, le briquetier, le maon, les ouvriers qui ont construit le fourneau, la construction du moulin de la forge, le forgeron, le coutelier, aient tous contribu, par la runion de leur industrie, la production de cet outil. Si nous voulions examiner de mme chacune des autres parties de lhabillement de ce mme journalier, ou chacun des meubles de son mnage, la grosse chemise de toile quil porte sur la peau, les souliers qui chaussent ses pieds, le lit sur lequel il repose et toutes les diffrentes parties dont ce meuble est compos; le gril sur lequel il fait cuire ses aliments, le charbon dont il se sert, arrach des entrailles de la terre et apport peut-tre par de longs trajets sur terre et sur mer, tous ses autres ustensiles de cuisine, ses meubles de table, ses couteaux et ses fourchettes, les assiettes de terre ou dtain sur lesquelles il sert et coupe ses aliments, les diffrentes mains qui ont t employes prparer son pain et sa bire, le chssis de verre qui lui procure la fois de la chaleur et de la lumire, en labritant du vent et de la pluie; lart et les connaissances quexige la prparation de cette heureuse et magnifique invention, sans laquelle nos climats du nord offriraient peine des habitations supportables; si nous songions aux nombreux outils qui ont t ncessaires aux ouvriers employs produire ces diverses commodits; si nous examinions en dtail toutes ces choses, si nous considrions la varit et la quantit de travaux que suppose chacune delles, nous sentirions que, sans laide et le concours de plusieurs milliers de personnes, le plus petit particulier, dans un pays civilis, ne pourrait tre vtu et meubl mme selon ce que nous regardons assez mal propos comme la manire la plus simple et la plus commune. Il est bien vrai que son mobilier paratra extrmement simple et commun, si on le compare avec le luxe extravagant dun grand seigneur; cependant, entre le mobilier dun prince dEurope et celui dun paysan laborieux et rang, il ny a peut-tre pas autant de diffrence quentre les meubles de ce dernier et ceux de tel roi dAfrique qui rgne sur dix mille sauvages nus, et qui dispose en matre absolu de leur libert et de leur vie.54

Chapitre II. Du principe qui donne lieu la division du travail


La division du travail nest pas le fruit de la sagesse humaine. Elle na t ni planifie ni conue. Elle sest dveloppe graduellement en raison dune propension de lhomme: faire des trocs et des changes dune chose pour une autre. Cette disposition est probablement une consquence ncessaire de lusage de la raison et de la parole qui distingue lhomme de lanimal. Vient ensuite cet autre extrait clbre:
54 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.78

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Dans presque toutes les espces danimaux, chaque individu, quand il est parvenu sa pleine croissance, est tout fait indpendant et, tant quil reste dans son tat naturel, il peut se passer de laide de toute autre crature vivante. Mais lhomme a presque continuellement besoin du secours de ses semblables, et cest en vain quil lattendrait de leur seule bienveillance. Il sera bien plus sr de russir, sil sadresse leur intrt personnel et sil leur persuade que leur propre avantage leur commande de faire ce quil souhaite deux. Cest ce que fait celui qui propose un autre un march quelconque; le sens de sa proposition est ceci: Donnez moi ce dont jai besoin, et vous aurez de moi ce dont vous avez besoin vous-mme; et la plus grande partie de ces bons offices qui nous sont ncessaires sobtiennent de cette faon. Ce nest pas de la bienveillance du boucher, du marchand de bire et du boulanger, que nous attendons notre dner mais bien du soin quils apportent leurs intrts. Nous ne nous adressons pas leur humanit mais leur gosme; et ce nest jamais de nos besoins que nous leurs parlons, cest toujours de leur avantage.55

La plupart des besoins sont toujours satisfaits par change ou achat. Seul le mendiant accepte de dpendre de la sollicitude dautrui. Encore que ce ne soit pas tout fait exact : mme le mendiant est forc dutiliser largent quon lui donne pour acheter du pain et, ds lors, satisfaire lintrt du boulanger pour combler leurs besoins vitaux. Il changera de vieux habits quon lui donne contre dautres qui lui conviennent mieux. Cest cette disposition trafiquer, cest--dire cette propension changer qui est lorigine de la division du travail. Ainsi, celui qui, dans une tribu, fabrique des arcs et des flches avec beaucoup de clrit et de dextrit, pourra changer ceux dont il na pas besoin contre une partie du produit de la chasse de ceux qui il les fournit. Le voil devenu armurier. Idem pour le charpentier, le chaudronnier, le forgeron, etc. Les diffrences de talents naturels entre les hommes sont moindres quon ne le croit. La plupart du temps, on acquiert ces talents par habitude et par ducation. Les 6 ou 8 premires annes de leur vie, les enfants sont assez polyvalents. Cest partir de cet ge quon va les employer des occupations fort diffrentes: lun deviendra portefaix, lautre philosophe. Pourtant, la vanit du dernier sera telle quil ne consentira gnralement pas reconnatre le moindre point de ressemblance avec le premier. Cest cette propension troquer qui entrane la formation dune profusion de talents dans la socit. Cest elle qui rend cette diversit si utile. Les diffrentes races danimaux qui possdent tant de qualits diverses ne sont, faute de collaboration, presque daucune utilit les unes pour les autres. Parmi les hommes, au contraire, les talents les plus disparates sont utiles les uns aux autres. Tous les produits de leur industrie respective se fondent en une masse commune o chacun peut aller acheter ce dont il a besoin.
55 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.82

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Chapitre III. Que la division du travail est limite par ltendue du march
La facult dchanger a pour consquence la division du travail. En consquence, cette division est proportionnelle ltendue du march. Plus le march est petit, moins les branches dans lesquelles les gens travaillent seront diversifies. Cela explique que certaines industries, mme constitues de personnes trs peu qualifies, ne peuvent stablir que dans les grandes villes. Un portefaix, par exemple, ne pourrait tre employ dans un village et ne trouverait pas de louvrage en suffisance dans une petite ville. Dans les rgions peu peuples, les ouvriers de la campagne sont dans la ncessit dapprendre faire quantit de divers travaux. Chaque fermier doit tre le boucher, le boulanger et le brasseur de son mnage. Ce nest pas un hasard si les industries se sont diversifies dans les rgions ctires et le long de fleuves ou rivires navigable bien avant de gagner lintrieur des terres: le transport par eau permet douvrir un march beaucoup plus vaste que le transport par terre qui est plus lent et plus incertain. Un chariot conduit par deux hommes et qui relie Edimbourg Londres en trois semaines peut transporter quatre tonneaux de marchandises. Un navire qui relie ces deux villes avec six ou huit hommes peut, dans le mme dlai, transporter 200 tonneaux. Sans navire et cours deau, on nchangerait que des biens trs prcieux qui justifient la dpense. Sans navigation, Londres ne commercerait pas avec Calcutta. A supposer quil y ait des biens assez prcieux qui ncessitent un dplacement par voie de terre, quelle sret y aurait-il voiturer ces derniers travers tant de peuples barbares? Le transport par eau permet aux rgions navigables ou ctires davoir le monde entier pour march. Par contre, lintrieur des terres peut navoir pour march, pendant bien longtemps, que le pays qui lenvironne. Pour cette raison, les premires grandes civilisations se sont dveloppes sur le pourtour des ctes mditerranennes. La Mditerrane est la plus grande des mers intrieures du globe et sa navigation est aise vu labsence de mare et donc de vagues autres que celles cres par le vent. Elle fut extrmement favorable lenfance de la navigation. On nosait pas naviguer au-del du dtroit de Gibraltar. LEgypte est apparemment le premier pays dans lequel lagriculture ou les mtiers ont t pousss un degr quelque peu considrable. Ce fut aussi le cas du Bengale et de la Chine. Dans ces diverses hypothses, un excellent rseau hydrographique a permis dapporter une grande prosprit ces rgions grce lchange commercial grande chelle. Mais cette opulence rsulte exclusivement de la navigation intrieure car aucun de ces peuples na encourag le commerce avec ltranger. Par contre, toute lAfrique intrieure et tout le nord de lAsie semblent, de tout temps, avoir t dans cet tat de pauvret et de barbarie dans lequel ils sont, dit Adam Smith, encore aujourdhui. Comment expliquer cela? La mer de Tartarie nest pas navigable et il ny a en Afrique aucun de ces grands golfes permettant de porter le commerce maritime dans les parties intrieures de ce vaste continent. Les grands fleuves africains sont trop loigns les uns des autres pour donner lieu une navigation intrieure tant soit peu importante. Par ailleurs un fleuve qui traverse plusieurs Etats est toujours beaucoup moins utile ces Etats quun fleuve possd en totalit jusqu son embouchure par un seul et mme Etat. Pourquoi ? Parce quun commerce sur un fleuve couvrant plusieurs Etats trangers est toujours susceptible dtre entrav, restreint ou interdit par un ou plusieurs des peuples des Etats travers lesquels il passe.

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Chapitre IV. De lorigine et de lusage de la Monnaie


En raison de la division du travail, ce que produit chaque homme ne couvre plus quune partie minime de ses besoins. Il est oblig dchanger le surplus de son produit qui excde sa consommation contre le surplus rsultant du travail des autres. Il doit donc changer. Tout homme devient ainsi un marchand et la socit toute entire devient une socit commerante. Cela dit, beaucoup dchanges savrent impossibles selon le systme du troc. Pourquoi ? Si une personne possde en surplus quelque chose dont jai besoin, cette personne naura pas ncessairement besoin du bien que jai en surplus. Raison pour laquelle, depuis trs longtemps, les hommes prvoyants se sont arrangs pour avoir en leur possession une quantit de marchandises qui conviennent tout le monde. Cette marchandise, dans les ges barbares, consistait en btail (Homre nous dit que larmure de Diomde valait neuf bufs alors que celle de Glaucus en valait cent). On utilisa aussi le sel, certains coquillages, de la morue sche, du sucre, des peaux de cuir, etc. A lpoque o Adam Smith crit cet ouvrage, on acceptait encore, dans un petit village cossais, des clous comme payement. Mais la tendance irrsistible de lhumanit fut dutiliser pour ce faire des mtaux et ce, de prfrence toute autre denre. Pourquoi avoir choisi le mtalde prfrence toute autre marchandise? Car cest la moins prissable de toutes les denres et, en outre, le mtal peut se diviser, sans dperdition de matire, en autant de parties quon le dsire, parties qui peuvent par la suite tre runies en masse par le procd de fusion. Le mtal est donc linstrument le plus propre au commerce et la circulation. Cette possibilit de diviser la monnaie qui est propre aux mtaux a ceci de prcieux quelle permet de proportionner la quantit de mtal la quantit prcise de denres dont on a besoin. Si, par exemple, on dsire du sel mais quon ne possde que des bufs comme monnaie dchange, on sera forc dacheter une quantit en sel quivalente la valeur dun buf vu quil ne sagit pas dun bien divisible ( moins de changer la nature et dtre transform en viande). Chez les Spartiates, cest le fer qui tait utilis comme monnaie. Le cuivre ltait par les premiers Romains. Lor et largent furent utiliss par les peuples riches et commerants. Au dpart, ainsi que Pline nous lapprend dans son Histoire naturelle , les Romains se servaient de barres de cuivre sans empreinte pour acheter tout ce dont ils avaient besoin. Linconvnient du mtal utilis sous cet tat informe tait dabord la ncessit de le peser et ensuite den contrler la puret. Ces deux oprations, fort complexes, incommodes et incertaines taient indispensables pour lutter contre les fraudes consistant falsifier les mtaux avec les matires les plus grossires et les plus viles. Pour prvenir de tels abus et faciliter les changes, les pays qui senrichirent trouvrent ncessaire de marquer dune empreinte publique ces mtaux utiliss comme monnaie. On inventa ds lors la monnaie frappe et des tablissements publics furent mis en place pour fabriquer cette dernire. Au dpart, ces empreintes

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ne certifiaient que la puret du mtal. Vu la difficult inhrente au pesage, on finit par instituer le coin dont lempreinte couvrait les deux cts de la pice et quelquefois mme la tranche, certifiant ainsi non seulement le titre mais le poids du mtal. Cest ainsi que naquit las romain et, bien aprs, la livre sterling dAngleterre. Malheureusement, Smith estime que, dans tous les pays du monde, la cupidit et linjustice des princes et des gouvernants, abusant de la confiance des sujets, ont motiv ces derniers diminuer progressivement la quantit relle du mtal initialement contenu dans la monnaie. Ces fraudes permirent aux princes de rgler leurs dettes et de remplir leurs engagements avec une quantit dargent moindre que celle quil aurait fallu sans ces fraudes. Elles spolirent les cranciers. Il arriva aussi que le crancier soit lEtat lui-mme qui perdit beaucoup au payement de la somme nominale dune dette avec de la monnaie dgrade. De tels procds sont toujours avantageux pour les dbiteurs et ruineux pour les cranciers. Dans ltat de fortune des particuliers, les consquences desdits procds sont souvent plus funestes que celles dune grande calamit publique. Quoi quil en soit, cest suite cette volution que la monnaie est devenue chez tous les peuples civiliss linstrument universel du commerce. Adam Smith va examiner les rgles que les hommes observent naturellement en changeant les marchandises lune contre lautre ou contre de largent. Ces dernires dterminent la valeur relative ou changeable de la marchandise. Le mot valeur a deux significations quil importe de ne pas confondre: la valeur en usage: cest lutilit dun objet particulier; la valeur en change : cest la facult que donne la possession de cet objet dacheter dautres marchandises. Les choses qui ont une grande valeur en usage nont souvent quune faible valeur en change. Leau, par exemple, est la chose la plus utile qui soit mais elle ne permet pas dacheter quoi que ce soit. Par contre, les choses qui ont une faible valeur en usage ont souvent une grande valeur en change. Le diamant, par exemple, na presque aucune valeur dusage mais on peut lchanger contre une vaste quantit de marchandises. Adam Smith va se focaliser sur la valeur dchange et tenter dtablir trois choses: 1 Quelle est la vritable mesure de cette valeur dchange? Cela revient dfinir le prix rel des marchandises. 2 Quelles sont les diffrentes parties intgrantes qui composent ce prix rel? 3 Quelles sont les circonstances qui lvent ou abaissent une ou plusieurs parties de ce prix? Cela dbouchera sur la notion de prix du march. Ces trois questions sont traites successivement dans les trois chapitres suivants.

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Chapitre V. Du prix rel et du prix nominal des marchandises ou de leur prix en travail et de leur prix en argent
Nous pntrons dans la partie la plus thorique de louvrage. Adam Smith commence par dfinir les notions fondamentales de la science quil est en train de faire natre. Ce qui dfinit la richesse ou la pauvret, cest la possession, par un homme, des moyens de se procurer les choses ncessaires, commodes ou agrables de la vie.56 Une fois la division des tches tablies dans toutes les branches du travail, un homme ne peut obtenir directement par son travail quune trs faible portion de toutes ces choses. Pour le reste, il doit acheter le travail dautrui. La valeur dune denre quelconque pour celui qui la possde et qui ne dsire ni la consommer ni en user, cest la quantit de travail que cette denre le met en tat dacheter ou de commander.57 Le travail est la mesure relle de la valeur changeable de toute marchandise.58 Le prix rel dune chose est ce que chaque chose cote rellement celui qui veut se la procurer, cest le travail et la peine quil doit simposer pour lobtenir .59 Inversement, cette chose correspondra pour celui qui la acquise la peine et lembarras que sa possession peut lui pargner et quelle lui permet dimposer une autre personne. On achte toujours une chose avec du travail, que ce travail soit incorpor dans une marchandise ou de largent. Largent et les marchandises contiennent une certaine quantit de travail que nous changeons contre une quantit quivalente de travail. Originairement, cest avec du travail que toutes les richesses du monde ont t achetes originairement. Leur valeur correspond une quantit quivalente de travail quelles permettent dacheter ou de commander.
Richesse, cest pouvoir, a dit Hobbes; mais celui qui acquiert une grande fortune ou qui la reue par hritage, nacquiert par l ncessairement aucun pouvoir politique, soit civil, soit militaire. Peut-tre sa fortune pourra-telle lui fournir les moyens dacqurir lun ou lautre de ces pouvoirs, mais la simple possession de cette fortune ne les lui transmet pas ncessairement. Le genre de pouvoir que cette possession lui transmet immdiatement et directement, cest le pouvoir dacheter; cest un droit de commandement sur le travail dautrui, ou sur tout le produit de ce travail existant alors au march. Sa fortune est plus ou moins grande exactement en proportion de ltendue de ce pouvoir, en proportion de la quantit du travail dautrui quelle met en tat de commander, ou, ce qui est la mme chose, du produit du travail dautrui quelle met en tat dacheter. La valeur changeable dune chose
56 57 58 59 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, flammarion, Tome i, 1991, (1767), p.99 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.99 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.99 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.99

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quelconque doit ncessairement toujours tre prcisment gale la quantit de cette sorte de pouvoir quelle transmet celui qui la possde.60

Cela dit, mme si le travail est la mesure relle de la valeur changeable, ce nest pas celle-l qui sert dtalon le plus commun. Pourquoi? Parce quil est difficile de fixer la proportion entre deux quantits de travail. Pourquoi ? Parce que cette proportion ne dpend pas seulement du temps consacr mais aussi de la fatigue, de lhabilet, de la dure de lapprentissage ncessaire pour pratiquer ce travail, etc. Il nexiste pas de balance exacte pour procder de telles valuations. Comment, ds lors, procder? En marchandant et en dbattant les prix de march en vertu de cette grosse quit qui, sans tre fort exacte, lest nanmoins assez pour rgler la vie des affaires communes. Une marchandise est plus souvent change, et donc compare, contre dautres marchandises que contre du travail. La population comprend plus facilement la valeur dune chose quand on la compare la valeur dune autre car la notion de quantit de travail est trop abstraite, trop impalpable. Parmi toutes les marchandises auxquelles on peut comparer une marchandise donne, largent sera la principale. Pour cette raison, il est devenu linstrument gnral de commerce. Ds lors, on estimera plus souvent la valeur changeable de chaque marchandise par la quantit dargent plutt que par la quantit de travail ou par toute autre marchandise. Cela dit, lor et largent, linstar de toutes les marchandises, varient, eux aussi, de valeur dans le temps et lespace. Cela dpend toujours de la fcondit ou de la strilit des mines. Ainsi, la dcouverte des mines fcondes de lAmrique au XVIme sicle rduisit de deux tiers la valeur de lor et de largent en Europe. Cela signifie videmment quavec une quantit gale de ces mtaux, on ne pouvait plus obtenir quun tiers de la quantit de travail changeable auparavant. Ce qui ne varie pas, ds lors, cest la quantit de travail preste par le travailleur. En rsum: le prix que ce travailleur paye reste identique mais permet, selon les circonstances, dacheter une plus grande ou une plus petite quantit de denres; par contre, la valeur de ces denres, varie bel et bien et non celle du travail qui les achte. Partout et toute poque, ce qui est difficile obtenir ou cote beaucoup de travail est cher et ce que lon peut se procurer aisment ou avec peu de travail est bon march. Le travail est la seule mesure universelle et exacte des valeurs. Cest la seule qui permette de comparer les valeurs des diffrentes marchandises toutes les poques et dans tous les lieux. Le travail, comme toute marchandise, possde deux prix: le prix reldu travail, cest la quantit de choses ncessaires et commodes quon donne pour le payer .61 Ce prix ne varie jamais et constitue la seule mesure relle et dfinitive de ce dernier.
60 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.100 61 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.103

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le prix nominal du travail, cest la quantit dargent contre laquelle il schange. Evidemment, lemployeur qui achte le travail a le sentiment que le prix quil paye ses ouvriers est tantt bon march et tantt cher. En ralit, ce sont les marchandises qui sont tantt chres, tantt bon march. Gnralement, on prte beaucoup plus dattention au prix nominal quau prix rel. Mais, en vrit, seul le prix rel permet de dterminer si louvrier est riche ou pauvre, sil est bien ou mal rmunr. Il est mieux pay dans une socit qui marche vers lopulence que dans une socit qui reste stationnaire. Quand on aline une terre en change dune rente perptuelle, il est important, conseille Adam Smith, pour la partie au profit de laquelle elle est constitue, quelle ne soit pas stipule en somme dargent fixe. En effet, il peut arriver que princes et gouvernements diminuent la quantit de mtal pur contenu dans les monnaies. Ils ne font jamais linverse. Ds lors, les variations de cette espce font presque continuellement diminuer la valeur des rentes stipules en argent. En France, o ces changements ont t beaucoup plus importants quen Angleterre, danciennes rentes, originellement de valeur considrable, se sont retrouves rduites rien. Les rentes stipules en quantit de bl ont conserv leur valeur beaucoup mieux que celles stipules payables en argent mme lorsque la monnaie ne souffre pas daltration. Cela dit, mme si la valeur relle dune rente en bl varie beaucoup moins, dun sicle lautre, que celle dune rente en argent, elle varie pourtant beaucoup plus dune anne lautre. En effet, le prix temporaire ou accidentel du bl peut souvent doubler dune anne lautre. Dun sicle lautre, le bl est une meilleure mesure que largent pour apprcier les fluctuations de valeur. Mais, dune anne lautre, largent est une meilleure mesure que le bl. Des quantits gales dargent seront plus mme de commander une quantit quivalente de travail. Mais le seul critre pour apprcier les valeurs dun jour lautre et dun sicle lautre, ce sont les quantits de travail. Le problme, cest quon serait bien en peine de connatre de manire exacte le prix des quantits de travail dans des temps et des lieux loigns vu quils nont pas t enregistrs. Dans un mme temps, prix rel et prix nominal sont dans la mme proportion. Dans ce cas, quand il y a identit de temps et de lieu, largent est la mesure exacte de la valeur changeable de toutes les marchandises. Comme cest le prix nominal qui dtermine si lon fait une bonne ou mauvaise affaire, il est comprhensible que lon ait focalis son attention sur lui plutt que sur le prix rel. Les nations commerantes utilisent diffrents mtaux pour leur monnaie : lor pour les gros payements, largent pour les achats de valeur moyenne et le cuivre pour ceux de petite importance. Les Romains usaient principalement du cuivre. Les peuples du Nord qui sinstallrent sur les ruines de lempire romain utilisrent largent ds le dbut de leur tablissement. Ds lors, en Angleterre, lor ne fut regard comme monnaie lgale que longtemps aprs quon en eut frapp les premires pices. Aucune loi ne fixait la proportion entre lor et largent. On laissait au march le soin de dterminer cette dernire.

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Par la suite, la plupart des nations fixrent authentiquement le rapport entre ces deux monnaies en dterminant le poids et le titre. Par exemple, on dira quune guine (monnaie en or), de tel poids et de tel titre, vaut 21 schellings. Tant que ce rapport demeure inchang, la distinction entre le mtal qui sert dtalon et celui qui ne lest pas est purement nominative. Evidemment, si ce rapport, tel qutabli par la loi, change, par exemple si la valeur dune guine est rduite 20 schellings ou leve 22 schellings, cette distinction cesse dtre purement nominative. Concrtement, tout ce qui se paie en monnaie dargent (en schellings) - soit la majeure partie des payements - pourra se faire avec la mme quantit de pices. Par contre, tout ce qui se paye en or exigera une quantit diffrente dor (ou plus forte ou plus faible). Mais cest juste une affaire de convention. Si on adoptait la convention inverse consistant exprimer les montants des sommes en or et non plus en argent, on continuerait payer avec des guines inchanges mais il faudrait accrotre ou diminuer le nombre de pices dargent. En ce cas, ce serait lor qui deviendrait ltalon. En ralit, la valeur du plus prcieux des mtaux rgle la valeur de la totalit de la monnaie. Avant la refonte de lor, lor anglais avait moins perdu de poids lgal que la plus grande partie de largent. Cependant, il valait toujours 21 schellings alors mme que les pices les plus uses et les plus effaces de cette monnaie quon pouvait changer contre une guine taient fortement dgrades. Par contre, on ne pouvait dposer en or, dans les caisses publiques, que les pices qui avaient exactement le poids lgal. Avant la refonte de la monnaie dor, le prix de march de lor tait un peu suprieur celui de la Monnaie (cest--dire celui des pices de monnaie en or). Aprs cette refonte, la Monnaie a acquis un prix lgrement suprieur ce prix du march. Ds lors, cette refonte a lev la valeur de la monnaie en or mais aussi celle de la monnaie en argent relativement celle de lor en lingots par rapport toutes les autres marchandises et relativement toutes les autres marchandises. Pourquoi? Puisque, avec le mme nombre de pices de monnaie en argent, on peut acqurir de la monnaie en or dune valeur suprieure celle quelle avait avant. Aprs la refonte de la monnaie dargent sous Guillaume III62, le prix de largent en lingot resta lgrement suprieur au prix de largent en Monnaie. John Locke explique cela, nous dit Adam Smith, par le fait que le lingot dargent peut tre export alors que la monnaie dargent ne peut pas ltre. La diffrence de prix dissuade lexportation. Si la monnaie dargent, assez impure, tait rapproche du poids lgal autant que lest la monnaie dor, une guine dor schangerait contre une quantit dargent en monnaie suprieure son quivalent en lingot dargent. Il y aurait alors un risque de fraude. Lequel? Certains fondraient leurs pices dargent en un lingot dargent et vendraient ce dernier contre de la monnaie en or. Ils y gagneraient car le lingot dargent est plus cher quune somme de pices dargent du mme poids. Avec la monnaie en or recueillie, ils pourraient alors acheter nouveau de la monnaie dargent et consacrer une partie de ces pices pour couler des nouveaux lingots dargent, etc. Commet empcher une telle fraude? Cela ne servirait rien doprer une refonte de
62 Guillaume iii dAngleterre (1650-1702) a rgn de 1689 1702.

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la monnaie en argent dans le but de faire baisser le prix du lingot dargent. Pareille refonte a t effectue dans le pass et na pas permis doprer cette diminution. Comment, ds lors, procder? En modifiant lgrement le rapport tabli entre les deux mtaux, rpond Adam Smith. Actuellement la monnaie dargent est value en dessous de sa juste proportion avec lor. Adam Smith pense quil serait opportun dvaluer la monnaie dargent lgrement au-dessus de sa juste proportion avec lor tout en adoptant une rglementation qui interdirait lutilisation de la monnaie dargent pour davantage que le change dune guine. Pourquoi? Pour viter que le crancier qui reoit cette monnaie en argent ne soit la dupe de sa survaluation. Cela ne constituerait un rel inconvnient que pour les seuls banquiers. Pourquoi? Parce que, dans les priodes o la demande de payements est forte, les banques prfrent donner le montant en argent. Ici elles seraient obliges de payer en or car la monnaie dargent ne pourrait tre utilise pour des payements de plus dune guine. Les banques devraient alors tenir dans leur caisse une plus grande quantit de fonds qu prsent, ce qui les incommoderait fort. Mais cela constituerait aussi une sret considrable pour leurs cranciers. Lor monnay a plus de valeur que lor en lingot. Pourquoi? Parce que lorsquon dpose de lor en lingots la Monnaie, il ne peut tre chang, sous forme de monnaie en or, que quelques semaines aprs son dpt. Cest une sorte de droit qui confre une valeur supplmentaire la monnaie en or. Si largent tait valu dans les monnaies anglaises selon sa juste proportion avec lor, le prix en lingot de largent tomberait probablement en dessous du prix dune quantit quivalente dargent en monnaie. On pourrait aussi tablir un lger droit de seigneuriage (ou impt sur le monnayage) tant de lor que de largent, ce qui permettrait probablement daugmenter encore la valeur de la monnaie et de prmunir cette dernire contre la tentation de la fondre en lingots et de lexporter. Les variations accidentelles qui surviennent dans le prix de lor et de largent proviennent de causes identiques celles qui font varier le prix de nimporte quelle marchandise. Comme ces matriaux se dtriorent lentement lusage ou sont disperss (comme lor moulu qui sert dorer les galons et les broderies), il faut constamment en importer de nouveaux. Les commerants qui soccupent de cette importation en amnent des quantits parfois suprieures et parfois infrieures la demande. Dans le premier cas, le prix diminue. Dans le second cas, il baisse (car les commerants prfrent vendre ces mtaux un prix plus bas plutt que de devoir les rexporter). Toutefois, si, indpendamment de ces fluctuations accidentelles, le prix du march des lingots dor et dargent baisse ou augmente de manire durable et constante, il est certain que cela sexplique alors par un changement de ltat des monnaies. La monnaie dun pays peut tre considre comme une mesure plus ou moins exacte des valeurs selon que cette monnaie est effectivement conforme au poids et au titre annonc. Si ce nest pas le cas, les marchands ne sy tromperont pas. Ils identifieront demble le dfaut dexactitude de la monnaie et ils ajusteront au mieux le prix de leurs marchandises non sur la valeur annonce de la monnaie mais sur ce quils estiment, en vertu de leur exprience, tre sa vritable valeur.

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Chapitre VI. Des parties constituantes du prix des marchandises


Dans les socits primitives, savoir les socits antrieures celles qui connaissent laccumulation des capitaux et lappropriation des terres, la rgle qui permet de dterminer la valeur dune chose, cest la quantit de travail ncessaire pour lobtenir. Par exemple, si, dans une socit vivant de la chasse, tuer un castor prend deux fois plus de temps que tuer un daim, un castor schangera contre deux daims. On tiendra compte du temps ncessaire mais aussi de la pnibilit du travail, de lhabilet quil exige, de lapprentissage quil a requis, etc. Le produit du travail appartient tout entier au travailleur. Dans ltat avanc des socits, on tient galement compte, dans les salaires, du travail, de la pnibilit et de lhabilet du travail. Quand il y a des capitaux accumuls dans les mains dun entrepreneur et que ceux-ci sont mobiliss pour mettre en uvre des gens industrieux auxquels ils fournissent des matriaux travailler, la valeur que le travail de louvrier ajoute la matire se subdivise en deux parties: lune paye les salaires des ouvriers; lautre paye les profits de lentrepreneur. Les salaires du travail forment le premier constituant du prix des marchandises. Les profits, second constituant du prix des marchandises, sont un autre nom donn aux salaires dun genre particulier de travail, le travail dinspection et de direction.63 Cela dit, ils sont dune nature absolument diffrente des salaires, car ils ne dpendent ni de la quantit ni de la nature de ce prtendu travail dinspection et de direction. Ils se rglent sur le capital et sont proportionnels ltendue de ce dernier. On le voit, la plupart du temps, le produit du travail nappartient pas intgralement celui qui leffectue. Il doit tre partag avec le propritaire du capital qui le fait travailler. Ce nest donc plus la seule quantit de travail dpense pour acqurir ou produire une marchandise qui rgle la quantit de travail quon peut acheter, commander ou obtenir en change. Il faut aussi tenir compte du profit du capital avanc pour payer les salaires et les matriaux. La rente de la terre, troisime constituant du prix des marchandises, est le prix de la portion du produit que recueille le propritaire du sol sur lequel a t recueilli ou faonn ce produit suite un travail. La valeur relle de toutes les diffrentes parties constituantes du prix se mesure par la quantit de travail que chacune delles peut acheter ou commander. Le prix de toute marchandise se subdivise en ces trois constituants. Par exemple, dans le prix du bl, une partie paye la rente du propritaire de la terre sur laquelle il pousse. Une autre partie paye les salaires, lentretien des ouvriers, des btes de labour et de charroi. Une troisime paye les profits du fermier. Le prix de la farine, cest le prix du bl plus les profits du meunier, le salaire de ses ouvriers, etc. Plus une marchandise
63 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.118

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quelconque est manufacture, plus les parties correspondantes aux salaires et profits, devient importante relativement la rente. A chaque transformation nouvelle du produit, non seulement le nombre de profits augmente mais chaque profit subsquent devient plus grand que celui qui prcde. Pourquoi ? Parce que le profit est proportionnel au capital et que le capital dont ce profit procde est ncessairement toujours plus grand. Pourquoi ce capital est-il ncessairement plus grand? Parce que le capital subsquent remplace toujours, avec ses profits, celui qui prcde. Par exemple, le capital qui met en uvre des tisserands remplace celui des fileurs mais paye en outre le salaire des tisserands. Il existe nanmoins des marchandises dont le prix se rsout en deux parties seulement. Par exemple, le poisson de mer nimplique pas, gnralement, le payement dune rente. Cest, par contre, le cas des poissons de rivires. Parfois mme, le prix peut consister uniquement dans le payement dun salaire (cest le cas des pauvres gens qui revendent des pierres tachetes trouves le long de la mer). Quoi quil en soit, la totalit du prix dune marchandise se rsout toujours en lune de ces trois parties, voire les trois. La masse totale de ce que chaque socit recueille ou produit annuellement par son travail se dcompose en ces trois lments. Salaire, profit et rente sont les trois sources primitives de tout revenu et de toute valeur changeable. Tout autre revenu drive de lune de ces trois sources. Enumrons ces diffrents revenus. le revenu qui procde du travail se nomme salaire; le revenu qui procde du capital (quune personne dirige ou emploie) se nomme profit; le revenu qui procde du capital (quune personne prte une autre qui dirige ou emploie ce capital) se nomme intrt. Cest une sorte de compensation de lemprunteur au prteur pour le profit que lusage de largent lui donne loccasion de faire (que cette occasion se concrtise ou non); le revenu qui procde entirement de la terre (et qui revient intgralement au propritaire) se nomme rente. Le revenu du fermier nest pas une rente. Il provient en partie de son travail et en partie de son capital. La terre nest pour lui quun instrument de travail. Quand ces trois diffrentes sources de revenus reviennent des personnes distinctes, il est ais de les diffrencier mais ce nest pas toujours le cas. Il arrive, par exemple, que le propritaire de la terre soit galement son fermier. Cela arrive assez frquemment en Amrique septentrionale ou aux Indes occidentales. En ce cas, il y a confusion - en une somme unique du profit et de la rente. Autre exemple : un ouvrier indpendant disposant dun capital suffisant pour acheter ses matires et subsister jusqu ce quil puisse vendre sa production au march gagne la fois le salaire dun journalier et le profit du matre de louvrage. Dernier exemple: le jardinier qui cultive de ses mains son propre jardin runit en sa personne la fois le propritaire, le fermier et louvrier. Le produit de son ouvrage paie la rente du propritaire quil est, le profit du fermier quil est aussi et le salaire de louvrier quil est encore.

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Dans un pays civilis, il ny a quune faible portion de la marchandise produite qui procde exclusivement du travail. La majeure partie provient de la rente et du profit. En consquence, le produit annuel du travail de ce pays suffira toujours pour acheter et commander une quantit beaucoup plus grande de travail que celle quil a fallu employer pour faire crotre ce produit, le prparer et lamener au march. Il existe donc un gisement inexploit de travail dans la socit. Si on achetait lintgralit de ce travail, le produit des annes suivantes serait dune valeur incomparablement plus grande que celui de lanne prcdente. Mais dans tout pays, il existe une partie du revenu national qui nentretient pas des travailleurs mais qui est consomm par des oisifs. Plus la proportion doisifs augmente dans un pays, plus la valeur du produit national diminue. Plus la proportion de travailleurs augmente, plus cette valeur augmente.

Chapitre VII. Du prix naturel des marchandises, et de leur prix de march


Dans chaque localit, il existe un taux moyen ou taux ordinaire pour les profits dans chaque emploi diffrent du travail et des capitaux Ce taux dpend de circonstances tant gnrales que particulires. A ct de cela, il y a aussi un taux moyen ou ordinaire pour les fermages qui dpend galement de diverses circonstances. On appelle ce taux le taux naturel du salaire, du profit et du fermage. Le prix naturel dune marchandise correspond ce quil faut payer pour produire, prparer et conduire cette denre au march et est fonction du taux naturel du fermage de la terre, des salaires du travail et des profits du capital employ. Cest le prix auquel une marchandise est vendue pour ce quelle vaut prcisment ou ce quelle cote celui qui la met sur le march. Ce prix inclut les profits mme si, dans le langage courant, on diffrencie ce dernier du prix primitif de la marchandise. On inclut le profit car, sans ce dernier, le vendeur naurait aucun intrt la vendre et emploierait autrement son capital. Son profit constitue son revenu, le fonds dont il tire sa subsistance. Cela ne correspond pas au prix le plus bas auquel un vendeur peut occasionnellement cder sa marchandise mais cest bien le plus bas quil peut exiger sil exerce son mtier sur une priode relativement tendue, moins videmment de jouir dune parfaite libert et dtre en mesure de changer de mtier comme il lui plat. Le prix du marchdune marchandise est le prix auquel une marchandise se vend communment. Il peut tre infrieur, gal ou suprieur au prix naturel. Ce prix nest autre que le rapport entre la quantit de cette marchandise existant actuellement sur le march et les demandes de ceux qui sont disposs en payer le prix naturel. Ces personnes, ce sont les demandeurs effectifs et leur demande peut tre qualifie de demande effective vu quelle suffit pour attirer effectivement la marchandise au march. Elle diffre en cela de la demande absolue qui, elle, na pas ncessairement les moyens de ses ambitions. Une simple aspiration pour un bien ne va pas dclencher sa production: il faut encore que celui qui la ressent soit capable de payer lobjet de cette dernire. Si la quantit dune chose demande est en dessous de cette demande, une concurrence

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stablit entre les demandeurs et le prix du march slvera au-dessus du prix naturel. Si les biens en pnurie sont dune grande importance, ils peuvent atteindre des prix exorbitants comme cest le cas des choses ncessaires la vie durant une famine ou pendant le sige dune ville. Par contre, quand la quantit mise sur le march excde la demande, le prix du march tombe en dessous du prix naturel car les vendeurs sont forcs de sen dfaire bas prix. Le prix descendra dautant plus sil sagit dune marchandise prissable. Quand la quantit rpond la demande effective et rien de plus, le prix du march quivaut alors - autant quil soit possible den juger - au prix naturel. La concurrence entre vendeurs oblige ces derniers accepter ce prix (sans nanmoins les obliger accepter moins). La quantit de chaque chose mise sur le march se proportionne naturellement par elle-mme la demande effective. Pourquoi? Parce que les producteurs nont pas intrt ce que loffre excde la demande et parce que les acheteurs nont pas intrt ce que la demande excde loffre. Que se passe-t-il si cest le cas? Il y aura rajustement. Si, premire hypothse, la quantit excde quelque temps la demande effective, le prix dune des parties constituantes sera infrieur au prix naturel. Si cest le fermage, les propritaires vont retirer une partie de leur terre de cet emploi. Sil sagit des salaires, plusieurs ouvriers quitteront leur emploi. Sil sagit des profits, les employeurs se spareront de certains ouvriers. La quantit amene au march diminuera jusqu correspondre parfaitement aux besoins de celui-ci. Les diffrentes parties du prix se relveront leur taux naturel et le prix total reviendra au prix naturel. Seconde hypothse : la quantit amene au march ne comble pas la demande effective. Cela fera hausser le prix dune des parties constituantes au dessus de leur taux naturel. Lintrt des acteurs concerns les poussera consacrer soit plus de terre, soit plus de travail, soit plus de capital pour rpondre la demande insatisfaite. Rapidement, toutes les parties du prix baisseront leur taux naturel et le prix total retombera au prix naturel. Le prix naturel est une sorte de point central autour duquel gravitent continuellement les prix de toutes les marchandises. En dpit des obstacles qui, accidentellement, peuvent maintenir le prix du march infrieur ou suprieur au prix naturel, ce prix du march tend continuellement vers son prix naturel. La somme totale dindustrie employe annuellement pour porter au march une marchandise se proportionne naturellement la demande effective. Mais il peut arriver que, dans certaines branches de production, une mme quantit dindustrie produise en fonction des annes des quantits fort diffrentes de marchandise. Cest le cas de lagriculture: la quantit de bl, de vin, dhuile, de houblon, etc. dpendra du succs de la rcolte. Par contre, dans lindustrie de la toile ou du drap, la mme quantit dindustrie produit chaque anne la mme quantit (ou presque) de toile et de drap. Les produits agricoles seront tantt en surplus, tantt en pnurie. Ds lors, le prix de ces denres sera sujet de grandes fluctuations. Par contre, le prix du march de la toile et du drap restera le mme chaque anne et demeurera identique au prix naturel. La fluctuation des prix des denres agricoles sexplique videmment par des variations dans la demande mais aussi et surtout, on vient de le voir, par des variations des quantits mises

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annuellement sur le march. Ces fluctuations affectent principalement ces parties constituantes du prix de la marchandise que sont les salaires et les profits. La rente, elle, en est beaucoup moins affecte car le propritaire et le fermier qui dterminent le taux annuel dune rente consistant en une portion de produit brut, se basent sur le prix moyen et ordinaire de ce produit et non pas sur un prix momentan et accidentel. Par contre, les salaires et profits sont particulirement exposs ces fluctuations. Examinons, dit Smith, leffet dun deuil national sur lindustrie du drap noir. Un tel deuil fait toujours hausser le prix du drap. Cela augmente le profit des marchands car un deuil public cre toujours une pnurie de drap noir. Mais il ne provoque pas une hausse du salaire des ouvriers de filature. Pourquoi? Car, dans cette hypothse, ce dont le march se trouve peu fourni, cest de marchandise et non pas de travail. Douvrages faits et pas douvrages faire. La demande doit tre satisfaite immdiatement. Celui qui profite, cest le marchand qui possde de grands stocks de drap noir. Pas la filature. Par contre, ce deuil public va faire hausser le salaire des tailleurs. Pourquoi? Parce que ces derniers, en quelques jours, confectionneront un grand nombre de vtements partir de ces draps noirs. Dans ce cas, le march est trop peu fourni de travail et les ouvriers pourront monnayer le besoin quon a deux. Un tel deuil nuit aux profits des commerants possdant des grands stocks de soieries et de draps de couleurs. Il nuit aux salaires des ouvriers qui fabriquent ces marchandises dont la consommation diminuera fortement dans les six mois qui viennent. Dans ce cas, la march des soieries et draps des couleurs est surcharg, tant de marchandises que de travail. Quand le prix du march dune marchandise augmente fortement relativement au prix naturel, ceux qui emploient des capitaux ncessaires la production de cette marchandise font tous les efforts quils peuvent pour cacher ce changement. Pourquoi? Car ils tirent des profits extraordinaires durant cette priode et sefforcent de la faire durer la plus longtemps possible. Ils veulent viter que dautres capitalistes viennent employer leurs capitaux dans leur branche dactivit. Pourquoi? Parce que si de nouveaux concurrents surviennent, la demande effective sera rapidement remplie et le prix du march redescendra au niveau du prix naturel. Le secret peut parfois subsister plusieurs annes daffile mais des secrets de ce genre ne sont gnralement pas gards longtemps et le profit extraordinaire ne dure jamais plus longtemps que le secret commercial. Un secret qui se prserve plus longtemps, cest le secret dun procd nouveau de fabrication. Un manufacturier qui invente un procd lui permettant de produire la mme quantit moiti du prix se gardera bien de rvler non seulement ce dernier mais lexistence mme de ce dernier. Avec un peu dadresse, il pourra en jouir toute sa vie et faire des profits extraordinaires en raison du haut prix quon lui paye pour un travail que tous ses concurrents font pour le double du prix. De tels renchrissements du prix du march sont la consquence de causes accidentelles. Mais il existe aussi des causes naturelles de tels renchrissements. Tel est, par exemple, le cas de certains vignobles franais. Le sol, lexposition, lensoleillement, lhumidit, etc. assurent aux propritaires de certains terrains un fermage au-dessus du prix naturel, un fermage qui est disproportionn par rapport

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celui dautres terres du voisinage galement fertiles et aussi bien cultives. Les salaires des ouvriers et les profits des capitaux employs ne seront pas, par contre, hors de proportion avec ceux des autres emplois du travail et des capitaux dans le voisinage. Une autre cause denchrissement est le monopole octroy un individu ou une compagnie commerante. Ce monopole produit le mme effet quun secret de commerce ou de fabrication. Le monopoleur sarrange pour ne jamais rpondre compltement la demande effective de manire vendre le bien au-del de son prix naturel. En consquence: le prix de monopole est, tous les moments, le plus haut quil soit permis de retirer64; le prix naturel, par contre, est le prix rsultant de la libre concurrence qui est, le plus bas que lon puisse accepter sur une priode de temps relativement tendue. Les privilges exclusifs des corporations, les statuts dapprentissage et toutes les lois qui restreignent la concurrence ont un effet de mme nature que le monopole quoique un moindre degr. Ces formes de monopole peuvent tenir le prix du march au-dessus du prix naturel plusieurs sicles durant. Ce qui, par contre, est impossible, cest de maintenir, durant un temps trs long, le prix du march au-dessous du prix naturel. Pourquoi? Parce que ceux qui produisent le bien finiront fatalement par retirer de ce genre demploi soit de la terre soit du travail soit du capital de faon ce que la quantit de biens soit juste suffisante pour rpondre la demande effective du march. Le prix naturel, on la vu, varie avec le taux naturel de chacune de ses parties constituantes (salaire, profit, fermage) et le taux de ces trois parties varie en fonction des circonstances. Ces causes de variation sont exposes dans les quatre chapitres qui suivent. Premirement, le taux des salaires est dtermin naturellement par certaines circonstances sur lesquelles influent le degr de richesse ou de pauvret de la socit, sa marche progressive, stationnaire ou rtrograde. Deuximement, le taux des profits est dtermin par des circonstances qui, leur tour, sont influences par les mmes variations dans ltat de socit dont il est question dans le premier point. Troisimement, il existe une proportion entre les salaires pcuniaires et les profits pcuniaires. Cette proportion dpend beaucoup de la lgislation existante et des politiques mais trs peu des variations exposes dans les deux premiers points (degr de richesse ou de pauvret de la socit, etc.) Quatrimement, la rente de la terre est rgle par des circonstances qui tendent augmenter ou abaisser le prix rel de toutes les substances quelle produit.

64 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.132

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Chapitre VIII. Des salaires du travail


La rcompense naturelle ou le salaire du travail,cest le produit du travail. Dans la situation primitive de lhumanit, le produit du travail appartenait intgralement au travailleur. Cet tat prend fin la priode o les terres sont appropries et o les capitaux saccumulent. Ds que la terre devient proprit prive, le travailleur doit payer une part de sa production quil a fait crotre ou quil a recueillie sur cette terre: la rente est une premire dduction que souffre le produit du travail appliqu la terre. Par ailleurs, le travailleur a souvent besoin quon lui avance sa subsistance et la matire de son travail avant de recueillir la moisson. Cest un matre qui lui fournit cela en contrepartie dune seconde portion prleve sur le produit du travail ou sur la valeur que ce travail a ajoute la matire en sappliquant lui: le profit. Reste alors le salaire. On le confond quelquefois avec le profit. Pourquoi? Parce quil arrive quun ouvrier parvienne conomiser assez de capital pour devenir son propre matre. Il achte la matire de son travail et peut vivre sur son capital jusqu ce quil ait pu achever et vendre son ouvrage. Cest cependant un cas assez rare. En ce cas, il dispose de deux revenus: les profits du capital; les salaires du travail. Ces cas ne sont gure courants. Dans tous les pays europens, pour un ouvrier indpendant, on en compte vingt qui sont salaris par un matre. La plupart du temps, les ouvriers dpendent dun matre qui passe avec eux une convention par laquelle est dtermin le salaire. Le salaire du travail est une notion qui prend pleinement son sens lorsque louvrier et le propritaire du capital employ pour raliser ce travail sont deux personnes distinctes. Dans cette ngociation, les matres sont systmatiquement avantags parce qutant moins nombreux que les ouvriers, ils peuvent facilement se rencontrer et sentendre sur un certain nombre de choses. Par ailleurs, la loi autorise les matres sentendre et se concerter entre eux alors quelle interdit pareille chose aux ouvriers. Aucune loi ninterdit les ligues qui visent faire baisser le prix du travail mais il en existe beaucoup contre celles qui visent le faire augmenter. Le matre a besoin de louvrier tout comme louvrier a besoin du matre mais le besoin du premier est beaucoup moins pressant car, avec son capital, il peut vivre sur ses fonds durant un laps de temps assez long. Un ouvrier peut gnralement subvenir ses besoins peine une semaine, parfois un mois, quasiment jamais durant une anne. Les matres sentendent entre eux pour ne pas hausser les salaires. Violer cette entente est considr comme une trahison et encourt une haute rprobation morale. Ces ententes sont relles mais on nen parle jamais car elles sont tacites, naturelles, existent depuis toujours: elles nattirent pas lattention. Par contre, les coalitions douvriers, de domestiques ou de journaliers font beaucoup parler delles. Pousss par le dsespoir quentrane la perspective de mourir de faim, ces hommes se livrent parfois des dbordements et des actes violents qui sont systmatiquement rprims par la force publique et par lexcution rigoureuse de lois svres.

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Il existe nanmoins un taux commun des salaires au dessous duquel il est impossible de descendre: il faut de toute ncessit que le salaire de louvrier suffise assurer sa subsistance et celle de ses enfants. Comme, statistiquement, la moiti des enfants meurent avant lge viril, la rgle est dlever quatre enfants au moins, ce qui exige la subsistance dun homme fait ce qui correspond aux besoins alimentaires dun adulte. La femme, par son travail, peut subvenir seulement sa propre dpense en raison des soins quelle est oblige de prodiguer ses enfants. Quelquefois, les circonstances se montrent favorables aux ouvriers et leur permette de hausser ce salaire bien au-dessus de ce taux. Cest le cas lorsque la demande dun produit saccrot et que le nombre de bras disponibles pour la fabrique nest pas assez important: les matres seront en concurrence pour les acqurir. Il faut videmment un accroissement des fonds pour payer les salaires. Celui-ci provient soit dun excdent des revenus sur les besoins soit dun excdent de capital. Il faut donc ncessairement un accroissement de la richesse nationale pour accrotre les salaires et le nombre douvriers. Notons que ce qui fait hausser les salaires, ce nest pas la richesse du pays en tant que telle mais le progrs continuel de celle-ci. LAngleterre est un pays bien plus riche que lAmrique septentrionale mais cest en ce dernier endroit que les salaires sont le plus levs. Les denres y sont beaucoup moins chres et on ny a jamais connu la disette. Non seulement le prix du travail en argent y est plus lev mais la quantit relle de choses que ce prix met disposition est galement suprieure ce quon peut se procurer en Angleterre. Le signe le plus distinctif de laccroissement des richesses dun pays, cest laugmentation du nombre dhabitants. En Europe, ce nombre double tous les 500 ans. En Amrique, il double tous les 20 ou 25 ans. Les Amricains dun ge avanc comptent frquemment de 50 100 descendants. Parfois plus. Une famille nombreuse nest pas une charge mais une source dopulence. On sy plaint continuellement de linsuffisance des bras. Par contre, dans un Etat, mme opulent, mais dont lconomie est stationnaire, il ne faut pas sattendre trouver des salaires levs. Pourquoi ? Car il y a suffisamment douvriers pour rpondre la demande. Cet excdent de main duvre fait baisser les salaires car les ouvriers sont obligs denchrir au rabais les uns sur les autres. La Chine est une bonne illustration de ce phnomne. Cest lun des Etats les plus riches au monde, lun des plus fertiles, des plus cultivs, des plus industrieux et des plus peupls mais il tait dj stationnaire lpoque o Marco Polo la visit. Bien avant cette visite, il tait dj arriv la plnitude de lopulence. Il est, dit Adam Smith, parvenu au comble de lopulence qui est compatible avec la nature de ses lois et de ses institutions.65 Tous les voyageurs y ont constat le bas prix des salaires et la difficult quprouve un ouvrier pour lever sa famille. Les ouvriers parcourent les rues avec leurs outils pour offrir leurs services, mendiant de louvrage. On a coutume dy manger de la viande avarie ou pourrie. La subsistance y est tellement rare que la loi autorise de dtruire sa progniture. Pourtant la Chine ne rtrograde pas et les stocks destins nourrir les ouvriers ne diminuent pas.
65 dans le chapitre suivant, Adam smith explique quavec dautres lois et dautres institutions (telles que celles prnes par le libralisme smithien), la Chine serait videmment susceptible daugmenter ses richesses de manire considrable.

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Il existe, par contre, des pays o lconomie rgresse, des pays o les fonds destins la subsistance dcroissent danne en anne. Les gens de la classe suprieure, ne trouvant plus douvrage pour leur emploi, viennent concurrencer les ouvriers des classes les plus basses. Misre, famine et mortalit dciment alors la population. Cest cette situation qui caractrise aujourdhui le Bengale et plusieurs autres tablissements anglais dans les Indes orientales. La meilleure preuve que les fonds destins la subsistance dcroissent, cest que chaque anne, prs de 400.000 personnes meurent de faim. Cest pourtant un pays trs fertile. Le dcalage est frappant entre lAmrique septentrionale et les Indes orientales. Comment expliquer cela ? LAmrique est gouverne par lesprit de la Constitution britannique alors que les Indes Orientales le sont par lesprit mercantiliste de la compagnie des Indes, esprit auquel Adam Smith consacre le quatrime chapitre de cet ouvrage. En Angleterre, le salaire du prix du travail est au-dessus du strict ncessaire pour assurer la subsistance dune famille. Quest-ce qui permet Adam Smith daffirmer cela? Plusieurs indices. Premirement, dans presque toutes les parties de lAngleterre, on distingue entre un salaire dt et un salaire dhiver. Le premier est plus lev que le second alors mme que cest durant lhiver que les familles ont plus de dpenses (en raison du prix du chauffage). Cest bien la preuve que le salaire est au-dessus du strict ncessaire et que ce dernier est calcul non sur les besoins vitaux de louvrier (qui sont dj combls) mais bien sur la quantit et la valeur prsume du travail. Deuximement, les salaires du travail ne suivent pas, en Angleterre, les fluctuations du prix des denres. Ce dernier varie dun mois lautre alors que le prix du travail reste, en beaucoup dendroits, invariablement le mme. Le haut prix des denres ces dix dernires annes na pas entran daugmentation sensible dans le prix pcuniaire du travail. Troisimement, les salaires varient fortement en fonction de leur localisation et dans une proportion plus importante que le prix des denres. Le prix du pain ou de la viande est quivalent (ou presque quivalent) la ville ou la campagne. Par contre, les salaires sont gnralement de 20 25% plus levs dans les villes. Nanmoins, les ouvriers restent gnralement lendroit o ils sont ns car rien nest plus difficile dplacer que lhomme. Cela signifie que, si dans les rgions o le prix du travail est moins lev, les hommes gagnent nanmoins de quoi subsister, les ouvriers habitant dans les autres rgions vivent ncessairement dans labondance.66 Quatrimement, les variations dans le prix du travail ne correspondent pas celles du prix des denres. Adam Smith donne lexemple suivant: le grain anglais est plus cher en Ecosse quil ne lest en Angleterre mais il ne peut videmment tre plus cher que le bl cossais quil vient concurrencer sur son propre march. Le prix du travail, par contre, est plus cher en Angleterre, ce qui signifie que louvrier cossais gagne juste de quoi assurer sa subsistance alors que louvrier anglais a un train de
66 Labondance est une notion relative. Compars nos standards de vie, ceux de la population anglaise de cette poque taient videmment misrables. Par abondance, Adam smith entend ici la situation des personnes qui gagnent plus que ce qui est strictement ncessaire leur survie et celle de leur famille.

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vie confortable. En quoi ceci nous permet-il de conclure que le salaire du prix du travail est, en Angleterre, au-dessus du strict ncessaire? Pour le comprendre, il faut dabord savoir que, dans les deux royaumes, le bl tait plus cher au sicle pass quil ne lest durant ce sicle. Adam Smith se base ici sur des relevs authentiques des marchs publics. Ce qui nest pas contestable non plus, cest le fait que le prix du travail tait, dans les deux royaumes, moins lev quil ne lest maintenant. Pourtant, les ouvriers de cette poque ont t en tat de soutenir leur famille. Cest bien la preuve que, maintenant, le salaire des ouvriers est au-del du strict ncessaire. Le salaire est plus lev en Angleterre quen Ecosse pour la raison suivante: en Angleterre, lagriculture, les manufactures et le commerce ont commenc faire des progrs beaucoup plus tt quen Ecosse. Cela a augment la demande de travail et, ds lors, son prix. Ce qui na pas chang, cest la paye dun soldat dinfanterie: 8 deniers par jour. Ce salaire, dtermin sous Charles II,67 a ncessairement t rgl sur le salaire habituel des manuvres dont sont issus communment les soldats. Depuis cette poque, le revenu pcuniaire et le poste des dpenses dans une famille ont considrablement augment. Il est impossible de dterminer exactement le prix du travail. Cela dpend de ladresse de louvrier, de la facilit ou de la duret du matre, etc. Partout o les salaires ne sont pas fixs par la loi, la seule chose que nous pouvons esprer dterminer, cest leur taux le plus habituel. () et lexprience semble dmontrer que la loi ne peut jamais les rgler convenablement, quoiquelle ait eu souvent la prtention de la faire.68 La rcompense relle du travail - cest--dire la quantit relle de choses que peut se procurer louvrier avec son salaire - a augment, durant ce sicle, dans une proportion encore plus forte que le prix en argent de ces salaires. Le grain, les lgumes, les toiles, les draps, etc. cotent beaucoup moins cher quauparavant. A un point tel quon entend souvent des plaintes des matres sur le progrs du luxe qui gagne les ouvriers les plus pauvres. Ce nest donc pas le prix des salaires qui a augment mais aussi la somme des choses quon peut acqurir avec le mme montant. Ce progrs du luxe chez les ouvriers est-il un mal? Evidemment non. Comment pourraiton regarder comme un mal ce qui profite la plus grande partie de la socit politique (les domestiques, les ouvriers et artisans de toute sorte)? Cest dailleurs en toute quit que cette population peut retirer profit du produit de son travail. Quoique la pauvret dcourage le mariage, elle ne lempche pas toujours. Elle semble mme favoriser la reproduction: une montagnarde moiti affame donne souvent la vie une vingtaine denfants alors que les femmes riches vivant dans lopulence se montrent souvent puises aprs deux ou trois couches. La pauvret nempche pas lengendrement mais elle est un grand obstacle la capacit de faire subsister des enfants jusqu lge adulte. En Ecosse o le climat est trs rigoureux, une mre de 20 enfants nen conserve gnralement que deux capables datteindre lge viril. T les animaux se reproduisent en ous proportion de leurs moyens de subsistance et aucune espce ne peut videmment se multiplier au-del. Dans les socits humaines civilises, il ny a que les couches infrieures du peuple
67 Charles ii dAngleterre (1630-1685) devint roi dAngleterre, dirlande et decosse en 1660 et rgna jusquen 1685 68 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.149

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tre bornes dans leur propagation par la disette de subsistance. Cela implique de dtruire les enfants excdentaires qui naissent de ces mariages fconds. Ces bornes vont reculer mesure que se dveloppera une rcompense plus librale du travail: elle mettra les parents en position de mieux soigner leurs enfants et den lever un plus grand nombre. Il faut, pour cela, que la demande de travail soit croissante comme cest, dit Adam Smith, actuellement le cas. Une telle hausse de la demande exige la multiplication du nombre douvriers. Si la rcompense est moindre que ce qui est ncessaire pour assurer cette production, le matre sera oblig de laugmenter sil veut avoir des bras. Si, au contraire, cette rcompense est excessive, lafflux de main duvre fera aussitt baisser cette dernire au taux ncessaire.
Cest ainsi que la demande dhommes rgle ncessairement la production des hommes, comme fait la demande lgard de toute marchandise.69

Ds lors, la dmographie est fonction de ltat de lconomie. La population augmente rapidement l o la demande saccrot, comme cest le cas de lAmrique. Elle progresse lentement en Europe o la demande saccrot graduellement. Elle est stationnaire l o la demande stagne comme cest le cas de la Chine. Cest au dtriment du matre que les esclaves susent et vieillissent alors que les serviteurs libres susent et vieillissent leurs propres dpens. Mais, dans les deux cas, cette usure et cette vieillesse sont une charge ou une dpense qui doit tre supporte par le matre. Pourquoi? Parce que, dans le cas du serviteur libre, le salaire que paie le matre inclut aussi la subsistance de la progniture du serviteur. De cette faon, les salaires verss par les matres contribuent la reproduction de la population des serviteurs soit de manire stationnaire soit la hausse ou la baisse en fonction de la demande. Cela dit, ce cot de remplacement, pourrait-on dire, est moindre, pour le matre dun serviteur libre que celui qui incombe au matre dun esclave. Le fonds destin au remplacement de lesclave est ordinairement sous ladministration dun matre peu attentif ou dun inspecteur ngligent. Par contre, le cot de remplacement du serviteur libre (cest--dire tout ce qui permet au domestique de faire subsister sa progniture) est gr par ce serviteur lui-mme, lequel a videmment cur dadministrer cet argent avec parcimonie et frugalit. Cela explique pourquoi on constate partout que:
() louvrage fait par des mains libres revient dfinitivement meilleur compte que celui fait par des esclaves.70

La rcompense librale du travail devient la cause daccroissement de la population. Cest la fois la cause et leffet de la plus grande prosprit publique. Cest en priode de croissance que la condition de louvrier est plus heureuse et plus douce alors quelle est dure dans ltat stationnaire et misrable dans le dclin.
69 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.152 70 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.153

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Ltat progressif est, pour tous les diffrents ordres de la socit, ltat de vigueur et de sant parfaites; ltat stationnaire est celui de la pesanteur et de linertie; ltat rtrograde est celui de la langueur et de la maladie.71

Outre laccroissement de population qui en rsulte, la rcompense librale du travail augmente galement lindustrie des classes infrieures. Pourquoi? Car une subsistance abondante augmente la force physique de louvrier et le rend plus diligent et plus expditif. Ils veulent augmenter leurs revenus et sont tellement excits tirer tout le parti possible de leurs forces quils sont prts tous les excs. Les ouvriers pays la pice, motivs par la perspective de gagner le maximum dargent, ne se mnagent pas et peuvent sextnuer voire ruiner leur sant par un travail excessif. Ainsi, on remarque qu Londres, on ne parvient pas conserver plus de huit ans un charpentier en pleine vigueur. Il faut donc modrer plutt quexciter lapplication au travail car seule la modration permet la fois de conserver un ouvrier plus longtemps en sant, de rduire le risque dune infirmit et de lui faire produire la plus grande quantit douvrage en une anne. Adam Smith dment lopinion selon laquelle les ouvriers seraient plus paresseux durant les annes dabondance que durant les annes de chert. Un peu daisance peut effectivement rendre certains ouvriers paresseux mais elle procure surtout une meilleure sant et la volont dentreprendre beaucoup de choses. En ralit, dans les annes dabondance, les domestiques quittent souvent leur matre pour gagner, grce leur industrie, leur propre subsistance. Les ouvriers sont dailleurs plus productifs quand ils travaillent pour leur compte que pour le compte dautrui vu que dans le premier cas, ils ne doivent pas partager le produit de leur travail avec leur matre. Mais, paralllement, le bas prix des denres incite les matres engager plus de domestiques et incite les fermiers engager plus de travailleurs pour produire davantage. Cela a donc pour effet daugmenter le prix du travail. Dans les annes de chert, tous ces gens sempressent de se remettre en service auprs dun matre. Mais le haut prix des denres incite ces derniers restreindre le nombre de domestiques. La mcanique sinverse: il y a plus de demandes demploi que de places occuper, ce qui contraint beaucoup de travailleurs accepter de travailler dans des conditions infrieures aux conditions ordinaires. Les matres contractent souvent plus avantageusement durant ces annes de chert car les ouvriers sont plus soumis et plus dociles. Cette priode est galement avantageuse pour les fermiers et les propritaires vu que les profits des premiers et les rentes des seconds dpendent beaucoup du prix des denres. Aprs examen des comptes du produit annuel de plusieurs manufactures durant des annes de chert et dabondance, Adam Smith en conclut que les variations du prix du travail ne correspondent pas toujours avec le prix des denres. Surtout lorsquil sagit de grandes manufactures dont les produits doivent tre vendus au loin. Leur production dpend videmment beaucoup plus des circonstances qui influent sur la demande dans les endroits o on en fait la consommation que du bon march et de la chert des temps.

71 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.153

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Cela dit, il serait faux de prtendre que le prix des denres na pas dinfluence sur le prix du travail. Le prix pcuniaire du travail est ncessairement fonction de deux paramtres: la demande de travail; le prix des choses ncessaires la subsistance. Expliquons cela : la quantit de ces choses ncessaires la subsistance quil faut donner louvrier est fonction de la demande de travail qui peut tre croissante, stationnaire ou dcroissante. Cest ce quil faut dargent pour permettre dacheter ces choses qui va dterminer le prix pcuniaire du travail. Ce prix, qui peut tre lev alors que les denres sont bon march, devra tre encore plus levlorsque ces denres sont chres. Dans les annes dabondance soudaine et extraordinaire, les entrepreneurs ont un surplus de capitaux employer et vont donc embaucher davantage, ce qui permet aux travailleurs qui, pour cette raison, se font plus rares, de faire jouer la concurrence entre matres et de faire hausser la fois le prix rel et le prix pcuniaire de leur travail. Dans une anne de chert soudaine et extraordinaire, il arrive tout le contraire: les entrepreneurs embauchent moins ou licencient. Les travailleurs, en concurrence les uns avec les autres, enchrissent au rabais pour se procurer un travail, ce qui fait baisser la fois le prix rel et le prix pcuniaire du travail. Dans de telles circonstances, il arrive, comme ce fut le cas en 1740, que des travailleurs consentent travailler uniquement pour leur nourriture. Une anne de chert diminue la demande de travail et tend en faire baisser le prix. Mais, simultanment, la chert des denres fait hausser ce prix de travail. Durant les annes dabondance, la demande de travail augmente et fait hausser le prix du travail. Mais simultanment, le bon march des denres tend faire baisser ce prix du travail. Il y a donc l deux causes opposes qui se contrebalancent lune lautre. Ceci explique la relative stabilit des salaires du travail par rapport aux fluctuations du prix des denres. Laugmentation des salaires du travail a pour effet daugmenter le prix de beaucoup de marchandises et, par l mme, tend diminuer la consommation tant intrieure quextrieure de ces marchandises. Mais laccroissement des capitaux qui fait hausser le prix de ces salaires exerce galement une consquence inverse. Laquelle? Il augmente la puissance productrice. Cest--dire que cet accroissement de capitaux permet de produire une plus grande quantit douvrage par une plus petite quantit de travail. Comment cela? Les capitalistes engagent plus douvriers et vont accrotre la subdivision des tches. Ils vont galement se procurer les meilleures machines et employer un plus grand nombre dintelligences pour inventer des machines plus productives. Il en rsulte une production accrue grce une plus petite quantit de travail. Ds lors, laugmentation du prix du travail est plus que compense par la diminution de la quantit travail ncessaire produire un nombre identique de marchandises.

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Chapitre IX. Des profits du capital


La hausse et la baisse des profits du capital dpendent, comme cest le cas pour les salaires du travail, de ltat croissant ou dcroissant de la richesse nationale. Mais ces causes agissent diffremment selon quil sagit des salaires ou des profits. Laccroissement des capitaux qui fait hausser les salaires tend abaisser les profits. On a vu quil est possible, quoique difficilement, de dterminer le taux moyen des salaires. Pareille approximation nest pas possible en ce qui concerne les profits. Pourquoi? Parce que le profit est minemment variable. Mme un commerant nest pas toujours en mesure de nous indiquer quel est le taux moyen de son profit annuel. Ce profit, qui peut varier de jour en jour, voire dheure en heure, dpend de quantit de facteurs (prix des marchandises, bonne ou mauvaise fortune des concurrents, pratiques du commerant, accidents de transport de la marchandise, conservation du stock, etc.). Il est encore plus difficile de dterminer le profit moyen de tous les commerces dans un Etat. Pour ne rien dire du profit moyen telle ou telle poque du pass. On peut nanmoins se faire une ide approximative des profits prsents et passs des capitaux en examinant lintrt de largent. Comment? En adoptant cette maxime: chaque fois quon peut faire du profit avec de largent, on sera prt en donner beaucoup pour sen servir et on en donnera moins quand on ne peut faire que peu de profits par son emploi. Les profits varient en fonction du taux dintrt: ils augmentent quand il augmente et ils baissent quand il baisse. Ds lors, il suffit de regarder lvolution de ce taux dans lhistoire pour se faire une ide de lvolution des profits. Si lon se livre cet exercice, on constate que depuis Henri VIII72, la richesse et le revenu national ont toujours t croissants et avec une acclration graduelle dans cette progression. Pourtant, la prohibition dun taux dintrt excessif est pass du seuil de 10 5% au fil du temps. Cela signifie que le taux des profits baisse graduellement avec laccroissement des capitaux. Raison pour laquelle les taux des profits sont gnralement plus bas dans une ville qui concentre beaucoup de capitaux que dans les campagnes loignes o les capitaux sont insuffisants et o les ouvriers soffrent au rabais pour se procurer un emploi: la baisse des salaires fait hausser les profits. En Ecosse, le taux lgal de lintrt est le mme quen Angleterre mais le taux de la place est plus lev: les personnes les plus accrdites empruntent rarement en dessous de 5%. Par rapport lAngleterre, le taux commun du profit y est plus lev et les salaires y sont plus bas. LEcosse est plus pauvre que lAngleterre et ses progrs sont plus lents et plus tardifs. En France, on a procd, au cours de ce sicle, plusieurs rductions forces de lintrt afin, probablement, de diminuer lintrt des dettes publiques. Adam Smith suppute que la France est un pays moins riche que lAngleterre et que, l aussi, le taux de la place est gnralement plus lev que le taux dintrt lgal. Adam Smith dit que
72 henri Viii (1491-1547) a rgn sur lAngleterre de 1509 1547

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des ngociants anglais qui commercent avec la France lui ont confi que les profits du ngoce taient plus levs en France quen Angleterre et que les salaires du travail y taient galement plus bas. Quand on compare de visu la situation des deux pays, quand on examine la tenue des gens du peuple, le contraste de richesses entre lAngleterre et la France est encore plus frappant quentre lAngleterre et lEcosse. Certes, la France est indubitablement plus riche que lEcosse mais son progrs est plus lent. Proportionnellement sa population et sa taille territoriale, la Hollande est plus riche que lAngleterre. On y emprunte 3% et les salaires sont assez levs. Les bnfices sont trs faibles. On prtend parfois que le commerce dcline en Hollande. Cest peut-tre vrai de certaines branches particulires mais, en ralit, quand les profits baissent, les commerants ont coutume de se plaindre de la dcadence du commerce alors mme que la diminution des profits est une consquence de sa prosprit ou dun afflux de capitaux verss dans ce commerce. Depuis la dernire guerre, les Hollandais possdent tout le commerce de transport de la France. Ils dtiennent dnormes sommes dans les fonds publics de France et dAngleterre. Ils prtent beaucoup dargent des particuliers trangers dont le taux dintrt national est plus lev que chez eux. On comprend ici que la surabondance de leurs capitaux doit trouver un emploi lextrieur du pays. Cela ne prouve nullement que les affaires hollandaises aillent en diminuant. Cest le contraire qui semble le plus probable. Cest une situation comparable un particulier qui sest ce point enrichi quil emploie lexcdent de ses capitaux dans des affaires extrieures son commerce tout en augmentant ce dernier par ailleurs. Dans les colonies anglaises dAmrique septentrionale et des Indes occidentales, les salaires, le taux dintrt et les profits sont plus levs quen Angleterre. Il est assez rare que des salaires levs et de gros profits aillent de concert. Cela ne se voit que dans le cas des colonies nouvelles. Pourquoi? Dans une colonie nouvelle, les capitaux sont peu abondants proportionnellement ltendue du territoire. Les colons ont plus de terres que de capitaux consacrer la culture. Les capitaux ne sont ds lors appliqus quaux terres les plus fertiles et les mieux situes (le long dun cours deau ou sur la cte). Ces terres sachtent trs souvent en dessous mme de la valeur de leur produit naturel. Tout capital employ des travaux damlioration de la terre gnre, dans ces conditions, un trs gros profit et fournit, par consquent, de quoi payer un trs gros intrt. Le propritaire manque de bras, ce qui explique que les travailleurs bnficient de trs hauts salaires. Mais, au fur et mesure que la colonie se dveloppe, les profits des capitaux diminuent. Laugmentation des richesses de lindustrie finit par faire baisser le taux dintrt. Les salaires du travail ne baissent pas comme les profits des capitaux. Tant que le capital augmente, la demande de travail va augmenter, quels que soient les profits. Mme quand ces profits baissent, les capitaux peuvent continuer augmenter et mme un rythme beaucoup plus rapide. Un pays qui senrichit est comparable un homme qui senrichit: un gros capital avec de petits profits augmente plus rapidement quun petit capital avec de gros profits. Largent fait largent : quand on en a gagn un peu, il devient plus facile den gagner chaque fois davantage. Toute la difficult, videmment, rside dans le fait de gagner ce peu.

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Lorsquun pays acquiert de nouveaux territoires ou quil dveloppe de nouvelles branches dindustrie, cela peut quelquefois lever le profit des capitaux et, avec eux, lintrt de largent et cela mme dans un pays qui progresse rapidement vers lopulence. Pourquoi? Parce que les capitaux, mme importants, ne suffisent soudainement plus la quantit des affaires qui naissent cette occasion. Ils sont donc appliqus de prfrence aux branches particulires qui gnrent le plus gros profit. Les anciennes branches de lindustrie se voient soudainement dsertes par une partie des capitaux qui les alimentaient. Cela fait baisser la concurrence et le march est moins fourni de marchandises quauparavant, ce qui fait hausser le prix de ces dernires. Cette situation fait baisser les salaires et, simultanment, gnre alors un gros profit pour les commerants et leur permet de payer un intrt plus haut ceux qui ils empruntent de largent. Cela explique pourquoi la masse des capitaux anglais na en rien diminu depuis que lAngleterre a acquis les immenses territoires de lAmrique septentrionale et des Indes occidentales: ils ont juste t attirs par une multitude de nouvelles entreprises. Cette masse de capitaux na pas diminu en dpit mme des dpenses normes de la dernire grande guerre.73 Dans ces conditions nouvelles affectant les anciennes branches de lindustrie (baisse des capitaux, baisse des salaires, baisse de la quantit des marchandises produites, hausse des profits et hausse de lintrt), les marchands peuvent vendre plus cher des marchandises qui leur cotent moins cher. Leurs profits croissent donc en raison double et leur permettent de payer un plus gros intrt. Cest ainsi quon explique la constitution subite dimmenses fortunes au Bengale et dans les autres tablissements anglais des Indes orientales: dans ces pays ruins, les salaires sont trs bas et les profits trs levs. Lintrt crot dans la mme proportion: on prte au fermier des taux de 40, 50 et 60%. Les profits capables de payer un aussi haut intrt rduisent presque rien la rente du propritaire. Par ailleurs, une usure aussi norme confisque une grande partie des profits de ce dernier. Dans un pays qui aurait atteint le dernier degr de richesse auquel sa situation peut prtendre, le prix des salaires du travail et les profits des capitaux seraient trs bas tous les deux. Ces salaires permettraient juste dassurer la subsistance des travailleurs, dont le nombre ne pourrait jamais augmenter. Tout le capital que peut employer chaque branche de lindustrie laurait t, ce qui signifie que la concurrence serait maximale et les profits aussi bas quil est possible. Un tel pays na probablement jamais exist. Certes, la Chine, on la vu, a atteint le plus haut degr dopulence qui soit compatible avec la nature de ses lois et de ses institutions mais ce degr est trs infrieur celui auquel elle pourrait prtendre avec dautres lois et dautres institutions. En effet, la Chine mprise tout commerce tranger et tolre des vaisseaux europens uniquement dans un ou deux de ses ports, se privant ainsi de quantit daffaires. Seuls les riches et les possesseurs de grands capitaux sont protgs par la loi. Les pauvres et les possesseurs de petits capitaux sont livrs aux vexations et au pillage des mandarins infrieurs. Cela donne aux riches le monopole du commerce et leur assure de trs gros profits ainsi quen atteste le taux dintrt de largent exorbitant de 12%.
73 Adam smith fait ici rfrence la Guerre de sept Ans (1756-1763) lissue de laquelle la Grande-bretagne devint la premire puissance coloniale au monde.

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Une mauvaise loi peut faire grimper le taux dintrt fort au-dessus de ce quil serait autrement. Cest le cas lorsque la loi ne protge pas lexcution des contrats. Toute personne qui emprunte est un peu comme un banqueroutier, cest--dire un individu sans crdit. Raison pour laquelle on exige de lui un intrt norme. Cest ce qui se passa lorsque les peuples barbares envahirent lempire romain: les cours de justice et les rois se dsintressaient quasiment totalement des contrats. Leur excution tait laisse la bonne foi des contractants. Ceci explique probablement le haut taux dintrt pratiqu cette poque. La loi peut dfendre tout espce dintrt mais na jamais le pouvoir de lempcher. Il existe toujours quantit de gens dans la ncessit demprunter et personne ne leur prtera de largent sans une contrepartie, cest--dire un intrt proportionn la nature du service que cet argent rend, mais aussi au risque auquel on sexpose en violant la loi. Montesquieu explique dailleurs ainsi le haut taux dintrt pratiqu chez les musulmans(pour qui lintrt est prohib): ce nest pas la pauvret des musulmans qui fait hausser ce taux mais le risque de contravention. Le taux le plus bas des profits ordinaires des capitaux doit toujours dpasser un peu ce qui est ncessaire pour compenser les pertes accidentelles. Ce surplus est le profit net alors que le profit brut est le bnfice net plus ce quon retient pour compenser les pertes accidentelles. Sans ce surplus, rien ne motiverait prter si ce nest la charit. Dans un pays parvenu au comble de la richesse o toutes les branches de lindustrie auraient pu bnficier de toute la quantit de capital quelles peuvent absorber, le taux de profit serait si bas que seules les personnes exceptionnellement riches seraient en mesure de vivre des seuls intrts de leur argent. Les autres seraient forcs de conduire eux-mmes les affaires dans lesquelles ils emploient leurs capitaux. Cest, dit Adam Smith, le cas de la Hollande. L-bas, il est de bon ton pour un homme de pratiquer les affaires. Il ny a, cela, rien de dshonorant. Cest linverse qui est vrai: un homme dsoeuvr au milieu dhommes livrs aux affaires risque dtre peu respect par ces derniers. Le taux le plus lev auquel peut monter le profit est celui qui, dans le prix de la marchandise, absorbe la totalit de ce qui devrait revenir la rente pour ne rmunrer que le fait de prparer la marchandise et lamener au march, cest--dire la simple subsistance de louvrier. En Angleterre, un profit commun (qualifi par les commerants de modr , honnte, raisonnable) a un taux quivalent au double du taux dintrt. Ce taux ordinaire de profit est de 8 10%. Il est raisonnable que la moiti de ce profit (4 5%) aille lintrt. Pourquoi? Car il laisse 4 5% lemprunteur qui doit tre rcompens de sa peine pour employer le capital mais aussi pour le risque quil prend. En effet, le capital est au risque de lemprunteur qui est, en quelque sorte, lassureur du prteur. Des profits levs font beaucoup plus monter le prix de la marchandise que des salaires levs. Une hausse des salaires se rpercute selon une proportion

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arithmtique dans le prix de la marchandise. Il suffit dadditionner au prix de la marchandise la hausse de la rmunration de chaque ouvrier (mettons deux deniers chaque jour) multiplie par le nombre douvriers et par le nombre de journes prestes. Une hausse des profits, elle, se rpercute dans le prix selon une proportion gomtrique. Pourquoi ? Parce que cette hausse du profit sera exige - tous les stades de la production - par chacun des intervenants lintervenant suivant. Imaginons quon fasse grimper de 5% le profit pour une pice de drap: le matre des sranceurs, le matre des fileuses et le matre des tisserands exigeront chacun 5% de plus sur la matire quils cdent et sur le travail de leurs ouvriers. La hausse des salaires fait grimper les prix des marchandises dans une bien moindre proportion que la hausse des profits. On peut comparer la hausse de prix des marchandises conscutive celle des salaires lintrt simple dans laccumulation dune dette. La hausse des prix des marchandises conscutive celle des profits est, quant elle, comparable celle de lintrt compos. Les matres se plaignent souvent de la hausse des salaires qui renchrit leur marchandise et diminue son dbit. Mais, videmment, ils ne se plaignent jamais de la hausse de leurs profits qui a pourtant des consquences autrement plus fcheuses sur le prix de la marchandise. En dautres termes, on se plaint du gain des autres mais jamais du sien propre.

Chapitre X. Des salaires et des profits dans les divers emplois du travail et du capital
Dans une mme zone gographique, les divers emplois du travail et du capital crent ncessairement un quilibre davantages et dinconvnients qui assure lgalit parfaite entre ces divers emplois. Autrement, si un emploi savrait plus avantageux que les autres, tout le monde opterait pour ce dernier et dlaisserait les autres. Cet emploi cesserait rapidement dtre plus avantageux que les autres. Ce serait en tout cas ce qui se passerait dans une situation de parfaite libert o chacun pourrait librement choisir loccupation qui lui convient le mieux et en changer quand bon lui semble. En ralit, partout en Europe, les salaires et les profits sont extrmement diffrents en fonction des divers emplois du travail et des capitaux. Mais ces variations sexpliquent par certains avantages qui, en ralit ou en apparence, compensent la modicit du gain pcuniaire ou les inconvnients qui en contrebalancent la supriorit. Elles sexpliquent aussi par la police de lEurope, qui nulle part ne laisse les choses en pleine libert.74 Adam Smith va traiter de ces deux causesdans le cadre de ce chapitre: les ingalits qui procdent de la nature mme des emplois; les ingalits causes par la police de lEurope.

74 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.173

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Section 1. Des ingalits qui procdent de la nature mme des emplois Comment expliquer cette ingalit dans les emplois? Les circonstances principales qui dterminent ces ingalits relatives la nature mme des emplois sont au nombre de cinq: lagrment ou le dsagrment de ces emplois; la difficult et le cot de leur apprentissage; le caractre continu ou discontinu de lexercice de ces emplois; la confiance dont doivent tre investis ceux qui exercent ces emplois; la probabilit dy russir.

Examinons ces diverses circonstances: Premirement, les salaires du travail varient suivant que lemploi est ais ou pnible, propre ou malpropre, honorable ou mpris. Un tailleur gagne moins quun tisserand car son travail est plus facile. Mais un tisserand gagne moins quun forgeron: louvrage du premier nest pas plus facile mais il est beaucoup plus propre que celui du forgeron. Le forgeron, malgr son tat dartisan, gagne moins quun charbonnier travaillant aux mines alors mme que ce dernier nest quun journalier: son ouvrage est moins malpropre et moins dangereux et sexerce la lumire du jour. Le mtier de boucher est lun des plus lucratifs en raison de son caractre cruel et repoussant. Proportionnellement la quantit de travail quil implique, le mtier mpris dexcuteur public est le mieux rtribu qui soit possible. Le dsagrment et la dfaveur influent de la mme manire sur les profits des capitaux: laubergiste est expos au dsagrment de ntre jamais le matre chez lui et dessuyer constamment les insultes des ivrognes, mais le petit capital quil investit dans son affaire gnre de gros profits. Deuximement, les salaires du travail varient suivant la difficult et le cot de lapprentissage. On espre obtenir dune machine coteuse une quantit extraordinaire de travail qui permettra de la rentabiliser. Ds lors, un homme qui a consacr beaucoup de temps et de travail se former lexercice dune profession est comparable une machine de ce type. Il est normal quil soit indemnis en consquence. On diffrencie ainsi le travail commun de celui qui requiert une grande habilet. La police de lEurope (Adam Smith vise ici les gouvernements des diffrents Etats europens en tant quils interviennent dans lconomie) considre que le travail requrant une grande habilit est celui des ouvriers, artisans et manufacturiers alors que le travail commun est celui de tous les travailleurs de la campagne. Raison pour laquelle les lois et les coutumes de lEurope imposent un long apprentissage aux ouvriers, artisans et manufacturiers. Pendant la dure de leur apprentissage, le produit de leur travail appartient au matre et les frais dhabillement et parfois mme

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de nourriture incombent leurs parents. Parfois mme, il faut rmunrer le matre pour lapprentissage quil dispense. Ceci explique que le salaire de ces personnes, leur apprentissage une fois termin, soit suprieur celui des ouvriers campagnards. Lducation est encore bien plus longue pour accder aux professions librales telles que celles des peintres, des sculpteurs, des gens de loi et des mdecins. La rmunration doit, ds lors, tre dautant plus importante. Par contre, le profit des capitaux ne dpend pas du cot et de la dure de lapprentissage de la profession dans laquelle on les emploie. Troisimement, les salaires du travail varient dans les diffrentes professions suivant la constance ou lincertitude de loccupation. Un journalier a la garantie de trouver de louvrage tous les jours de lanne o il sera en mesure de travailler. Un maon, par contre, ne peut travailler durant les geles ou durant le trs mauvais temps. Raison pour laquelle il est souvent pay deux fois plus pour que la profession quil exerce reste attrayante pour lui. Cette profession est pourtant trs facile apprendre (dailleurs, Londres, il arrive quon dbauche - durant lt - des porteurs de chaise pour les employer comme maons). En ralit, si les maons sont bien pays, ce nest pas pour rcompenser leur habilet mais pour les ddommager des interruptions qui rendent inconfortable lexercice de leur profession. Ceci explique dailleurs pourquoi le salaire du charpentier en btiment est ordinairement moins lev que celui du maon, vu que son ouvrage ne dpend pas des conditions mtorologiques. Parfois, lincertitude de loccupation sadditionne aux circonstances, dj examines, de la fatigue, du dsagrment et de la malpropret de lemploi. Ainsi, un charbonnier des mines gagne le double voire le triple dun simple manuvre car sa besogne est la fois fatigante, malpropre et pleine de dsagrments. Les dchargeurs de charbon Londres subissent les mmes inconvnients mais y ajoutent le dsavantage de lirrgularit des arrivages des btiments en charbon. Il sont donc rmunrs de 6 10 schellings par jour, soit quatre ou cinq fois le prix du salaire journalier dun manuvre. Par contre les profits des capitaux ne sont aucunement dtermins par la constance ou lincertitude de lemploi: cest la faute du commerant et non celle des affaires sil nemploie pas judicieusement son capital. Quatrimement, les salaires du travail peuvent varier suivant la confiance plus ou moins grande quil faut accorder louvrier. Les orfvres et joailliers qui sont confis des matires prcieuses ont partout des salaires suprieurs ceux de beaucoup dautres ouvriers dont le mtier requiert autant voire plus dhabilet. Au mdecin est confie notre sant et lavocat notre fortune et parfois mme notre vie ou notre honneur. Ce nest pas des personnes pauvres et peu considres que nous allons confier des choses aussi prcieuses. Il faut ncessairement que la rtribution assure un rang quexige cette confiance. En outre, il faut compenser la difficult et la dure dun apprentissage de cet ordre. Par contre, encore une fois, le crdit dun commerant ne dpend pas de la nature de son commerce

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mais bien de sa probit et de sa prudence: il nemploie dailleurs, la plupart du temps, que son propre capital et non celui dautrui. Cinquimement, les salaires du travail dans les diffrentes occupations varient suivant la chance de succs. Un fils quon envoie en apprentissage chez un cordonnier a de trs grandes chances de devenir cordonnier lui-mme. Par contre, un fils quon envoie dans une cole de droit aura peine une chance sur vingt de devenir un avocat qui pourra vivre du produit de sa profession car la concurrence est trs rude. On se plaint parfois du caractre exorbitant des honoraires des avocats mais si on tient compte de cette loterie du droit75, on verra que cette profession comme la plupart des professions librales est trs mal rcompense dun point de vue pcuniaire. Pourtant, ces professions attirent beaucoup de candidats car ils sont mus par le dsir dacqurir la clbrit et anims par une folle confiance en leur bonne toile. Ladmiration dont jouit celui qui russit compense en partie la mauvaise rmunration, eu gard aux efforts consentis et aux obstacles franchis. Cette admiration publique forme une partie considrable de la rcompense du mdecin et de lavocat. Cest dailleurs presque la seule rmunration du pote et du philosophe. Il est aussi des professions trs brillantes, trs agrables et qui suscitent une forme dadmiration paradoxale envers ceux qui en vivent, mais dont lexercice est nanmoins considr comme une sorte de prostitution publique .76 Ainsi les comdiens, chanteurs et danseurs dopras bnficient de rtributions exorbitantes en raison, dune part, de la raret et la beaut du talent et, dautre part, de linfamie attache la profession (en dpit de ladmiration dont fait lobjet la performance en tant que telle). Si ces prjugs moraux tombaient, il y a fort parier, dit Adam Smith, que la rmunration pcuniaire chuterait aussitt. Le succs des loteries sexplique par la folle confiance que la plupart des gens ont en leur bonne toile. On exagre naturellement ses chances de gain et on minimise tout aussi naturellement ses chances de perte. Les profits extrmement modrs des assureurs sont la preuve que, la plupart du temps, les chances de perte sont calcules au-dessous de ce quelles sont. Plusieurs personnes ont gagn un peu dargent dans le mtier dassureur, mais trs peu y ont fait de grandes fortunes: la balance des profits et des pertes nest pas aussi avantageuse que dans les autres types de commerce. La profession de soldat est videmment des plus risques. Pourtant, quantit de jeunes volontaires sempressent, sans rflchir, de sengager au commencement dune guerre. Leurs esprances romanesques leur masque cette vrit que les chances davancement sont un peu prs nulles et que leur salaire est infrieur celui des simples manuvres. Cette opration de loterie que constitue le choix de sengager dans la marine est un tout petit peu moins dsavantageuse que celle de larme. Lespoir davancement est un petit peu plus
75 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.180 76 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.181

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raliste car le mtier dofficier de marine excite moins la convoitise que celui dofficier de larme en raison du prestige incomparable de larme. Cependant, le savoir et la dextrit exige dun simple matelot sont plus importants que ceux requis dans presque tous les mtiers dartisans. Leur vie nest quune suite ininterrompue de travaux et de dangers. Leur rmunration est infrieure celle dun ouvrier ordinaire. Ils sont fournis en vivres en sus de leur paye mais ce surplus ne forme pas un gain net car le matelot ne peut en faire profiter sa femme et ses enfants quil doit entretenir chez lui avec le montant de son salaire. Quand on emploie un capital, le taux ordinaire du profit varie en fonction de la certitude des rentres. Or il y a moins dincertitude dans le commerce intrieur que dans le commerce tranger. Le taux ordinaire du profit slve donc toujours avec le risque. Mais ce profit ne slve pas proportionnellement au risque et ne le compense donc pas parfaitement. Ds lors, des cinq circonstances qui font varier le salaire, il nen est que deux qui influent sur les profits du capital: premirement, lagrment ou le dsagrment du travail et, deuximement, la sret ou le risque qui caractrise laffaire dans laquelle le capital est investi. Dans le premier cas, il ny a que peu ou pas de diffrence dans la trs grande partie des emplois du capital, mais il y en a beaucoup dans les emplois du travail. Dans le second cas, le risque fait certes hausser le profit du capital, mais cette hausse nest pas toujours proportionnelle au risque. Dans une rgion quelconque, les diffrences entre le taux moyen de profits de deux emplois diffrents du capital sont relativement minimes en comparaison de la diffrence existant entre les salaires pcuniaires de diverses sortes de travail. La diffrence apparente entre deux genres dindustrie est souvent une illusion qui provient du fait quon ne distingue pas toujours bien le salaire du profit. Adam Smith fournit un exemple de cette difficult distinguer le salaire du profit. Le profit des apothicaires passe pour singulirement exorbitant mais, en ralit, ce profit nest quun salaire trs raisonnable si lon sait que le savoir ncessaire lexercice de cette profession est dune nature plus dlicate et plus raffine que celui des autres ouvriers et il doit pouvoir inspirer la confiance car il est la fois, dans les cas o la sant est peu menace et o la souffrance est peu considrable, le mdecin des riches et des pauvres. Il vendra ses drogues parfois dix fois le prix que lui cotent les matires premires. Cest un profit apparent mais ce profit est, en ralit, un salaire dguis. Pourquoi? Parce que ce salaire ne peut tre peru autrement que par la vente de ces drogues. Ce profit correspond un salaire raisonnable de son travail. Un picier dans un petit port de mer pourra faire 40 50% de profit partir dun capital de quelques centaines de livres alors quun marchand en gros au mme endroit fera de 8 9% de profits sur un capital de 10.000 livres. Lpicerie est ncessaire la consommation des habitants du petit port et ne ncessite pas lemploi dun plus gros capital. En effet, il ne peut sagrandir car le march est limit ces quelques habitants. Le profit semble apparemment exorbitant mais constitue, l aussi, pour sa plus grande partie, un vritable salaire. Ce dernier est justifi en ce que ce ngociant doit acqurir toutes les connaissances ncessaires un gros marchand : savoir lire, crire, compter, juger de la qualit et du prix de 50 60 marchandises, etc.

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Dans une grande ville, la diffrence entre le profit apparent du commerce en gros et celui du commerce de dtail est beaucoup moins flagrante. Pourquoi ? En raison de ltendue du march. En effet, le fait de disposer en ville dun march potentiellement beaucoup plus tendu permet dtablir un commerce de dtail avec des capitaux beaucoup plus importants. Si, par exemple, on emploie 10.000 livres un commerce de dtail, le salaire de lpicier nest quune bagatelle ajouter au profit rel dun aussi gros capital. Le profit apparent dun tel picier en ville se rapproche du profit des marchands en gros. Les marchandises vendues en ville sont aussi bon march et parfois mme meilleur march que celles vendues dans les petites villes ou villages. Le pain et la viande sont meilleur march en ville. Pourquoi ? Le cot de transport des principales marchandises est identique selon quon les livre la ville ou la campagne. Par contre, il est beaucoup plus lev quand il faut transporter, de la campagne la ville, du bl et du btail. Pourtant, le prix reste approximativement identique la ville et la campagne. Pourquoi? Parce que dans la ville, on peut mobiliser de plus grands capitauxet que cela compense les frais de transport levs. Les profits des capitaux sont, pour la vente en gros ou de dtail, plus faibles dans la capitale mais ceci est largement compens par la plus grande tendue du march. Ltroitesse du march empche le dtaillant du village de stendre mesure que grossissent ses capitaux. Par contre, le dtaillant urbain peut agrandir considrablement la sphre de ses oprations. Cela dit, il arrive rarement quune industrie rgulire et fixe gnre des fortunes considrables. La chose est possible uniquement pour le commerce proprement dit ou la spculation: cest le cas du commerant qui change dactivit frquemment en fonction des oprations quil planifie: il vendra du bl une anne, du vin une autre anne et du sucre ou du tabac par la suite. Cest videmment une manire de procder trs risque mais qui peut se montrer extrmement rentable. Ces cinq circonstances occasionnent des ingalits trs fortes dans les salaires et les profits mais ne portent pas atteinte lquilibre des avantages et inconvnients rels ou imaginaires de chacun des diffrents emplois du travail et des capitaux. Comme on la dj dit, dans certains cas, elles compensent la modicit du gain pcuniaire et, dans dautres, elles contrebalancent la supriorit de ce gain. Cela dit, il faut, pour que cet quilibre stablisse, que soit garantie la plus entire libert,77 ce qui nest malheureusement pas le cas comme on va le voir dans la section 2 de ce chapitre. Il faut, en outre, que soient runies trois conditionscomplmentaires: lemploi doit tre bien connu et tabli depuis longtemps dans la localit; lemploi doit tre dans son tat ordinaire ou tat naturel; lemploi doit tre la seule ou principale occupation de ceux qui lexercent. Premirement, cette galit ne peut exister que dans les emplois bien connus et tablis depuis longtemps dans la localit. Cela ne concerne donc ni les entreprises nouvelles qui proposent des salaires trs allchants pour attirer les ouvriers ni les
77 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.190

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manufactures dont le dbit est fond sur la mode ou la fantaisie et dont la dure de vie est trs rduite. Par la suite, le nouvel tablissement sera bien forc de rduire les salaires mesure que ses profits baisseront en raison de la concurrence qui apparatra. Deuximement, cette galit de la somme totale des avantages et des inconvnients ne peut exister que dans les emplois qui sont dans leur tat ordinaire ou naturel. En effet, dans presque toute espce de travail, la demande est tantt grande tantt moindre. Dans le premier cas, les salaires offerts seront plus importants. Par ailleurs le profit du capital varie avec le prix des marchandises qui font lobjet de lemploi. Quand le prix dpasse le taux moyen, les profits monteront aussi au-dessus du niveau gnral. Inversement, le profit baisse avec le prix. Tout ce qui est produit par lindustrie humaine rpond gnralement de faon trs prcise la demande. Souvent, cette quantit ne change pas et le prix reste inchang. Cest le cas de lindustrie du drap. Seules des circonstances accidentelles telles un deuil national peuvent faire varier la demande et faire, dans lexemple pris ici, hausser la demande et le prix du drap noir. Prix et demande sont donc gnralement uniformes pour les produits de lindustrie, car la mme quantit dindustrie produit chaque anne la mme quantit de marchandises. Par contre, dans le domaine agricole, la mme quantit dindustrie peut, en fonction des annes, produire des quantits extrmement variables. Les prix sont, ds lors, trs fluctuants. Non seulement en raison de la fluctuation de la production mais aussi en raison de la fluctuation de la demande. Troisimement, cette galit ne peut exister que dans les emplois qui sont la seule ou la principale occupation de ceux qui les exercent. Il arrive en effet que des personnes dont lemploi leur laisse du temps libre prennent un second emploi rtribu par un salaire proportionnellement nettement moindre. Cest le cas, par exemple, des cottagers, cest--dire des domestiques externes des propritaires et des fermiers qui reoivent comme rtribution une maison, un petit jardin potager et un peu de terre labourable. Sporadiquement, le matre les emploie et les paye, durant cette priode, quatre gallons de farine davoine par semaine. Le reste du temps, ces tenanciers trouvent semployer autre part moyennant une trs faible rtribution pour excuter dautres travaux champtres. Ces personnes taient autrefois extrmement rpandues en Europe. Plusieurs crivains se sont mus des conditions misrables de ces cottagers mais, gnralement, sans comprendre que cette rtribution accidentelle du second emploi ne formait pas lintgralit du salaire de ces ouvriers. Un autre exemple donn par Smith est celui de ces domestiques ou ouvrires qui, en dehors de leurs heures de travail, tricotent des bas laiguille qui sont vendus trs bon march. Gnralement, un pays opulent fournit suffisamment doccupation pour employer tout le travail et tout le capital de ceux qui sy livrent. Cela dit, ce genre de phnomne peut exister dans de grandes villes comme Londres. Cest le cas de lindustriel qui - en raison de la loi anglaise obligeant tout locataire louer, sil est chef de famille, une maison entire de la cave au grenier - noccupe que le rez-de-chausse pour son industrie et les combles pour loger sa famille. Il trouve un revenu dappoint en louant le second et le troisime tage: la loi permet effectivement de louer des chambres garnies.

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Section 2. Ingalits causes par la police de lEurope Il existe donc des ingalits qui proviennent dun dfaut dune des trois conditions ici dcrites. Adam Smith examine maintenant les ingalits qui procdent du fait que la police de lEurope ne respecte pas la plus entire libert, cest--dire lingalit rsultant de lensemble des mesures lgislatives et rglementaires qui sont de nature entraver la libert sur le march du travail. Trois causes expliquent ces ingalits cres par lintervention de lautorit: la restriction de la concurrence, dans certains emplois, un nombre infrieur dindividus qui, autrement, y entreraient; les mesures qui ont augment, dans certains emplois, le nombre de concurrents au-del du nombre de ceux qui, autrement, y seraient entrs; les entraves la libre circulation du travail et des capitaux tant dun emploi lautre que dun lieu lautre. Examinons, premirement, ce quon pourrait appeler ici les politiques de restriction de la concurrence qui dcourage de nombreux individus dentrer sur le march. Les principaux moyens mobiliss ici sont les privilges exclusifs des corporations. Ce sont, par exemple, des mesures qui fixent des quotas dapprentis par matre dans telle ou telle profession. Ou encore des mesures qui allongent la dure de lapprentissage, rendant ce dernier financirement inabordable pour certains. Auparavant, la dure dapprentissage en Europe tait de sept ans pour la plupart des corps de mtier. Ce dlai coul, lapprenti qui avait satisfait devenait matre. La reine Elisabeth,78 la cinquime anne de son rgne, a rendu obligatoire et tendu cette exigence tous les mtiers tablis dans les villes de march. Dautres rglements de police ont t adopts suite ce statut royal. Notamment celui contenant cette prescription absurde qui interdit un carrossier de faire lui-mme les roues de son carrosse et qui loblige faire appel un ouvrier de roue qui, lui, a le droit de fabriquer un carrosse entier. Dautres rglements, tels que ceux pratiqus en France, prvoient une dure de 5 ans pour faire passer lapprenti au statut de compagnon et une autre dure de 5 ans (le compagnonnage) pour que le compagnon devienne matre. En Ecosse, on peut parfois rduire la dure dapprentissage en achetant une partie de celle-ci contre payement. Il existe des villes incorpores o lon peut exercer certains mtiers sans en avoir fait lapprentissage. Adam Smith sinsurge contre cette institution de lapprentissage obligatoire dans les corporations:
La plus sacre et la plus inviolable de toutes les proprits est celle de son propre travail car cest la source originaire de toutes les autres proprits.79

Le patrimoine du pauvre rside exclusivement dans la force et ladresse de ses mains. Ds lors, priver ce dernier de lemploi de cette force et adresse est une violation manifeste de
78 elisabeth ire dAngleterre (1533-1603) dite la reine vierge a rgn en de 1558 1603 79 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.198

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cette proprit primitive. Cest aussi une violation du droit de chacun de dcider librement demployer qui bon lui semble. Cette sollicitude du lgislateur qui veut viter quon emploie des gens incapables est aussi absurde quoppressive. De longs apprentissages ne garantissent nullement contre les dfectuosits. Cest surtout la fraude qui est lorigine de ces dernires. Pour la prvenir, il faudrait - plutt que de senqurir sur la dure dapprentissage - se contenter dapposer des marques ou des empreintes sur lobjet pour en garantir sa qualit. Par ailleurs, lapprentissage rend les apprentis paresseux. Contrairement louvrier pay la pice, ils ne travaillent pas pour leur compte et nont donc aucun intrt immdiat au travail. Les Anciens ne connaissaient pas lapprentissage. De longs apprentissages ne sont nullement ncessaires. La fabrique des montres et des pendules est le fruit du gnie humain, mais lapprentissage des techniques pour les produire ne requiert pas plus que quelques semaines. Evidemment, la dextrit de la main est le fruit de la pratique et de lexprience. Mais il serait plus intelligent de rmunrer lapprenti en proportion de la qualit des ouvrages quil excute. De cette faon, son apprentissage serait plus rapide et moins coteux. Evidemment, le matre pourrait y perdre: il ne gagnerait plus les sept annes de salaires de lapprenti et serait rapidement concurrenc par lui. Lapprenti pourrait aussi y perdre en raison dune concurrence beaucoup plus grande qui abaisserait les salaires actuels. Mais le public y gagnerait normment en ce que les produits de la main-duvre seraient bien meilleur march. Les pressions des corporations exerces sur le roi visent prtendument ce que le march ne soit pas surcharg de marchandises manufactures alors quen ralit, elles visent len tenir toujours dgarni. Ces rglements permettent aux corporations de vendre leurs marchandises un prix plus lev que celui auquel elles seraient vendues sans eux. Evidemment, cela dsavantage galement les corporations les unes envers les autres car elles doivent acheter plus cher les produits des autres corporations dont elles ont besoin. Mais envers la campagne, ces corporations urbaines peuvent, ce faisant, continuer engranger de gros bnfices grce cette distorsion des prix La ville tire de la campagne la subsistance ncessaire ses habitants et les matires premires ncessaires son industrie. Elle paye la campagne de deux faons: grce ses objets manufacturs (dont le prix est augment du salaire des ouvriers et des profits des matres) et grce des objets fabriqus imports dautres villes ou dautres pays. Cest donc grce ses manufactures et son commerce intrieur et/ou tranger que la ville fait des affaires avec la campagne. En augmentant artificiellement le prix des marchandises en raison des rglements corporatistes, les villes dfavorisent les propritaires, fermiers et ouvriers et rompent lgalit naturelle existant entre les villes et campagnes. Les villes peuvent donc acheter, avec une moindre quantit de travail, les produits dune plus grande quantit de travail de la campagne. Nul besoin de grands calculs pour prouver cette vrit: dans toute lEurope, pour 100 personnes qui ont fait fortune dans lindustrie du commerce ou de la manufacture, on en trouve peine une seule stre enrichie par le moyen de lindustrie agricole. Cest la preuve que lindustrie est mieux rcompense dans les villes, cest--dire que les salaires et les profits y sont plus importants. Or travaux et capitaux cherchent toujours les emplois les plus avantageux.

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Cet avantage des villes rside en partie dans la facilit quont les membres dun mme mtier communiquer et se concerter dans le cadre dune ville. Ils peuvent ainsi faire monter les prix facilement. Les cultivateurs, par contre, vivent loigns les uns des autres et ne peuvent facilement se concerter entre eux. Ils nont pas lesprit de corps et nont jamais considr quun apprentissage tait ncessaire pour lagriculture. Pourtant, contrairement ce que lon croit parfois, il nexiste pas, exception faite des beaux-arts et des professions librales, de mtier qui exige une aussi grande varit de connaissances et autant dexprience que la profession dagriculteur. En tmoigne dailleurs la multitude invraisemblable de volumes crits dans toutes les langues sur ce mtier. Ces connaissances sur des oprations diverses et compliques sont possdes par lagriculteur mme ordinaire. Lart du cultivateur exige beaucoup plus de savoir et dexprience que la majeure partie des arts mcaniques. Un forgeron travaille toujours sur les mmes matires et avec les mmes instruments mais le cultivateur travaille sur une multitude de matires avec une multitude dinstruments (dont certains - les animaux - sont vivants), instruments qui doivent tre manis avec beaucoup de prudence et de discernement. Lagriculteur est souvent considr bien tort - comme un modle dignorance et de stupidit. Cela vient du fait que, contrairement lartisan, il est peu accoutum au commerce de la socit. Pourtant, dans sa profession, lartisan ne focalise son attention que sur une ou deux oprations trs simples alors que lintelligence de lagriculteur est habitue sexercer sur une plus grande varit dobjets. Cette varit est gnralement bien suprieure celle que rencontre lartisan comme peut sen rendre compte tout homme qui a un peu sjourn la campagne. Outre les corporations et leurs statuts, il existe dautres rglements qui maintiennent la supriorit de lindustrie des villes sur celle des campagnes. Cest le cas des droits levs dont sont chargs tous les produits de manufactures trangres et toutes les marchandises importes par des marchands trangers. La ville hausse ses prix au dtriment des propritaires, fermiers et ouvriers de la campagne qui ne peuvent se concerter aussi aisment et sont souvent abuss par les marchands qui font passer leur intrt particulier pour lintrt gnral. Cela dit, la supriorit des industries urbaines sur les industries rurales tait plus grande par la pass quelle ne lest lpoque. Cela rsulte de la baisse des profits dans la ville et de la ncessit demployer les capitaux lextrieur. En employant les capitaux la campagne, on fait hausser les salaires du travail agricole. Cest grce ces dbordements de capitaux des villes que les terres peuvent finalement tre amliores. Adam Smith dveloppe ce point dans la troisime partie de son ouvrage. Cette manire de procder qui consiste favoriser injustement les villes dans un premier temps pour permettre la campagne de se dvelopper ensuite est lente, incertaine, sujette de multiples interruptions accidentelles. Pour tout dire, elle est comme on le verra contraire la nature des choses. Les colonies dAmrique ont choisi, pour leur part, de suivre la marche naturelle des choses et cela leur promet une belle prosprit dans le futur. Les ententes entre gens dune mme profession pour faire hausser les prix au dtriment du public rsultent toujours de conversations entre gens du mtier. Il est videmment impossible dinterdire ces runions par une loi qui serait compatible

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avec la libert et la justice. Mais la loi devrait viter de favoriser voire de rendre ncessaire ce genre de runions comme elle le fait actuellement. Ainsi, un rglement rend obligatoire pour les gens dun mme mtier linscription dans un registre public de leurs noms et leur demeure, tablissant ainsi un lien entre des gens qui, autrement, ne se seraient jamais connus. Un rglement les autorise se taxer entre eux pour pourvoir au soulagement des pauvres, ce qui ncessite videmment que ces derniers se rassemblent. Une corporation rend, elle aussi, ces assembles ncessaires et, en outre, elle soumet tous les membres la loi de la majorit. On prtend parfois - mais cest une ide fausse - que linstitution de la corporation est ncessaire pour faire rgner la discipline lintrieur de la profession. En ralit, ce nest pas la corporation qui exerce une discipline sur les ouvriers. Cest sa pratique : la crainte de perdre son emploi dissuade louvrier de frauder et lincite corriger ses ngligences. Adam Smith affirme que la corporation a, paradoxalement, leffet inverse : comme elle oblige les matres demployer une classe particulire de gens, ceux-ci restent sa charge mme sils se conduisent mal. Il arrive donc que, cause des corporations, on ne trouve pas douvriers passables dans certaines grandes villes. Adam Smith conseille, si lon veut que tel ou tel ouvrage soit ralis avec soin, daller dbaucher un ouvrier dans les faubourgs (o les corporations nexistent pas) et de lintroduire en contrebande dans la ville. Deuximement, de nombreuses lgislations et rglementations en Europe ont augment la concurrence dans certains emplois au-del du niveau qui serait atteint sans ces lgislations et rglementations. Cela a pour effet doccasionner une ingalit de nature - ingalit dune nature oppose la premire ingalit que nous venons dexposer - dans la somme totale des avantages et des inconvnients des diffrents emplois du travail et des capitaux. On considre comme une chose de grande importance dlever des jeunes dans certaines professions. En consquence lEtat ou des particuliers, par des moyens de pensions, de bourses, de places dans les collges et sminaires, attirent dans ces professions beaucoup plus de gens quil ny en aurait autrement. Cest ainsi que lducation de tous les ecclsiastiques est dfraye dans tous les Etats europens. Ceci explique quune multitude de gens deviennent ecclsiastiques. En consquence, la rmunration des curs a fortement diminu au fil du temps au point que, dsormais, elle est bien infrieure celle dun cordonnier ou dun ouvrier. Toutes les tentatives de la loi de faire baisser le salaire des ouvriers et daugmenter celui des curs ont manqu leur cible. Elle na pas pu empcher les ouvriers dexiger un montant suprieur la loi aux employeurs en concurrence pour les embaucher et, inversement, elle na pu empcher les ecclsiastiques daccepter des salaires infrieurs ceux fixs par la loi en raison de la concurrence des candidats curs et vu leur tat dindigence. Si on levait proportionnellement une aussi grande quantit de personnes aux frais du public dans des professions sans bnfices80 telles que le droit et la mdecine, la rcompense y serait si grande que la rcompense pcuniaire chuterait considrablement.
80 Ne confondons pas ici revenu et bnfice. il est vident que ces professions rapportent de largent ceux qui les exercent.

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Les gens de lettres forment une classe dhommes peu fortuns. Pour la plupart, levs pour lEglise, ils sen sont dtourns. Ils ont reu une ducation au moyen de largent public. Ils sont si nombreux que le prix de leur travail est rduit la plus mince rtribution. Avant, ils ne pouvaient quenseigner publiquement ou communiquer dautres leurs connaissances. Depuis linvention de limprimerie, ils peuvent crire pour les libraires, activit plus lucrative que les prcdentes. Temps, tude, talent, savoir et application ncessaires pour former un professeur distingu sont comparables ceux ncessaires aux praticiens de la mdecine et du droit. Mais la rtribution des premiers est incomparablement plus rduite que celle des seconds. Les tablissements charitables destins lever des lves indigents nexistaient pas dans lantiquit. A cette poque, les professeurs taient bien plus richement rcompenss. Isocrate, clbre rhteur de cette poque, accuse certains professeurs de sagesse de manquer de sagesse en enseignant pour des prix jugs par lui trop infrieurs leur rang. Lui-mme gagnait, par son enseignement, des fortunes considrables. De mme que Gorgias qui lgua au temple de Delphes sa propre statue en or massif, tout comme Hippias, Protagoras, Platon et Aristote qui vivaient dans le luxe et lopulence. A lpoque, ces personnages taient regards avec admiration. Il faut dire quils taient trs rares et donc fort priss. Ce nest plus le cas aujourdhui en raison de la forte concurrence des gens de lettre entre eux. Cependant, cette ingalit qui dgrade la profession des enseignants est peut-tre plus avantageuse que nuisible au public. Pourquoi ? Parce quelle rend lducation littraire trs bon march et donc accessible de nombreuses personnes. Troisimement, de nombreuses lgislations et rglementations en Europe entravent la libre circulation du travail et des capitaux dun emploi lautre et dun lieu lautre. Ce faisant, elles occasionnent une ingalit fort nuisible dans la somme totale des avantages de leurs diffrents emplois. On a dj vu que les statuts dapprentissage entravent la circulation du travail dun emploi un autre. On ne peut travailler dans une manufacture si lon a appris un mtier qui diffre de celui pratiqu dans cette manufacture. Or il est, parfois mme au sein de la mme ville, des manufactures dont les ouvriers gagnent de gros salaires et dautres o ils gagnent peine de quoi subsister. Linstitution de corporations exclusives interdit aux ouvriers de changer de manufactures. Pourtant, certaines dentre elles utilisent des procds de fabrication trs analogues. Cest le cas, par exemple, des manufactures qui tissent la toile unie et celles qui tissent les toffes de soie. Les ouvriers ne peuvent passer de lune lautre en raison de ces lois absurdes. Si une manufacture venait mourir, ses ouvriers ne pourraient pas non plus se reclasser dans une manufacture analogue. Tout ce qui gne la circulation du travail dun emploi lautre gne pareillement celle des capitaux. Pourquoi? Parce quon versera dautant plus de fonds dans une branche du commerce que celle-ci est capable demployer beaucoup de travail. Les lois des corporations entravent la libre circulation du travail partout en Europe. Une autre loi, particulire lAngleterre, exerce le mme effet. Il sagit des fameuses lois sur les pauvres. Ces dernires procdent elles-mmes de la difficult quont

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les hommes pauvres dobtenir un domicile dans une paroisse ou mme dexercer leur profession dans une autre paroisse que celle laquelle ils appartiennent. Suite la destruction des monastres, les pauvres se virent privs des secours de ces maisons charitables. On dcida alors que les paroisses devaient remplir ce rle autrefois dvolu de tels tablissements. En consquence, par un statut81 de Charles II,82 chaque paroisse se vit dans lobligation de pourvoir la subsistance des pauvres. Cela impliqua la ncessit de savoir qui pouvait tre considr comme un pauvre de la paroisse, et, donc, ce qui, de manire plus gnrale, permettait nimporte qui dacqurir un domicile dans la paroisse. On finit par opter pour la rgle suivante : une rsidence non conteste de 40 jours faisait acqurir le domicile dans une paroisse. Endans ce dlai, il est possible deux juges de paix, sur rclamation des marguilliers (cest--dire des inspecteurs des pauvres) de renvoyer tout nouvel habitant la paroisse o il est inscrit ou dexiger de lui, sil veut rester, de louer un bien de 10 livres de revenu annuel. Ce statut donna lieu quelques fraudes: des officiers expdiaient des pauvres dans dautres paroisses, lesquels sy cachaient pendant les 40 jours pour y gagner un domicile et dcharger ainsi de leur entretien la paroisse laquelle ils appartenaient rellement. Pour contrer ces fraudes, on exigea du pauvre quil remette le premier jour de son tablissement une dclaration par crit lun des marguilliers. Mais les officiers des paroisses se montraient parfois peu scrupuleux et neffectuaient pas les vrifications ncessaires. Un autre statut royal obligea de placarder cette dclaration lEglise. Le systme se complexifia car le but des paroisses tait moins de faire gagner un domicile (qui sobtenait trs rarement) que de rexpdier les personnes qui sintroduisaient dans la paroisse. Face cette impossibilit de stablir tranquillement dans une autre paroisse, on consacra quatre exceptions la rgle imposant une dclaration par crit: le fait dtre inscrit la paroisse et de payer une taxe, le fait dexercer un an un emploi dans la paroisse, le fait de faire son apprentissage dans la paroisse et le fait dtre engag pour servir un an. Sans rentrer ici dans les dtails, il apparut que ces exceptions taient relativement impraticables, les paroisses sefforant de leur barrer la route. Afin de rtablir la libre circulation du travail qui avait t presque totalement dtruite par divers statuts, on imagina alors le systme des certificats consacr par un statut de Guillaume III83. Ce systme permettait une personne dobtenir un certificat de la paroisse o il tait enregistr et daller demeurer sur une autre paroisse qui, elle, tait tenue de laccueillir tant entendu que si cette personne devenait subitement charge, ses frais de subsistance et de renvoi la paroisse taient charge de la paroisse dorigine. Si elle tombait malade au point dtre intransportable, la paroisse dorigine devait aussi fournir de quoi la soigner et la garder le temps de la gurison. Dsormais, on ne pouvait renvoyer une personne que si elle devenait charge de la nouvelle paroisse et non plus, comme ctait le cas auparavant, si elle risquait de devenir charge. Jusqu quel point cette invention des certificats a-t-elle rtabli la libre circulation du travail presque entirement anantie par les statuts prcdents?
81 Le statut est un texte ou un ensemble de textes fixant les garanties fondamentales accordes une collectivit. 82 Charles ii dAngleterre (1630-1685) devint roi dAngleterre, dirlande et decosse en 1660 et rgna jusquen 1685. 83 Guillaume iii dAngleterre (1650-1702) a rgn de 1689 1702.

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On comprend bien la logique du systme: prmunirles paroisses contre un afflux de personnes qui seraient leur charge. Le problme, dit Adam Smith (qui sappuie ici sur les travaux dun certain Burn), cest que ce mme systme poussait la paroisse daccueil a toujours exiger la production du certificat et, dans le mme temps, poussait la paroisse dorigine ne presque jamais laccorder. Pourquoi? Car la personne qui sort de la paroisse reste, en tant que pauvre potentiel, entirement sa charge ceci prs que, si elle revient, ce sera toujours dans une condition bien pire. Il vaut mieux viter de dlivrer pareils certificats. La dcision de dlivrer ou non fut entirement laisse larbitraire. Ds lors, ce systme des certificats confra aux officiers publics le pouvoir de tenir ainsi un homme, pour toute sa vie, dans une espce de prison84 cest--dire les frontires de sa paroisse alors mme que ce dernier navait commis aucun dlit. Cest probablement ces obstacles la circulation des travailleurs dune paroisse lautre que doit tre attribue cette ingalit si forte en Angleterre dans le prix du travail des endroits pourtant proches. Ce systme nexiste pas en Ecosse et on remarque quune telle disparit nexiste pas l-bas et que les carts dus une demande extraordinaire du travail tel ou tel moment, se rsorbent rapidement pour retomber aux taux ordinaires. Quoi quil en soit, ces lois du domicile, normes absurdes et oppressives qui portent directement atteinte la justice et la libert naturelles, assujettissent le peuple anglais depuis un sicle. On en parle souvent comme dune calamit naturelle sans jamais pourtant agir pour les abolir. Anciennement, on fixait le taux des salaires dabord par des lois gnrales puis par des ordonnances particulires. Heureusement, ces deux pratiques sont aujourdhui tombes en dsutude. Une exprience de 400 ans de rglements de cette nature a enfin permis de comprendre quil ne fallait soumettre le salaire aucune exacte limitation. Si tout le monde recevait un salaire gal, il ny aurait plus de place pour lmulation, lindustrie et le talent. Cependant, on essaye encore, de temps autre, de fixer le taux des salaires dans quelques mtiers et dans quelques endroits particuliers. Adam Smith constate que lorsque le lgislateur se penche sur ces questions, ce sont toujours les matres quon consulte, jamais les ouvriers. Lesquels ne sont dailleurs jamais reprsents vu que les ligues de travailleurs sont interdites et svrement punies. Les matres qui se liguent souvent secrtement pour ne pas, par exemple, hausser les salaires, ne sont jamais inquits. Cette loi est partiale car elle devrait traiter les matres de la mme manire que les ouvriers. Les rglements sur les salaires favorisent donc gnralement les matres. Il arrive pourtant quils soient justes et raisonnables, comme celui qui oblige les matres payer les ouvriers en argent et pas en denres. La proportion entre les taux diffrents, tant des salaires que des profits, entre divers emplois du travail et des capitaux, ne parat pas beaucoup affecte par ltat de richesse ou de pauvret de la socit, par son tat croissant, stationnaire ou dcroissant.

84 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.217

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Chapitre XI. De la rente de la terre


La rente est le prix pay pour lusage de la terre. Cest le prix le plus lev que le fermier est en tat de payer, dans les circonstances o se trouve la terre pour le moment.85 Elle est ngocie avec soin dans un contrat de bail de manire, pour le propritaire, de ne laisser au fermier que la partie du produit de la terre ncessaire pour remplacer le capital (qui fournit la semence, paye le travail, achte et entretient les bestiaux et instruments) et pour quil reoive les profits ordinaires. Le solde, cest la rente. Cette rente est la plus leve quil soit possible de payer dans ltat actuel de la terre. A premire vue, on pourrait penser que la rente nest rien dautre quun profit ou un intrt raisonnable du capital que le propritaire a employ lamlioration de sa terre. Dans certains cas, la rente peut partiellement et seulement partiellement tre considre comme telle. Mais ce nest pas la mme chose. La preuve en est notamment que le propritaire exige une rente mme pour la terre non amliore. Il demande galement une rente qui tient compte des ventuelles amliorations alors mme que ces amliorations nont pas t faites avec ses propres capitaux mais avec ceux du fermier. Il peut mme demander une rente sur les poissons pchs dans la mer qui jouxte son terrain et dont ce terrain constitue la seule voie daccs. La rente de la terre, cest--dire le prix pay pour lusage de la terre, est donc naturellement un prix de monopole, cest--dire le plus haut quil est possible davoir. Il ne dpend pas des amliorations que le propritaire a faites sur sa terre mais bien de ce que le fermier est capable de lui donner. Parfois, il ne reste rien, une fois le salaire et le profit ordinaire dcompt, du prix de la marchandise porte au march: dans ce cas, il ny aura donc pas de rente pour le propritaire. La rente entre dans la composition du prix des marchandises dune toute autre manire que les salaires et les profits. Comment cela? Le taux lev ou bas des salaires est la cause du prix lev ou bas des marchandises alors que le taux lev ou bas de la rente est leffet du prix lev ou bas des marchandises. Une denre permet, dduction faite des salaires et des profits, de payer une rente forte ou faible, voire pas de rente du tout. Adam Smith distingue trois situations: les parties du produit de la terre qui fournissent toujours de quoi payer une rente; les parties du produit de la terre qui peuvent quelquefois fournir de quoi payer une rente quelquefois non; les variations qui, dans les diffrentes priodes de dveloppement des socits, soprent naturellement dans la valeur relative de ces deux diffrentes sortes de produit, soit quon les compare lune avec lautre, soit quon les compare avec les marchandises manufactures
85 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.221

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Section 1. Du produit qui fournit toujours de quoi payer une rente La nourriture est indispensable la subsistance des hommes. Elle pourra toujours commander une quantit plus ou moins grande de travail. Elle peut toujours acheter autant de travail quelle peut en entretenir au taux auquel ce travail est communment entretenu dans le pays. Dans presque tous les cas, la terre produit plus de nourriture que ce qui est ncessaire pour la porter sur le march. Le surplus est toujours plus que suffisant pour remplacer avec profit le capital qui emploie ce travail. Il reste toujours quelque chose pour donner une rente au propritaire. La rente varie en fonction de la fertilit de la terre, quel que soit son produit, et selon sa situation, quel que soit sa fertilit. Une terre situe proximit dune ville donne une rente plus leve quune terre - galement fertile qui en est trs loigne. Pourquoi? Parce quil faut compter les frais de transport qui font gonfler le prix. Par ailleurs, le taux de profit est gnralement plus important que dans le voisinage dune grande ville, ce qui diminue dautant le montant de la rente. Les grandes routes, les canaux et rivires navigables diminuent les frais de transport et sont avantageux pour les villes en ce quils dtruisent le monopole des campagnes situes en son voisinage. Ces voies de transport sont dailleurs avantageuses aux campagnes galement: mme si elles y introduisent des denres rivales, elles leur ouvrent de nouveaux marchs pour couler leurs produits.
Le monopole () est un des grands ennemis dune bonne gestion, laquelle ne peut jamais stablir universellement dans un pays, quautant que chacun se voit forc, par une concurrence libre et gnrale, dy avoir recours pour la dfense de ses propres intrts.86

Une pice de bl, de fertilit mdiocre, produit une quantit beaucoup plus grande de nourriture pour lhomme que la meilleure prairie dune pareille tendue. Le surplus est considrable. Dans lenfance de lagriculture du bl, il y avait plus de viande que de pain, raison pour laquelle le pain se vendait plus haut prix. La plupart des terres inhabites et sans culture taient abandonnes au btail. Au fur et mesure que la culture du bl stend et que les terres consacres au btail se restreignent, le prix de la viande augmente. La viande vaut dsormais deux fois plus que le mme poids en pain. Dans les annes dabondance, elle en vaut quelquefois trois ou quatre fois plus. Par les progrs de lamlioration des terres, les rentes et profits des ptures incultes se rglent sur les rentes et profits de celles qui sont cultives et celles-ci sur les rentes et profits des terres bl. La rcolte de bl est annuelle alors quil faut 4 5 annes pour faire crotre un bestiau. Linfriorit de la quantit est compense par la supriorit du prix. Autrement, on transformerait ces ptures en champs de bl. Il rgne donc une galit entre les rentes et les profits fournis par les prs et prairies et ceux fournis par le bl. Cest du moins le cas dans la plus grande partie des terres car il existe quelques petites exceptions locales.
86 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.225

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Dans certaines circonstances, le pays est ce point peupl quil faut alors choisir de produire du fourrage (qui est la nourriture des animaux) ou du bl (qui est la nourriture de la masse du peuple). Vu le caractre volumineux et malaisment transportable du fourrage, on prfre alors favoriser la culture du fourrage au dtriment de celle du bl. On fait alors venir le bl de ltranger. Cest actuellement la situation de la Hollande. Ctait aussi le cas de lancienne Italie pendant la prosprit des Romains: le bl venait des provinces conquises dont plusieurs devait fournir, par forme dimpts, le dixime de leur produit un prix fixe denviron six deniers le quart de boisseau. Il tait distribu au peuple bas prix, ce qui dcourageait dautant plus sa culture et celle des crales dans le Latium. Cela dit, dans un canton ouvert dont la production principale est le bl, une prairie bien enclose fournira une rente bien plus leve quaucune pice de bl du voisinage. Pourquoi ? Car elle sera utile la subsistance du btail employ la culture. Cette rente baissera proportion que se dvelopperont dautres prairies encloses dans le voisinage. Dans tous les grands pays, la majeure partie des terres cultives se partage entre la production de nourriture pour les hommes et la production de nourriture pour les bestiaux. La rente et le profit de ces terres rglent les rentes et profits de toutes les autres terres cultives. Si lune des productions fournit moins que lautre, on transforme une partie des prairies en culture de bl ou linverse. Si un autre produit fournissait plus, on consacrerait rapidement une partie des terres la culture de ce produit. Les productions qui requirent une plus grande dpense primitive ou une plus grande dpense annuelle pour mettre la terre en tat semblent rapporter, pour les premires, une plus forte rente et, pour les secondes, un plus grand profit que le bl ou lherbe des prs. Ainsi, une houblonnire, un verger ou un potager paraissent gnralement rendre en rente et en profit davantage que le bl ou le fourrage. Mais la dpense est plus forte et cette culture exige plus de soin, dattention et dhabilet. En consquence, un plus gros profit est d au fermier. La rcolte est plus prcaire et davantage soumise des pertes accidentelles, ce qui ncessite une espce de prime dassurance. La condition des jardiniers est assez mdiocre, ce qui prouve que ce mtier difficile nest pas trop pay. Dans aucun temps, lavantage que le propritaire retire de ces amliorations ne compense ce quil faut pour lindemniser de la dpense quelles entranent. Dmocrite disait dj - il y a 2000 ans - que ce ntait pas agir en homme sage que denclore un potager vu que le profit nindemnisera pas la dpense dun mur de pierre. Cela reste vrai aujourdhui sauf dans certaines rgions du Nord o de bons fruits ne viennent maturit qu labri dun muret. Selon une maxime ancienne de lagriculture, la vigne est la partie la plus profitable de la ferme quand elle est plante adquatement et amene la perfection. La question controverse consiste se demander sil est ou non avantageux de planter une nouvelle vigne. Le fait que les propritaires de vignobles franais se soient opposs la plantation de nouvelles vignes tmoigne du fait que ce secteur est actuellement plus profitable quaucun autre. Ces propritaires ont obtenu en 1731 un arrt du conseil qui

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interdit la plantation de nouvelles vignes moins dune permission valable. Le prtexte de cet arrt, cest la raret du bl et des fourrages et la surabondance du vin. Cela ne tient pas la route: le bl nest nulle part mieux cultiv en France que dans les vignobles qui ont mnag des zones propres cette culture. Ds lors, les rentes et profits des productions qui exigent une plus forte dpense primitive ou une plus grande dpense annuelle sont fort suprieurs aux rentes et profits des bls et de lherbe des prs. Nanmoins, vu que ces rentes et profits ne font que compenser les avances et les dpenses, ces derniers se rglent sur les rentes et profits des bls et de lherbe des prs. La vigne est larbre fruits qui dpend le plus du terroir. Certains terroirs donnent au vin un bouquet ce point spcifique quil ne peut tre reproduit sur aucun autre sol. Cet avantage, rel ou imaginaire, est cause que ce produit est toujours au-dessous de la demande effective. Cela lve ncessairement le prix de ce vin nettement au-dessus de celui du vin ordinaire. Les colonies sucre possdes par les puissances europennes dans les Indes occidentales sont comparables des vignobles prcieux. La totalit de leurs produits est en-dessous de la demande effective en Europe, ce qui permet de trouver des consommateurs qui consentent payer plus que la totalit des rentes, des salaires et des profits ncessaires pour prparer et amener au march ces divers produits. Des ngociants anglais achtent parfois des terres dans ces colonies pour cultiver euxmmes ces produits. Adam Smith estime quen raison de la distance, de lincertitude des retours et de la mauvaise administration de la justice dans ces contres, il vaudrait mieux mettre en valeur et cultiver les terres les plus fertiles dEcosse, dIrlande ou des provinces bl de lAmrique septentrionales. Le tabac pourrait se cultiver avec avantage dans la plus grande partie de lEurope. Lobstacle ce projet, cest quon en a fait un objet capital dimpt. Cet impt lev par les douanes sur les denres importes empche la culture du tabac et en confre le monopole la Virginie et au Maryland. Toutefois, la culture du tabac ne parat pas aussi avantageuse que celle du sucre. Craignant la surabondance du tabac, les propritaires ont fix des quotas de production via leur assemble et brlent lexcdent pour maintenir le prix. Il est vraisemblable que la supriorit des avantages de cette culture sur le bl ne sera pas de longue dure. Le bl est, en Europe, la principale production de la terre. Il sert directement de nourriture lhomme. Cest la raison pour laquelle la rente des terres bl rgle en Europe celle de toutes les autres terres cultives. Sil existait une plante dont la terre la plus commune avec la mme ou presque la mme culture pouvait tirer une quantit plus abondante de nourriture que la terre la plus fertile ne produit du bl, elle fournirait une rente plus considrable que celle du bl. Une rizire produit une plus grande quantit de nourriture que le champ de bl le plus fertile. Sa culture exige un plus grand travail que celui ncessaire celle du bl mais laisse un plus grand excdent. Cet excdent garantit au propritaire une rente plus

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importante dans les pays culture rizire que dans ceux culture cralire. Une rizire est un vrai marcage impropre nimporte quelle autre culture (bl, pturage, vigne, etc.). Inversement, toutes les terres propres diverses cultures ne le sont nullement celle du riz. En consquence, la rente des terres qui le produisent ne peut rgler la rente des autres terres cultives. Un champ de pommes de terre produit une quantit quivalente de nourriture celle dune rizire et beaucoup plus quun champ de bl. Par acre de pommes de terre, on a une quantit de matire qui, si on en enlve la moiti qui est constitu deau, reprsente trois fois la quantit produite par lacre de bl. Si les pommes de terre occupaient autant de terres cultives que le bl, elle rgleraient la rente de la plupart des terres en culture. On considre, en plusieurs endroits, que le pain de farine davoine est plus nourrissant pour les travailleurs que le pain de froment. Adam Smith est sceptique vu que le peuple cossais, qui se nourrit essentiellement de pain davoine, nest pas aussi fort et aussi beau que celui dAngleterre qui se nourrit, lui, de pain de froment. Mais il nen va pas de mme de la pomme de terre qui, dit-on, constitue lalimentation principale des porteurs charbon et des prostitues, cest--dire les hommes les plus robustes et les plus belles femmes des trois royaumes. Cela signifie quil nexiste pas de nourriture dote dune qualit plus nourrissante que la pomme de terre. Le principal obstacle ce que la pomme de terre puisse un jour supplanter le pain pour devenir la premire nourriture vgtale de toutes les classes du peuple, cest quil est impossible de les garder en magasin, comme le bl, durant deux ou trois annes de suite. Section 2. Du produit qui tantt fournit et tantt ne fournit pas de quoi payer une rente Les deux plus grands besoins de lhomme aprs la nourriture sont le vtement et le logement. En son tat naturel, la terre peut fournir les matriaux destins au logement et au vtement pour beaucoup plus de personnes quelle ne peut en nourrir. Par contre, quand elle est cultive, elle nest plus en mesure de fournir ces denres lensemble des personnes quelle est dsormais mme de nourrir. Dans le premier cas, la surabondance de ces matires fait quune grande partie de ces dernires est jete comme inutile. Ces matires ne peuvent, ds lors, fournir aucune rente au propritaire du sol durant cette priode primitive mais, par la suite, cela pourra tre parfois le cas. Examinons cela de plus prs. Les premires matires utilises pour le vtement furent les peaux des plus gros animaux. Les peuples chasseurs, contrairement aux peuples pasteurs, se nourrissent de la chair de ces derniers. Ils disposent donc chacun dun excdent de fourrure par rapport leurs besoins. Le plus souvent, ces peaux sont mises au rebut. Mais il peut arriver que ces peuples, du moins ceux chez qui la proprit est tablie, parviennent les changer contre dautres marchandises avec des peuples pasteurs. Si la demande est assez forte, ils peuvent en lever le prix au-del de ce que cote la dpense de les expdier au march. Ce prix fournira alors une rente au propritaire de la terre.

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Cest notamment arriv avec les Indiens dAmrique et leurs peaux de bisons dont ils jetaient probablement lexcdent avant den faire commerce avec les colons contre des couvertures, des armes feu et de lalcool. De mme, la laine dAngleterre excdentaire finit par trouver des acqureurs en Flandre, lpoque bien suprieure lAngleterre en richesses et en industrie. Llvation de son prix contribua lever un peu la rente du pays qui la produisait. Les matriaux du logement ne peuvent, en raison de leur volume, se transporter aisment une grande distance et ne deviennent pas rapidement un objet de commerce tranger. Quand ils sont surabondants dans un endroit, il arrive frquemment quils ne soient daucune valeur pour le propritaire de la terre. En Amrique septentrionale, il est plusieurs endroits o le propritaire autorise qui le dsire venir couper et prendre gratuitement de grands arbres. Par contre, sil existe une demande importante de ces matriaux par des pays riches, alors le propritaire y verra lopportunit de se constituer une rente. Ainsi, le pav des rues de Londres a fourni au propritaire de quelques roches striles sur la cote cossaise la possibilit de tirer une rente dune chose dont il navait jamais rien retir auparavant. Le peuplement dun pays ne dpend pas du nombre dhommes que le produit de ce pays peut vtir et loger mais du nombre que ce produit peut nourrir. Il est facile de fabriquer des habits et des logements, mme sommaires, avec ce que produit la nature. Un peuple primitif na pas besoin de passer plus dune centime partie de lanne pour se vtir et se loger. Les 99 autres centimes seront consacrs la recherche de nourriture. Evidemment, quand la socit se dveloppe, le travail de la moiti de la socit suffit pour fournir de la nourriture chacun. Lautre partie peut se consacrer satisfaire les autres besoins et fantaisies des hommes: vtement, logement, mobilier, etc. Un riche mange approximativement la mme quantit de nourriture quun pauvre (mme si cette nourriture est de qualit suprieure dans le premier cas). Par contre, concernant tout le reste des besoins, la diffrence entre le riche et le pauvre peut tre tout fait considrable, tant en qualit quen quantit. Pour obtenir de la nourriture, les pauvres vont sefforcer de rpondre aux besoins et fantaisies des riches et se concurrenceront entre eux pour produire les objets de la meilleure qualit. Cest de la nourriture que la rente tire sa premire origine. Si une autre partie du produit de la terre vient rapporter une rente, cette addition de valeur rsulte de laccroissement de puissance de travail. Cet accroissement, lui, a t rendu possible par lactivit consistant produire de la nourriture au moyen de la culture et de lamlioration desterres. Les autres parties du produit de la terre qui, par la suite, viennent rapporter une rente, nen rapportent pas toujours. Ainsi, la rente que rapporte une mine charbon dpend en partie de sa fcondit et en partie de sa situation. Une mine sera considre comme fconde ou fertile selon que la quantit de minerai quon peut en tirer avec une certaine quantit de travail est suprieure ou infrieure ce quavec la mme quantit de travail on peut tirer de la plupart des autres mines de la mme espce.

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Ainsi, certaines mines de charbon de terre sont soit trop striles pour valoir les frais ncessaires les exploiter. Il y en a aussi qui sont trop striles pour procurer une rente: en ce cas, cest souvent le propritaire lui-mme qui les exploite. Il existe aussi certaines mines charbon fertiles qui ne sont pas exploites en raison de leur situation (enfonce dans les terres, non desservie par de bonnes routes ou des voies navigables, etc.). A linstar du prix du btail, le prix du bois varie en fonction de ltat de lagriculture. Avant le dveloppement de lagriculture, le pays est couvert de forts. On laisse ordinairement voluer le btail dans ces forts qui finissent par dprir suite la multiplication des bestiaux qui mangent les jeunes pousses et empchent ces forts de se rgnrer. Comme le bois devient plus rare, cette raret en lve le prix. Ce produit rapporte alors une forte rente aux propritaires. Cela dit, nulle part le bnfice que le propritaire fera sur une plantation de bois nexcdera, dans le long terme, la rente quapporte la culture de bl ou la prairie bestiaux. Mais dans une rgion trs enfonce dans les terres, ce bnfice ne sera pas infrieur cette rente. Le prix maximal du charbon nexcdera jamais celui du bois mais peut parfois lquivaloir comme cest le cas de certains endroits lintrieur de lAngleterre. Dans les pays producteurs de charbon, le charbon se vend en dessous de son prix extrme. Autrement, il ne pourrait supporter le cot dun transport loign. Le prix de la mine de charbon la plus fconde rgle le prix du charbon pour toutes les autres mines du voisinage. En effet, les propritaires des autres mines sont forcs de saligner sur le prix du charbon bon march, quitte devoir sacrifier leur rente et mme, quelquefois, tout leur profit. Parfois, ils sont mmes contraints dabandonner totalement leur exploitation. La rente, supposer que la mine de charbon en question en rapporte une, forme la plus petite partie du prix. Pour un bien situ la surface de la terre, une rente quivaut gnralement un tiers du prix total. Pour une mine de charbon, un cinquime du prix total est considr comme une trs forte rente. Elle slve ordinairement un dixime de ce prix et, contrairement la rente des cultures de surface, fluctue en fonction des variations accidentelles de la production. La valeur dune mine de charbon pour son propritaire dpend souvent autant de sa situation que de sa fcondit. Celle dune mine mtallique dpend davantage de sa fcondit que de sa situation car les mtaux, mme grossiers, ont assez de valeur pour supporter les frais dun long transport. Ceci explique que, contrairement aux mines de charbon qui ne seraient pas situes dans le voisinage immdiat les unes des autres, les mines de mtaux (surtout des mtaux prcieux) se font concurrence quelle que soit leur situation dans le monde. Ainsi, la dcouverte des mines dargent au Prou a contraint la fermeture les mines dargent europennes. Le prix de chaque mtal de chaque mine est rgl par le prix de ce mtal de la mine la plus fconde qui soit actuellement exploite dans le monde. Ds lors, pour la plupart des mines, ce prix ne peut slever bien au-del du prix de lexploitation. En consquence, une mine de mtal fournit rarement une forte rente son propritaire. Travail et profit composent la majeure partie du prix.

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Une mine de mtal prcieux fournit une rente encore plus rduite son propritaire. Au Prou, jusquen 1738, la taxe due au roi dEspagne sur lexploitation des mines dargent slevait au cinquime du prix, soit une vritable rente dont tait dpossd le vrai propritaire. Dailleurs, dans cette rgion du monde, les profits des entrepreneurs des mines dargent ne sont gnralement pas trs considrables eux non plus. Ouvrir une nouvelle mine est considr l-bas comme le geste dsespr dun homme peu prs ruin. Mais, vu que le souverain tire une bonne partie de son revenu du produit des mines dargent, les lois applicables au Prou encouragent ces nouvelles exploitations par tous les moyens possibles. On autorise l-bas toute personne qui dcouvre une mine en devenir propritaire et la borner. Et ce au dtriment du propritaire qui on doit juste reverser une faible redevance. Ces lgislations sacrifient les droits sacrs de la proprit prive lintrt prtendu du revenu public. Pour les mmes raisons, lEtat encourage la dcouverte et lexploitation des mines dor. Sur ce mtal prcieux, la taxe ne slve quau vingtime du prix. La raison dtre de cette faible taxe tient aussi au fait quil ais de faire passer lor en fraude. Pourquoi? Contrairement largent ordinairement ml une autre substance, lor se trouve presque toujours ltat natif. Quand ce nest pas le cas, il peut tre purifi chez soi par une opration trs simple avec un peu de mercure (alors que la purification de largent ne peut soprer que dans des laboratoires coteux exposs linspection des officiers du roi). Le prix minimal des mtaux prcieux se rgle sur les principes qui dterminent le plus bas prix ordinaire de toute marchandise. Il correspond au capital ncessaire pour produire et amener la chose au march (nourriture, logement, vtement, transport, etc.). Par contre, le prix maximal de ces mtaux prcieux nest, contrairement aux autres biens, dtermin par le prix daucune marchandise. Les mtaux prcieux se distinguent ainsi des autres marchandises: comme on la vu, le prix maximal, par exemple, du charbon ne peut jamais excder celui du bois sous peine dtre remplac par lui. La seule chose qui dtermine le prix maximal de ces mtaux, cest leur propre raret. La demande de ces mtaux provient partiellement de leur utilit, partiellement de leur beaut. Contrairement au fer, ils ne rouillent pas, ne se corrompent pas et sont aiss nettoyer. Raison pour laquelle on les utilise pour la vaisselle. Leur beaut en renforce lagrment et leur raret ajoute encore extrmement au mrite de leur beaut.
Pour la plupart des gens riches, la principale jouissance de la richesse consiste en faire parade, et cette jouissance nest jamais plus complte que lorsquils talent ces signes incontestables dopulence, que personne queux seuls ne peut possder.87

Les pierres prcieuses sont demandes uniquement en raison de leur beaut. Elles ne servent rien dautre qu lornement. Elles sont extrmement rares et extrmement difficiles extraire de la mine. Ce sont les salaires et les profits qui composent la presque totalit de leur prix lev. L aussi, la rente ny rentre que pour une trs faible part.
87 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.252

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Le prix des mtaux prcieux et des pierres prcieuses est dtermin, pour le monde entier, par le prix quils ont la mine la plus fconde. Ds lors, la rente que peut rapporter une mine son propritaire est proportionnelle non sa fcondit absolue mais sa fcondit relative, cest--dire quelle dpend de sa situation par rapport aux mines du mme genre. On a vu que la dcouverte des mines dargent du Potosi a entran la fermeture des mines europennes dargent. Si on trouvait des mines plus fcondes que celles du Potosi, la valeur de largent pourrait se dgrader au point de ne plus rendre rentable lexploitation de ces mines du Potosi.
Les mines les plus abondantes, soit en mtaux prcieux, soit en pierre prcieuses, ne pourraient quajouter trs peu la richesse du monde. Labondance dgrade ncessairement la valeur dun produit qui ne tire sa principale valeur que de la raret.88

En priode dabondance, un service de vaisselle dargent pourrait alors sacheter en change dune moindre quantit de marchandises quil en fallait avant cette priode. Par contre, pour tous les autres bien qui existent la surface de la terre, la valeur de leur produit et de leur rente est en proportion de leur fertilit absolue et non en proportion de leur fertilit relative. La terre, par exemple, peut toujours nourrir, vtir ou loger un certain nombre de personnes. Quelle que soit la proportion de terre dans laquelle le propritaire prendra sa part de ce produit, cette part lui fournira une quantit proportionnelle du travail de ces personnes et des commodits que ce travail peut lui apporter. La valeur des terres les plus striles ne diminue en rien par le voisinage de terres plus fertiles. Au contraire, elle augmente gnralement dans ce cas l. Pourquoi ? Parce que ces terres fertiles font subsister un nombre important de personnes auprs desquelles le propritaire de terres plus striles pourra couler ses produits. Labondance de subsistance est la vritable cause de la demande de mtaux prcieux.
La nourriture de lhomme constitue non seulement le premier et principal article des richesses du monde, mais cest encore labondance de cette nourriture qui donne plusieurs autres richesses la plus grande partie de leur valeur.89

La fureur avec laquelle les Espagnols se sont lancs la recherche de lor dans le Nouveau Monde sexplique par le fait quun grand nombre dEuropens qui disposaient dune surabondance de nourriture taient prts cder de quoi faire vivre, en nourriture, toute une famille durant plusieurs annes, pour une petite quantit de colifichets fabriqus partir de ces mtaux prcieux.

88 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.253 89 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.254

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Section 3. Des variations dans la proportion entre les valeurs respectives de lespce de produit qui fournit toujours une rente, et lespce de produit qui quelquefois en rapporte une et quelquefois nen rapporte point Labondance croissante de subsistances conscutives aux amliorations successives de la culture fait augmenter continuellement la demande de chaque partie du produit de la terre qui nest pas de la nourriture (et qui peut servir pour la commodit et pour lornement). En consquence, la valeur des choses qui apportent quelquefois ou napportent pas une rente va aller en augmentant par rapport la valeur des choses qui en rapportent toujours. Le progrs de la prosprit va faire enchrir ces marchandises qui seront de plus en plus demandes. Par exemple,la valeur dune carrire de pierre de taille augmente ncessairement mesure quaugmentent lindustrie et la population de la rgion environnante surtout si cest la seule dans le voisinage. Par contre, la valeur dune mine dargent naugmente pas en fonction des progrs conomiques de la population situe dans son voisinage proche ou lointain. Pourquoi ? Parce que le march dune carrire de pierre ne stend pas au-del de quelques kilomtres lentour. Par contre, le march dune mine dargent est mondial. Le progrs conomique dune partie du monde naugmente pas, globalement, la demande dargent (et donc la hausse de son prix). Il faudrait, pour cela, que le monde entier senrichisse. Mais, mme dans ce cas, il nest pas sr que le prix de largent augmente. Pourquoi? Parce quil peut arriver, simultanment, que lapprovisionnement de ce mtal, suite la dcouverte de nouvelles mines, augmente dans une proportion suprieure cet enrichissement. Ce qui aurait pour consquence la baisse du prix de largent, ce qui signifie que, avec la mme quantit de mtal, on ne peut plus acqurir quune quantit infrieure de biens (du bl par exemple) que par le pass. Le grand march pour largent se situe dans la partie civilise et commerante. On peut envisager trois combinaisons dvnements: la demande du march saccrot en raison de lamlioration gnrale et lapprovisionnement naugmente pas dans la mme proportion: la valeur de largent slve par rapport celle du bl et le prix du bl en argent baisse; lapprovisionnement saccrot pendant plusieurs annes dans une proportion plus forte que celle de la demande: la valeur de largent diminue et le prix moyen du bl en argent augmentemalgr les amliorations; la quantit ou loffre de largent augmente dans la mme proportion que la demande: le prix du bl en argent reste constant malgr tous les progrs Durant les quatre derniers sicles, ces trois combinaisons dvnements ont eu lieu sur le march europen dans lordre quAdam Smith vient dexposer. Examinons cela de plus prs.

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Digression sur les variations de la valeur de lArgent pendant le cours des quatre derniers sicles, et sur les effets des progrs dans la richesse nationale, sur les diffrentes sortes de produits bruts et le prix rel des ouvrages des manufactures

I. Des variations de la valeur de lArgent pendant le cours des quatre derniers sicles
Premire priode, de 1350 1570 Durant cette priode, le prix du pain a baiss de moiti. Cest en 1350 que fut port le statut des ouvriers qui ordonnait que ces derniers et les domestiques devraient se contenter dsormais dun salaire qui naugmenterait pas par la suite. Comme le matre pouvait les payer en argent ou en bl, nous savons que le boisseau de bl cette poque valait 10 deniers. Ctait considr comme un prix raisonnable. Cette indication est prcieuse dun point de vue historique car la plupart des auteurs se basent, quand ils parlent du bl sur des chiffres qui ont t conservs prcisment en raison soit de leur extraordinaire chert soit de leur extraordinaire modicit. A partir de diverses donnes, Adam Smith conclut que du milieu du XIVme sicle jusquau commencement du XVIme, le prix raisonnable du bl, cest--dire son prix moyen ordinaire, a baiss de moiti. Il est demeur ce prix jusquen 1570 environ. Cette augmentation dans la valeur de largent relativement celle du bl peut sexpliquer entirement soit par lamlioration de la culture en Europe, soit par la diminution successive de lapprovisionnement soit par lune ou lautre de ces deux circonstances. A la fin du XVme sicle et au dbut du XVIme, les diverses parties de lEurope connurent un gouvernement plus stable et une plus grande scurit juridique. A la faveur de ce nouvel environnement, lindustrie saccrut et augmenta la demande des mtaux prcieux. Cependant, la plupart de ceux qui ont crit sur les prix des denres estiment que, depuis lAntiquit et jusqu la dcouverte des mines dAmrique, la valeur de largent a t en dcroissant. Suite quelques observations sur le prix du bl et celui de quelques autres marchandises et constatant que la quantit dargent augmente naturellement mesure que les richesses augmentent, ces auteurs ont conclu erronment que la valeur de largent dcrot mesure quil augmente en quantit. Selon Adam Smith, ces auteurs ont souvent t induits en erreur pour trois raisons. Dabord, ces auteurs se sont bass sur le prix de conversion des rentes. Il sagit du prix en argent par lequel le tenancier peut sacquitter, auprs du propritaire, de la rente quil paye normalement en nature. Depuis des temps trs anciens, le payement de la rente se fait en nature. Le tenancier donne chaque anne un quota de bl, de volailles, de btail, etc. Par convention, il est possible pour le tenancier duser dune option lui permettant de payer la rente par une somme dargent. Mais, pour la sret

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du tenancier, ce prix de conversion est toujours stipul en dessous du prix du march. En beaucoup dendroits, il est mme infrieur de moiti au prix ordinaire. En second lieu, ces auteurs se sont fourvoys en raison de la ngligence avec laquelle danciens statuts pour la taxe du prix des denres ont t retranscrits par des copistes paresseux ou mme, parfois, lors de la rdaction par les lgistes. Ces statuts dterminent la taxe payer sur des marchandises tels que le pain, lale, lorge ou le bl en fonction du prix quont ces marchandises. La taxe varie en fonction du prix quelles atteignent. Une liste reprenait, en ordre croissant, les prix et les taxes correspondantes ces derniers. Les copistes se sont contents de recopier les trois ou quatre premiers prix (cest--dire les plus bas) et la taxe qui leur correspondait en ce disant que cela suffisait pour se faire une ide de la proportion. Le problme, cest que les auteurs qui, plusieurs sicles aprs, ont examin ces statuts, ont cru que ces prix indiqus taient reprsentatifs des prix pratiqus lpoque alors que, en ralit, il sagissait des plus bas dentre eux. En troisime lieu, ces auteurs se sont tromps en raison du trs bas prix auquel le bl sest quelquefois vendu dans les temps fort anciens. En ralit, les prix du bl ont vari considrablement dans ces temps anciens. On y trouve aussi des prix dun montant suprieur tous les prix qui ont t pratiqus depuis. Comment expliquer cela? Par les troubles et les dsordres de cette poque qui interrompaient tout commerce et mme toute communication dune province une autre. Normalement, la disette accidentelle dune rgion peut tre compense par la rcolte abondante dune autre. Mais, sous les Plantagent,90 des barons se livraient rgulirement des incursions dans dautres baronnies quils pillaient, ravageant les rcoltes et livrant les populations aux horreurs de la famine alors que celles situes dans une terre voisine ne pouvaient couler leurs surplus, spares quelles taient des premires par les terres de quelque seigneur ennemi. Un vque nomm Fleetwood a recueilli tous les prix du bl de 1202 1597. Adam Smith en reproduit la liste en annexe de ce chapitre. Il a complt cette dernire avec des donnes tires des comtes du collge dEton. On constate que les prix baissent partir du dbut du XIIIme sicle et que cette baisse sacclre jusqu la fin du XVIme sicle pour commencer se relever partir de l. Notons que Fleetwood a relev les prix quil trouvait, cest--dire ceux qui, en leur temps, avaient t jugs dignes dtre conservs en raison de leur modicit ou de leur chert extraordinaire. Difficile den tirer des conclusions trs sres. Cela dit, ces chiffres confirment lanalyse de Smith. Cependant, Fleetwood a pens que largent, en raison de son abondance continuellement croissante, a diminu constamment de valeur, ce qui rentre en contradiction avec les prix du bl quil a lui-mme recueillis. Les auteurs se sont moins bass sur le prix du bl que sur le bas prix dautres produits de la terre pour en infrer la haute valeur quils attribuent largent de cette poque. Le btail, la volaille, le gibier avaient trs peu de valeur ce moment.
90 Plantagent est le surnom une dynastie princire qui rgna en Angleterre de 1128 1399

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Adam Smith considre que le trs bas prix de ces denres (quil ne conteste pas) nest pas la preuve que la valeur de largent tait trs haute mais seulement que la valeur de ces marchandises tait fort basse. Ces marchandises, de peu de valeur, ne pouvaient acheter beaucoup dargent. Par la suite, quand lindustrie progressa, il fut possible den acheter de plus en plus. Adam Smith rappelle que seul le travail permet de mesurer rellement la valeur dune chose, que ce soit largent ou nimporte quelle autre marchandise. Or, cette poque o le pays tait recouvert de forts, le btail, la volaille et le gibier taient, pour ainsi dire, des productions spontanes de la nature. Loffre excdait communment la demande. Par contre, le bl ncessite de lindustrie pour tre produit. La quantit de travail ncessaire sa production est relativement quivalente dans tous les endroits de la terre. Laugmentation continuelle de la puissance productive du travail via de nouvelles techniques aratoires et la division des tches est plus ou moins contrebalance par laccroissement continuel du prix des bestiaux, force motrice de lagriculture. En consquence, le bl est, toute poque et quel que soit le degr de richesse et de dveloppement dun pays, un excellent instrument pour mesurer la valeur de largent. Cest une mesure de valeur bien plus exacte que toute autre marchandise ou classe de marchandises. En outre, le bl constitue dans tout pays civilis la principale partie de la subsistance du travailleur. A lexception des contres les plus florissantes, la viande de boucherie ne forme quune trs faible partie de lalimentation de louvrier. Le prix du travail en argent dpend ds lors beaucoup plus du prix moyen du bl que de celui de la viande. Ces trois sries dobservations superficielles nauraient pas induit ces auteurs en erreur sils navaient pas partag cette ide trs rpandue selon laquelle la quantit dargent augmentant naturellement dans un pays o la richesse augmente, ce mtal doit ncessairement baisser de valeur mesure que sa quantit augmente. Cette notion, estime Adam Smith, est tout fait dnue de fondement. Deux choses font augmenter la quantit de mtaux prcieux dans un pays: une augmentation dans labondance des mines qui fournissent le pays; un accroissement dans la richesse du peuple, une augmentation du produit naturel de son travail. Cest la premire des causes - et seulement elle - qui, assurment, fait diminuer la valeur des mtaux prcieux. Pas le seconde. Laugmentation de labondance dune mine ne change, en elle-mme, rien la quantit des marchandises qui circulent dans un pays. Comme il y a plus dargent en circulation, il est normal que cet argent ne puisse schanger que contre une quantit plus restreinte de ces choses quauparavant. Par contre, quand la richesse dun pays augmente, il devient ncessaire daccrotre la masse montaire en circulation pour faire circuler tous ces nouveaux biens. La richesse cre aussi une demande accrue de mtaux prcieux pour combler des besoins de vanit et dostentation (vaisselle dargent, orfvrerie, etc.). Mais cela ne signifie aucunement que largent diminue de valeur en raison de sa plus forte concentration.

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Ds lors, le prix de lor et de largent augmente naturellement dans un pays au fur et mesure quil senrichit sauf si la dcouverte accidentelle de mines plus abondantes le fait baisser. Peu importe ici labondance des mines: dans un pays riche, le prix de largent sera naturellement plus lev que dans un pays pauvre. Pourquoi? Parce que lor et largent, comme toute autre marchandise, cherchent toujours lendroit o on lui offre le meilleur prix, o on lchangera contre la plus grande quantit dautres denres. Lor et largent schangeront naturellement contre une plus grande quantit de subsistance dans un pays riche que dans un pays pauvre. Le travail est mieux salari dans un pays riche dont la richesse progresse, raison pour laquelle la rcompense relle du travail est plus leve en Europe quen Chine. La Chine est un pays bien plus riche quaucune contre dEurope mais son conomie est stationnaire. LEcosse progresse mais beaucoup plus lentement que lAngleterre: les travailleurs sont mieux rmunrs dans ce dernier pays. Ceci explique pourquoi on voit migrer quantit de personnes dEcosse en Angleterre mais quasiment aucune dAngleterre en Ecosse. Lor et largent atteignent leur valeur maximale chez les nations les plus riches. Ils nen ont presque pas dans les nations les plus pauvres: chez les sauvages, ces mtaux nont presque aucune valeur. Le bl est toujours plus cher en ville que dans les campagnes loignes: non pas parce que largent aurait moins de valeur dans les villes mais parce quil faut davantage de travail pour amener le bl dans les marchs urbains que dans les marchs campagnards. Cest la mme raison qui fait hausser le prix du bl dans des territoires riches et commerants - tels que la Hollande et Gnes - qui ne produisent pas de bl en suffisance pour nourrir leurs habitants. Cest lacheminement naval du bl depuis de lointaines contres qui fait hausser son prix. Encore une fois, largent, dans ces contres riches, ne perd pas sa valeur. Quel que soit lendroit du monde o on lamne, largent ne va pas perdre sa valeur. Si ces deux pays commerants perdaient leur opulence et leur richesse, le prix du bl ne descendrait pas pour autant. Au contraire, dans un tat de dcadence, le prix du bl slverait au taux dune famine. Pourquoi? Parce que cest une denre ncessaire. En priode de pauvret et de dtresse, le prix des choses superflues diminue car la demande diminue (les gens sont moins en mesure de se les payer). Mais, durant cette mme priode de pauvret, le prix du bien ncessaire augmente ncessairement. En priode dabondance, le prix du bien ncessaire diminue. Le bl est une chose ncessaire. Largent est une chose superflue. Quelle que soit laugmentation continue des mtaux prcieux durant cette premire priode, cette dernire na pas pu diminuer la valeur de ces mtaux dans la Grande Bretagne ou dans toute autre partie de lEurope. Seconde priode, de 1570 1640 Durant cette priode, la proportion entre la valeur de largent et celle du bl a vari dans un sens tout fait oppos. Largent a baiss dans sa valeur relle ou sest chang contre une moindre quantit de travail quauparavant. Le bl, par contre, sest

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lev dans son prix nominal. Cette diminution de la valeur de largent relativement celle du bl ne parat pas avoir dautre cause que la dcouverte des mines abondantes de lAmrique. Personne ne conteste le fait et Adam Smith y souscrit. Dans cette seconde priode, la majeure partie de lEurope continuait senrichir et la demande dargent est alle toujours en augmentant. Mais laugmentation de lapprovisionnement a surpass celle de la demande qui tait pourtant trs forte. En consquence, la valeur de ce mtal a baiss considrablement. Troisime priode, de 1637 1700 Cest entre 1637 et 1640 que la dcouverte des mines de lAmrique parat avoir exerc tout son effet sur la rduction de la valeur de largent. Apparemment, la valeur de ce mtal naurait jamais autant baiss, relativement celle du bl, quelle la fait cette poque. Cette valeur semble stre releve progressivement partir de la fin du sicle dernier. De 1637 1700, le prix moyen du plus beau froment a connu un petit renchrissement. Mais ce renchrissement ne sexplique pas, encore une fois, par une prtendue diminution de la valeur de largent. En ralit, il sest produit deux (voire trois) vnements qui ont entran une raret du bl beaucoup plus grande que celle cause par linfluence des saisons. Le premier des ces vnements, cest la guerre civile qui a dcourag lagriculture, interrompu le commerce et, ds lors, fait hausser fortement le prix du bl sur tous les marchs du royaume mais principalement sur celui de Londres. Le second de ces vnements, ce fut la prime accorde, en 1688, lexportation du bl. Le but de cette prime - but illusoire comme le dmontrera Adam Smith lorsquil parlera des primes dans le quatrime livre - tait de crer une plus grande abondance de bl et de diminuer le prix de ce dernier sur le march intrieur. Le rsultat fut exactement inverse de celui escompt: de 1688 1700, la prime a encourag lexportation du produit surabondant un point tel que la disette dune anne ne pouvait plus tre compense par labondance dune autre. La disette qui eut cours de 1693 1699 (imputable principalement aux mauvaises saisons qui ont affect une bonne partie de lEurope mais renforce par cette prime) conduisit, en 1699, linterdiction de toute exportation de bl. Il y a encore un troisime vnement qui, sans occasionner aucune raret du bl ni aucune augmentation de la quantit relle dargent, a ncessairement amen une augmentation de la somme nominale de ce prix. Quel est cet vnement? La grande dgradation cause dans la monnaie dargent par le frai et par les rogneurs91. Le mal commena sous Charles II.92 En 1693, la valeur de la monnaie de largent tait tombe 25% en dessous de sa valeur lgale. Cette dgradation fit baisser la valeur nominale elle-mme de la monnaie. En effet, la somme nominale qui constitue le prix de march des choses se rgle bien moins sur la quantit dargent que la monnaie devrait contenir daprs la loi que sur la quantit que cette monnaie contient effectivement.
91 Le frai est lusure dune monnaie en raison de sa circulation. Les rogneurs sont les personnes qui rognaient illgalement les pices de monnaie pour en rcuprer une petite quantit de mtaux prcieux. 92 Charles ii dAngleterre (1630-1685) devint roi dAngleterre, dirlande et decosse en 1660 et rgna jusquen 1685.

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Au cours de ce sicle, toute use quelle est, sa valeur est dsormais soutenue par la monnaie dor contre laquelle elle peut schanger. La monnaie dor tait use elle aussi mais beaucoup moins que la monnaie dargent. Mais, en 1695, la valeur de la monnaie dargent ntait pas soutenue par celle de lor. Une fois que lor soutint largent, les monnaies dor et dargent, avant mme la grande refonte, ntaient pas estimes plus de 8% en dessous de leur valeur lgale. Au cours de ce sicle, aucune calamit publique telle quune guerre civile naffecta lAngleterre. Lagriculture ne fut plus dcourage et le commerce ne fut plus interrompu. La valeur de largent a hauss relativement celle du bl pendant le cours du sicle mme si la prime lexportation du bl a d rendre cette hausse moins significative quelle ne let t sans cela. La prime lexportation du bl a, on la vu, lev le prix du bl, mais a aussi encourag le labourage et augment (mme si la chose est dbattue), au cours de ce sicle, la quantit de bl sur le march intrieur. Pour quelles raisons cette prime avait elle t adopte en 1688? En 1687, le prix du plus beau froment atteignait le plus bas prix depuis 1595. La prime fut vote par le Parlement en 1688 car les propritaires fonciers, alarms par la baisse du prix du bl en argent, pensaient que la prime pourrait faire monter artificiellement le prix. Le gouvernement du roi Guillaume III93 ntait pas encore solidement tabli et ntait pas en mesure de refuser cette faveur aux propritaires fonciers qui il imposait, au mme moment, la premire taxe foncire annuelle. La prime a lev le prix du bl. Mais na-t-elle pas amlior les cultures et, par l, la production du bl? Adam Smith fait observer que cette hausse de la valeur de largent relativement celle du bl a eu lieu en France - durant la mme priode et dans la mme proportion - alors mme que lexportation de grains tait lgalement prohibe jusquen 1764 dans ce pays. Il est plus pertinent de regarder cette variation dans le prix moyen du bl comme tant justement leffet de la hausse graduelle de la valeur de largent sur le march europen. On a vu que le bl est une mesure de valeur plus exacte que largent et, probablement, que toute autre marchandise. Tout le monde tait daccord pour conclure - lorsque le prix du bl a soudainement t multipli par trois ou quatre par rapport son ancien prix en argent que ctait l leffet de la dcouverte des nouvelles mines argentifres amricaines et de la baisse subsquente de la valeur de largent. Ds lors, si lors des soixante premires annes de ce sicle, le prix moyen du bl en argent a fortement baiss, pourquoi ne veulent-ils pas conclure que, l aussi, cette variation est rvlatrice elle aussi dune variation, mais la hausse cette fois, de la valeur de largent sur le march europen? Evidemment, ce qui dissuade beaucoup de monde de tirer cette conclusion, cest la hausse du prix du bl ces dix dernires annes. Le haut prix du bl cette dernire dcennie a fait souponner que la valeur relle de largent continuerait toujours baisser sur le march europen. En ralit, cette hausse sexplique par une succession dannes de rcoltes dfavorables en Europe.
93 Guillaume iii dAngleterre (1650-1702) a rgn de 1689 1702.

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Largent a augment de valeur et non diminu de valeur. Certes, le prix du travail en argent sest lev en Angleterre durant le cours de ce sicle. Mais cette hausse rsulte moins dune diminution de la valeur de largent que dune augmentation de la demande de travail en raison de la prosprit et des progrs de ce pays. Aprs la dcouverte des premires mines argentifres amricaines, largent a d continuer se vendre quelques temps son premier prix ou lgrement en dessous. Mais, trs vite, sa valeur baissa. Il schangea contre une quantit toujours plus petite de marchandises et tomba son prix naturel, cest--dire ce qui suffit rgler, leurs taux naturels, les salaires du travail, les profits des capitaux et la rente de la terre. On a dj dit que la taxe du roi dEspagne, correspondant 10% du produit total, emporte la totalit de la rente de la terre. Originellement, cette taxe tait de 50%, puis de 33% puis de 20% pour passer 10%, soit lquivalent de tout le bnfice qui reste lentrepreneur aprs le remplacement du capital et ses profits ordinaires. Entre 1545 (anne o furent dcouvertes les mines de Potosi) et 1636, ces mines fcondes avaient eu le temps de produire leur plein effet et de rduire le prix de largent au niveau le plus bas possible. 90 ans suffisent rduire une marchandise quelconque qui nest pas en monopole son taux le plus bas. Le prix de largent sur le march europen aurait encore peut-tre baiss davantage, ce qui aurait conduit soit une rduction de la taxe 5% (comme cest le cas de lor) soit la fermeture des mines. Mais, dans lentre-temps, sa valeur cessa de seffondrer et fut soutenue par laccroissement progressif de demande dargent et lagrandissement continuel de son march. En effet, depuis la premire dcouverte de lAmrique, le march pour le produit de ses mines dargent a t continuellement en sagrandissant. Pourquoi? Pour trois raisons. Premirement, le marchde lEurope est devenu successivement de plus en plus tendu. Elle a fait des progrs considrables depuis la dcouverte de lAmrique. Le produit toujours croissant de son agriculture et de ses manufactures a exig un accroissement continuel dans la quantit de monnaie dargent. Lenrichissement de nombre de particuliers a augment la demande dargent pour la vaisselle, les bijoux et autres objets de luxe. En second lieu, lAmrique est elle-mme un nouveau march pour le produit de ses propres mines dargent. Ses progrs en agriculture, en industrie et en population sont beaucoup plus rapides que ceux des nations de lEurope: la demande doit augmenter chez elle avec beaucoup plus de rapidit. Les colonies anglaises constituent un march nouveau qui doit tre approvisionn. Les colonies espagnoles et portugaises sont de nouveaux marchs. Dans tous ces pays, les arts et lagriculture ont t imports. On a racont beaucoup de rcits fantastiques sur la prtendue magnificence de ces pays avant larrive des Espagnols. En ralit, ces peuples taient beaucoup plus ignorants sur les arts et lagriculture que les Tartares de lUkraine. Mme les plus civiliss dentre eux, les Incas, qui portaient pourtant des parures en or, navaient pas dinstrument montaire. Ils commeraient par le troc. Il nexistait chez eux aucune division du travail. Ils navaient aucune manufacture. Les colonies espagnoles sont beaucoup moins prospres que les colonies anglaises mais elles progressent nanmoins en toutes choses.

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En troisime lieu, les Indes orientales sont un autre march pour le produit des mines dargent de lAmrique. Ce march a continuellement absorb une quantit dargent amricain de plus en plus considrable soit directement soit par lintermdiaire de lEurope. Les Portugais eurent lexclusivit de ce commerce au XVIme sicle. Puis les Hollandais les expulsrent. Anglais et Franais dbarqurent sur le continent indien le sicle dernier. Les Sudois, les Danois et les Russes commercent dsormais avec lAsie. La consommation europenne de marchandises en provenance de lInde est en constante augmentation. La valeur des mtaux prcieux tait bien plus leve dans les Indes, surtout en Chine, quelle ne ltait en Europe quand les Europens commencrent commercer dans ces pays. Il en est encore de mme aujourdhui. Pourquoi? Nous avons vu que les rizires procurent deux trois rcoltes par an dont chacune est plus abondante quune culture de bl. Dans ces pays riches et trs peupls, la surabondance de nourriture dont jouissent de grands seigneurs permet dacheter une beaucoup plus grande quantit de travail dautrui. Lor et largent se dirigent donc naturellement vers ces marchs asiatiques qui permettent dobtenir, quantits identiques, une beaucoup plus grande quantit de subsistances quen Europe. Par ailleurs, on a vu que le prix du travail est bien plus bas dans ces conomies prospres mais stationnaires quil ne lest en Europe. Ds lors, le prix des ouvrages manufacturs en Inde ou en Chine sera bien plus bas galement. Lor et largent permettent donc dacheter une beaucoup plus grande quantit douvrages de manufacture quen Europe. Par ailleurs, la multiplicit des moyens de navigation intrieure fournit la Chine une diminution consquente des frais de transport par rapport lEurope. Ceci explique pourquoi les mtaux prcieux sont une marchandise extrmement intressante transfrer de lEurope aux Indes. Il ny a presque aucune marchandise qui rapporte davantage. Il est dailleurs plus avantageux dy porter de largent que de lor. Pourquoi? Parce quen Chine et dans la plupart des autres marchs de lInde, la proportion entre largent fin et lor fin est de 10 ou 12 1 alors quelle est de 14 ou 15 1 en Europe. Cela signifie quen Chine avec 10 ou 12 onces dargent, on obtient une once dor. Ceci explique pourquoi largent en provenance de lEurope est parti par cargaisons entires en direction des Indes. Pour satisfaire les besoins dun march dune telle tendue, il faut que la quantit dargent tire des mines suffise combler cette demande toujours croissante dargent (destin la confection de monnaie, bijoux, vaisselle, etc.) propre tous les pays opulents. Il faut aussi que cette quantit soit telle quelle permette de remplacer le dchet continuel dargent qui a lieu dans tous les pays o lon fait usage de ce mtal. Parmi les raisons qui expliquent la volatilisation de ces mtaux, citonsle frottement rsultant de lusage de largenterie, la quantit considrable de ces mtaux qui semploie dans certains manufactures sous forme de feuilles et de dorures dans des objets dont on ne pourra plus jamais extraire ces mtaux, toute la quantit de ces mtaux perdus dans le transport par mer ou par terre, toute celle qui disparat en raison de cette pratique courante consistant dissimuler des trsors dans le sol, trsors dont la connaissance disparat avec la personne qui les a enfouis, etc.

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Limportation annuelle de mtaux prcieux Cadix et Lisbonne slve environ 6.000.000 de livres sterling. Ce chiffre comprend la fois les quantits enregistres et tout ce qui est suppos tre entr en fraude. Cette importation ne compose pas la totalit du produit annuel des mines de lAmrique. Pourquoi? Une quantit est expdie annuellement Manille par les vaisseaux dAcapulco. Une autre est employe au commerce de contrebande des colonies espagnoles avec les nations europennes. Une dernire partie reste dans le pays mme. La quantit de cuivre et de fer qui va de la mine au march excde sans aucune comparaison celle de lor et de largent. Pourtant, il ne vient lide de personne que ces mtaux grossiers que sont le fer et le cuivre baissent de valeur en raison de labondance avec laquelle ils arrivent au march. Pourquoi donc pensons-nous cela propos des mtaux prcieux? Le prix des mtaux prcieux varie moins dune anne lautre que celui de toute autre partie du produit brut de la terre en ce compris les mtaux grossiers qui peuvent tre sujets de brusques variations. Comment expliquer cela? Ce qui explique cette stabilit extraordinaire, cest la dure de ces mtaux. Le bl se consomme en lespace dune anne. Les ouvrages en fer peuvent subsister durant 2 ou 300 ans. Lor sorti de la mine se prserve 2 3000 ans. Ds lors, les variations de production de tel ou tel mtal dune anne lautre naffectent quexcessivement peu le stock de ce mtal existant dans le monde alors que les masses de bl produites sont consommes chaque anne et doivent coller au plus prs de la quantit produite lanne prcdente.

II. Des variations de la proportion entre les valeurs respectives de lor et de largent
La valeur de lor fin relativement largent fin tait, avant la dcouverte des mines amricaines, de 10 1 et de 12 1: une once dor fin valait de dix douze onces dargent fin. Vers le milieu du sicle dernier, la proportion est passe de 14 1 et de 15 1. Lor a donc hauss dans sa valeur nominale (cest--dire dans la quantit dargent avec laquelle on pouvait en changer une quantit inchange). Par contre, les deux mtaux ont baiss dans leur valeur relle, cest--dire quils ne peuvent plus commander une quantit de travail aussi importante quavant. Cela dit, largent chuta plus que lor. Les exportations massives dargent prsent en Europe en direction des Indes orientales ont progressivement rduit la valeur de ce dernier relativement lor. Pour une once dor importe en Europe, on importe 22 onces dargent. Un certain Meggens, un auteur cit par Smith, estime largent qui part annuellement aux Indes orientales rduit les quantits de ces mtaux demeurant en Europe la proportion de 1 14 ou 15. Cela correspond, on le voit, linverse de leur valeurs respectives: pour le dire plus simplement, il y aurait 14 ou 15 fois plus dargent que dor mais lor vaudrait 14 ou 15 fois plus que largent. Meggens estime que la proportion entre les valeurs doit ncessairement tre en raison rciproque de leurs quantits. Ds lors, il estime que, sans cette exportation massive vers les Indes orientales,la valeur de lor vaudrait 22 fois celle de largent.

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Adam Smith conteste lide que la proportion ordinaire entre les valeurs respectives de deux marchandises doive ncessairement tre en raison de celle des quantits prsentes au march. En effet, un buf vaut soixante fois plus quun agneau. Il serait absurde dinfrer de ce fait quon retrouve, au march, 60 agneaux pour un buf. Similairement, il est tout aussi absurde dinfrer du fait quune once dargent achte quatorze ou quinze once dargent, quil y a quatorze ou quinze fois plus dargent en Europe que dor. Selon Adam Smith, la quantit dargent prsente sur le march excde probablement celle de lor dans une proportion beaucoup plus forte que la valeur dune certaine quantit dor ne surpasse la valeur dune quantit gale dargent. Cest une application dune la loi quil formule de la faon suivante : la masse totale de la denre bon march excde la masse totale de la denre chre dans une proportion plus forte que la valeur dune quantit x de la seconde excde la valeur dune quantitx de la premire. Par ailleurs, la masse totale dune marchandise de bas prix excde non seulement en quantit celle dune plus grande valeur mais est aussi dune plus grande valeur que la masse totale de cette marchandise dune plus grande valeur. Tel est le cas, par exemple, du pain par rapport la viande de boucherie mais aussi de la viande de boucherie par rapport la volaille, de la volaille par rapport au gibier plume, etc. Le nombre dacheteurs dune denre bon march excde toujours celui dune denre plus chre. Suivant cette loi, on doit en dduire quil existe une plus grande quantit dargent que dor dans le monde mais aussi que la valeur totale de largent est plus grande que celle de lor. Dailleurs, une personne qui possde un peu de ces deux mtaux constatera probablement quil a plus de vaisselle et de bijoux en argent quil nen a en or et que, probablement, la valeur de ses biens en argent excde celle de ceux quil possde en or. Dans la totalit des monnaies anglaises, la valeur de lor dpasse de beaucoup celle de largent. Mais il nen va pas de mme dans les monnaies de tous les pays. Ctait le cas en Ecosse avant lunion avec lAngleterre: la valeur de lor lemportait de trs peu sur celle de largent. Largent a toujours t et restera vraisemblablement toujours moins cher que lor au sens ordinaire de lexpression tre cher. Cela dit, on peut, en un autre sens, affirmer, propos de lor espagnol que lor est moins cher que largent. Comment? au sens ordinaire, la chert dune chose dpend de la somme, importante ou non, quil faut habituellement payer pour lobtenir; en un autre sens, la chert dune chose sert dcrire le fait que son prix habituel est plus ou moins au dessus du prix le plus bas auquel il est possible de la vendre sur le march durant un certain temps. Ce prix le plus bas se compose uniquement des salaires et des profits. Il ne rapporte aucune rente, cest--dire rien pour le propritaire de la terre. Or, actuellement, lor espagnol se rapproche beaucoup plus de son prix le plus bas que ne le fait largent espagnol par rapport son prix le plus bas. Lor est donc, dans ce sens l, moins cher que largent. Il fournit, proportionnellement, moins de rente et moins de profit celui qui le vend que la rente et le profit de la vente dargent.

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Le prix des diamants et des pierres prcieuses se rapproche probablement encore davantage de leur prix le plus bas que ne le fait lor par rapport son prix le plus bas. Quoi quil en soit, les mines de mtaux prcieux en Amrique deviennent chaque jour dune exploitation plus dispendieuse. Pourquoi? En raison de la plus grande profondeur laquelle il faut chercher les filons, ce qui exige des frais substantiels pour tirer leau et fournir de lair frais ces profondeurs. Ces causes qui entranent la rarfaction (une denre devient plus rare lorsquil devient plus difficile et plus coteux den obtenir une certaine quantit) doivent ncessairement, pour compenser cette augmentation de dpenses, dboucher sur lun ou lautre des effets suivants: soit une augmentation proportionne de la valeur du mtal, soit une diminution de la taxe de largent (qui pourrait descendre de 10 5% comme lor) soit une combinaison de ces deux moyens, solution la plus probable. Des rductions de la taxe peuvent retarder mais pas empcher la hausse de la valeur de largent sur le march europen. Elles auraient pour avantage de remettre en service des mines dsertes car non rentables, ce qui augmenterait la masse dargent annuellement importe et en faire diminuer quelque peu la valeur. Cest dailleurs ce qui sest pass lorsque lEspagne est pass de lancienne taxe la taxe actuelle. En dpit de cette rduction, la valeur de largent a hauss en Europe au cours du sicle actuel. Il arrivera un moment o limportation annuelle dor et dargent correspondra la consommation annuelle de ces mtaux. Une fois que la consommation annuelle arrive au niveau de limportation annuelle et que cette dernire en vient diminuer par degr, alors la consommation annuelle excdera pendant quelque temps limportation annuelle. En ce cas, comme la masse des mtaux diminuera progressivement, sa valeur haussera insensiblement jusqu faire correspondre consommation et importation annuelle.

III. Des motifs qui ont fait souponner que la Valeur de lArgent continuait toujours baisser
Ce qui fait croire beaucoup de gens que la valeur des mtaux prcieux continue toujours baisser sur le march europen, cest laccroissement de lopulence en Europe et cette ide fausse que laugmentation de la quantit des mtaux prcieux quelque part diminue ncessairement la valeur de la masse en circulation. Le fait que le prix de plusieurs produits de la terre augmente constamment accrdite encore cette ide. Adam Smith a dj dmontr que laugmentation de quantit des mtaux prcieux dans un pays ne tend nullement diminuer leur valeur. En ralit, cette quantit saccrot en raison de laugmentation des richesses que ces mtaux prcieux permettent de faire circuler. Ces mtaux prcieux se dirigent spontanment vers les pays riches pour la mme raison qui y fait converger les objets de luxe et de curiosit: non pas parce quils seraient moins chers l-bas que dans les pays pauvres mais, au contraire, parce quils y sont plus chers. Ils sont donc attirs par cette supriorit de prix et sen iraient aussitt si cette supriorit venait sinterrompre.

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A lexception du bl et dautres vgtaux qui rsultent entirement de lindustrie humaine, toutes les espces de produit brut (btail, volaille, gibier, fossiles, minerais utiles, etc.) deviennent naturellement plus chers mesure que la socit senrichit et gagne en industrie. Ce sont ces produits qui cotent objectivement plus chers et non pas largent qui aurait perdu de sa valeur.

IV. Des effets diffrents des progrs de la richesse nationale sur trois sortes diffrentes de produit brut
Adam Smith vient de parler du produit brut. Il en distingue trois espces: les produits sur la multiplication desquels linfluence de lindustrie humaine est un peu prs nulle: quand un pays gagne en opulence, le prix peut slever des hauteurs qui nont aucune espce de limites; les produits quon peut multiplier en proportion de la demande: dans un pays qui prospre, le prix de ces produits peut monter trs haut mais ne peut, dans la dure, dpasser certaines limites; les produits sur la multiplication desquels lindustrie humaine na quune puissance borne et incertaine: quand le pays senrichit, le prix de ces produits peut slever, rester stationnaire ou baisser. Premire classe : les produits sur la multiplication desquels linfluence de lindustrie humaine est un peu prs nulle Cette premire source de produit brut sur laquelle lindustrie humaine na presque aucune espce de pouvoir comprend des choses que la nature ne donne quen certaines quantits et qui sont trs prissables. Il sagit des poissons et oiseaux rares et singuliers, plusieurs espces de gibier, etc. A mesure quaugmentent la richesse et le luxe dans une socit, la demande de ces produits crot dans le mme temps. Comme la quantit de ces produits reste constante, leur prix peut monter indfiniment. Il na potentiellement aucune limite. Cest ainsi quon explique le prix hallucinant de quelques oiseaux ou poissons rares chez les Romains lpoque de leur plus clatante opulence. Ces prix ne rsultaient pas dune baisse de la valeur de largent cette poque mais de llvation des prix de ces denres fort prises. A cette poque qui prcda la chute de lempire, la valeur de largent tait plus leve qu notre poque. Ctait la valeur actuelle de largent dans la valeur inverse de 3 4: 3 onces dargent de lpoque auraient achet la mme quantit de travail et de choses consommables que 4 onces en achteraient aujourdhui. Llvation outrancire de ces prix provient moins dune abondance dargent que de labondance de travail et de subsistance dont les Romains disposaient cette poque au-del de ce quexigeait leur consommation personnelle. Cela dit, ils possdaient une quantit dargent bien moindre que celle que leur fournirait aujourdhui la facult de commander une pareille quantit de travail et de subsistances.

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Seconde classe: les produits quon peut multiplier en proportion de la demande Cette seconde classe consiste en ces plantes et animaux utiles que la nature produit dans les pays incultes avec une profusion telle quils nen ont que peu ou point de valeur. A mesure que la culture stend, ils sont forcs de lui cder le terrain pour en tirer un produit plus profitable. Quand le prix du btail slve assez haut pour quil y ait autant de profit cultiver la terre pour produire de la nourriture btail que pour produire de la nourriture pour lhomme, ce prix ne peut plus augmenter. Autrement, cela impliquerait quon convertisse une partie des terres bl en pturage. Lextension du labourage diminue la quantit des vaines ptures et donc la quantit de viandes de boucherie. Elle accrot la demande de viande vu quelle augmente le nombre de personnes qui ont du bl ou, ce qui revient au mme, qui ont le prix du bl donner en change pour la viande. Tout le problme est darriver ce degr davancement qui permette au labourage davoir une extension pour faire monter ce point le prix du btail. Jusqu ce que le prix du btail atteigne ce montant, il nest gure possible que la plus grande partie des terres soit tout fait cultive. Pourquoi? Pour cultiver pleinement les terres, il faut de lengrais. Pour se procurer de lengrais en suffisance, il faut des bestiaux en suffisance (du moins pour toutes les fermes loignes de la ville). Pour cela, il faut engraisser des bestiaux. Mais ces bestiaux ne peuvent tre nourris quavec le produit dune terre cultive et amliore. Autrement, il faudrait trop de travail et de dpense pour rcolter du produit maigre et pars des terres vagues et incultes. Dans ces conditions, on ne peut nourrir avec profit plus de bestiaux que ceux quon utilise pour le labourage. Lengrais quils donneront suffira peine fertiliser un tiers ou un quart des terres de la ferme. Le reste des terres est laiss en friche et ne produit rien dautre quun chtive pture qui permet juste de ne pas laisser mourir de faim quelques btes bien maigres quon laisse errer. Aprs 6 ou 7 annes de friche, la terre peut tre nouveau laboure et rendre peine une ou deux rcoltes de mauvaise avoine pour tre nouveau remise en friche une fois quelle est puise. Tel tait ltat des terres cossaises avant lunion de lEcosse et de lAngleterre (union la faveur de laquelle le btail cossais a pu se vendre sur le march anglais et tre vendu un prix suprieur). Ces terres cossaises ne pouvaient produire que trs peu en comparaison de ce quelles sont capables de produire dsormais. Mais ce systme tait invitable en raison du bas prix des bestiaux. Ce systme persiste dans une assez grande partie de lEcosse sans doute en partie cause de lignorance du peuple ou de son attachement aux anciens usages mais, dans la plupart des endroits, cest en raison de deux obstacles que le cours naturel des choses oppose ltablissement dun meilleur systme. Ces obstaclessont les suivants: la pauvret des tenanciers qui nont pas encore eu le temps dacqurir un fonds de btail suffisant pour mieux cultiver leurs terres car la hausse du prix des bestiaux rend ces derniers plus difficiles acqurir; le dfaut de temps qui na pas encore permis aux tenanciers damliorer leur terre de faon entretenir convenablement ce plus grand fonds de btail. Lextension du troupeau et lamlioration des terres doivent marcher main dans la main.

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Cela exige une longue suite de travaux et dconomies qui stend sur un demi sicle, peut-tre mme un sicle. En Ecosse, ce processus a pu tre acclr suite lunion de ce pays avec lAngleterre qui a fourni un nouveau march son btail. Dans les colonies nouvelles, la plupart des terres incultes qui ne peuvent servir autre chose qu nourrir des bestiaux rendent ces derniers extrmement abondants. Cette abondance engendre ncessairement le bon march de ces bestiaux. Ces derniers ont tellement prolifr dans les immenses tendues de lAmrique quils ont perdu une valeur telle quon a mme laiss les chevaux en libert dans les bois et sans matre. Il faut donc que scoule une longue priode de temps pour quon puisse trouver intressant de nourrir le btail avec le produit dune terre cultive. On retrouve ici les mmes causes que celles dcrites dans lagriculture cossaise: dfaut dengrais et disproportion entre le capital employ la culture et la terre que ce capital est destin cultiver. Nanmoins, le btail est lune des premires parties de ce produit brut atteindre le prix qui justifie de cultiver une partie de la terre pour nourrir lanimal que constitue ce produit. Par contre, le gibier est peut-tre une des dernires. Mme si le prix de la venaison est extraordinaire en Angleterre, il ne justifie pas quon lve et nourrisse le gibier dans des parcs de btes fauves. Sil en tait autrement, on llverait comme le faisaient dailleurs les Romains. Les volailles se nourrissent de toute une srie de choses qui, autrement, seraient perdues. On les lve seulement pour faire profit de tout. Leur prix est assez bas dans un premier temps mais slve graduellement mesure de lamlioration et lextension des cultures. Vient un moment o ce prix justifie quon cultive des terres exprs pour nourrit cette volaille. A partir de ce point, le prix atteint son maximum. Il ne peut monter davantage, autrement on consacrerait plus de terres pour ce type de culture. Comme la volaille, le cochon est un animal quon a pour faire profit de tout. Il se nourrit dordures et toutes les choses qui rebutent les autres animaux utiles. On le nourrit ainsi pour rien ou presque rien. Quand la demande augmente et, avec elle, le prix de lanimal, il devient ncessaire de faire crotre une nourriture destine expressment ces btes pour les engraisser. Son prix peut, ds lors, parfois excder celui du buf comme cest actuellement le cas dans la plupart des endroits de la Grande Bretagne. La hausse considrable du prix des cochons et de la volaille en Angleterre est souvent attribue la diminution du nombre de cottagers et autres petits tenanciers. La diminution de ces derniers a t le prlude de lamlioration et de la meilleure culture partout en Europe mais a, effectivement peut-tre contribu faire crotre le prix de ces biens un peu plus tt et plus rapidement quil ne laurait fait sans cela. En effet, ces tenanciers levaient souvent, pratiquement sans frais, de la volaille et une truie avec quelques petits. Ces derniers taient nourris avec les reliefs de la table, le petit lait, le lait crm et le lait de beurre. Nanmoins, il faut ncessairement que ce prix monte tt ou tard son maximum, cest--dire un prix qui peut payer le travail et la dpense de cultiver la terre par laquelle ces animaux sont nourris.

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Dans les fermes, ltablissement progressif de la production laitire rsulte de cette volont de tirer profit de chaque chose. Le btail donne plus de lait que ncessaire pour lever ses petits et combler les besoins de consommation du mnage du fermier. De toutes les productions de la terre, le lait est sans doute la plus prissable. Par temps chaud, il ne tient pas plus de 24 heures. Si on le convertit en beurre, il peut tenir une semaine. Si on le convertit en beurre sal, il tiendra un an. Si on le convertit en fromage, il tiendra plusieurs annes. Le fermier va donc expdier cet excdent au march. Au dbut, le prix quil en obtient est extrmement bas et ne justifie pas quil y consacre un btiment ou une pice particulire. Tout ce travail de laiterie se fera la cuisine au milieu de la fume, des mauvaises odeurs et des ordures. Mais les mmes causes qui font monter progressivement le prix de la viande de boucherie, savoir laccroissement de la demande et la diminution de la quantit du btail quon peut nourrir, sappliquent ici aussi. Ne ft-ce que parce que viande de boucherie et laitage proviennent de la mme bte. Le prix du laitage va slever progressivement et justifier les dpenses faites pour en amliorer la qualit qui se perfectionnera de plus en plus. Le prix maximal sera atteint lorsquon aura consacr suffisamment de terres fertiles nourrir les bestiaux exprs pour avoir du lait. Il ne pourra progresser davantage car il faudrait alors sacrifier pour cet usage des terres consacres la culture du bl. Les terres dun pays ne peuvent jamais parvenir un tat damlioration et de culture complte avant que le prix de chaque produit de lindustrie humaine ne soit dabord arriv un niveau tel quil est en mesure de payer la dpense dune amlioration et dune culture complte. Pour y arriver, il faut que ce prix permette de payer une bonne terre bl qui est celle qui rgle la rente de la plupart des terres cultives et de payer en second lieu le travail et la dpense du fermier. De cette manire, on peut amliorer les terres mais toujours dans le but den retirer un gain qui justifie la dpense damlioration. Lamlioration et la culture complte dun pays constituent assurment le plus grand de tous les avantages publics. En ce sens, la hausse de prix de toutes ces parties de produit brut nest videmment pas une calamit publique mais bien la manifestation la plus visible du plus grand de tous les avantages publics. Ce nest pas en raison dune dgradation de la valeur de largent que le prix nominal ou en argent de ces produits bruts a hauss. Cest en raison dune hausse de leur prix rel. Elles ne valent pas une plus grande somme dargent quauparavant mais ncessitent une plus grande quantit de travail et de subsistance quauparavant. Troisime classe: les produits sur la multiplication desquels lindustrie humaine na quune puissance borne et incertaine On a affirm que, concernant cette classe de produits, leur prix peut, alors que la prosprit du pays augmente, slever, rester stationnaire ou baisser. Comment expliquer ce phnomne?

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Certaines espces de produits bruts sont en quelque sorte accessoires et dpendants dune autre espce de produit (et, ds lors, de sa quantit). Cest le cas, par exemple, de la laine et des peaux crues. On pourrait croire que le prix de ces marchandises obirait aux mmes rgles qui dterminent le prix de la viande de boucherie vu que laines et peaux crues sont tires, elles aussi, du gros ou menu btail. Ce nest pas le cas. Pourquoi? Parce que les marchs respectifs de la viande de boucherie et des laines et des peaux sont extrmement diffrents. En effet, contrairement au march de la viande de boucherie qui est limit au pays qui la produit, le march pour la laine et les peaux crues est rarement born au pays qui les produit car elles se transportent facilement dans les pays loigns. Mme si le prix ne peut slever dans la mme proportion que la viande de boucherie, il doit nanmoins slever un peu ou, du moins, ne certainement pas baisser. Pourtant, Smith mobilise de nombreux documents qui attestent que le prix a diminu de moiti depuis le milieu du XIVme sicle. En dpit de la prosprit des manufactures anglaises, le prix des laines anglaises a baiss considrablement dans ce pays depuis lpoque dEdouard III. Cette dgradation - tant du prix nominal que du prix rel des laines - ne serait jamais survenue si on avait laiss les choses suivre leur cours naturel. Cette dgradation provient des causes artificielles suivantes: la prohibition absolue dexporter de la laine dAngleterre; la permission de limporter de lEspagne sans payer des droits; la dfense de lexporter de lIrlande en tout autre pays quen Angleterre. Ces rglementations ont empch le march de la laine de stendre proportion de lenrichissement du pays et lont confin au march intrieur. Elles perturbent galement le march lainier de lIrlande en le contraignant expdier une grande quantit de sa production en Angleterre. Cela dit, le prix des peaux crues est aujourdhui beaucoup plus bas quil ne ltait il y a quelques annes. Cela sexplique probablement par la suppression du droit sur les peaux de veau-marin et de la permission, octroye en 1769 pour une priode limite, dexporter les peaux crues de lIrlande et des colonies franches de droits. Si lon tablit un taux moyen de cette production pour tout ce sicle, leur prix rel sest lgrement lev par rapport aux temps anciens. Quoi quil en soit, ces rglementations qui tendent abaisser le prix de la laine et de la peau crue en dessous de ce quil serait naturellement ont ncessairement pour effet de faire hausser le prix de la viande de boucherie. Pourquoi? Parce quil faut bien que le prix du btail, gros ou menu, lev sur une terre amliore, suffise payer la rente et le profit de la terre amliore et cultive. Moins on paye pour lun des articles, plus il faut payer pour lautre. Ces rglementations ne lsent donc pas les propritaires et les fermiers. Par contre, elles portent prjudice aux consommateurs (dont font dailleurs partie les propritaires et les fermiers) en ce quelles font hausser le prix de la viande. Par contre, si ces rglementations intervenaient dans un pays dont les terres nont pas t amliores, elles seraient assurment les rglementations avec

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leffet le plus destructeur quon et jamais pu imaginer. Pourquoi? Parce que la majeure partie des terres serait consacre la pture de ces animaux. Ds lors, la laine et la peau formeraient la plus grande partie de la valeur de lanimal. En ce cas, la baisse du prix de ces denres ne ferait pas hausser pour autant le prix de la viande parce que la majeure partie des terres servant nourrir ce btail, on en nourrirait toujours autant. La quantit de viande fournie au march resterait la mme, la demande resterait la mme et le prix resterait tout aussi bas. Les consommateurs ne ptiraient pas beaucoup de ces rglementations mais les propritaires et fermiers en souffriraient normment. En effet, vu linterdiction perptuelle dexporter peaux et laines, le prix total de lanimal baisserait et, avec lui, la rente et le profit des terres. Non seulement ces rglementations auraient abaiss de manire considrable la valeur des terres mais auraient prodigieusement retard lamlioration ultrieure du pays. Le prix des laines dEcosse baissa considrablement suite lunion avec lAngleterre. Pourquoi? Parce que, du jour au lendemain, elles ne purent plus tre exportes et vendues sur le grand march europen et furent confines sur le march troit de la Grande-Bretagne. Cet vnement aurait sans doute fait perdre aux terres cossaises une valeur considrable sil navait pas t compens par la hausse de la viande de boucheriecossaise: comme on la vu, la possibilit de vendre cette dernire sur le march anglais a fait hausser son prix. Le pouvoir de lindustrie humaine sur la production de peaux crues et de laines est dabord incertain. Pourquoi? Parce quil dpend du produit du pays dans lequel sexerce cette industrie. Ensuite, ce pouvoir est incertain dans ses effets. Pourquoi? Parce quil dpend du produit des autres pays. Il dpend moins de la production de ces pays que dun certain nombre dautres facteurs: la quantit de produits quils manufacturent par eux-mmes, lexistence ou non de restrictions lexportation de ce produit brut. Les efforts de lindustrie nationale sont galement borns et incertains en ce qui concerne la mise au march dun autre produit brut trs important: le poisson. Ce qui limite ces derniers, cest la situation locale du pays, la distance des provinces par rapport la mer, la fertilit ou strilit des mers. A mesure que la population augmente et que le pays senrichit, le nombre dacheteurs de poissons augmente. Ces acheteurs possdent une plus grande quantit et diversit dautres marchandises ou, ce qui revient au mme, le prix dune plus grande diversit et quantit de ces dernires pour acheter du poisson. Le problme, cest quil est gnralement impossible dapprovisionner ce march sans employer une quantit de travail qui crot au-del de la proportion de celle qui serait prcisment ncessaire aux besoins de ce march agrandi. Pour le dire plus clairement, si lon doit passer dun march qui exige 1000 tonneaux de poissons un march qui en exige 10.000, la somme de travail ncessaire nest pas simplement multiplie par 10. Elle sera bien suprieure 10. Pourquoi? Parce quil faudra aller chercher le poisson beaucoup plus loin, il faudra de bien plus grands btiments, des machines plus coteuses, etc. Ds lors, le prix de cette denre augmentera pour financer ces amliorations.

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On peut difficilement garantir le succs de tel ou tel jour de pche. Cela dit, une fois quon connat les diffrents paramtres exposs plus haut, on peut, avec un certain degr de certitude, dterminer la quantit de poissons amens au march durant une anne. Cela dit, la quantit de ce produit dpend plus des paramtres gographiques que de ltat de richesse du pays et de son industrie. Ds lors, cette industrie reste fort incertaine. En ce qui concerne la production de minraux et de mtaux (prcieux ou grossiers) tirs des entrailles de la terre, le pouvoir de lindustrie nest apparemment born par rien mais reste incertain dans ses effets. La quantit de mtaux prcieux dans un pays nest pas limite par des facteurs qui tiennent la situation locale du pays telle que la fertilit ou la strilitdes mines. Dailleurs, ces mtaux se trouvent en abondance dans des pays qui ne possdent pas de mines. Leur quantit dans un pays est fonction de deux circonstances diffrentes: le pouvoir dachat du pays: ce dernier est le montant du produit annuel de ses terres et de son travail. Il reprsente ltat de son industrie qui permet ou pas dacheter ou pas des mtaux prcieux tirs de mines nationales ou trangres. Plus le pays senrichit et samliore, plus le prix rel de ces mtaux prcieux va augmenter. Et inversement; ltat de fcondit ou de strilit des mines qui, un moment donn, approvisionnent le monde commerant de ces mtaux. Plus les mines sont fcondes, plus baissera le prix rel des mtaux prsents dans ce pays (cest--dire la quantit relle de travail et de subsistance quune quantit x peut commander). Et inversement. La fcondit ou strilit des mines na strictement aucun lien avec ltat de lindustrie dans un pays quelconque ni, semble-t-il, avec ltat de lindustrie au niveau mondial. Cela dit, il est vrai que lextension du commerce et de lindustrie appelle de plus grandes quantits de mtaux prcieux et rend statiquement plus probable la dcouverte de mines. Cependant, rien nest plus incertain au monde que de prdire si lon dcouvrira des mines nouvelles mesure que les anciennes viendront spuiser. Quoi quil en soit, dcouvrir ou non de nouveaux gisements sont des choses qui nont que trs peu dimportance pour la richesse et la prosprit relle du monde. Si les mines se tarissent, la valeur nominale du produit annuel de la terre changera fortement mais pas sa valeur relle: la quantit relle de travail que ce produit pourra commander ou acheter sera toujours la mme. Rien ne changerait dans le monde si un schelling aujourdhui ne reprsentait plus quun penny demain. Celui qui aurait un penny demain serait tout aussi riche que celui qui possde un schelling aujourdhui. La seule diffrence, cest que, dans ce monde o un schelling vaut un penny, des superfluits telles que la vaisselle et les bijoux dor et dargent seraient devenus extrmement rares et chers.

V. Conclusion de la digression sur les Variations dans la Valeur de lArgent


Les auteurs qui ont examin les bas prix en argent du bl et des marchandises en gnral dans les temps anciens et, donc, la haute valeur de lor et de largent, en concluent que ces pays taient pauvres et barbares. Cest la une conviction qui senracine dans cette

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ide mercantiliste fausse (quAdam Smith entend rfuter dans le quatrime livre) selon laquelle la richesse nationale dpend de labondance de mtaux prcieux. En ralit, la seule chose que prouve cette raret des mtaux prcieux dans ces temps reculs, cest la strilit des mines de cette poque. Dailleurs, en Chine, pays riche sil en est, la valeur des mtaux prcieux est beaucoup plus leve quen aucun autre endroit de lEurope. La valeur de ces mtaux actuellement en Europe a grandement diminue depuis la dcouverte des mines de lAmrique et, paralllement, la richesse de lEurope sest grandement accrue. Ces deux vnements nont pas la moindre liaison entre eux.: la valeur de ces mtaux a diminu en raison de labondance des mines argentifres et aurifres amricaines dcouvertes cette poque; la richesse de lEurope a augment en raison de la chute du systme fodal et de ltablissement dune forme de gouvernement qui a donn lindustrie la sret juridique et le respect de la proprit, seul encouragement dont elle a besoin. Si le bas prix en argent du bl ou des marchandises en gnral dans un pays ne prouve en rien que ce pays soit pauvre, par contre le bas prix en argent de quelques espces particulires telles que le btail, la volaille, le gibier, etc. relativement au bl est une preuve dcisive de cette pauvret. Pourquoi? Parce que ces bas prix dmontrent labondance de ces denres relativement au bl et donc les vastes tendues de terres qui y sont consacres. Ils dmontent ensuite le faible valeur de ces terres relativement celles o lon cultive le bl et, ds lors, ltat nglig et inculte de la majeure partie des terres du pays. La preuve, cest que la Pologne, pays qui est rest fodal est encore plus misrable quil ne ltait avant la dcouverte des mines dAmrique. Le prix du bl a encore hauss dans ce pays. Pourtant, la valeur relle des mtaux prcieux en Pologne a baiss de la mme manire que partout en Europe. Laugmentation de quantit de mtaux prcieux en Pologne na tendu ni lagriculture ni les manufactures polonaises. LEspagne et le Portugal sont, aprs la Pologne, les deux pays les plus pauvres dEurope. Pourtant, cest l quon trouve la plus grande quantit de mtaux prcieux: leur systme fodal a t remplac par un systme qui ne vaut gure mieux. La faible valeur de lor et de largent dans un pays nest pas une preuve de la richesse de ce pays. De mme, la haute valeur de ces mtaux et le bas prix en argent du bl ou des marchandises en gnral ne sont pas une preuve de la pauvret dudit pays. Par contre le bas prix en argent de certaines marchandises particulires telles que le btail, la volaille, le gibier, etc. relativement au bl est une preuve dcisive de la grande tendue de terre occupes la production de ces dernires relativement celles quoccupe le bl. En consquence, cela dmontre le peu de valeur de ces terres par rapport celles consacres la culture du bl. Cest la preuve du caractre peu dvelopp de ce pays. Le prix du bl a t un peu plus bas ce sicle-ci quil ne lavait t au sicle prcdent comme en atteste toute une srie de documents cits par Adam Smith (registres publics de diffrents comts dEcosse, relevs des prix de divers marchs

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de France, etc.). Comme on la vu, le haut prix du bl cette dernire dcennie sexplique, selon Adam Smith, par la succession de mauvaises rcoltes sans quil soit pertinent dinvoquer ici une prtendue dgradation de la valeur de largent. On pourrait se demander quoi cela avance daffirmer que ce nest pas largent qui diminue de valeur mais les choses qui augmentent de valeur. Nest-ce pas une distinction oiseuse? Selon Adam Smith, cette distinction nest pas du tout inutile. Elle est dabord utile pour le public car cest une preuve davancement de la richesse du pays et un motif de satisfaction lgitime. Tous les pays ne progressent pas. La Pologne, lEspagne et le Portugal dclinent. Cette distinction est galement utile lEtat lorsquil sagit de dterminer la rmunration des fonctionnaires. En effet, si la hausse des prix de certaines denres est due, comme on laffirme parfois, une baisse de la valeur de largent, alors il y aurait lieu daugmenter cette rmunration. Par contre, si lon attribue cette hausse des prix une hausse de valeur conscutive lamlioration des terres, on pourra alors juger dans quelle proportion oprer cette augmentation de salaire. On pourra mme juger dans certains cas quil ny a pas lieu doprer une augmentation. Pourquoi? Lextension des cultures augmente ncessairement - on la vu - le prix de toute nourriture animale mais, dans le mme temps, elle fait baisser le prix de la nourriture vgtale. La raison en est que les terres sont plus fertiles et produisent des biens en abondance. Cest le cas du bl. Cest aussi le cas de deux plus grandes acquisitions que lagriculture de lEurope - et peut-tre lEurope mme - ait faite suite la dcouverte du Nouveau Monde: le pomme de terre et le mas. Cest aussi le cas des lgumes quon ne cultivait autrefois que dans les potagers privs. Cela peut compenser la hausse du prix de la viande, hausse de prix qui, par ailleurs, finit par atteindre un maximum indpassable comme on la vu. On a vu que, depuis une dizaine dannes, le prix du bl a augment. Cette actuelle chert du bl est un fardeau pour les pauvres. Mais lorsque le bl est son prix moyen ordinaire, la hausse naturelle du prix de toute autre espce de produit brut ne les affecte gure car il sagit de denres dont lhomme na pas un besoin primordial (volaille, poisson, gibier, etc.). Ils souffrent davantage de la hausse artificielle occasionne par les impts dans le prix de denres manufactures telles que le sel, le savon, le cuir, les chandelles, etc.

VI. Des effets et des progrs de la richesse nationale sur le prix rel des ouvrages de manufacture
Lamlioration gnrale a pour effet de faire baisser graduellement le prix rel de presque tous les ouvrages des manufactures. Ltat florissant de la socit fait hausser le prix du travail mais lorganisation qui se met en place (meilleures machines, division du travail, dextrit accrue, etc.) fait paralllement baisser le cot de la main duvre. En soi, la main doeuvre est plus chre, mais vu que la quantit de travail ncessaire pour produire une pice quelconque diminue substantiellement, cette hausse du prix du travail est plus que compense et le prix rel des ouvrages diminue. Il y a certes

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des exceptions: par exemple, le prix rel des ouvrages de charpenterie et de menuiserie a hauss. Pourquoi? En raison de la hausse du prix du bois suite la rarfaction des forts conscutive lextension des cultures et lamlioration de la terre. Une bonne illustration de ce mouvement gnral de baisse des prix, ce sont toutes les manufactures qui emploient des mtaux grossiers. Dans lhorlogerie surtout mais galement dans la coutellerie, la serrurerie et la quincaillerie, les produits anglais tonnent actuellement les ouvriers de tous les autres endroits dEurope qui sont incapables de fournir des produits daussi bonne qualit pour le double ou mme le triple du prix. La rduction des prix dans les fabriques de drap na pas t aussi importante. Au contraire, ces trente dernires annes, le prix du drap superfin a quelque peu dpass sa proportion avec les autres catgories de drap. Cela sexplique par la hausse considrable de la matire premire qui consiste entirement en laine dEspagne. Pourtant, cette rduction est en soi incontestable si lon compare les prix actuels ceux pratiqus la fin du XVme sicle o la subdivision du travail tait beaucoup moins pousse et o les machines taient fort primitives. Comme en attestent un certain nombre de documents cits par Adam Smith, tant le prix pcuniaire que le prix rel des draps ont fortement diminu depuis cette priode. Cette rduction, considrable pour les gros draps, lest encore plus pour les draps fins. Trois amliorations capitales dans les manufactures de cette espce furent: le rouet filet qui fait deux ou trois fois plus douvrage que le fuseau; plusieurs machines ingnieuses facilitant et abrgeant le dvidagedes laines files; le moulin foulon qui donne corps au drap plutt que de le fouler dans leau. Les manufactures sont probablement, dans lenfance, des activits de mnage o les diffrents membres de la famille excutent chacun, quand ils en ont le temps, diffrentes parties de louvrage afin de trouver un revenu supplmentaire au mnage par rapport loccupation dont ils tirent la principale partie de leur subsistance. Ce genre douvrage est toujours bien meilleur march que celui fait par un ouvrier professionnel. En ce temps l, les fabriques fines nexistaient pas en Angleterre mais seulement dans le pays riche et commerant de la Flandre. Ces marchandises importes taient taxes par le roi, ce qui explique que, cette poque, le prix rel des fabriques grossires tait, relativement celui des fabriques fines, beaucoup plus bas quil ne lest aujourdhui.

Conclusion
Toute amlioration de ltat de la socit tend, directement ou indirectement, faire hausser la rente relle de la terre, ce qui revient augmenter la richesse relle du propritaire, cest--dire son pouvoir dachat. Lamlioration des terres et de la culture fait directement hausser cette rente relle de la terre. Mais cette dernire augmente galement de manire indirecte. Comment? La hausse du prix rel des marchandises provient de cette amlioration

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mais en devient la cause par la suite. Ainsi, la hausse du prix du btail, rsultant de lamlioration des terres, lve directement la rente du propritaire et dans une proportion encore plus forte. Pourquoi? Parce qu quantit de travail inchange, le produit ramne un revenu plus lev qui permet de remplacer le capital, payer les profits ordinaires et augmenter la portion restante du produit qui est la part du propritaire. Tous les progrs dans la puissance productive (cest--dire tout ce qui - ressources gales - fait hausser la productivit) qui rduisent le prix rel des ouvrages de manufacture tendent indirectement lever la rente relle de la terre. Pourquoi? Car le propritaire, prix gal, peut acheter une plus grande quantit douvrages avec lesquels il pourra amliorer sa terre. Tout ce qui rduit le prix rel des ouvrages manufacturs lve le prix rel des produits bruts car avec une mme quantit de produits de la terre, le fermier peut acheter une plus grande quantit douvrages. Ds lors, toute augmentation dans la richesse relle de la socit, toute augmentation dans la masse de travail utile tend indirectement lever la rente relle de la terre. Ceci permet daugmenter le nombre dhommes et de bestiaux employs la culture. Le produit grandit en proportion du capital et la rente grossit avec le produit. Les circonstances opposes (dfaut damlioration, culture nglige, baisse du prix rel de quelques parties du produit brut de la terre, hausse du prix rel des manufactures, etc.) tendent faire baisser la rente relle de la terre et diminuer la richesse relle du propritaire, diminuant dautant son pouvoir sur le travail dautrui ou sur le produit de ce travail. La masse totale du produit annuel de la terre et du travail dun pays se divise en trois parties: la rente de la terre; les salaires du travail; les profits des capitaux. En gros, cela constitue un revenu trois diffrentes classes du peuple: ceux qui vivent des rentes; ceux qui vivent des salaires; ceux qui vivent des profits. Lintrt de la premire de ces grandes classes - celle qui vit des rentes - est troitement et insparablement li lintrt gnral de la socit. Toute ce qui cause prjudice cet intrt et tout ce qui lui apporte un profit a ncessairement le mme effet sur la socit. Cest la seule classe laquelle son revenu ne cote ni travail ni souci. Elle se caractrise par linsouciance et lignorance. Lintrt de la seconde classe - celle de ceux qui vivent des salaires - est tout aussi troitement li que celui de la premire lintrt gnral de la socit. Quand la demande douvriers augmente danne en anne, le salaire de louvrier augmente pareillement. Quand la richesse dune socit est stationnaire, louvrier gagne juste de

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quoi vivre et lever ses enfants. Quand lconomie de la socit dcline, nul ne souffre plus cruellement que lui. Cependant, louvrier est incapable de connatre lintrt gnral et den comprendre la liaison avec le sien propre. La troisime classe - celle de ceux qui vivent des profits - na pas la mme liaison que les deux autres classes avec lintrt gnral de la socit. Pourquoi? Parce que le capital quils mettent en uvre est employ de manire produire le plus grand profit. Or, contrairement aux rentes et aux salaires, le taux des profits naugmente pas avec la prosprit de la socit et ne scroule pas dans la dcadence. Ce taux est bas dans les pays riches et lev dans les pays pauvres. Dailleurs, ce taux ne sera jamais plus lev que dans les situations o un pays se prcipite vers sa ruine. Les marchands et les matres manufacturiers sont ceux qui mobilisent les plus gros capitaux. Ils font preuve dune trs grande intelligence mais elle se focalise sur lintrt de la branche particulire de leurs affaires et non sur le bien gnral de la socit. Ds lors, leur avis supposer quil soit de bonne foi (ce qui nest pas toujours le cas) sera plus influenc par leur intrt que par celui des deux autres classes. Ils parviennent dailleurs souvent abuser la crdule honntet du propritaire rural en le persuadant que son propre intrt correspond au bien gnral. Ds lors, lavis des marchands et des manufacturiers sur un rglement de commerce ou une loi nouvelle, influenc par leur intrt particulier qui diffre et mme soppose lintrt gnral, doit tre cout avec la plus grande dfiance94 car ces personnes ont intrt tromper le public et lont dj fait de nombreuses reprises.

Livre II
De la nature des fonds ou capitaux de leur accumulation et de leur emploi Introduction
Dans ltat denfance de la socit, il ny a pas de division du travail. Chaque individu pourvoit lui-mme ses besoins et les affaires fonctionnent sans quil soit besoin de fonds amasss ou accumuls davance. A un stade ultrieur de dveloppement, une fois que la division du travail devient une ralit, le travail dun individu ne peut satisfaire directement qu une partie minime de ses besoins. Lautre partie, il y pourvoit en se payant les produits et les services dautrui grce au produit de son propre travail. Pour ne pas devoir attendre davoir achev et vendu le produit de son travail, il faut donc quexiste quelque part un fonds de denres de diffrentes espces amass pralablement pour le faire subsister et lui fournir les matriaux et outils ncessaires son ouvrage.
94 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.336

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Ainsi, laccumulation dun capital est un pralable indispensable la division du travail. Cest par laccumulation progressive des capitaux que le travail reoit des subdivisions ultrieures, que la quantit de matriaux saccrot, que le nombre douvriers augmente et que la tche de ces derniers devient de plus en plus simple. Le nombre douvriers dans chaque branche dindustrie augmente alors quaugmente la division du travail: cest laugmentation de leur nombre qui leur permet de se spcialiser. Celui qui emploie son capital faire travailler cherche produire le maximum douvrages, ce qui implique lachat des meilleures machines et la distribution la plus intelligente des ouvriers. La quantit dindustrie augmente dans un pays en fonction de laccroissement du capital qui la met en mouvement. Suite cet accroissement, une mme quantit dindustrie produit une beaucoup plus grande quantit douvrages. Adam Smith va ici examiner la nature des fonds, les effets de leur accumulation en capitaux et les effets qui dcoulent des divers emplois des capitaux. Le second livre est subdivis en cinq chapitres: le premier chapitre traite des diffrentes branches dans lesquelles se divise le fonds accumul dun individu ou dune grande socit; le second chapitre traite de la nature et des oprations de largent; le troisime chapitre examine la manire dont opre un capital employ par la personne qui il appartient; le quatrime chapitre examine la manire dont opre un capital employ par un tiers; le cinquime chapitre traite des effets des emplois des capitaux tant sur la quantit dindustrie nationale mise en activit que sur la quantit du produit annuel des terres et du travail de la socit.

Chapitre I. Des diverses branches dans lesquelles se divisent les capitaux


Un homme qui ne possde que de quoi subsister dans les jours qui viennent, ne songe presque jamais en tirer un revenu. Il le consomme avec une certaine prudence. Dans ce cas, tout son revenu procde de son travail. Cest le cas de presque tous les ouvriers pauvres dans chaque pays. Par contre, celui qui possde un fonds accumul qui peut lui permettre de vivre des mois ou des annes, cherche videmment en tirer un revenu. Un tel fonds peut tre divis en deux parties: celle dont cet homme espre tirer un revenu: le capital; celle qui sert sa consommation immdiate et qui se subdivise son tour en: une portion originairement destine la consommation; un revenu qui peut provenir de diffrentes sources; des effets achets les annes prcdentes avec lune ou lautre de ces choses et qui ne sont pas encore entirement consomms (habits, ustensiles de mnage, etc.)

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Adam Smith poursuit en affirmant quil existe deux manires diffrentes demployer un capital pour quil produise revenu ou profit: soit on lemploie faire crotre des denres, les manufacturer, en acheter pour les revendre avec profit. Dans ce cas, le capital sort continuellement des mains de son propritaire sous une forme pour y rentrer sous une autre. De tels capitaux ont pour nom capitaux circulants; soit on lemploie pour amliorer des terres, acheter des machines ou instruments. Ces choses, une fois acquises, nont pas besoin de circuler davantage. De tels capitaux sappellent les capitaux fixes. En fonction de la profession choisie, les parts respectives de capital circulant et de capital fixe dune personne peuvent fortement varier. Ainsi un commerant possde un capital qui est entirement circulant car il na besoin ni de machine ni dindustrie (si ce nest sa boutique). Par contre, un matre-artisan a toujours une partie de son capital qui est fixe (celle qui compose les instruments de son mtier). Dautres genres de travail exigent un capital fixe bien plus important. Une fabrique de fer en gros, par exemple, ncessite un fourneau, une forge, des moulins de fonderie, etc. Les instruments dagriculture dun fermier et les bestiaux quil emploie ses travaux sont un capital fixe. Par contre, le salaire et la subsistance de ses valets de labour, les bestiaux quil engraisse pour les revendre, les moutons dont il revend la laine ou les agneaux, la nourriture du btail, etc. font partie de son capital circulant. La valeur entire des semences est aussi un capital fixe car elles se rgnrent en passant du champ au grenier et du grenier au champ. Pris dans sa totalit, le fonds accumul que possde un pays se subdivise dune manire identique au fonds dun particulier. Les trois branches sont les suivantes: la portion rserve pour servir directement la consommation: elle a pour caractristique de ne rapporter ni revenu ni profit. Cette portion comprend le fonds de vivres, dhabits, de meubles de mnage, etc., soit des choses qui nont pas encore t consommes. Il comprend aussi toutes les maisons dhabitation. En effet, une maison, mme loue un tiers, ne peut jamais ajouter quoi que ce soit au revenu de la nation. Elle ne produit aucune richesse en elle-mme car le locataire est toujours oblig de tirer son loyer dun autre revenu qui provient de son travail, dun capital ou dune terre. On peut aussi louer des meubles quand ils garnissent un immeuble lou et on peut galement louer des vtements pour les mascarades du carnaval mais, en dernire analyse, largent de la location provient toujours dune autre source de revenus. le capital fixe constitue la seconde branche de ce fonds. Il rapporte un revenu ou profit sans changer de matre et comprend quatre articles: les machines utiles et instruments dindustrie; tous les btiments destins une activit professionnelle (boutiques, magasins, ateliers, fermes, tables, etc.). Ils rapportent un loyer leur propritaire et de largent ceux qui les occupent et qui en payent le loyer vu quils y exercent des activits qui leur rapporte de largent;

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les amliorations des terres: tout ce qui les met dans un tat plus propre la culture et au labourage. Une ferme amliore peut apporter un bien plus gros revenu et cest en lemployant ainsi que le fermier applique son capital de la manire la plus profitable. Ces amliorations sont comparables aux machines utiles qui abrgent le travail ceci prs quelles sont beaucoup plus durables que ces machines; les talents utiles acquis par les habitants ou membres dune socit. Ces talents dont lacquisition a entran une dpense composent une partie de la fortune de la socit

le capital circulant est la troisime et dernire des branches. Il ne rapporte de revenu quen circulant et en changeant de matre et comprend lui aussi quatre articles: largent au moyen duquel les trois autres circulent et se distribuent; le fonds de vivres; le fonds de matires tout fait brutes ou en partie manufactures destines lhabillement, lameublement et la btisse; louvrage fait et parfait mais qui est encore dans les mains du marchand ou manufacturier. Les trois derniers articles sont rgulirement, la plupart du temps au cours dune anne, retirs de ce capital circulant pour devenir objet de consommation ou capital fixe.
Tout capital fixe provient originairement dun capital circulant et a besoin dtre continuellement entretenu aux dpens dun capital circulant () Aucun capital fixe ne peut donner de revenu que par le moyen dun capital circulant.95

Les machines et instruments dindustrie sont tirs dun capital circulant qui fournit les matriaux qui les composent et la subsistance des ouvriers qui les fabriquent. Par ailleurs, ces machines et instruments ne produisent rien sans un capital circulant qui fournit la matire et la subsistance des ouvriers qui les utilisent. Les capitaux tant fixes que circulants ont pour unique finalit dentretenir et daugmenter le fonds de consommation. Ce capital circulant qui alimente les deux autres branches est lui-mme constamment puis de trois sources principales: le produit de la terre, celui des mines et les pcheries. Les mines fournissent notamment largent qui, mme sil nest pas consomm en tant que monnaie, finit par suser et se dtruire. Terres, mines et pcheries ont toutes besoin, pour tre exploites, de capitaux fixes et circulants. Leurs produits remplacent ces mmes capitaux ainsi que tous les autres capitaux de la socit. Le fermier remplace vivres et matriaux dont a besoin le manufacturier mais ce dernier remplace lobjet manufactur du fermier que ce dernier a us. Il y a change entre ces deux classes de producteurs. La fcondit des terres, mines et pcheries dpend de ltendue des capitaux employs leur culture et exploitation.

95 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), pp.362-363

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Dans tous les pays qui assurent une protection des personnes et des proprits, les hommes emploient leur fonds accumul leur disposition soit pour en jouir en la consommant soit pour en tirer un profit pour lavenir en le gardant (capital fixe) ou en sen dessaisissant (capital circulant). Dans de tels pays, ne pas employer ce fonds de lune de ces trois manires serait, pour un homme, une insanit desprit. Il est, par ailleurs, certaines contres o les hommes sont souvent la merci de la violence de leurs matres et ont coutume de cacher ou denterrer une grande partie de leurs fonds accumul de manire les avoir porte de mains pour les emporter en cas de fuite. Cette pratique, trs commune en Turquie et en Asie, tait fort en vogue chez nos anctres en Europe au point que les trsors trouvs fournissaient alors une branche importante du revenu des plus grands souverains.

Chapitre II. De largent considr comme une branche particulire du capital gnral de la socit, ou de la dpense quexige lentretien du capital national
On a vu dans le premier livre que le prix de la plupart des marchandises rsulte de la combinaison de trois parties qui ont concouru produire et commercialiser ces dernires: les salaires du travail; les profits du capital; les rentes de la terre. Cela dit, il y a certaines marchandises dont le prix ne se compose que de deux de ces parties (salaires et profits) et dautres, encore plus rares, qui consistent entirement en une seule (les salaires). Ce qui est vrai pour toute marchandise prise sparment est vrai galement pour la totalit des marchandises qui composent la totalit du produit de la terre et du travail dun pays. La somme totale du prix ou de la valeur changeable de ce produit annuel national rsulte galement de ces trois parties. La valeur totale de ce produit se partage entre les diffrents habitants, et constitue un revenu. En ralit, ce dernier est comparable celui dun domaine particulier qui se divise en deux parties: le revenu brut: ce qui, dans un domaine particulier, correspond gnralement tout ce que dbourse le fermier; le revenu net: ce qui, dans un domaine particulier, reste au propritaire aprs dduction des frais de rgie, des rparations et tous les autres prlvements ncessaires. Cela correspond tout ce quil peut, sans nuire sa fortune, destiner sa consommation immdiate (pour sa table, son train, son ameublement, ses jouissances et son amusement). Sa richesse relle nest pas proportionnelle son revenu brut mais bien son revenu net.

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Au niveau national: le revenu brutde tous les habitants dun grand pays: cest la masse totale du produit annuel de leur terre et de leur travail; le revenu net de tous ces habitants nationaux, cest tout ce qui leur reste une fois quon a dduit tout ce qui est ncessaire pour entretenir, premirement, le capital fixe et, deuximement, le capital circulant. Cela correspond ce quils peuvent placer dans leurs fonds de consommation. L aussi, leur richesse relle est fonction, non du revenu brut mais du revenu net. Premirement, on retranche de ce revenu net tout ce qui ce qui permet dentretenir le capital fixe. Cela comprend les matires ncessaires lentretien des machines utiles, des instruments dindustrie et des btiments dexploitation mais aussi le produit du travail ncessaire pour donner ces matires la forme convenable. Le prix de ce travail peut, par contre, tre comptabilis dans le revenu net car les ouvriers qui sont employs dans ce travail peuvent placer la valeur entire de leur salaire dans leur fonds de consommation. Mais il sagit uniquement du prix et non du produit de ce travail particulier. Normalement, dans les autres sortes de ce travail, prix et produit vont lun et lautre dans ce fonds de consommation (le prix va aux ouvriers et le produit va ceux dont la subsistance, les commodits et les agrments sont augments par le travail des ouvriers). La finalit du capital fixe est daccrotre la puissance productive du travail, ou de permettre un mme nombre douvriers de raliser une quantit beaucoup plus importante douvrages. Tant dans les fermes que dans les manufactures, ce quon dpense judicieusement pour le placer dans un capital fixe est toujours rembours avec un gros profit. Cet investissement ajoute au produit annuel une valeur bien suprieure celle requise par lentretien des ces amliorations. La dpense dentretien du capital fixe dun grand pays est comparable aux rparations dun domaine particulier. Ces dernires sont souvent ncessaires pour maintenir le produit du domaine et assurer la prennit du revenu brut et du revenu net du propritaire. Deuximement, on retranche de ce revenu net, une partie et une partie seulement de la dpense dentretien du capital circulant. Ce nest donc pas lintgralit de la dpense dentretien de ce capital circulant qui est soustrait au revenu net de la socit. Pourquoi? Parce que, on la vu, il y a quatre articles qui composent ce capital (largent, les vivres, les matires et louvrage fait) et les trois derniers sont rgulirement retirs du capital fixe pour tre verss: soit dans le capital fixe; soit dans le fonds de consommation. Tout ce qui est vers dans ce fonds de consommation fait partie du revenu net de la socit. Ds lors, outre lentretien de ce premier article du capital circulant quest largent, cest uniquement la dpense dentretien des trois dernires parties du capital

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circulant destin lentretien du capital fixe qui est retranche du revenu net de la nation. A ce point de vue, il y a ici une diffrence entre le capital circulant dune socit et celle dun individu. Un individu qui possde des marchandises encore invendues dans son fonds de boutique ne peut les comptabiliser dans son revenu net car ce dernier se compose uniquement de son profit. Par contre, lchelle dune nation, ces stocks de marchandise entrent bel et bien dans le revenu net. Pourquoi? Car ces marchandises qui ne peuvent glisser dans le fonds de consommation du marchand, peuvent nanmoins - si on voit les choses au niveau du patrimoine national - tre verses dans celui dautres personnes qui, au moyen dun revenu provenant dune autre source, sont en mesure de remplacer rgulirement la valeur de ces marchandises et leur profit au marchand (sans diminution corrlative dans le capital du marchand ou le leur). Largent est un instrument montaire qui se dtruit lusage. Cest la seule partie du capital circulant dont lentretien peut entraner une diminution du revenu net de la socit. Le capital fixe et cette partie du capital circulant qui consiste en argent ont dailleurs une grande ressemblance au niveau de leur influence sur le revenu de la socit. Dune part, tout comme les machines et instruments dindustrie qui requirent une dpense pour les fabriquer et les entretenir, largent utilis comme monnaie ncessite une dpense pour tre faonn en instrument de paiement et tre entretenu. Dautre part, tout comme les machines et instruments dindustrie composant le capital fixe qui ne font partie ni du revenu brut ni du revenu net, largent ne fait nullement partie de ce revenu. Largent est la grande roue qui met en circulation les marchandises. Le revenu se compose uniquement de ces marchandises et non de la roue qui les fait circuler. Largent ne fait pas partie du revenu: seule lambigutde notre langage fait paratre douteuse ou paradoxale cette affirmation. Ainsi quand on dit quun homme a 50 ou 100 livres de rente, on dsigne par l la valeur des choses quil peut acheter ou consommer annuellement. Mme si, en parlant de cette somme, nous dsignons des pices de mtal dont elle est compose, nous pensons, un peu confusment, aux choses quon peut avoir en change de ces dernires. Enfin, un dernier point commun entre les machines et instruments dindustrie, dune part, et largent, dautre part, cest le fait que, de mme que toute pargne dans la fabrication et lentretien des machines est une amlioration dans le revenu net de la socit, toute pargne dans la confection et lentretien de cette partie du capital circulant quest largent, est une amlioration du mme type. La substitution du papier la place de la monnaie dor et dargent permet de remplacer un instrument de commerce trs onreux par un autre qui cote infiniment moins et qui peut mme savrer tout aussi commode. Cette nouvelle roue qui assure la circulation est donc meilleur march et plus aise fabriquer et entretenir que lancienne. Son objectif est daugmenter le revenu brut et le revenu net de la socit. Il existe plusieurs sortes de papier monnaie mais les billets circulants mis par les banques sont ceux qui remplissent le mieux cette finalit. Comment naissent ces billets? Ils naissent de la crdibilit, de la confiance accorde un

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banquier quant sa capacit dacquitter comptant et vue ces derniers (cest-dire en donner lquivalent en monnaie dor et dargent) quelle que soit la quantit quon lui prsente. Imaginons un banquier qui prte ses clients 100.000 livres de billets en papier qui remplissent partout la fonction de largent. Les emprunteurs payent la banque un intrt sur ces billets (intrt identique celui quils devraient payer sils empruntaient de la monnaie mtallique). Lintrt constitue le gain de la banque. Cette masse de monnaie continue circuler durant des annes mme si, constamment, de tels billets reviennent la banque. Il suffit, assure Adam Smith, que la banque conserve 20.000 livres dor et dargent pour faire face aux demandes. Cela signifie que 20.000 livres dor et dargent font absolument fonction de 100.000 livres en papier-monnaie. Cest donc une conomie de 4/5 qui est faite sur la circulation du pays. Si tous les banquiers faisaient de mme, la totalit de la circulation montaire pourrait tre servie par la cinquime partie seulement de la quantit dor et dargent qui aurait t requise si cette monnaie papier nexistait pas. Imaginons, ds lors, que la masse totale de monnaie mtallique circulant dans un pays soit de 1.000.000 de livres, somme permettant de faire circuler la totalit du produit annuel des terres et du travail. Imaginons aussi que, par la suite, banques et banquiers mettent 1.000.000 de livres en billets au porteur et gardent en caisse 200.000 livres en monnaie mtallique pour rpondre aux demandes. Cela signifie quil y a 1.800.000 livres en circulation, soit 1.000.000 en billets et 800.000 en monnaies mtalliques. Or lAngleterre na besoin que de 1.000.000 de livres, a-t-on dit, pour faire circuler et distribuer aux consommateurs tout le produit de ce pays. Un million suffit car ce nest pas, par la seule cration de monnaie, que lon va accrotre la quantit de marchandises en circulation. O va aller le reste ? Il sera forc de dborder, rpond Adam Smith. On ne va pas laisser oisive cette somme prcieuse de 800.000 livres. Elle ira donc en dehors du pays chercher un emploi profitable quelle ne peut trouver lintrieur. Mais ce nest pas le papier monnaie qui va franchir les frontires. Pourquoi? Parce que ce dernier ne peut trop sloigner des banques qui lont mis ni sortir du pays o lon peut recourir la loi pour sen faire payer. Quest-ce qui sortira, ds lors, du pays ? Lor et largent concurrence de 800.000 livres. Cela ne signifie videmment pas quil sagisse dun cadeau fait aux nations trangres. Sil sort, cest videmment en change de marchandises trangres dune espce ou dune autre. Cet achat de marchandises trangrespeut seffectuer pour deux raisons: soit pour les destiner aux consommateurs dun autre pays tranger. Cest ce quon appelle le commerce de transport et le profit qui en est retir sajoute au revenu net du pays; soit pour la consommation intrieure. Cette consommation peut, son tour, prendre deux formes. Soit les marchandises sont consommes purement et simplement (vins trangers, soieries trangres, etc.) par des gens oisifs qui ne produisent rien et, ds lors, cet argent favorise la prodigalit sans rien ajouter la

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production et au dtriment de la socit. Soit ces marchandises sont des matriaux, des outils et des vivres destins engager de la main duvre complmentaire. Dans ce cas, cest tout profit pour lindustrie et pour la consommation dans la socit car, contrairement la premire hypothse, ces marchandises constituent un fonds additionnel pour les gens industrieux. Ce fonds devient permanent car chaque anne ces personnes reproduisent - avec profit - la valeur de leur consommation, augmentant ainsi le revenu net. Selon Adam Smith, il est probable et mme quasiment certain que les mtaux prcieux chasss du territoire sont utiliss, pour leur majeure partie, acheter des marchandises de la seconde espce. Le nombre de particuliers augmentant considrablement leurs dpenses et dont leurs revenus restent inchangs doit tre relativement restreint. Pour calculer la quantit de travail que peut employer un capital circulant, il faut uniquement considrer les trois derniers articles de ce capital, savoir, les vivres, les matires et les ouvrages faits. Largent, lui, ne sert qu faire circuler ces trois articles. Pour crer du travail, il faut trois choses: des matires sur lesquelles travailler, des outils avec lesquels on travaille et des salaires en vue desquels on travaille. Largent nest ni une matire travailler ni un outil. Evidemment, cest en argent que se payent ordinairement les salaires de louvrier, mais le revenu rel de ce dernier, ce quil gagne, ce nest pas de largent mais ce que vaut largent: ce quon peut acheter avec. Par la substitution du papier la monnaie dor et dargent, la quantit de matires, doutils et de subsistances que fournit la masse totale du capital circulant peut tre augmente de la valeur de lor et de largent dont on avait auparavant besoin pour les acheter. Cest donc la valeur de lancienne roue elle-mme qui sadditionne celle des marchandises. Cette opration est comparable la dcouverte dun procd technique rvolutionnaire qui permet un entrepreneur dune grande fabrique de remplacer ses machines par dautres moins onreuses et qui injecte la diffrence la masse o il puise de quoi fournir ses ouvriers des matriaux et des salaires. Il est impossible de dterminer la proportion de la somme dargent en circulation par rapport la valeur totale du produit annuel quelle fait circuler. Selon les estimations, il sagit de 20%, 10%, 5% ou 3% de cette valeur. Quoiquil en soit, cela reprsente une addition assez considrable la quantit de cette industrie et la valeur du produit annuel et de la terre et du travail. Depuis une trentaine dannes, de nouvelles compagnies de banque se sont tablies dans toutes les villes cossaises. Toutes les affaires du pays se font avec du papier qui sert aux payements de toute sorte. Au total, lEcosse en a retir de grands avantages et des progrs vidents de son agriculture, de ses manufactures et de son commerce. Cest en escomptant des lettres de change, cest--dire en avanant sur elles de largent avant lchance, que la plupart des banques et banquiers mettent leurs billets en mission. A lchance de la lettre de change, la banque reoit

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alors du dbiteur la somme avance avec le profit net de lintrt. Le banquier peut mettre beaucoup plus de billets quil na de monnaie mtallique en coffre. Ds lors, il peut escompter en lettres de change lquivalent de la monnaie papier quil sait, par exprience, tre en circulation. Lintrt dont il a le bnfice porte ds lors sur une somme dautant plus importante. Les banques cossaises ont imagin une autre mthode dmission des billets: en accordant des comptes de caisse 96, cest--dire en faisant crdit (de 2 3000 livres par exemple) tout particulier pour lequel deux rpondants solvables et propritaires financiers se portaient caution (pour le montant de la somme et de son intrt lgal). En soi, ce mcanisme existe un peu partout mais les facilits de remboursement octroyes par les banques nexistent quen Ecosse et expliquent les grands avantages quen a retirs le pays. De quelle nature sont ces avantages? Pour rpondre cette question, il faut examiner de plus prs le fonctionnement de ce mcanisme. Lemprunteur rembourse graduellement la somme emprunte la banque. A chaque versement la banque, la banque lui dduit une partie proportionne de lintrt de la somme valoir et ce jusquau remboursement total de la somme. Cest une sorte de crdit permanent qui est rembours en permanence. Le marchand puise dans ce compte courant des billets avec lesquels il paye aux fabricants leurs marchandises. Ces derniers payent avec billets les fermiers qui leur procurent matires et subsistances. A leur tour, les fermiers utiliseront ces billets pour payer leurs rentes aux propritaires. Les propritaires se serviront desdits billets pour acheter, auprs des marchands, les choses de commodit et de luxe dont ils ont besoin. La fin du cycle (et le dbut dun nouveau), cest lorsque les marchands reviennent la banque dposer les billets pour rembourser ce quils ont emprunt. De cette manire, un marchand cossais peut tendre son commerce de manire plus tendue que ne le peut un marchand londonien. Pourquoi? Car le marchand londonien ne bnficie pas de ce mcanisme bancaire vu que ce dernier nexiste quen Ecosse. Il doit garder par devers lui une somme considrable lui permettant de faire face aux payements des marchandises achetes crdit (soit dans sa caisse soit dans celle de son banquier qui ne fait que la conserver pour son client sans lui en payer des intrts). Imaginons que cette somme vaut 500 livres. La valeur des marchandises quil a en magasin sera toujours infrieure de 500 livres celle de son collge cossais plac dans des conditions similaires. Ses ventes seront moindres de 500 livres et ses profits annuels seront moindres de tout ce que lui et valu la vente de 500 livres complmentaires de marchandises. Par contre, le marchand cossais ne laisse aucun argent sans emploi pour faire face aux demandes du moment. Il puise sur son compte en banque et remplace successivement la somme emprunte avec largent ou le papier qui lui arrive quotidiennement grce ses ventes. Evidemment, le marchand anglais peut escompter ses lettres de change auprs de la banque pour se procurer des liquidits. Mais cest aussi le cas du ngociant cossais. Il a non seulement la facilit descompter tout en jouissant de la commodit des comptes courants.
96 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.381

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La masse totale de papier-monnaie de toute espce dans un pays ne peut jamais excder la valeur de monnaie dor et dargent dont ce papier tient la place ou qui y circulerait sil ny avait pas de papier-monnaie. Si le papier excde cette somme, il ne peut pas dborder lextrieur du pays pour les raisons quon a dites. Il ne pourra que refluer vers les banques pour tre chang contre de lor ou de largent. Pourquoi ? Parce quune quantit surabondante de papier relativement ce qui est ncessaire pour traiter des affaires conomiques nationales, est forcment inutile. Ce reflux se fera concurrence de cet excdent voire un peu plus que cet excdent si le remboursement, se faisant avec lenteur ou difficult, suscite des alarmes ce sujet. La banque na pas intrt mettre du papier monnaie en quantit excdentaire. En effet, elle doit augmenter - en proportion de son mission - la somme dargent disponible en caisse pour faire face aux demandes ventuelles et doit constamment alimenter cette caisse qui se vide en fonction des demandes. Par ailleurs, lmission de monnaie excdentaire par rapport aux besoins du march national, finit par chasser, comme on la vu, la monnaie mtallique des frontires,compliquant dautant plus la tche de la banque qui doit alimenter cette caisse qui se vide. Malheureusement, les banques nont pas toujours compris leur intrt ou suivi ce que leur commandait ce dernier. Il faut bien constater que la circulation est surcharge de papier-monnaie. Ceci explique pourquoi la banque dAngleterre qui a mis une beaucoup trop grande quantit de papier dont lexcdent lui revenait continuellement, sest trouve, une poque, oblige de frapper chaque anne une immense quantit. Pour assurer cette immense fabrication, elle fut contrainte dacheter lor un prix suprieur la valeur des pices dor quelle mettait en circulation. Cette monnaie se volatilisait chaque anne car vu que le papier mis en circulation excdait ce que le march intrieur pouvait contenir, la monnaie mtallique tait soit expdie lextrieur en espce soit fondue et exporte en lingots, soit fondue et revendue la banque dAngleterre un prix norme. La banque avait besoin de le racheter chaque anne car ctait toujours les pices les plus neuves et les plus pesantes quon choisissait pour exporter ou pour fondre. Ainsi, tous les vides que cet excs de papier occasionnait dans la quantit de monnaie dor et dargent relativement aux besoins du royaume, ctait la banque dAngleterre dy suppler. Les banques cossaises, elles, payrent aussi, fort chrement, leur imprudence. En raison de lmission surabondante de papier, elles se virent obliges dentretenir Londres des agents chargs de rechercher de largent dont le prix, dj lev la base, tait encore augment par les frais de transport. Comme ces agents ne pouvaient pas trouver de largent en suffisance pour alimenter les banques cossaises la mme vitesse que ces dernires se vidaient, ces banques taient obliges de tirer des lettres de change sur leurs correspondants Londres concurrence de la somme dont elles avaient besoin. Mais lorsque ces correspondants londoniens exigeaient de ces banques, lchance, le payement de la somme, encore alourdie de commissions et dintrts, ces dernires, court de monnaie, tiraient des secondes lettres de change sur les mmes ou sur dautres correspondants londoniens. Avant dtre acquittes, ces lettres de change ruineuses faisaient parfois

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deux ou trois voyages. La surabondance du papier monnaie explique que la banque dAngleterre ait pay chrement sa propre imprudence mais aussi celle de presque toutes les banques cossaises. Pourquoi ces banques manqurent-elles de prudence et de discernement? Adam Smith explique que la cause de cette mission surabondante de papier monnaie, ce furent les entreprises prsomptueuses de quelques entrepreneurs cossais ou anglais. Ce quune banque est en mesure davancer un entrepreneur, ce nest pas tout le capital ni mme une partie importante du capital dont il a besoin pour raliser son projet mais uniquement le capital quil serait, autrement, oblig de maintenir inactif, ncessaire pour faire face, en argent comptant, aux demandes accidentelles. Ainsi une banque peut escompter un ngociant une lettre de change relle (tire par un vritable crancier sur un vritable dbiteur qui payera rellement sa dette lchance). La banque avance la somme au ngociant (dduction faite dun intrt) et la rcupre auprs du dbiteur lchance On peut comparer la caisse de la banque un bassin continuellement plein dont il sort continuellement un courant deau mais dans lequel il en entre continuellement un autre dun dbit parfaitement gal au premier. Il nest pas ncessaire, on la vu, que le ngociant dispose dune lettre de change relle escompter. Les banques cossaises avancent de largent ce dernier sur un compte courant que ce dernier rembourse au mme rythme quil vient y puiser. Cela dispense le ngociant de tenir une somme dargent inactive pour faire face limprvu. Le meilleur critre bancaire sur lequel se baser pour consentir des prts, cest le dbit du courant du remboursement par rapport aux prts pralablement octroys. Il faut que, dans un intervalle que Smith value entre 4 et 8 mois, le montant des remboursements soit gal au montant des avances. Les banques cossaises eurent longtemps pour politique dexiger de tous leurs correspondants des remboursements frquents et rguliers et ce quelque ft le crdit ou la fortune de ces derniers. Cela prsentait deux avantages trs importants. En premier lieu, cette pratique permettait la banque de se faire une ide assez claire de la bonne ou mauvaise situation de ses dbiteurs. En effet, gnralement, la rgularit avec laquelle un homme sacquitte de ses dettes est un indicateur assez sr de la prosprit de ses affaires. Quand on prte de largent une douzaine de personnes tout au plus, on peut videmment, par soi mme ou via des intermdiaires, faire des recherches exactes ou suivies sur la situation de ces dbiteurs. Par contre, quand on prt environ 500 dbiteurs ou davantage, comme cest frquemment le cas des banques, de telles recherches sont impossibles. En exigeant des remboursements frquents, la banque se donne ici un outil trs efficace: si elle veut sinformer sur un dbiteur, il lui suffit de consulter ses propres livres. En second lieu, par cette pratique, les banques se prmunissent contre la possibilit dmettre plus de papier-monnaie que peut en absorber aisment la circulation du pays. Quand, auparavant, elles observaient ce critre de remboursement

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dgal dbit, elles taient sres quil ny aurait pas surabondance de papier. Par contre, quand le volume deau qui sort du bassin devient suprieur celui qui lalimente, cela signifie que les avances consenties par les banques ont pour effet daugmenter, au niveau national, la quantit de billets en circulation de manire telle que cette quantit outrepasse ( commerce gal) la quantit de monnaies mtalliques qui aurait naturellement circule sil ny avait jamais eu de papier-monnaie. Dans ce cas l, la monnaie papier reflue immanquablement vers les banques pour tre change contre de lor et de largent. Malheureusement, ce second avantage na pas t peru aussi clairement que le premier par les banques cossaises. Concrtement, la banque ne peut pas, on la dit, octroyer lentrepreneur davantage que le montant de capital ncessaire pour faire face aux dpenses imprvues. Cela veut dire aussi que la banque ne peut pas, moins duvrer contre ses propres intrts, avancer ce dernier une partie substantielle de son capital fixe, cest--dire largent employ pour construire, par exemple, une forge, un fourneau, un atelier, des logements pour des ouvriers, etc. Pourquoi? Parce que les rentres dun capital fixe sont presque toujours plus lentes que celles dun capital circulant. Ds lors, les banques contreviendraient cette rgle dun remboursement frquent et rgulier. Comment, ds lors, financer ce capital fixe? Lentrepreneur peut recourir des emprunts mais de manire ce que son propre capital fournisse une assurance suffisante ses cranciers. Tout argent quon emprunte sans perspective de pouvoir le rendre avant quelques annes ne devrait pas, selon Adam Smith, tre emprunt une banque mais bien, moyennant la constitution dune hypothque, des rentiers dsireux de prter, plusieurs annes durant, leur argent de cette manire des gens bien solvables. Adam Smith constate que cela fait 25 ans que le papier-monnaie est mis par les banques cossaises et que sa quantit a outrepass la mesure de ce que la circulation du pays peut aisment absorber. Au fil du temps, les entrepreneurs, habitus voir les banques leur fournir des sommes trs importantes (dpassant parfois ce quelles pouvaient se permettre de prter), ont perdu toute prudence et se sont imagin quelles pouvaient prter autant de billets quils en avaient besoin sans sexposer plus de dpense qu celle de quelques rames de papier. Ils se plaignirent de la pusillanimit des banques et tentrent mme daccrditer lide que ctait, pour la banque, une question dhonneur que de leur fournir tout le capital dont ils avaient besoin pour leur entreprise. Les banques refusrent. Suite ce refus, certains spculateurs recoururent un expdient bien connu utilis par certains ngociants au bord de la banqueroute. Cette pratique consiste renouveler les traites, cest--dire tirer successivement des lettres de change lun sur lautre. Originellement pratiqu en Angleterre, cet expdient se dveloppa en Ecosse et atteint des proportions dmesures au regard de la taille du pays et de la modicit de son capital. A lintention des personnes extrieures au monde des affaires, Adam Smith entreprend dexpliquer en quoi consiste ce mcanisme. Il rappelle dabord quune lettre de change fait intervenir plusieurs personnages: le tireur, le tir et le porteur. Le tireur est un crancier

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qui donne lordre au tir (le dbiteur encore appel laccepteur) de remettre, une date figurant sur la lettre de change, largent que ce dernier lui doit une tierce personne appele le porteur. Le porteur est celui qui est en possession de la lettre de change. Lchance est court terme (gnralement 2 3 mois). A lchance, le tir est oblig dacquitter la dette sur le champ. Faute de le faire, il peut tre rput en banqueroute. Le document peut servir plusieurs fois de moyen de payement dans lintervalle qui spare sa rdaction et la date prvue de lacquittement de la dette. Ds lors, le porteur peut changer. Si un porteur se sert de ce document (cette promesse de payement) pour payer quelque chose, il remet ce dernier la personne quil paye. Cette dernire devient elle-mme le porteur. Le prcdent porteur devient, quand il se sert de la lettre de change, garant de lacquittement de la dette. Il devient endosseur . Son nom figure au dos de la lettre. Faute de sacquitter sur le champ lchance de la dette, il peut aussi tre rput en banqueroute. Cette lettre de change offre donc de srieuses garanties car le tir ainsi que tous les endosseurs (les anciens porteurs) sont solidairement responsables de lacquittement de la dette auprs du porteur qui rclame dtre pay. En quoi consiste, ds lors, la manuvre dnonce par Adam Smith? En ceci: il faut deux ngociants complices. Imaginons, par exemple, un ngociant A dEdimbourg et un ngociant B bas Londres: A est le tireur et B le tir (laccepteur). Lchance est fixe deux mois. B est donc officiellement le dbiteur. En ralit, cette dette est fictive: B ne doit rien A mais il accepte la lettre de change de A. En contrepartie, A accepte que B tire sur lui une autre lettre de change avant lexpiration du dlai de deux mois; ds lors, avant lexpiration du dlai de deux mois, B tire une lettre de change sur A dune somme quivalente (charge dune commission et dun intrt) et cette dernire doit tre acquitte avant un nouveau dlai de deux mois; avant lexpiration de ce second dlai de deux mois, A tire une seconde lettre de payement (charge dune commission et dun intrt) sur B exigible nouveau deux mois; avant lexpiration de ce troisime terme de deux mois, B tire une autre lettre de change payable nouveau deux mois et alourdie de lintrt et de la commission de toutes les lettres prcdentes; etc. Ce petit mange peut stendre sur plusieurs mois voire plusieurs annes. Lintrt est de 5% lan et la commission est au minimum de % pour chaque traite. Le commission est rpte tous les deux mois soit six fois par an. Largent quon peut ainsi se faire quivaut souvent plus de 8% de cette somme fictive. Ce procd consiste, dit Adam Smith, faire de largent par circulation.97 Vu que les profits ordinaires des capitaux sont, dans ce pays et cette poque, de 6 10%, il est quasiment impossible que les rentres de cette spculation suffisent non seulement rembourser les frais normes consentis pour faire rouler ces fonds mais aussi pour
97 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.395

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fournir un profit aux spculateurs. Ces entrepreneurs, en procdant de la sorte, se bercent dillusion. Ils pensent que le projet quils poursuivent finira par engendrer de gros profits. En quoi consiste la fraude dans ce mcanisme ? En ceci : A et B escomptent systmatiquement auprs dun banquier la nouvelle lettre de change. Le ngociant A dEdimbourg lescompte chaque fois auprs dun banquier cossais et la tire sur B. Le ngociant B de Londres lescompte auprs de la banque dAngleterre ou dun quelconque banquier londonien et la tire sur A. Le montant crot chaque nouvelle lettre de change. A chaque tape, largent procur par lescompte permet de rembourser la lettre de change prcdente. A ceci prs que la premire dette tant fictive, la somme initiale na jamais exist et quil faut toujours faire escompter une nouvelle lettre de change pour rembourser la banque la prcdente. Le payement de la premire lettre de change ntait jamais rellement arriv la banque qui lavait avanc quand elle avait escompt cette dernire. Pour reprendre la mtaphore du bassin, on peut dire ici quil ny rentrait aucun courant pour remplacer ce qui sy tait dabord coul par voie de lettres de change circulantes. Ce payement tait donc tout fait illusoire. Ceci explique pourquoi le papier-monnaie devint surabondant dans le pays. Un grand nombre de spculateurs eurent recours ce procd et la quantit de papier en circulation excdait la valeur de la monnaie mtallique qui y et rellement circul si le papier navait pas eu de papier monnaie. En rsum, ces entrepreneurs avaient, auprs de la premire banque o lescompte avait t ralis, fort subtilement soutir un capital sans laccord de la banque et sans mme quelle en ait conscience. Lastuce ncessitait videmment de procder ces escomptes successifs auprs de banquiers diffrents. Autrement, le banquier abus se serait vite aperu du mange entre A et B, ralisant quils trafiquaient avec une somme par lui avance et non pas avec un capital qui leur tait propre. Par ailleurs, il arriva aussi que cette escroquerie se fasse non pas avec deux ngociants mais avec un trs grand nombre simultanment. La manuvre roulait alors dans un grand cercle de personnes intresses se procurer ainsi de largent et sarrangeant pour rendre crdibles ces diverses lettres de change. Parfois, le banquier sapercevait de lescroquerie mais ralisait aussi quelle tait si avance et si vaste quen refusant dencore escompter ces lettres, la ruine de ces entrepreneurs risquait dentraner la sienne propre. Cela le contraignait alors continuer faire crdit mais en multipliant progressivement les difficults lescompte de manire se dbarrasser progressivement de ces escrocs en les incitant recourir dautres banquiers ou de trouver dautres moyens pour se faire de largent. Ce dsengagement progressif des banques suscita la fureur de ces entrepreneurs aventuriers. Ils appelrent dtresse nationale leur propre dtresse et accusrent les banques de manquer leurs devoirs et de trahir leur mission alors mme que, ce faisant, les banques essayaient justement de sauver leur propre crdit. Cest alors quau milieu de cette dtresse et de ces clameurs, sleva en Ecosse une banque nouvelle, totalement indite dont les fondateurs affirmrent quelle allait sauver le pays des maux qui le menaaient. Cette banque accorda des

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comptes courants et escompta les lettres de change avec une facilit quon navait jamais vue dans aucune autre banque apparemment. Elle escomptait indistinctement toutes les lettres de change quon lui prsentait et se proposait davancer, sur des srets raisonnables, la totalit du capital des entreprises dont les rentres sont les plus lentes et les plus loignes (comme celles qui, par exemple, consistent amliorer les terres). Cette pratique bancaire descompte massif entrana instantanment une immense mission de billets. Lesquels, videmment, reflurent tout aussi massivement vers la banque pour tre convertis en or et en argent tout aussi vite quils taient mis. Ces coffres avaient, la base, t peu garnis car seulement 80% des fonds furent verss par les soumissionnaires qui promirent de payer le solde en plusieurs payements. Mais ces soumissionnaires ouvrirent eux-mmes un compte courant qui permit beaucoup dentre eux demprunter la banque les termes subsquents de leur soumission. Cela revenait remettre dans les coffres de la banque ce quon venait dter de lautre. Pour viter que ses coffres ne se dgarnissent immdiatement, la banque eut recours lexpdient ruineux de tirer sur Londres et, lchance de la lettre, de la payer avec intrt et commission grce une autre traite sur la mme place. Vu que les proprits foncires des actionnaires de la banque, estimes plusieurs millions, taient hypothques pour servir de garantie lexcution de tous les engagements pris par elle, le grand crdit confr cette dernire par une hypothque aussi tendue, retarda de deux ans la dconfiture finale de cette institution. Les oprations de cette banque produisirent des effets directement opposs ceux viss par ses fondateurs. Ils voulaient favoriser les belles et grandes entreprises et, en attirant toutes les affaires de la banque, supplanter toutes les autres banques dEcosse et en particulier celle dEdimbourg qui tait fort critique alors pour les difficults quelles faisaient lescompte. Effectivement, dans un premier temps, cette banque attira de nombreux spculateurs qui purent pousser encore deux ans leurs affaires avant de sabmer avec la banque. Le seul rsultat fut de grossir encore davantage la dette de ces spculateurs. Cela dit, ce dsastre profita au moins une catgorie dacteurs: les autres banques cossaises. Elle soulagea ces dernires de tous les entrepreneurs douteux, tous les gens projets chimriques, tous les tireurs de lettres circulantes et autres porteurs de projets extravagants, qui se prcipitrent vers la nouvelle banque. En rsum, la banque obtint le contraire de ce quelle visait: elle aggrava les maux du pays et tira dun trs grand embarras les banques quelle se proposait de supplanter. La banque en question se ruina vritablement en tirant des traites sur Londres. Elle ne pouvait rien gagner sur lintrt de son papier car ce dernier lui revenait illico pour tre converti en espces. Pour remplir ses caisses, elle cherchait, via des agents, des prteurs et empruntait sur base de ses srets. Tous ces frais taient autant darticles porter sur le compte des pertes. Cette manire de procder est comparable lattitude dun homme possdant un bassin dont schappe constamment un courant deau et qui, ntant aliment par aucun courant rentrant, envoie constamment des gens tirer de leau un puits plusieurs milles de distance de faon maintenir le bassin galement plein. Lconomiste cossais John Law (1671-1729) estimait que si lindustrie languissait en

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Ecosse, ctait faute dargent pour la mettre en branle. Il proposa de mettre en place une banque qui aurait mis du papier jusqu concurrence de toute la valeur des terres du pays. Le parlement cossais ayant rejet son projet, il migra en France, gagna la protection du duc dOrlans, alors rgent de France, qui adopta son systme presque sans aucune modification. Lide dimprimer du papier-monnaie presque sans limites est la base de ce quon a appel le systme du Mississipi, cest--dire le projet de banque et dagiotage le plus extravagant peut-tre qui ait jamais paru au monde.98 On sait ce quil en advint en France: le pays fut inond par le papier monnaie et le systme de Law scroula en mme temps que la Banque Gnrale fonde deux ans plus tt. La plus grande banque europenne de circulation, cest la banque dAngleterre. Postrieure de quelques annes la Glorieuse Rvolution, elle fut rige en corporation en excution dun acte du Parlement en 1694. Ds cette date, elle avana, un taux dintrt lev, une somme dargent importante au nouveau gouvernement. En 1722, elle accorda, pour la premire fois, une avance lEtat (9.375.027 livres) qui excdait son propre capital (8.959.995 livres), ce qui signifie que la banque commena avoir un capital sans dividende99 outre le capital qui en donnait un. Elle a toujours, depuis, continu avoir un capital sans dividende. La banque dAngleterre est aussi solide que le gouvernement lui-mme. Cela signifie quil faudrait que tout ce quelle a avanc lEtat soit perdu avant que ses cranciers puissent essuyer la moindre perte. Cest la fois un tablissement bancaire ordinaire et la grande machine du gouvernement. Elle reoit et paye les annuits qui sont dues aux cranciers de lEtat, met en circulation les billets de lEchiquier et avance au gouvernement le montant annuel de la taxe foncire et de la taxe sur la drche100 qui prennent plusieurs annes pour tre acquittes. Elle soutient le crdit des principales maisons (dAngleterre mais aussi de Hambourg et de Hollande). Les oprations les plus sages des banques peuvent augmenter lindustrie du pays. Elles ne crent pas le capital mais elles peuvent rendre active et productive une plus grande partie du capital que celle qui laurait t sans elle. Elles convertissent ainsi les fonds morts, cest--dire ces espces dormantes quun commerant conserve par devers lui, en des fonds actifs et productifs (matriaux, outils, vivres et subsistances pour salarier). Lor et largent permettent de mettre en circulation le produit des terres et du travail dans tout le pays. La banque sage substitue du papier lor et largent qui arrivent elle. Ce papier, fermement assur par cette monnaie mtallique, permet de raliser ces prcieuses amliorations qui augmentent, dune manire vraiment considrable, le produit annuel des terres et du travail. Cela dit, la surabondance de papier monnaie fragilise un Etat. Imaginons que, suite une guerre malheureuse, lennemi se rende matre de la capitale et mette la main sur le trsor qui soutient le crdit du papier-monnaie partout dans le royaume, cela plongerait ce dernier dans de graves dsordres. Ces dsordres seraient bien plus
98 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.403 99 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.405 100 La drche est le rsidu de lorge germe et concasse qui a servi la fabrication de la bire

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considrables que ceux qui surviendraient dans un pays conquis o la plus grande partie de la circulation repose sur lor et largent. Dans le cas de lAngleterre, on serait forc, pour commercer, de recourir au troc et au crdit. Le nouvel Etat serait considrablement affaibli car les impts sont gnralement pays en papiers. Une attitude responsable, ds lors, consiste, dit Adam Smith, viter la multiplication excessive de papier. La circulation dun pays est divise en deux branches diffrentesqui marchent simultanment: la circulation qui sopre entre commerants seulement : portant sur des ventes en gros, elle exige le payement de sommes importantes pour chaque transaction particulire; la circulation qui sopre entre les commerants et les consommateurs : portant sur des ventes en dtail, elle nexige fort souvent que de trs petites sommes. Dans les deux cas, la monnaie papier et la monnaie mtallique peuvent tre utilises. Elles transitent dailleurs dune branche lautre. Cependant, vu que les petites sommes circulent beaucoup plus vite que les grosses, les changes entre commerants et consommateurs peuvent se faire sur une masse de monnaie beaucoup plus petite, les mmes pices, circulant vite et abondamment, pouvant servir dinstruments une quantit importante dachats. Il est possible soit de restreindre la circulation du papier monnaie aux seuls changes entre commerants soit, au contraire, ltendre une grande partie des changes entre commerants et consommateurs. Ainsi, Londres, il nexiste pas de billets dune valeur infrieure 10 livres. Les billets ne circulent donc, gnralement, quentre les commerants. Si, exceptionnellement, un consommateur se retrouve avec un billet de cette somme, il utilisera rapidement ce dernier pour acheter, la premire boutique venue, une marchandise de prix modeste (5 schellings par exemple) et ce billet rintgrera le circuit des changes entre commerants. En Amrique septentrionale, par contre, il existe des billets de 1 schelling : le papiermonnaie remplit presque la totalit de la circulation. Linconvnient dune circulation de billets portant sur de si petites sommes, cest quelle inspire beaucoup de gens du peuple lenvie de se faire banquier. Mais quand des banquiers aussi misrables - qui mettent parfois des billets de 6 pence peine - font banqueroute, cela engendre de grandes calamits chez beaucoup de pauvres qui utilisent leur monnaie. Peut-tre vaudrait-il mieux, conseille Adam Smith, ne jamais mettre des billets dune valeur infrieure 5 livres; ce qui aurait pour effet de restreindre, lchelon de tout le royaume, lusage des billets aux seuls commerants. En dehors de la capitale, 5 livres est une somme quon dpense assez rarement en une fois alors qu Londres, ville de profusion et de dpense, cest partir de 10 livres quon se montre assez circonspect. Partout o le papier-monnaie est concentr quasiment exclusivement dans la circulation de commerant commerant, il y a toujours abondance dor et

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dargent. Cest le cas de Londres. Par contre, quand le papier se rpand dans la circulation entre commerants et consommateurs, il chasse presque toujours lor et largent du pays: cest le cas en Ecosse et cest surtout le cas en Amrique septentrionale. Lorsque le papier est confin aux rapports entre commerants, les banques sont nanmoins tout fait en mesure de rendre pratiquement les mmes services lindustrie et au commerce que dans une conomie o le papier circule partout. Elles le font, on la vu, par le moyen de lescompte de lettres de change et davances sur compte courant. On pourrait objecter, poursuit Adam Smith, quempcher des particuliers dutiliser des billets en guise de payement pour une somme modique ou encore interdire au banquier dmettre de tels billets alors quil existe dans le voisinage une demande pour ceux-ci, est une atteinte la libert naturelle et que la loi doit protger cette libert au lieu de lenfreindre. Cest effectivement une atteinte cette libert, reconnat Smith, mais vu que lexercice de cette libert par quelques uns est de nature compromettre la scurit de la socit, il est lgitime de limiter celleci. Cest un peu comparable lobligation de btir des murs mitoyens de manire prvenir la propagation du feu en cas dincendie. Le papier-monnaie consistant en billets mis par des banquiers jouissant du crdit le plus solide, payables premire demande et inconditionnellement, peut tre considr comme tant dune valeur quivalente la monnaie dor et dargent (puisquon peut la convertir tout moment en or et en argent). Laugmentation, dcrite prcdemment, de la quantit de papier-monnaie diminue logiquement la valeur de la masse totale de cette monnaie et conduit, tout aussi logiquement, une augmentation du prix pcuniaire des marchandises. En toute logique, le prix des marchandises devrait augmenter. Pourtant, ce nest pas le cas. Adam Smith explique que, par exemple, le prix des vivres en Ecosse na pas augment depuis un sicle en dpit de laugmentation de la masse de papier en circulation. Le bl est rest aussi bon march en Angleterre quen France en dpit de cette mission, etc. Comment expliquer ce phnomne ? Par ceci : quand on augmente la masse de papier, une quantit quivalente dor et dargent est chasse de la circulation. Ds lors, la somme de monnaie courante, elle, naugmente pas. Mais les choses seraient diffrentes sil y avait du papier-monnaie dont les billets ne sont pas payables immdiatement (parce que ce payement dpendrait soit de la bonne volont de lmetteur, soit de conditions que ne peut remplir le porteur en toutes circonstances soit de lcoulement dun dlai de plusieurs annes). Un tel papiermonnaie tomberait sans doute en dessous de la valeur de lor et de largent. Ce cas nest pas purement thorique. Il y a quelques annes, les banques cossaises avaient insr dans leurs billets de banque une clause doption qui permettait aux directeurs de diffrer le payement de six mois aprs la prsentation du billet par le porteur (avec lintrt lgal au terme des six mois). Soit les directeurs se servaient de cette clause soit ils menaaient de sen servir pour persuader le porteur de se contenter dchanger une partie seulement de la somme demande. Suite cela, la valeur de ces billets de banque qui formaient la plus grande partie de la monnaie courante dEcosse baissa au-dessous de la valeur de la monnaie dor et dargent.

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Un acte du Parlement dclara toutes ces clauses illgales et supprima tout billet payable au-dessous de 20 schellings. En Amrique, le papier circulant ne consistait pas en billets de banque payables au porteur mais en papier dEtat dont le payement ntait exigible que plusieurs annes aprs la date de lmission. Le gouvernement de la colonie ne payait pas dintrt au porteur de ce papier. Ctait une injustice aussi criante peut-tre quen et jamais os risquer tout autre gouvernement ayant quelque prtention la libert.101 Mme avec la meilleure garantie offerte par le gouvernement, 100 livres payables en 15 ans - dans un pays o lintrt est de 6% - ne reprsentent plus gure que 40 livres dargent comptant. Lorsque le gouvernement de Pennsylvanie procda, en 1722, la premire mission, il prtendit donner son papier une valeur gale celle de lor et largent. Des peines taient prvues lencontre de quiconque exigerait, lors dune vente de marchandise, une somme diffrente selon que lon payait en espces ou en papier. Mais aucune loi positive ne peut obliger un particulier qui vend sa marchandise et qui est matre de la vendre ou de ne pas la vendre, daccepter, en change de cette marchandise, un schelling pour lquivalent dune guine. En dpit de tous les rglements, il apparut bien vite que 100 livres sterling taient regardes comme valant, dans certaines colonies, 130 livres et, dans certaines autres, la somme norme de 1.100 livres. Ces diffrences entre colonies sexpliquent par la diffrence de quantit de papier mis par les diverses colonies et la dure plus ou moins probable et plus ou moins loigne de son remboursement effectif. La Pennsylvanie fut plus prudente que les autres colonies pour matriser son mission de papier-monnaie. Son papier circulant ne baissa jamais en dessous de la valeur de la monnaie dor et dargent qui avait cours dans cette colonie avant la premire mission. Les colons levrent la dnomination de leur monnaie de manire prvenir lexportation de lor et de largent en direction de la mtropole. Ils firent passer, dans la circulation de la colonie, la mme quantit de mtal pour une somme plus forte que celle pour laquelle cette quantit circulait dans la mre patrie. En raction, les commerants anglais qui vendaient leurs marchandises dans les colonies, augmentrent le prix dans la mme proportion de manire ce que lor et largent sexportassent aussi rapidement quauparavant. Le papier-monnaie qui tombe au-dessous de la valeur de la monnaie dor et dargent ne fait pas baisser, par l mme, la valeur de ces mtaux. Cest-dire quil ne peut faire en sorte que des quantits identiques de ces mtaux soient changes, aprs cette dvaluation du papier, contre une quantit moindre de toute autre marchandise que la quantit quon pouvait en obtenir avant la dvaluation. La proportion entre la valeur de ces mtaux et celle de nimporte laquelle marchandise ne dpend en aucune faon de la nature ou de la quantit mise du papier-monnaie. Elle dpend, en ralit, de ltat de richesse ou de pauvret des mines qui approvisionnent en or et argent le march du grand monde commerant. Cest une proportion entre la quantit de travail ncessaire pour extraire et acheminer ces mtaux au march et la celle ncessaire pour y faire venir nimporte quelle marchandise.
101 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.413

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Selon Adam Smith, il est deux choses que lEtat doit exiger des banquiers: les empcher dmettre un billet de banque circulant ou un billet au porteur au-dessous dune certaine somme; les assujettir lobligation dacquitter ces billets immdiatement et inconditionnellement, au moment de leur prsentation. Ces deux exigences respectes, on peut laisser au commerce des banquiers la plus grande libert possible. Loin davoir diminu la sret du public, la multiplication rcente des compagnies de banque dans toutes les parties des royaumes unis a renforc celle-ci. Pourquoi? Parce que la concurrence accrue entre banques force ces dernires contrler leur mission de papier et restreint le champ de circulation de ce dernier dans un cercle plus troit. Faute de le faire, elles sexposent un reflux du papier. Par ailleurs, la faillite dun tablissement bancaire, accident invitable dans le cours ordinaire des choses, a dsormais des consquences beaucoup moins ngatives pour le public. Enfin, la libre concurrence oblige les banquiers traiter leurs correspondants de manire plus librale et plus facile sils ne veulent pas que leurs rivaux les dbauchent. Une branche du commerce ou une division du travail quelconque sera toujours plus avantageuse pour le public quand y rgne la concurrence.

Chapitre III. Du travail productif et du travail non productif. De laccumulation du capital


Le travail productif est celui qui ajoute de la valeur lobjet sur lequel il sexerce. Le travail non-productif est celui qui na pas cet effet. Le travail dun ouvrier de manufacture ajoute la valeur de la matire sur laquelle travaille cet ouvrier, la valeur de sa subsistance et du profit de son matre. Le travail dun domestique, au contraire, najoute la valeur de rien. Louvrier reoit un salaire mais ne cote aucune dpense son matre car la valeur de ce dernier se retrouve, gnralement avec un profit, dans la valeur de ce quil a produit. Par contre, la subsistance du domestique ne se retrouve nulle part. Le matre senrichit en employant des ouvriers. Le propritaire sappauvrit en entretenant une multitude de domestiques. Evidemment, le travail du domestique a de la valeur et mrite rcompense mais, contrairement louvrier, ce travail ne se fixe pas sur une chose vnale qui dure quelques temps aprs que le travail a cess. Cette chose vnale produite par louvrier, cest une quantit de travail amass et mis en rserve, pour tre employ, sil est ncessaire, dans quelque autre occasion.102 Cet objet peut ensuite mettre en activit une quantit de travail gale celle qui la produite originairement, ce qui nest pas le cas des services du domestique qui prissent linstant mme o il les rend.
102 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.417

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Le travail de quelques unes des classes les plus respectables de la socit est ranger dans la catgorie du travail non productif. Cest le cas du souverain et celui de tous les autres magistrats civils et militaires, toute larme, toute la flotte, les fonctionnaires, etc. Certes, leur service est honorable, utile et ncessaire mais il ne produit rien avec quoi on puisse ensuite se procurer une pareille quantit de service. La protection, la tranquillit, la dfense de la chose publique - rsultats du travail dune anne - ne peuvent servir acheter la protection, la tranquillit, la dfense quil faut pour lanne suivante. On retrouve une grande diversit de professions, dans ces activits non-productives, des plus frivoles au plus graves: les comdiens, les farceurs, les chanteurs, les gens de lettre, les juristes, les mdecins, les ecclsiastiques, etc. Les travailleurs productifs et non productifs sont tous entretenus par le produit annuel de la terre et du travail. Ce produit est limit. Plus grande est la proportion employe entretenir des gens non productifs, plus restreinte sera celle qui restera pour les gens productifs et plus restreinte sera, ds lors, le produit de lanne suivante. La totalit du produit annuel des terres et du travail dun pays se divise en deux parties: la partie qui permet de remplacer un capital ou de renouveler la portion de vivres, de matires et douvrages manufacturs retire dun capital; la partie destine former un revenu au matre de ce capital (comme profit) ou quelque autre personne (comme rente de sa terre). La premire partie ne permet dentretenir que des salaris productifs. La seconde permet dentretenir indiffremment des salaris productifs et non productifs. Quand une personne emploie un fonds comme capital, cest toujours dans lespoir den tirer un profit. Il nemploie que des travailleurs productifs. Sil emploie une partie de ces fonds entretenir des salaris non productifs, cette partie est retire de son capital pour servir sa consommation. Do vient le revenu des travailleurs non productifs ? De la seconde partie de ce produit annuel: la rente de la terre et les profits des capitaux sont partout les principales sources o les salaris puisent leur subsistance. Il peut arriver, cependant, que la partie destine remplacer un capital, une fois arrive dans les mains des ouvriers productifs, puisse contribuer, pour tout ce qui excde la subsistance ncessaire de ces ouvriers, lentretien de travailleurs productifs ou non productifs. Un ouvrier au salaire lev peut entretenir un domestique ou aller au spectacle (entretenant ainsi les comdiens). Il peut aussi payer un impt (et concourir lentretien dune classe honorable et utile). Evidemment, cette pargne faite sur son revenu nest jamais bien grande. Mais la modicit de la somme multiplie par un nombre important douvriers, peut alimenter de manire non ngligeable les travailleurs non productifs. La rente de la terre et les profits des capitaux permettent de faire vivre tant des salaris productifs que des salaris non productifs. Cependant, ces revenus sont plus volontiers affects lentretien de salaris non productifs. Gnralement, un grand seigneur fait vivre plus de gens oisifs que de gens laborieux. Ces personnes oisives sont des personnes de la mme espce que celle du grand seigneur.

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Dans un pays, la proportion entre personnes productives et personnes non productives correspond en ralit la proportion entre la partie du produit annuel destin remplacer un capital et celle destine former un revenu soit comme rente soit comme profit. Dans les nations europennes opulentes, la premire partie est prdominante. Avec celle-ci, le fermier riche et indpendant remplace son capital. La seconde partie paye son profit et la rente du propritaire. Mails il nen a pas toujours t ainsi. Dans les temps fodaux, cette premire partie tait assez minime et permettait au fermier de remplacer un maigre capital consistant principalement en chtifs bestiaux. Les cultivateurs, quant eux, taient souvent des serfs ou des tenanciers volont: le cens quils payaient correspondait la totalit du produit de la terre. Ils dpendaient tous de lui, au mme titre que les gens de sa suite. A cette poque, le propritaire dtenait bien la totalit du produit de la terre. Aujourdhui, un propritaire rentier nen possde gure plus que le tiers. Il est vrai que cette rente a, elle-mme, tripl ou quadrupl depuis que toutes les parties de la campagne ont fait lobjet damliorations notables. De grands capitaux sont dsormais employs dans le commerce et les manufactures alors quauparavant, seuls de trs minces capitaux taient consacrs lentretien de fabriques simples et grossires. Mme trs rduits, ces capitaux devaient rendre de gros profits. Nulle part, lintrt ntait au-dessous de 10%. Maintenant que la socit sest enrichie, lintrt ne dpasse jamais 6% et, dans les rgions les plus opulentes, il peut mme tomber 2%. Pourtant, la partie des revenus des habitants provenant du profit est plus grande chez les habitants des pays riches que chez ceux des pays pauvres. Mais cela sexplique par le fait que le capital y est concentr de manire bien plus importante mme si les profits sont dans une proportion moindre relativement au capital. La partie du produit allou au remplacement du capital est non seulement plus grande dans les pays riches que dans les pays pauvres mais sy trouve dans une proportion bien plus forte relativement la partie destine former un revenu. Cest cette proportion qui dtermine ncessairement, dans un pays, le caractre gnral des habitants, cest--dire le penchant lindustrie ou la paresse. Nous sommes plus travailleurs que nos anctres mais si ces derniers taient paresseux, cest parce quils ne bnficiaient pas dun fonds destin lentretien du travail aussi volumineux que le ntre. Dans les villes commerantes et manufacturires, le peuple est gnralement laborieux, frugal et conome. Par contre, dans les villes qui se soutiennent principalement par la rsidence permanente ou temporaire dune cour et o le peuple tire sa subsistance des dpenses de revenu, il est gnralement paresseux, dbauch et pauvre comme Rome, Versailles, Compigne et Fontainebleau. Les habitants vivent des dpenses des fonctionnaires. Au contraire, des villes telles que Bordeaux et Rouen attirent, par leur industrie, un grand capital quelles emploient judicieusement. Il existe aussi des villes qui emploient juste ce quil faut de capital pour y soutenir la consommation. Cest le cas de Paris, Madrid et Vienne. Enfin, il existe une dernire catgorie de villes: Londres, Lisbonne et Copenhague sont sans doute les trois seules villes dEurope qui, tout en servant de rsidence permanente une cour, sont en mme temps des villes commerantes. Elles commercent pour leur propre consommation mais encore davantage pour dautres villes et dautres pays.

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Ainsi, la proportion existant entre la somme des capitaux et celle des revenus quivaut la proportion entre industrie et fainantise. L o il y a beaucoup de capitaux, il y a beaucoup dindustrie. L o il y a beaucoup de revenus, cest la fainantise qui prvaut. Les capitaux saccroissent par lconomie. Ils diminuent par la prodigalit et la mauvaise conduite. Epargner sur son revenu permet daccrotre son capital. Ce dernier sera soit employ en recrutant un nombre supplmentaire de gens productifs, soit prt, moyennant un intrt, une autre personne qui le fera prosprer. La cause immdiate de laugmentation du capital, cest lconomie et non lindustrie. Certes, lindustrie fournit la matire des pargnes que fait lconomie mais il ne suffit pas de crer des gains. Il faut encore les pargner et les amasser pour accrotre le capital. Lconomie permet daugmenter le nombre de salaris productifs, la valeur changeable du produit annuel de la terre et du travail du pays, la quantit dindustrie et, ds lors, la valeur du produit annuel. Ce qui est pargn annuellement est aussi consomm tout aussi rgulirement que ce qui est dpens annuellement mais il est consomm par une autre classe de gens. Non plus par les domestiques et les bouches inutiles de lhomme riche mais par des ouvriers, fabricants, artisans qui reproduisent avec profit la valeur de leur consommation actuelle. La consommation est la mme mais les consommateurs sont diffrents. Ce faisant lhomme conome fournit de lentretien un nombre additionnel de gens productifs. On peut le comparer un fondateur dun atelier public car son action revient mettre en place un fonds qui permettra lentretien perptuit dun mme nombre de gens productifs. Rien ne loblige videmment maintenir ce fonds si ce nest un principe trs puissant: son intrt personnel (ou celui qui, lavenir, pourra appartenir quelque partie de ce fonds). En effet, il sera contraire lintrt de ce propritaire de dtourner ces capitaux un autre emploi que celui de travailleurs productifs. Cest prcisment ce quAdam Smith reproche au prodigue: le fait dentamer son capital.
Comme un homme qui dissipe quelque usage profane les revenus dune fondation pieuse, il paye des salaires la fainantiseavec ces fonds que la frugalit de nos pres avait, pour ainsi dire, consacr lentretien de lindustrie.103

Il diminue tant la masse des fonds destins un travail productif que, ds lors, la somme de ce travail et le revenu rel du pays. Heureusement que, gnralement, la prodigalit des uns est annule par la sobrit des autres et prmunit le pays de lappauvrissement. On pourrait objecter que le prodigue qui nachterait pas ltranger les marchandises quil consomme, aurait pour seul effet de faire circuler la monnaie dans le pays sans occasionner aucune perte. Ce serait une erreur de penser cela, rpond Smith. En dpensant son bien immodrment, il utilise, au profit de salaris non productifs, une partie de vivres et dhabits qui auraient pu nourrir et vtir des salaris productifs. Chaque anne, cette attitude conduit diminuer la valeur quaurait eue, sans cela, le produit annuel de
103 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.426

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la terre et du travail du pays. La perte se situe prcisment dans le fait que sil avait employ cette somme lentretien de travailleurs productifs, ces derniers auraient reproduits, avec - en outre - un profit, la valeur entire de leur consommation. Mme si le prodigue ne fait pas sortir largent du pays, ce qui y reste, cest seulement cette quantit dargent. Dans le cas o les vivres et habits sont consomms par des gens productifs, ce quil reste dans le pays, ce sont deux valeurs: la quantit dargent; la reproduction, outre le profit, dune valeur gale en choses consommables de ce qui a t consomm par les travailleurs productifs. Il reste deux valeurs dans cette seconde hypothse au lieu dune seule dans la premire. Dans cette premire hypothse (celle du comportement prodigue de la population), la valeur du produit annuel ira en diminuant. Dailleurs, il ne faut pas considrer largent comme autre chose quun instrument servant faire circuler les choses consommables (vivres, matires et ouvrages faits). La quantit dargent qui circule dans un pays est ncessairement dtermine par la valeur des choses consommables qui y circulent annuellement. Ces choses sont le produit immdiat de la terre et du travail. La quantit dargent qui excde cette valeur sortira automatiquement du pays, en dpit de toutes les lgislations qui le contraindraient rester. En effet, sil ne trouve pas demploi au-dedans, il sera expdi lextrieur pour acheter des choses consommables. Si la valeur du produit annuel diminue (hypothse du comportement prodigue de la population), la quantit dargent diminuera forcment aussi. Il faudra acheter lextrieur ce quon ne trouve plus lintrieur. Lexportation des mtaux prcieux sera ici la consquence et non la cause de lappauvrissement du pays. Par contre, mesure que crot le produit annuel dun pays, la quantit dargent crot galement. Pourquoi? Parce que la quantit de biens consommables qui circule est plus importante et il faut une plus grande quantit dargent pour faire circuler ces derniers. Laugmentation de ces mtaux en circulation sera la consquence et non la cause de lenrichissement. Il suffira dacheter ces mtaux ltranger. Le pays qui a de quoi payer ce prix fait directement venir lui ces mtaux. La valeur de ces derniers, le prix quon paye pour les obtenir reprsente la nourriture, le vtement et le logement, cest--dire le revenu et la subsistance de tous ceux dont le travail ou le capital semploie les acheminer de la mine au march. Les mercantilistes (dont Smith exposera et critiquera les ides dans le Livre IV du prsent ouvrage) contestent que le revenu rel dun pays rside dans le produit annuel des terres et du travail et considrent que ce dernier rside dans la quantit de mtaux qui y circulent. Mais mme ces derniers doivent admettre que () tout prodigue parat tre un ennemi du repos public, et tout homme conome un bienfaiteur de la socit. Dans le domaine des activits conomiques (agriculture, mines, pcheries, etc.), Adam Smith condamne la conduite imprudente et malheureuse car, de mme que laction des prodigues, elle a pour effet de diminuer les fonds destins lentretien

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du travail productif. Cela dit, tant la prodigalit que la conduite imprudente diminuent rarement la masse des fonds productifs de la socit. Pourquoi? En raison de la bonne conduite de tous les autres acteurs du jeu conomique. En effet, le principe qui porte pargner senracine dans le dsir damliorer notre sort. Ce dsir, calme et sans passion, soppose la passion de dpenser outrancirement qui, quelquefois irrsistible, est gnralement passagre et accidentelle. Le principe qui pousse lconomie finit par prvaloir la longue chez la plupart des hommes. Dans le monde des affaires, le nombre des entreprises sages et heureuses est bien plus important que celui des entreprises imprudentes et malheureuses. Ceux qui font banqueroute ne sont quen bien petit nombre par rapport la masse des autres. Comme cest la fois la plus grande calamit et la plus grande humiliation, la majeure partie des hommes prend des prcautions pour lviter. Les grandes nations sappauvrissent, non pas en raison de la mauvaise conduite ou de la prodigalit de leurs citoyens mais, quelquefois, par celle de leurs gouvernants. Comment cela est-il possible? La quasi-totalit du revenu public est employe entretenir des gens non productifs. Ces derniers accomplissent des services utiles et ncessaires mais ils sont non productifs.
Les gens de cette espce, ne produisant rien par eux-mmes, sont tous entretenus par le produit du travail dautrui. Ainsi, quand ils sont multiplis au-del du nombre ncessaire, ils peuvent, dans une anne, consommer une si grande part de ce produit, quils nen laissent pas assez de reste pour lentretien des ouvriers productifs, qui devraient le reproduire pour lanne suivante. Le produit de lanne suivante sera donc moindre que celui de la prcdente, et si le mme dsordre allait toujours continuant, le produit de la troisime serait encore moindre que celui de la seconde. Ces hommes non productifs, qui ne devraient tre entretenus que sur une partie des pargnes des revenus des particuliers, peuvent quelquefois consommer une si grande portion de la totalit de ces revenus, et par l forcer tant de gens entamer leurs capitaux et prendre sur le fonds destin lentretien du travail productif, que toute la frugalit et la sage conduite des individus ne puissent jamais suffire compenser les vides et les dommages quoccasionne, dans le produit annuel, cette dissipation violente et force des capitaux.104

Cela dit, lesprit dconomie et la sage conduite prive suffisent souvent non seulement compenser la prodigalit et les imprudences des particuliers mais aussi contrebalancer les profusions excessives du gouvernement. Cest dans cet effort constant, uniforme et ininterrompu de tout individu pour amliorer son sort que rside la source primitive de lopulence publique et nationale. Pour accrotre la valeur du produit annuel de la terre et du travail dans une nation,
104 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.430

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il faut ncessairement, dune part, augmenter le nombre douvriers productifs et, dautre part, augmenter la productivit. Dans ce dernier cas, il faut multiplier et perfectionner les machines mais aussi mieux diviser et distribuer le travail. Dans les deux hypothses, il faut presque toujours un surcrot de capital. Cest la bonne conduite de quelques personnes qui permet, au fil du temps, de faire augmenter le capital en dpit de la mauvaise conduite des autres et des folies et erreurs du gouvernement. Telle a t la marche de toutes les nations qui ont joui de quelque paix et de quelque tranquillit: elles se sont enrichies. Quand on compare, lchelon dune nation, sa situation entre le moment A et le moment B, on constate, pour peu que ces priodes soient assez loignes lune de lautre, que ses terres sont mieux cultives, que ses manufactures se sont multiplies et sont devenues plus florissantes et que son commerce sest tendu. Mais ces progrs soprent si lentement quon ne les aperoit pas et, souvent, le dclin de telle ou telle branche de lindustrie ou de telle ou telle localit du pays, fait souponner que les richesses et lindustrie gnrale sont en train de dcrotre. Adam Smith cite un exemple pour illustrer cette loi: en Angleterre, le produit de la terre et du travail est beaucoup plus important quil ne ltait il y a plus dun sicle. Personne ne remet cette vrit en doute. Pourtant, durant ce sicle, il ne sest pas coul cinq ans sans que quelquun ne publie un livre o lauteur, souvent fort intelligent et de bonne foi, explique que la richesse de la nation va vers son dclin, que le pays se dpeuple, que lagriculture est nglige, que les manufactures steignent et que le commerce est ruin. En ralit, le pays na cess de senrichir. Il tait dailleurs bien plus riche, dj, la priode de la restauration quil ne ltait lavnement dElisabeth Ire,105 un sicle plus tt. Mais, cette poque, il tait beaucoup plus prospre qu lpoque des querelles entre les maisons dYork et de Lancastre. Durant ce conflit, le pays tait en bien meilleure situation qu lpoque de la conqute normande. Mais, cette dernire priode, le pays tait bien plus avancque lors de linvasion de Jules Csar, poque o les habitants vivaient comme les sauvages du nord de lAmrique. Pourtant, durant chacune de ces priodes, il na pas manqu de prodigalits particulires et gnrales, de guerres inutiles et dispendieuses, dimmenses quantits de produit annuel dtourn au profit de gens non productifs, dpidmies, dincendies, de destructions et danantissements presque absolus des capitaux. Toutes ces pertes et dpenses, toutes les profusions du gouvernement ont certes retard le progrs naturel de lAngleterre vers lopulence mais nont pu russi arrter sa course. Ceci sexplique par cet effort universel, constant, ininterrompu de chaque particulier pour amliorer son sort individuel au moyen de sa libert protge par la loi.
Malgr toutes les contributions excessives exiges par le gouvernement, ce capital sest accru insensiblement et dans le silence par lconomie prive et la sage conduite des particuliers, par cet effort universel, constant et non interrompu de chacun deux pour amliorer son sort individuel. Cest cet effort sans cesse agissant sous la protection de la loi, et que la libert laisse sexercer dans tous les sens et comme il le juge pro105 elisabeth ire dAngleterre (1533-1603) dite la reine vierge a rgn en de 1558 1603.

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pos; cest lui qui a soutenu les progrs de lAngleterre vers lamlioration et lopulence, dans presque tous les moments, par le pass, et qui fera de mme pour lavenir, ce quil faut esprer.106

Smith sen prend aux lois somptuaires et aux prohibitions dimportation des denres trangres de luxe qui frappent les particuliers. Pareilles lgislations et prohibitions sont prsomptueuses et inconsquentes : princes et ministres nont pas surveiller lconomie des particuliers et restreindre leurs dpenses. Ils feraient mieux de surveiller leurs propres dpenses. Si leurs propres dissipations ne parviennent pas ruiner lEtat, ce nest pas celles de leurs sujets qui y parviendront. Concernant la dpense des particuliers, il est vrai que la prodigalit diminue la masse gnrale des capitaux et que la dpense du seul revenu najoute ni ne diminue les capitaux. Mais il y a deux manires de dpenser: dpenser son revenu en choses qui se consomment immdiatement; dpenser son revenu en choses plus durables qui peuvent saccumuler. La seconde manire dagir semble contribuer davantage laccroissement de lopulence gnrale. Pourquoi? Imaginons lhypothse dun homme riche qui tient une table abondante et somptueuse rassemblant chaque soir de nombreux invits, qui entretient un grand nombre de domestiques, qui possde une multitude de chiens, de chevaux, etc. Imaginons ensuite un homme qui se contente dune table frugale et dune domesticit peu nombreuse mais qui consacre son revenu embellir ses maisons de ville et de campagne, acheter des meubles, des dcorations, des livres, des statues, des tableaux et autres choses plus frivoles telles que des habits somptueux, des bijoux, des parures, des colifichets, etc. Le premier homme, la fin de sa vie, ne sera ni plus ni moins riche quauparavant. Le second aura, au contraire, accru sa magnificence. Il possdera un fonds de richesses dune espce ou dune autre qui, certes, ne vaudra plus le prix dbours pour les acqurir mais qui continuera valoir beaucoup. Par ailleurs, les dpenses de luxe engages par des individus de cette espce viennent, la longue, profiter lensemble du pays. Les maisons, les meubles, les vtements de ces derniers finissent, quand ils sen lassent, par servir aux classes moyennes ou infrieures du peuple et amliorent la condition de ces dernires.
Ce qui tait autrefois un chteau de la famille de seymour est prsent une auberge sur la route de bath. Le lit de noces de Jacques ier, roi dAngleterre, qui lui fut apport du danemark par la reine son pouse, comme un prsent digne dtre offert un souverain par un autre souverain, servait dornement, il y a quelques annes, dans un cabaret bire de dumferline.107

106 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.433-434 107 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.435

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Les dpenses consenties pour des choses durables ne ncessitent pas dtre prolonges indfiniment. Contrairement la personne qui mne grand train avec une table abondante, celui qui embellit son bien par des meubles et autres fantaisies, peut trs bien arrter de dpenser sans que les voisins sen aperoivent. Mme si on sen aperoit, lentourage nen dduira pas systmatiquement que la personne a pass les bornes de sa fortune mais se dira quil a pleinement satisfait ses fantaisies. Ces dpenses pour des biens durables sont favorables, non seulement laccumulation des richesses, mais lconomie toute entire. Pareilles dpenses font gnralement vivre une bien plus grande quantitde gens que celles occasionnes lors de festins o sont invits un grand nombre de convives. Deux ou trois cent livres de vivres sont parfois servies dans une fte somptueuse dont la moiti finit ordinairement par tre jete. Si, avec la mme somme, on fait travailler des maons, des charpentiers, des tapissiers et des artistes, la mme valeur de vivres est distribue un nombre bien plus importants de personnes qui, in fine, achteront cette nourriture livre par livre sans en gaspiller une once. Dans le premier cas, ces dpenses nourrissent des gens inutiles. Dans le second cas, elles entretiennent des personnes productives. Dans le premier cas, la valeur changeable du produit naturel des terres et du travail demeure la mme alors que dans le second cas, elle augmente. Ce qui est paradoxal, cest que le seigneur qui nourrit de nombreux convives fait preuve de gnrosit car il partage la plus grande partie de son revenu avec ses amis et les personnes de sa socit. Par contre, celui qui achte des biens durables dpense son revenu souvent en entier pour sa seule personne. Ces biens durables sont souvent frivoles (parures, ameublement, colifichets, bagatelles, etc.) et attestent parfois dune certaine mesquinerie voire dun gosme. Pourtant cest cet gosme du second et non la gnrosit du premier qui savre favorable lconomie prive, qui accrot le capital de la socit, qui entretient des gens productifs et qui fait progresser la fortune publique.

Chapitre IV. Des fonds prts intrt


Les fonds prts intrt sont toujours, aux yeux du prteur, considrs comme un capital. Pourquoi? Parce qu terme, il sattend ce que ces sommes lui soient rendues avec, en sus, une rente annuelle paye par lemprunteur. Lemprunteur peut considrer cette somme soit comme un capital soit comme un fonds destin servir sa consommation. Dans le premier cas, il peut en reproduire la valeur en employant des personnes productives. Dans le second cas, il sagit dun prodigue qui ne pourra restituer le capital et lintrt autrement quen alinant ou entamant une autre source de revenu (par exemple une proprit ou une rente de terre). Evidemment, celui qui emprunte pour consommer sera bientt ruin. Hormis le cas bien particulier du prt lusure, il est contre lintrt des deux parties de prter et demprunter. Cela narrive dailleurs pas souvent vu lattention que prte tout homme

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ses intrts. Mme chez les emprunteurs, qui ne dont pas partie de la catgorie privilgie de personnes o il faille chercher lconomie, le nombre de personnes conomes et laborieuses surpasse de loin celui des fainants et des paresseux. Les seules personnes qui on consent rgulirement de prter des fonds sans esprer en faire un emploi trs profitable, ce sont les propritaires ruraux qui empruntent par hypothque. Ces derniers nempruntent pas rellement pour dpenser mais, plutt, parce quils ont dj dpens ce quils empruntent (souvent parce quils ont achet crdit trop de marchandises des artisans ou fournisseurs). Presque tous les prts intrt sont faits en argent (soit en papier soit en espces) mais la chose dont lemprunteur a rellement besoin, ce nest pas largent mais la valeur de largent, les marchandises quil pourra acheter avec. Ds lors, ce qui va dterminer la quantit de fonds prte intrt dans un pays chaque anne, ce nest pas la valeur de largent qui nen est que linstrument mais la valeur de la partie du produit annuel qui, au sortir de la terre ou des mains des ouvriers productifs, est destine remplacer le capital mais aussi le capital que le possesseur ne veut pas employer lui-mme. Ce qui dtermine la quantit dargent qui peut tre prte intrt dans un pays, ce nest pas la valeur de largent qui sert dinstrument aux diffrents prts mais la valeur de cette portion du produit annuel qui, au sortir de la terre ou des mains des ouvriers, est destine remplacer un capital. Ces capitaux, gnralement prts et rembourss en argent, constituent, pour cette raison, ce quon appelle lintrt de largent. Ces capitaux peuvent tre infiniment plus grands que la somme dargent qui est linstrument qui en permet le transport. En ralit, de mmes pices peuvent servir successivement diffrents prts et diffrents achats. Largent prt sert lemprunteur faire des achats de marchandises et tombe dans les mains du vendeur qui peut le prter un second emprunteur qui achtera lui aussi des marchandises un autre vendeur qui pourra prter la somme un troisime emprunteur, etc. Ce qui est confr par les prteurs aux trois emprunteurs, cest un pouvoir: le pouvoir de faire des achats. Cest dans ce pouvoir que consistent la valeur du prt et son utilit. Le capital prt par ces trois capitalistes quivaut la valeur des marchandises quon peut acheter avec. Il est trois fois plus grand que la valeur de largent avec lequel se font les achats. Le capital prt intrt peut ainsi tre compris, dit Smith, comme une dlgation, faite par le prteur lemprunteur, dune portion quelconque du produit annuel108 charge pour lemprunteur de dlguer annuellement une portion plus petite appele intrt et, lchance du terme, une portion quivalente celle emprunte appele remboursement. Largent est bien linstrument de dlgation mais totalement distinct de la chose quon dlgue en lutilisant. Les capitaux pcuniaires ou argent prter saccroissent mesure quaugmente, dans un pays, la partie du produit annuel qui, au sortir de la terre ou des mains des ouvriers productifs, est destine remplacer un capital. A mesure que la quantit
108 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.442

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des fonds prter intrt augmente, lintrt (qui nest rien dautre que le prix payer pour utiliser ce capital) va en diminuant. Pourquoi? Pour deux raisons: le prix de march de toutes choses diminue mesure que la quantit de ces choses augmente; quand les capitaux se multiplient dans un pays, le profit quon peut en faire diminue ncessairement et cela met ces diffrents capitaux en concurrence. Le capitaliste qui veut placer son capital dans un emploi o un autre capitaliste emploie un capital, sera oblig de vendre meilleur march la chose sur laquelle il commerce. Il peut mme tre contraint de lacheter meilleur march: la demande sur cette chose augmentant, les ouvriers deviennent plus difficiles trouver. La concurrence entre capitalistes fait hausser les salaires et fait baisser les profits. Le bnfice est donc rogn par les deux bouts: ds lors, le prix quon peut payer pour lusage de ce capital - lintrt donc diminue en mme temps que le bnfice. Selon des auteurs aussi respectables que Locke, Hume, Law et Montesquieu, le taux dintrt aurait baiss dans la majeure partie de lEurope en raison de la dcouverte des Indes occidentales espagnoles. Pourquoi ? Parce que, selon ces crivains, laugmentation de la quantit dor et dargent en circulation en Europe suite leur dcouverte et leur importation du Nouveau Monde, aurait rduit leur valeur et, corollairement, fait baisser le montant ncessaire pour en emprunter. Adam Smith dsapprouve cette analyse. Il explique quavant la dcouverte de lAmrique, le taux ordinaire de lintrt tait de 10% en Europe. Il aurait - la chose est difficile estimer prcisment - chut environ 5% aujourdhui (moyenne europenne). Selon la thorie que Smith conteste ici, la mme somme dargent permettrait seulement dacheter la moiti de ce quelle permettait de se procurer auparavant. Ce nest pas conforme la vrit des choses mais admettons que cela soit le cas. Mme dans cette hypothse, il est absolument impossible que la baisse de la valeur de largent ait la moindre tendance faire baisser le taux dintrt. En effet, les causes qui font baisser la valeur du capital font ncessairement baisser en mme temps celle de lintrt dans la mme proportion. La proportion entre la valeur du capital et celle de lintrt sera toujours la mme si le taux dintrt ne change pas. Si, au contraire, ce taux varie, la proportion entre les deux valeurs varie forcment aussi. Si le taux ne change pas, 100 livres ne valent plus, en ce moment, que la valeur de 50 quils valaient avant la dcouverte de lAmrique. Et lintrt de 10 livres ne vaut plus que 5 quil valait alors. Par contre, si le taux change (passant de 10 5%) comme laffirme la thorie ici attaque, 100 livres aujourdhui ne valent plus que 50 livres de lpoque. Lintrt sera de 5 et non de 10% mais ces 5 livres aujourdhui ne vaudront pas plus que 2 livres 10 sous de lpoque. Aussi, en rduisant le taux de lintrt de 10 5%, on affirme quun capital suppos gal la moiti de sa seconde valeur, un intrt qui ne vaut plus que le quart du premier intrt. Ds lors, laugmentation de la quantit de largent, supposer que la quantit de marchandise circulante reste constante, na dautre effet que de diminuer la valeur

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de ce mtal. Certes, la valeur nominale des choses augmente mais leur valeur relle reste inchange. Pourquoi? Parce que le capital du pays reste inchang. On utilise certes un plus grand nombre de pices dargent mais on naugmente pas, ce faisant, la quantit de choses. Les profits des capitaux restent les mmes. Rellement et mme nominalement. Pourquoi ? Parce que le salaire du travail se compte, lui, par la quantit dargent verse aux ouvriers. Si on augmente la quantit verse, le salaire semble plus important alors quil reste inchang en ralit. Par contre, les profits ne se comptent pas en pices dargent mais par la proportion existant entre ces pices et le capital employ. Capital et intrt resteront en gnral, lun lgard de lautre, dans la mme proportion o ils taient. Toute autre est lhypothse o, quantit dargent quivalente circulant dans le pays, la quantit des marchandises viendrait augmenter entre un moment A et un moment B. En ce cas, le capital du pays en serait rellement augment. Mme si la quantit dargent reste identique, cet argent commanderait une plus grande quantit de travail. Le salaire de ce travail vers aux ouvriers se hausserait galement en raison de la multiplication des demandes et ce mme si ce salaire pourrait sembler avoir baiss. Mme si lon paye ces derniers une moindre quantit dargent, celle-ci permettrait dacheter plus de marchandises que ne le permettait la plus grande quantit dargent verse auparavant. En consquence, les profits baisseraient, tant nominalement que rellement et ce en raison de laccroissement de la masse des capitaux dans le pays qui augmenterait la concurrence entre les capitalistes. La portion respective des capitalistes dans le produit du travail diminue en raison de cette concurrence. Lintrt, qui suit le cours du profit des capitaux, se rduit en consquence, parfois mme de faon trs importante. Et ce mme si la valeur de largent (cest--dire la quantit de choses quune somme peut acheter) augmente dans le mme temps. Dans certains pays, la loi prohibe de tirer intrt de largent mais, vu que partout lusage de largent est bon quelque chose, partout on payera quelque chose pour sen procurer. De telles lgislations, plutt que de prvenir le mal de lusure, ne font que laccrotre. Pourquoi? Parce que, dans ce cas, celui qui emprunte doit non seulement payer pour le prix de largent mais aussi une indemnit qui ddommage le prteur du risque que ce dernier court en prtant largent. Dans les pays o lintrt est permis et o le taux maximal autoris est dtermin lgalement, il faut encore que ce taux maximal soit situ un tout petit peu au-dessus du taux le plus bas de la place. Si ce nest pas le cas, les effets de cette fixation de taux sont identiques ceux dune prohibition de lintrt. Pourquoi? Parce que le crancier refusera de prter pour moins que ne vaut lusage de son argent et le dbiteur, sil veut obtenir cet emprunt, serait oblig, pour lindemniser du risque couru, daccepter secrtement de payer le prix de cet usage dans toute sa valeur. Il nest pas non plus pertinent de fixer ce taux lgal au taux le plus bas pratiqu par le march. Pourquoi? Parce que, dans ce cas, seuls les dbiteurs qui prsentent le plus de garanties seront en mesure dobtenir un prt. Tous les autres devront avoir recours un usurier. En Angleterre, cest seulement au gouvernement quon prte 3%. Les particuliers qui prsentent de bonnes srets obtiennent un taux entre 4 et 4,5%. Ds lors, le meilleur taux lgal actuel serait, selon Adam Smith, de 5%. De

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toute faon, aucune loi nest en mesure de rduire le taux ordinaire de lintrt au-dessous du taux courant le plus bas. Lactuel roi de France Louis XVI a bien essay de la faire par un dit de 1766 qui tenta de rduire le taux dintrt de 5 4%. Rsultat? On luda la loi et on continua prter 5% en France. Il ne faut pas non plus que ce taux soit fix trop au-dessus de ce taux courant de la place. Pourquoi ? Parce que si on fixait ce taux, par exemple, 8 ou 10%, la plus grande partie de largent serait prt des aventuriers ou des prodigues, les seuls qui consentiraient emprunter de largent aussi cher. Les entrepreneurs sages et aviss qui ne dsirent donner pour lusage de largent quune partie du profit quils esprent retirer, ne risqueraient pas demprunter un taux pareil et ainsi une grande partie du capital du pays se trouverait enlev aux mains les plus propres en faire un usage profitable et avantageux. Partout, le prix courant des terres dpend du taux courant de lintrt. Acheter une terre rapporte, en rente, un peu moins que les intrts du capital quon prte mais, videmment, le premier placement a une plus grande sret. Mais la diffrence reste assez petite. Si la terre ne rapportait pas grand-chose, personne nen achterait et tout le monde prterait son capital. Au contraire, si elle rapportait plus que le prt de capital, tout le monde achterait des terres, ce qui hausserait le prix de ces dernires jusqu rendre les prts nouveau attractifs.

Chapitre V. Des diffrents emplois des capitaux


Tous les capitaux sont destins lentretien du travail productif mais la quantit de travail quils mettent en activit varie extrmement en fonction de la nature de lemploi quon en fait. On retrouve la mme variation dans la valeur que cet emploi ajoute au produit annuel des terres et du travail du pays. Il existe quatre faons demployer un capital: fournir la socit le produit brut quil lui faut pour son usage et sa consommation annuelle: cest ce quoi semploient tous ceux qui entreprennent la culture et lamlioration des terres, mines et pcheries; manufacturer ce produit brut pour quil puisse directement servir lusage et la consommation de la socit: cest le travail de tous les matres manufacturiers et fabricants; transporter le produit brut ou le produit manufactur des endroits o ils abondent ceux o ils manquent: cest le commerce de tous les marchands de gros; diviser des portions de lun et de lautre de ces produits en parcelles suffisamment petites pour rencontrer les besoins journaliers des consommateurs: cest le commerce de tous les marchands en dtail. Ces quatre manires demployer un capital sont complmentaires. Chacune est essentiellement ncessaire lexistence et lextension des trois autres. Elles sont galement indispensables la commodit gnrale de la socit. Ainsi, les

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dtaillants sont trs utiles en ce quils divisent les quantits de marchandises en parcelles assez petites que pour saccommoder aux demandes actuelles des consommateurs. Si les bouchers nexistaient pas, on serait oblig dacheter un buf entier ou un mouton en une fois. Ce serait surtout un inconvnient pour les pauvres. Un pauvre artisan, sil tait oblig dacheter des vivres pour un mois ou pour six, serait oblig de se dfaire en une fois, pour les besoins de sa consommation personnelle, dune grande partie des fonds quil emploie comme capital, en instruments de son mtier ou pour garnir sa boutique. En recourant aux dtaillants, cet artisan peut acheter sa subsistance au jour le jour et peut, ds lors, employer presque tous ses fonds comme capital. Il peut, par ce procd, acqurir une plus grande valeur douvrage. Son profit compense largement le surcrot de prix dont les marchandises quil se procure sont charges au profit du dtaillant. Il est donc ridicule de vouloir entraver ou restreindre, comme certains le recommandent, le commerce des petits dtaillants et ouvriers de boutique. Ces commerces ne sauraient jamais se multiplier assez que pour nuire au public. Leur nombre et leur dveloppement ne peuvent nuire qu eux-mmes. Mais cela les concerne et on peut tabler sur la prudence de ces personnes. Pour le public, au contraire, la prolifration de ces commerces est une excellente chose car cette concurrence contribue faire baisser le prix des marchandises proposes. Le gouvernement ne doit pas intervenir ici. Ce nest pas la multitude des cabarets qui engendre livrognerie. Cest, au contraire, une propension livrognerie, procdant dautres causes, qui entrane la multiplication des cabarets. Le travail des ouvriers productifs oeuvrant dans lun de ces quatre secteurs, se fixe et se ralise dans lobjet ou la chose vnale sur laquelle il est appliqu. Gnralement, il ajoute au prix de cette chose au minimum la valeur de leur subsistance et consommation personnelle. Des capitaux gaux, employs dans lune ou lautre de ces quatre manires, mettront en activit des quantits trs diffrentes de travail productif et augmenteront, dans des proportions trs diffrentes, la valeur du produit annuel des terres du travail de la socit laquelle ils appartiennent. Le capital du dtaillant remplace, avec un profit, le capital du marchand dont il achte les marchandises, permettant ce dernier de continuer son commerce. La valeur ajoute au produit est quivalente son profit. Le capital du marchand en gros ou en magasin remplace avec leurs profits les capitaux des fermiers et des manufacturiers dont il achte le produit brut et manufactur sur lesquels il commerce. Avec ce capital, ces derniers peuvent continuer leurs travaux respectifs. Le marchand en gros emploie, avec son capital, les voituriers et les matelots qui assurent le transport. Le prix des marchandises est augment par la valeur des salaires de ces ouvriers et le profit du marchand en gros. Une grande partie du capital du matre manufacturier se distribue entre les diffrents ouvriers quemploie le matre. Il ajoute la valeur des matires celle des salaires des ouvriers et celle des profits du matre sur la totalit des fonds de salaires, de matires et dinstrument de fabrique employs dans lentreprise. La valeur quil ajoute

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au produit de la terre ou du travail est bien plus considrable que la valeur ajoute par le marchand en gros. Cela dit, aucun capital, sommes gales, ne peut mettre en captivit plus de travail productif que celui du fermier. Ses valets de ferme, ses bestiaux de labour et de charroi sont autant dagents productifs qui travaillent, conjointement, avec la nature elle-mme. La travail de la nature ne cote rien mais autant de valeur que celui des ouvriers les plus productifs. On pourrait mme dire, tant la valeur de cette production naturelle est grande, que lessentiel des travaux agricoles consiste diriger cette fertilit vers la production des plantes les plus utiles lhomme. Non seulement, ces travaux reproduisent la valeur de la consommation des agents de production ou du capital qui les emploie tout en assurant des profits pour les capitalistes mais ils produisent une bien plus grande valeur et permettent de verser, en outre, une rente au propritaire des terres. La rente est le produit de cette puissance de la nature109, ce qui reste, une fois quon a dduit de la valeur tout ce qui procde de luvre de lhomme. Elle reprsente rarement moins de 25% et souvent plus de 33% du produit total. Le capital employ la culture agricole met en activit une plus grande quantit de travail productif que tout autre capital employ dans les manufactures. En outre, proportionnellement la quantit de travail productif quil mobilise, il ajoute une beaucoup plus grande valeur au produit annuel des terres et du travail du pays. De toutes les manires dont un capital peut tre employ, le capital employ la culture de la terre est, sans comparaison, le plus avantageux pour la socit. Les capitaux employs la culture des terres et au commerce de dtail restent ncessairement dans les frontires du pays. Ceux du marchand de gros ne sont, au contraire, pas attachs un endroit prcis car cela fait partie du mtier de ce dernier de se dplacer. Peu importe, dit Smith, que le marchand exportateur soit un national ou un tranger. Car, mme si un national emploie plus douvriers productifs du pays, ltranger mobilise des capitaux qui vont confrer une valeur aux marchandises superflues du pays et les changer contre une denre pour laquelle il existe une demande dans le pays. Par contre, il importe davantage que le capital du manufacturier rside dans le pays car ce dernier met en uvre une grande quantit de travail productif et ajoute de la valeur au produit des terres. Cela dit, autant avoir un manufacturier tranger, dit Smith, que pas de manufacturier du tout. Les manufacturiers trangers peuvent rendre de grands services aux pays o ils oprent. Ainsi en est-il des capitaux des manufacturiers anglais qui mettent en uvre le chanvre et le lin qui simportent des ctes de la mer Baltique. En Angleterre, il y a beaucoup dendroits o les habitants nont pas de capitaux suffisants pour cultiver et amliorer les terres. De petites villes de fabriques manquent de capitaux pour exporter ltranger ce quelles fabriquent. Des marchands trangers viennent, ds lors, acheter certaines de ces dernires pour les acheminer vers de grandes villes commerantes.

109 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.453

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Parfois le capital dun pays est insuffisant pour assumer ces trois fonctions de culture, de manufacture et de transport. Cest toujours lagriculture qui est prioritaire. Sil reste du capital, on le destinera alors la manufacture. En dernier lieu, on destinera ce dernier au commerce dexportation: le capital employ cette activit est celui qui produit le moins deffet. Pour un pays qui, nayant pas encore atteint un degr dopulence, ne possde pas ces capitaux en suffisance, ce serait une erreur que de vouloir investir ces derniers simultanment dans les trois fonctions. Pourquoi ? Parce que le capital doit tre investi de manire fournir le plus gros revenu tous les habitants du pays. Ainsi, ces derniers pourront, ce stade du dveloppement conomique, raliser une plus importante pargne que sils ventilent leur capital dans ces trois fonctions. Ceci explique, continue Smith, la progression fulgurante de richesse des colonies amricaines. Jusqu prsent, presque tous leurs capitaux ont t employs dans lagriculture. Elles nont pas de manufactures si ce nest des fabriques rudimentaires dans lesquelles travaillent seulement des femmes et des enfants. Le fonds mme et les magasins de dtail qui vendent des marchandises appartiennent des marchands qui rsident en Grande-Bretagne. Lattitude des Amricains est rationnelle. Sils cessaient leurs importations de marchandises en provenance dEurope et fabriquaient ces dernires eux-mmes, ils retarderaient, par cette conduite, les progrs ultrieurs de la valeur de leur produit annuel et, loin de la favoriser, ils entraveraient la marche de leur pays vers lopulence et la grandeur ().110 A la vrit, aucun grand peuple sur terre na jamais pu acqurir un capital suffisant pour remplir les trois fonctions intgralement. Il y a trois espces de commerce de gros: le commerce intrieur: cest un achat de marchandises un endroit qui sont revendues un autre endroit du mme pays; le commerce tranger de consommation : cest un achat de marchandises trangres destination de la consommation intrieure; le commerce de transport: cest un commerce international. Dans le premier cas, le capital employ acheter des marchandises nationales pour les revendre dans le march interne replace deux capitaux distincts qui avaient tous deux t employs, soit en agriculture soit en manufacture et met ces derniers en tat de continuer leur fonction. Dans le second cas, le capital employ acheter des marchandises trangres, remplace aussi deux capitaux distincts mais, ici, un seulement est employ soutenir lindustrie nationale. En effet, le capital employ pour expdier au Portugal des marchandises anglaises et qui rapporte au pays des marchandises portugaises, ne remplace, dans cette double opration, quun seul capital anglais, lautre tant portugais. Par rapport la premire situation, le capital ne donne ici quune
110 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.457

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moiti dencouragement lindustrie ou au travail national. Il est rare que les retours du commerce tranger de consommation soient aussi prompts que ceux du commerce intrieur. Les retours du commerce intrieur ont gnralement lieu avant lanne coule concurrence, parfois, de 3 ou 4 fois durant une mme anne. Alors que ceux du commerce tranger de consommation rentrent rarement avant la rvolution de lanne, quelquefois pas avant un terme de deux ou trois ans. Mathmatiquement, un capital employ dans le pays pourra donc consommer, en trois ans, jusqu 12 oprations avant quun capital employ dans le commerce tranger nait eu le temps den consommer une seule (qui nencourage que pour moiti, rappelonsnous, lindustrie ou le travail national), ce qui revient dire que le soutien de ce dernier capital peut tre 24 fois moins important que le premier. Dans le second cas, il y a aussi lhypothse dune marchandise destine la consommation intrieure mais achete non avec des produits nationaux mais dautres marchandises. Mais ces dernires sont toujours, directement ou indirectement, achetes avec le produit de lindustrie nationale. En effet, hormis les procds de la guerre et de la conqute, la seule manire dacqurir une marchandise trangre est de lchanger contre une marchandise quon a produite chez soi. Le capital accomplit parfois un trs long circuit (entre plusieurs continents) avant de revenir chez celui qui lemploie. On envoie, par exemple, des marchandises anglaises en Jamaque avec lesquelles on achte du sucre et du rhum dont on se sert pour acheter du tabac en Virginie. Ce retour sera, dans cette hypothse, encore plus loign que dans lhypothse dune marchandise trangre achete directement avec un produit national. Sil faut passer par trois commerces, il faut donc employer un capital trois fois plus grand quil net t ncessaire si les marchandises anglaises avaient t directement changes contre le produit tranger. Mme si lon achte ces marchandises trangres avec dautres marchandises trangres, il faudra toujours que ces dernires soient, dune faon ou dune autre, produites par lindustrie nationale. Si lon regarde cela sous langle de lintrt du travail productif de la socit, le commerce tranger de consommation qui se fait au moyen de lor et de largent a les mmes avantages et inconvnients que le commerce oprant avec toute autre marchandise. Il a juste un avantage indirect: le transport en est moins coteux en raison de la petitesse du volume. Lexportation continuelle de ces mtaux appauvrit-il le pays acheteur comme le prtendent beaucoup dauteurs? Smith examinera ce problme ultrieurement. Dans le troisime cas, la portion du capital dun pays employe au commerce de transport ne peut plus soutenir le travail productif dudit pays et soutiendra celui de certains pays trangers. Dans chaque change, ce capital remplace deux capitaux distincts mais aucun de ces derniers ne fait partie du capital national. La Hollande, par exemple, transporte au Portugal le bl de Pologne et en Pologne les vins du Portugal. Deux capitaux sont remplacs dans cette opration mais aucun na servi soutenir le travail productif hollandais. Seuls les profits du transporteur rentrent en Hollande. Cest la seule chose que ce commerce ajoute au produit national. Cela dit, ce commerce met en activit les constructeurs de bateaux et les matelots du

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pays. En ce sens, les Hollandais sont devenus les voituriers des autres nations.111 Un ngociant hollandais, cependant, peut trs bien faire transporter des marchandises superflues entre deux pays trangers au moyen dun bateau qui nest pas hollandais. On affirme pourtant que ce qui est avantageux avec le commerce de transport, cest quil accrot ltendue de la marine nationale, source de puissance. En ralit, dit Smith, le commerce tranger de consommation et mme le commerce intrieur (par cabotage) permettent demployer autant de btiments et de matelots que le commerce de transport. Ltendue dune flotte nationale dpend avant tout du volume de marchandises en proportion de leur valeur et, dans une moindre mesure, de la distance entre les deux ports o elles sont transportes. Ainsi, le commerce de charbon entre Newcastle et Londres emploie plus de vaisseaux et de matelots que tout le commerce de transport anglais. Il nest donc pas pertinent dencourager artificiellement les capitaux se porter dans le commerce de transport plus quils ne sy dirigeraient naturellement. Le capital employ dans le commerce intrieur donne gnralement de lencouragement une plus grande quantit de travail productif et augmente la valeur de son produit annuel. Or cest de limportance de ce produit que dpendent la richesse et la puissance dun pays. Lconomie politique ne doit pas favoriser une des espces de commerce plutt quune autre et ne pas attirer dans lun des canaux plus de capitaux que ceux qui sy jettent naturellement. Ces trois branches sont chacune avantageuses et mme ncessaires et indispensables quand elles se dveloppent naturellement sans gne et sans contrainte. Quand un pays produit un excdent de marchandises, il faut bien naturellement quil soit export lextrieur contre quelque chose dont ce pays a besoin. Ainsi, la terre et le travail de la Grande-Bretagne produisent des quantits de biens (bl, lainages, quincailleries) qui excdent la demande du pays. Il est donc ncessaire de les exporter contre quelque chose dont il y a demande dans le pays. Autrement, la valeur du produit annuel diminue ncessairement. Il arrive aussi que les marchandises trangres achetes avec le produit superflu de lindustrie nationale excdent, elles aussi, les besoins du march national. Il faut les exporter leur tour contre quelque chose de plus demand dans le pays. Ainsi, on importe chaque anne 96.000 muids112 de tabac dont seulement 14.000 sont ncessaires pour alimenter le march intrieur. Les 82.000 autres sont exports et changs contre dautres marchandises trangres demandes en Angleterre. Mais pour exporter ces 82.000 muids tous les ans, il faut dabord les acheter et, pour ce faire, il faut les changer contre des marchandises produites par la terre et le travail en Angleterre. Il sagit donc dun commerce tranger de consommation dtourn mais qui est tout aussi ncessaire que le commerce direct pour soutenir le travail productif dun pays.

111 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.461 112 Le muid est une ancienne mesure de capacit pour les grains, les autres matires sches et galement pour les liquides. il variait selon les rgions (de 270 700 litres).

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Parvenue un tel degr daccroissement, la masse des capitaux dun pays devient suprieure ce qui est employ pour fournir la consommation de ce pays. Ce superflu se dcharge naturellement vers le commerce de transport. En ce sens, le commerce de transport est le symptme naturel dune grande richesse nationalemais il ne parat pas quil en soit la cause naturelle.113 Il ne sert rien, ainsi que sy sont employs des hommes dEtat, la favoriser par des encouragements particuliers, confondant ainsi la cause et leffet. La Hollande est, proportionnellement sa taille et son territoire, le plus riche pays europen. LAngleterre vient en second. Le commerce de transport de lAngleterre est, en ralit, un commerce tranger de consommation dtourn et indirect. Il alimente le march des pays europens de marchandises en provenance des Indes orientales et occidentales ainsi que de lAmrique. Ces marchandises sont achetes directement ou pas avec des produits anglais et, en gnral, les retours dfinitifs sont destins lusage et la consommation de la Grande-Bretagne. La seule limite du commerce de transport, cest la valeur des produits superflus de tous les pays du monde. Ltendue de ce commerce est donc, pour ainsi dire, infinie et est capable dabsorber les plus grands capitaux. Lunique motivation qui dtermine un capitaliste employer son capital de telle ou telle manire, cest son profit personnel. Dans les pays o lagriculture est le plus profitable des emplois et o le chemin le plus sr pour la fortune passe par une amlioration des terres, les capitaux des particuliers se porteront naturellement vers cet emploi. Cela dit, il ny a aucun endroit en Europe o les profits de lagriculture soient plus importants que sur ceux dautres emplois de capitaux. Quoiquen disent certains spculateurs qui prtendent que les profits les plus importants se font grce lamlioration des terres, on voit chaque jour apparatre des personnes qui, parties de rien ou de presque rien, ont amass une fortune considrable, dans le commerce ou les manufactures. Dans lagriculture, il est impossible de senrichir en aussi peu de temps et avec une aussi faible mise au dpart. Pourtant, il reste encore, dans tous les pays europens, de grandes quantits de bonne terre inculte et, la majeure partie de la terre dj cultive est loin davoir t porte au degr damlioration optimal. Adam Smith sinterroge, ds lors, sur la raison pour laquelle, autant de capitaux se dirigent vers le commerce tranger. Quelles sont les circonstances qui ont donn aux industries urbaines un avantage sur les industries rurales si considrable quelles ont rendu plus profitable, aux yeux de tellement de particuliers, lemploi de capitaux au commerce de transport de pays de lAsie et de lAmrique plutt que dans lamlioration des terres fertiles de lAngleterre? Cest cette question que sont consacrs les deux livres qui suivent.

113 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.464

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Livre III
De la marche diffrente et des progrs de lopulence chez diffrentes nations Chapitre I. Du cours naturel des progrs de lopulence
Dans toute socit civilise, un rapport commercial important stablit entre les habitants de la ville et ceux de la campagne. Il consiste dans lchange du produit brut contre le produit manufactur. Ce dernier sopre soit directement soit par lintervention de largent soit encore par une monnaie de papier qui reprsente largent. Il ny a ni gagnant ni perdant cet change : les gains sont rciproques. La division du travail se fait au profit de chacune des personnes employes dans les tches particulires dans lesquelles le travail se subdivise. Les ruraux peuvent acheter en ville des denres manufactures dont ils ont besoin avec lquivalent dune bien moins grande quantit de travail que sils avaient d confectionner ces denres eux-mmes ( supposer mme quils y parviennent). La ville permet dcouler les surplus de la campagne. Plus les citadins sont nombreux, plus ils ont de revenu et plus stend le march quils fournissent aux ruraux. En raison de la concurrence, le bl produit un mille114 de la ville est vendu au mme prix que celui qui crot vingt milles. Pourtant, les cultivateurs et propritaires qui vivent proximit doivent dbourser beaucoup moins dargent que les autres pour acheminer ce dernier la ville. Ils pargnent donc le prix dun pareil transport. La diffrence, visible lil nu, existant entre les cultures proximit de la ville et celles situes une trs longue distance atteste concrtement de tous les avantages que la campagne tire de son commerce avec la ville. Lindustrie de la subsistance doit ncessairement prcder toutes les industries satisfaisant dautres besoins Ceci explique pourquoi la campagne est historiquement antrieure la ville, laquelle ne fournit que les choses de luxe et de commodit. Elle ne vit que de lexcdent de production des campagnes. Le penchant naturel de lhomme le pousse vivre la campagne, jouir de sa beaut, de sa tranquillit, de la sret quelle confre au capital investi dans la terre et lindpendance quelle assure. Si lordre naturel des choses navait pas t contrari par les institutions humaines, les villes ne se seraient jamais tendues au-del de la population que peut soutenir la culture de la campagne environnante. Cela dit, la culture de terre, moins de soprer avec beaucoup dincommodits et dinterruptions ne peut se passer de laide de quelques artisans : forgerons, charpentiers, maons, briquetiers, fabricants de charrues, de voitures, tanneurs, cordonniers, tanneurs, etc. Le fermier y a souvent recours et ces derniers ne peuvent
114 Le mille est une unit de mesure anglo-saxonne. il quivaut 1609 mtres.

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se passer les uns des autres. Ils ne sont pas attachs un lopin de terre et, ds lors, se regroupent. Telle est lorigine des villes et villages. Ces artisans attirent alors le boucher, le boulanger, le brasseur, etc., cest--dire toutes les personnes qui vont faciliter leur subsistance. Les habitants de la ville et de la campagne sont rciproquement les serviteurs les uns des autres. Les ruraux trouvent la ville une foire, un march pour couler leurs produits bruts contre des produits manufacturs et les citadins peuvent ainsi se procurer les matires de leur travail et les moyens de leur subsistance. Normalement, les villes auraient d saccrotre, en richesse et en population, proportionnellement au dveloppement des campagnesenvironnantes. Mais les institutions humaines ont troubl, on le verra, ce cours naturel des choses. Dans les colonies amricaines, dit Adam Smith, lartisan qui a amass un peu de fonds nemploie jamais ce capital pour crer une manufacture et tendre ainsi la porte de son commerce au-del de la campagne avoisinante. Il prfre systmatiquement revendre son artisanat et acheter une terre inculte pour la mettre en valeur. Dartisan, il devient planteur. Pourquoi? Car il comprend que lartisan est le serviteur de matres qui le font vivre alors que le colon qui cultive sa terre peut satisfaire ses besoins vitaux et vivre indpendamment du monde entier. Par contre, dans les pays o il nexiste plus de terres dfricher, le premier souci de lartisan qui russit est dtendre son affaire et, par ce moyen, de toucher des marchs plus loigns. Dans lemploi dun capital, on prfre naturellement lagriculture aux manufactures et on prfre, pour les mmes raisons, les manufactures au commerce tranger. Car la manufacture est toujours sous les yeux et sous le commandement de celui qui la possde, contrairement au marchand tourn vers ltranger qui expose son capital aux vents, aux flots et mme la folie et linjustice des hommes. Cependant, il faut bien que le surplus des produits bruts et manufacturs soit expdi au dehors. Dans un premier temps, ce sont souvent des capitaux trangers qui se chargent de commercialiser et dexpdier ce superflu ltranger. Il importe peu que ce capital soit tranger et cest mme un avantage considrable pour la socit productrice car elle peut ainsi rserver tout son capital des emplois plus utiles. Ce fut jadis le cas de lEgypte, de la Chine, de lIndostan.115 Cest aujourdhui le cas des colonies dAmrique. Sans le capital anglais pour exporter leurs productions, le progrs de ces dernires et t beaucoup moins rapide. Le cours naturel des choses dirige le capital dune socit naissante vers le travail de la terre, vers les manufactures ensuite et, enfin, vers le commerce avec ltranger. Quest-ce qui est venu perturber cette marche des choses? Ce qui sest pass, affirme Smith, cest que, sur le continent europen, le processus a t interverti par le commerce tranger de quelques unes des grandes villes. Cest ce dernier et non la campagne environnante qui a enrichi ces villes et les a fait se doter de leurs plus belles fabriques. Ces villes, par leurs manufactures et leur commerce, ont, leur tour, amlior la culture des terres.
115 Terme dsuet utilis lpoque dAdam smith pour dsigner le sous-continent indien.

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Chapitre II. Comment lAgriculture fut dcourage en Europe aprs la chute de lEmpire romain
A la chute de lEmpire romain, lEurope sombra dans la barbarie et la misre. Les principaux capitaines des nations barbares acquirent ou usurprent pour eux-mmes la majeure partie des terres des anciennes provinces romaines. Une grande partie demeura inculte mais, cultive ou non, aucune terre ne demeura sans matre. Ces usurpateurs sefforcrent dagrandir leurs possessions et tout se trouva runi dans les mains dun petit nombre de grands propritaires. Ce fut une grande calamit. Mais cette dernire aurait pu ntre que passagre. Ces grandes proprits auraient pu tre subdivises en petits lots aprs quelques gnrations, mais la loi de primogniture (cest--dire la rgle voulant que lan hrite de lintgralit de la succession) empcha quelles le fussent. Comment cette loi de primogniture est-elle apparue ? Les citoyens romains considraient leurs terres comme un moyen de subsistance et de jouissance et ces dernires se partageaient entre tous les enfants dune mme famille. Ils ne faisaient de distinction ni entre les filles et les garons ni entre lan et les cadets. Mais, aprs les invasions, on regarda les terres non plus exclusivement comme des moyens de subsistance mais comme des moyens de puissance et de protection. La sret de la terre dpendait de son tendue. La diviser, cet t la dtruire et lexposer tre de toutes parts ravage et engloutie par les incursions des voisins. Il fallait trouver une rgle qui permette de conserver cette puissance toute entire dans les mains dun seul hritier. Afin dviter de violents conflits, il fallait aussi que cette rgle soit incontestable, base sur un fait naturel et non pas sur de douteuses distinctions relatives au mrite personnel des diffrents hritiers. Raison pour laquelle la loi de primogniture ou succession de ligne stablit graduellement dans toute lEurope. Souvent les lois subsistent longtemps aprs quont disparu les circonstances qui lui donnrent naissance. En Europe, affirme Adam Smith, le droit de primogniture existe toujours, bien que le propritaire dun acre de terre soit dsormais aussi assur de sa possession quun propritaire de 100.000 acres: plus rien ne justifie un droit qui, pour enrichir un des enfants, rduit les autres la misre. Plus rien si ce nest, comme toujours, lorgueil. Une consquence naturelle de la loi de primogniture, ce sont les substitutions. Il sagit dun mcanisme qui empche le dmembrement (par don, legs ou alination ou malchance), dune partie de terre par rapport sa consistance primitive. Originellement, ce mcanisme se justifiait lpoque pour viter que la sret de plusieurs milliers de personnes ne ft compromise par le caprice ou les dissipations dun individu. Mais cette situation est devenue absurde aujourdhui lheure o toutes les proprits en Europe sont protges par la loi. Ainsi, de grandes tendues de terres incultes tombrent dans les mains de quelques familles et la possibilit de diviser ces dernires fut prvenue par toutes les prcautions imaginables. Le problme, cest quun grand propritaire ne se proccupe jamais damliorer ses terres, de les cultiver ou de les mettre en

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valeur. Il pense plutt asseoir son autorit, dfendre son territoire ou conqurir celui du voisin. Amliorer un bien exige un capital dont il est le plus souvent dpourvu vu que la dpense de sa personne et de sa maison absorbe ou mme surpasse son revenu. Cela ncessite aussi la plus grande attention sur les petits gains et les moindres pargnes. Depuis son plus jeune ge, un seigneur songe davantage sa parure, son logement, son quipage, son ameublement. On comprend pourquoi ces grandes terres restes sans interruption proprit dune famille depuis des sicles, soient dans un tat qui tranche radicalement avec celui des petits propritaires des environs. On ne doit pas escompter davantage damlioration de la part de ceux qui cultivaient la terre pour ces propritaires: les tenanciers volont. Ces serfs taient tous ou presque tous esclaves. Leur servitude tait quelque peu adoucie par rapport lesclavage grec ou romain: le matre ne pouvait les tuer ou les mutiler. Ils appartenaient la terre et taient vendus avec elle. Ils pouvaient se marier. Rien ne leur appartenait et la seule chose quils pouvaient esprer tait de gagner leur subsistance journalire. Louvrage fait par des esclaves, bien quil ne paraisse coter que le prix de leur subsistance, est en ralit le plus cher de tous. Pourquoi? Car celui qui ne peut rien acqurir en propre na aucun autre intrt que de manger le plus possible et de travailler le moins possible. Pline remarqua dailleurs que la culture du bl priclita en Italie quand elle fut laisse aux soins des seuls esclaves. Mais lorgueil de lhomme fait quil aime dominer et prfre ordinairement le service des esclaves celui des hommes libres. Ds lors, chaque fois que la loi ly autorise et que la nature du travail le lui permet, il prfrera le service des esclaves celui des hommes libres. Aux serfs succdrent des fermiers connus en France actuellement sous le nom de mtayers. Le propritaire leur fournissait tout le capital ncessaire pour cultiver (semences, bestiaux et instruments de labourage). Le produit de la terre se partageait en gales portions entre le propritaire et le fermier, aprs avoir enlev ce qui tait ncessaire lentretien du capital qui tait restitu au propritaire quand le mtayer quittait ou tait renvoy de la mtairie. La grande diffrence existant entre esclaves et mtayers tient au fait que ces derniers peuvent acqurir des proprits. Ils sont intresss faire crotre la production afin de faire grandir la portion qui leur revient. Cette institution est ne progressivement une fois quon ralisa que le servage conduisait une culture mdiocre. Tant le souverain, jaloux de ses grands seigneurs, que lEglise, ont contribu laffranchissement gnral des esclaves. Il fallut encore attendre quelques sicles avant que la servitude ne ft rellement abolie. Cela dit, ces mtayers navaient pas vraiment intrt consacrer des amliorations du bien la moindre partie du petit capital quils pargnaient sur le produit. Pourquoi? Car le seigneur, sans rien devoir investir de son ct, gagnait la moiti de ce surcrot de produit. La dme, ou impt reprsentant 10% du produit, est dj considre comme un obstacle lamlioration. Un impt de 50% est une barrire absolue au dsir damliorer le bien. Ceci explique qu la moindre occasion, un mtayer prfrait employer ses btes de labour faire des charrois plutt que du labourage. A ces tenanciers dune nature particulire succdrent les vritables fermiers qui amliorrent la terre avec leur propre capital, en payant au propritaire une

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rente fixe. Quel intrttrouvaient ces fermiers lamlioration des terres? Quand le bail court plusieurs annes, les fermiers amliorent le bien dans lespoir den tirer un bon profit avant lexpiration du bail. Cela dit, pendant longtemps, la possession des fermiers demeura prcaire. Ils pouvaient tre lgalement vincs de leur bail au profit dun remplaant. Lorsquils taient vincs illgalement et violemment par le propritaire, ils navaient, pour se protger, quune action judiciaire trs imparfaite qui ne leur garantissait pas ncessairement dtre rintgrs dans leurs droits et qui leur assurait une indemnit qui ne correspondait jamais leur perte relle. Il fallut attendre la quatorzime anne du roi Henri VII 116, pour que le tenancier reoive une vritable protection lui permettant de recevoir des dommages consquents et mme de rcuprer son bien. Dsormais, la sret du fermier est gale celle du propritaire. Dailleurs, le preneur de bail reoit le droit de voter pour llection dun membre du parlement. Ds lors, la classe entire des paysans jouissant de ce droit se trouve traite avec gard par les propritaires. LEurope noffre pas dexemple dune telle protection qui a plus contribu lopulence et la grandeur actuelle de lAngleterre que lensemble des rglements de commerce tant vants par ailleurs. Depuis 1449, la loi assure les baux les plus longs et les maintient contre quelque successeur que ce soit. Ceci dit, le maintien des substitutions contrecarre partiellement laction de cette loi vu que les grevs de substitution sont gnralement incapables de faire des baux long terme. Certains autres pays ont galement jug ncessaire dtendre les baux mais cette dure reste insuffisante. En France, par exemple, le bail est born neuf ans. Rcemment, on la tendu vingt-sept ans, mais cette priode reste encore trop courte pour encourager un fermier faire des amliorations importantes. Ceci sexplique par le fait que, dans chaque coin dEurope, les propritaires sont anciennement les lgislateurs et nont vot que les lois qui servaient leurs intrts. Par ailleurs, les fermiers ont longtemps t soumis en Europe une multitude de services qui taient rarement spcifis dans le bail ou dtermins par une rgle prcise. Ds lors, ces services, justifis par lusage et la coutume, taient presque entirement arbitraires et exposaient le paysan une foule de vexations. Les services publics qui assujettissaient les paysans taient dailleurs tout aussi arbitraires que les services privs. Les corves pour la confection ou lentretien des routes en constituent un bon exemple. Pour ne pas parler des services rendre pour les troupes du roi de passage la campagne. Larbitraire et loppression caractrisent tout autant le systme dimposition auquel ces paysans taient assujettis. Les paysans pouvaient tre taills par le souverain. Telle quelle subsiste en France, la taille est un impt sur les profits prsums du fermier. Il procde dune valuation du capital quil a sur la ferme. Inutile de dire que lintrt du paysan est de paratre en avoir le moins possible et, ds lors, den employer aussi peu que possible la culture et aucun lamlioration des terres. Par ailleurs, cet impt est rput dshonorant et place celui qui y est soumis dans un statut social infrieur celui du gentilhomme mais aussi du bourgeois. Ainsi, non seulement cet impt empche que le capital quon gagne sur la terre soit employ la bonifier mais il dissuade demployer un quelconque capital lamlioration des terres.
116 henri Vii (1457-1509), roi dAngleterre et seigneur dirlande, rgna de 1485 1509.

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En Grande-Bretagne, ce genre dobstacle a heureusement t aboli mais cet emploi, mme sil est source dun vritable enrichissement, ncessite, contrairement dautres, un trs grand nombre dannes pour porter ses fruits. Par-dessus tout, ce qui, en Europe, contribua le plus dcourager la culture et lamlioration des terres (que ces dernires soient dans les mains des propritaires ou dans celles des fermiers), ce fut deux choses: la prohibition gnrale dexporter des grains sans une permission spciale; les entraves mises au commerce intrieur non seulement du bl mais de presque toutes les autres parties du produit de la ferme en raison de ces lois absurdes contre les accapareurs, regrattiers117 et intercepteurs et par les privilges des foires et marchs.118 Adam Smith a dj examin pralablement, on la vu, comment la prohibition de lexportation des bls et lencouragement donn limportation du bl tranger a stopp net les progrs de lagriculture en lItalie, pays pourtant naturellement le plus fertile de lEurope. De telles entraves ont videmment nui encore davantage la culture dautres pays europens beaucoup moins fertiles.

Chapitre III. Comment les villes se formrent et sagrandirent aprs la chute de lEmpire romain
Avant la chute de lEmpire romain, les villes taient composes de grands propritaires de terres qui avaient regroup en un mme endroit leurs maisons et les avaient entoures de murailles pour une dfense commune. Au contraire, la chute de lEmpire, ces grands propritaires ont prfr habiter dans des chteaux forts situs sur leurs propres terres en sentourant de leurs tenanciers et de tous les gens qui dpendaient deux. Les villes taient habites par des artisans et gens de mtier dune condition servile ou approchante. Le fait que, par la suite, ils aient obtenu des privilges et des concessions prouve bien quils ntaient pas libres initialement. Ils devaient tre dune condition comparable celle de la servitude des cultivateurs dans les campagnes. Originairement, les marchands voyageant de place en place et de foire en foire, formaient une catgorie de personnes trs pauvres, comparables, dit Smith, nos porteurs de balles daujourdhui.119 Ils taient sujets toutes sortes de taxes: page, pontonage, lestage, talage, etc. Parfois, le roi ou un grand seigneur accordait certains dentre eux une exemption gnrale de toutes ces taxes. Ces marchands, quoique de condition servile, taient, en raison de cette exemption, appels les francs marchands et payaient leur seigneur une capitation en change de sa protection. Cette capitation cotait fort cher son bnficiaire. On peut voir dans ce prix une contrepartie de lexemption gnralise de ces multiples taxes mdivales.
117 Le regrattier est celui qui fait commerce de regrat, cest--dire de denres de seconde main. 118 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.487 119 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.490

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Ce dveloppement dAdam Smith est ici fort important, car il explique comment lhomme est devenu libre. A lorigine, la condition des citadins tait servile mais ils arrivrent un tat libre et indpendant bien plus rapidement que les cultivateurs campagnards. Les francs marchands, ceux qui bnficiaient de cette capitation purent, avec cette portion de revenu quils devaient verser au roi, le bailler ferme durant un certain nombre dannes, moyennant une rente fixe verser. Cela devint un usage courant. Ces bourgeois purent ensuite affermer tous les revenus de ce type qui se levaient dans lensemble de leur ville en se rendant conjointement et solidairement responsables de la totalit de rente. Ils pouvaient mme faire eux-mmes la collecte de cette rente auprs des paysans qui travaillaient dans cette ferme de la ville . Ces paysans eux-mmes devenaient conjointement et sparment responsables de la totalit de cette rente. Les bourgeois la prlevaient eux-mmes, affranchis en cela de linsolence des officiers royaux (ce qui ntait pas un mince avantage) et la versaient lEchiquier par lintermdiaire de leur propre bailli, le bien nomm. Au dbut ce fermage durait quelques annes mais ils finirent par obtenir cette ferme cens, cest--dire pour toujours moyennant le versement dune rente fixe qui ne pouvait tre augmente. Les exemptions devinrent, elles aussi, perptuelles et cessrent dtre individuelles pour devenir collectives. Tous les bourgeois dun bourg particulier en disposaient dornavant. Un bourg de ce type sappelait dsormais un bourg franc. Ces bourgeois obtinrent dautres privilges importants (marier leurs filles hors du bourg, lguer leurs biens leurs enfants, rdiger des testaments, etc.). Ils devinrent alors vritablement libres, dans le sens que lon attache lexpression hommes libres. Ils obtinrent galement le privilge davoir leurs magistrats, leur propre conseil de ville, de construire des fortifications pour leur dfense, de se constituer une milice avec leurs citoyens obligs de faire le guet ou la garde, cest--dire garder et dfendre les murs contre toute attaque surprise de nuit comme de jour. Il savra galement indispensable de confier aux villes une juridiction coercitive pour obliger les citoyens payer leur contribution. A la rflexion, il est tout fait extraordinaire que les souverains europens aient chang, contre une rente fixe qui ntait pas susceptible daugmenter, la branche de leurs revenus qui, de toutes, tait la plus susceptible daugmentation. Ils ont ainsi favoris lmergence, au cur de leur Etat, de sortes de rpubliques indpendantes. Comment expliquer cela? Ces concessions sexpliquent, affirme Adam Smith, en raison de lopposition du souverain et de ses principaux vassaux. En Europe, le souverain ntait nulle part en position dassurer la protection de tous ses sujets contre loppression des grands seigneurs. Ces seigneurs mprisaient mais aussi jalousaient les bourgeois dont la richesse excitait constamment leur colre. Ils ne se privaient jamais dune occasion de les piller sans piti ni remords. De son ct, le roi avait du mal canaliser ses grands seigneurs et ne pouvait dsirer quils senrichissent trop. Ce fut donc par intrt mutuel que le roi se proccupa de soutenir les bourgeois et inversement.

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Comme les bourgeois taient les ennemis de ses ennemis, le souverain leur donna la possibilit dassurer leur indpendance grce des magistrats particuliers et la possibilit dassurer leur sret en les autorisant construire des murs et soumettre tous les concitoyens une discipline militaire. En retour, les bourgeois taient en mesure de fournir au roi un appui important. La milice des villes pouvait tre rassemble trs rapidement. Il arriva souvent quelle lemporta dans des querelles avec les seigneurs du voisinage. Cest partir de cette priode que la ligue hansatique commena devenir formidable et que de nombreuses villes devinrent rellement indpendantes dans des pays o le souverain vint perdre presque entirement son autorit comme en Suisse ou en Italie. Dans des pays tels que la France et lAngleterre, le souverain conserva son autorit mais elle sabaissa nanmoins substantiellement en ce qui concerne les villes. Il ntait plus en mesure dimposer ces dernires, sans leurs consentements du moins, la moindre taxe au-del du cens fixe de la ville. Lordre, la bonne administration, la scurit et la libert stablirent dans les villes alors que les cultivateurs des campagnes taient toujours exposs toutes formes de violence. Les hommes incapables de se dfendre ne sont jamais incits prosprer au-del de leur simple subsistance car ils savent fort bien que toute richesse risque dattirer la convoitise. Quand, par bonheur, un cultivateur, cras sous le joug de la servitude, parvenait nanmoins se constituer un petit capital, il cachait soigneusement ce dernier, ne lemployait pas amliorer ses terres et saisissait la premire occasion pour se retirer dans une ville. La loi permettait ce type de fugitif de devenir un homme libre sil parvenait se soustraire durant une anne aux poursuites de son matre. Son capital allait alors enrichir la ville encore davantage. Les villes doivent toujours tirer de la campagne leur subsistance et les matires premires ncessaires leur industrie. Mais celles qui sont situes proximit dune cte maritime ou dune rivire navigable ne sont pas ncessairement contraintes naturellement de sadresser aux campagnes avoisinantes. Ils peuvent tirer ces dernires de tous les coins du monde soit en changeant leurs produits manufacturs contre ces dernires soit en servant de voituriers entre des pays loigns lun de lautre. Ceci explique pourquoi des villes pouvaient atteindre un trs haut degr dopulence alors que les campagnes avoisinantes restaient misrables. Les premires villes europennes senrichir intensment par laction du commerce furent les villes italiennes. LItalie tait situe au centre de la partie la plus riche et la plus civilise du monde de lpoque. Les croisades ont t, pour lEurope, lune des frnsies les plus ruineuses qui soit et ont retard les progrs de la majeure partie de ce continent. Mais elles profitrent nanmoins normment la marine des villes de Venise, de Gnes et de Pise qui assurrent parfois le transport des hommes mais surtout le transport des vivres fournir ces grandes armes qui marchrent la conqute de la Terre Sainte. Dans un premier temps, limportation, par les habitants des villes, des ouvrages raffins et objets de luxe en provenance des pays les plus riches fournirent un aliment la vanit des grands propritaires, changeant contre ces derniers de grandes quantits

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de produits bruts de leurs terres. Par la suite, la demande se gnralisa au point de devenir considrable, ce qui encouragea les marchands, pour viter les frais de transport, tablir, dans leurs pays (principalement la cte occidentale de lEurope) leurs propres manufactures dont les produits taient destins tre vendus au loin. Dans les pays pauvres, on ne trouve habituellement pas de manufactures alors que ces dernires abondent dans les grands pays. Ces manufactures de produits destins lexportation ont t tablies en Europe de deux manires diffrentes. Premirement, certaines manufactures doivent leur naissance au commerce tranger par laction, pour ainsi dire, violente de capitaux de quelques marchands et entrepreneurs particuliers. Lintroduction en Europe occidentale de manufactures par le commerce tranger procde dune migration des anciennes manufactures dtoffes, de soie, de velours, de brocart qui prosprent Lucques au cours du XIIIme sicle. Elles furent bannies de cette ville en 1310 par Catriccio Castracani, un des hros de Machiavel. Telle est lorigine des draps fins de Flandre et dAngleterre. Vu quelles imitent des manufactures trangres, les manufactures de cette origine travaillent en gnral de la matire premire (les soies trangres du Levant par exemple) en provenance de ltranger. Deuximement, le perfectionnement graduel de fabriques grossires et domestiques a parfois t lorigine de lmergence de manufactures destines des marchs loigns. Cest le cas de rgions trs fertiles, de culture aise, enfonces dans les terres et daccs difficile tant par voie terrestre que fluviale. Dans ces rgions, il nest pas ais dexporter labondance de vivres. Comme ceux-ci sont trs bon march, cette rgion attire naturellement un grand nombre douvriers qui viennent stablir dans le voisinage. Ils travaillent sur place les matires premires que produit le pays et changent leur ouvrage ou, ce qui revient au mme, le prix de leur ouvrage contre une plus grande quantit de vivres. Tout en pargnant les frais de transport, ils confrent ainsi une valeur ajoute aux produits bruts du pays. Les cultivateurs, friands de ces ouvrages commodes et agrables, dsirent senrichir davantage pour se payer ces produits finis et, en consquence, augmentent graduellement leurs productions par des amliorations continuelles de leurs terres. Nous sommes en prsence dun cercle vertueux : la fertilit naturelle de la terre donne ainsi naissance des manufactures qui, leur tour, renforcent encore la fertilit naturelle de cette terre. En senrichissant, les marchands provisionnent graduellement des marchs de plus en plus loigns. Les ouvrages manufacturs sont videmment bien plus facile et beaucoup moins coteux transporter que des matires premires. En effet, ils contiennent, sous un petit volume, le prix dune grande quantit de produits bruts. Ainsi, une pice de drap fin renferme en elle une quantit primitivement volumineuse de laine mais aussi plusieurs milliers de livres de bl employ nourrir les ouvriers qui ont confectionn ce drap. On peut dire que, dune certaine manire, tout ce bl, difficilement exportable sous sa forme premire, est en ralit export sous la forme dun ouvrage fini qui en est le rsultat. Ce bl, vraie ressource de la rgion considre, peut sexpdier sous cette forme destination des coins les plus reculs du monde.

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Chapitre IV. Comment le Commerce des villes a contribu lamlioration des campagnes
La prosprit croissante des villes commerantes a contribu de trois manires diffrentes lamlioration et la culture des campagnes auxquelles elles appartenaient. Premirement, en fournissant un march vaste et rapproch pour couler le produit brut de la campagne, elles ont encourag la culture et ont pouss les cultivateurs faire de nouvelles amliorations. Cet encouragement stendait mme tous les pays avec lesquelles ces villes commeraient. Deuximement, les citadins enrichis employrent leurs richesses acheter des terres campagnardes dont une grande partie seraient, sans cela, restes incultes. Un marchand aspire gnralement devenir un propritaire de biens de campagne et quand il le devient il est celui qui semploie le plus activement amliorer sa proprit. Le marchand peut faire des investissements qui rapportent, alors que le campagnard est plus accoutum employer son argent en pure dpense. Comme il est hardi en entreprises, le ngociant peut placer un gros capital en amlioration de sa terre avec la perspective de lui faire gagner une valeur proportionnelle sa dpense. Il fait bnficier son fonds des habitudes dordre, dconomie et dattention quil a acquises dans son mtier. Troisimement, le commerce et les manufactures ne peuvent prosprer que dans lordre, la scurit, la libert et la sret individuelle assurs par un gouvernement rgulier. Graduellement, ces garanties stendirent aux habitants de la campagne qui, jusqualors, avaient vcu dans un tat de guerre presque permanent avec leurs voisins et dans une dpendance servile envers leurs seigneurs. L o nexiste ni commerce tranger ni manufactures, la seule manire de dpenser le surplus de la production agricole consiste, pour le seigneur qui la possde, en consommer la totalit chez soi et donc entretenir des centaines voire des milliers de personnes chez soi. Ce seigneur est donc environn dune foule de clients et de gens de sa suite qui, dpendant entirement de lui pour leur subsistance, sont entirement son service. Cette hospitalit rustique pouvait prendre des proportions gigantesques. On affirme que le grand comte de Warwick nourrissait tous les jours 30.000 personnes dans ses diffrents chteaux. Mme si ce chiffre a pu tre exagr, il devait tre nanmoins trs important pour quon y accorde crdit. Les cultivateurs des terres vivaient autant sous la dpendance dun grand propritaire que les personnes de sa suite. Ils payaient une rente tout fait disproportionne la subsistance que la terre leur fournissait. De cette faon, le seigneur obtenait deux une obissance sans rserve. Cette autorit fut le fondement de la puissance des anciens barons qui devinrent les juges en temps de paix et les chefs en temps de guerre. Contrairement au roi, ils pouvaient maintenir lordre dans chacune de leurs terres. Le roi fut ds lors contraint de leur cder ladministration de la justice. Cela dit, les juridictions territoriales ne sont pas consacres, contrairement une ide rpandue, dans les lois fodales. Elles sont bien antrieures. Elles font partie, avec le droit de lever des troupes et de frapper monnaie, des

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droits allodiaux120 datant de lpoque des grands propritaires, cest--dire plusieurs sicles avant lapparition des lois fodales. Loin de consacrer ces droits, lintroduction des lois fodales est une tentative faite pour rprimer lautorit des grands propritaires allodiaux, cest--dire ces seigneurs que le roi ne parvenait pas soumettre. Elles consistent en une longue chane de services et de devoirs depuis le roi jusquau moindre propritaire. Ces lois ont permis de renforcer quelque peu lautorit du roi et daffaiblir celle des grands propritaires mais ne changrent pratiquement dans la gestion des campagnes et dans les murs et usages qui taient la source du dsordre. En dfinitive, ces les lois savrrent impuissantes rprimer les violences des grands seigneurs. Cependant, laction lente et insensible du commerce tranger et des manufactures aboutirent l o les lois fodales avaient chou. Comment? En fournissant aux grands propritaires un grand nombre dobjets de luxe et de commodit quils ne pouvaient acqurir que moyennant lchange de grandes quantits du produit superflu de leurs terres, produit qui, jusqu prsent, servait asseoir leur domination sur un grand nombre de personnes. Tout pour nous, rien pour les autres. Telle est la vile maxime qui parat avoir t, dans tous les ges, celle des matres de lespce humaine.121 Ds que les seigneurs comprirent lusage quils pouvaient faire de leurs denres excdentaires, ils se rurent sur ces marchandises de luxe et autres frivolits. Pour une paire de boucles diamants dont ils auraient la jouissance exclusive, ils donnrent le prix de la subsistance denviron mille personnes. Graduellement, par caprice, pour gratifier la plus purile, la plus vile et la plus sotte de toutes les vanits, ils abandonnrent par degrs tout ce quils avaient de crdit et de puissance.122 Ce faisant, ce seigneur faisait nanmoins subsister autant et mme beaucoup plus de monde quil naurait fait par lancienne manire de dpenser car, mme si les objets prcieux quil acquiert par ces folles dpenses ne remplissent pas un grand volume, le nombre douvriers qui recueillent et prparent la substance dont on les faonnera nen est pas moins immense. En payant ces caprices, il rembourse les salaires des ouvriers (et contribue indirectement les faire subsister) et les profits de matres douvrage. Cela dit, il ne participe que pour une trs petite partie la subsistance de ces ouvriers: peine la dixime, la centime, la millime ou la dix-millime partie de celle-ci.
Ainsi, quoiquil [le grand seigneur] contribue la subsistance de tous, ils sont nanmoins tous plus ou moins indpendants de lui, parce quen gnral ils peuvent tous subsister sans lui.123

Pris collectivement, les revenus des seigneurs dpenss chez les marchands permettent de faire vivre autant de personnes quauparavant, voire bien davantage, car ces dpenses ne saccompagnent pas des gaspillages propres lhospitalit rustique. La grande diffrence, cest quen raison de la dissmination de ces revenus dans les
120 Allodial: qui appartient un alleu. Un alleu est, au Moyen Age, une proprit hrditaire qui ne relve daucune seigneur et qui, comme telle, est exempte de droits. 121 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.506 122 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.506 123 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.507

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diffrentes branches, ces ouvriers et marchands ne vivent plus sous la dpendance absolue de ces seigneurs. Corrlativement, ces seigneurs durent diminuer substantiellement le nombre de gens de leur suite et congdier toute la partie inutile des tenanciers. Les cultivateurs furent rduits au nombre strictement ncessaire pour cultiver et amliorer les terres imparfaites de ce temps l. En cartant les bouches inutiles, les seigneurs purent accrotre leurs revenus et, en consquence, le montant de leurs dpenses. Pour tirer le maximum de leurs terres, ils comprirent que la seule faon tait doctroyer aux fermiers la garantie de rester sur ces terres un temps suffisamment long pour rembourser les amliorations nouvelles que ces derniers feraient. Ainsi, la vanit dpensire des propritaires est lorigine des longs baux. Les tenanciers des baux long terme devinrent tout fait indpendants car le propritaire ne devait plus sattendre au plus lger service au-del de ceux qui taient expressment stipuls par le bail. Ds lors, les seigneurs perdirent graduellement leurs prrogatives judiciaires et ne purent plus troubler le cours ordinaire de la justice. Leur apptit immodr pour des colifichets et autres niaiseries conduisit ces derniers devenir aussi peu importants que lest un bon bourgeois ou un bon artisan dune ville. Dans les pays commerants, il est trs rare de trouver de trs anciennes familles possdant depuis des gnrations et, de pre en fils, un domaine considrable. Cest pourtant trs frquent dans des rgions dont le commerce est quasi inexistant, tels le pays de Galles ou les montagnes de lEcosse. Cest galement une chose trs courante parmi les nations de pasteurs telles celle des Tartares et celle des Arabes. Ainsi, dans la majeure partie de lEurope, le commerce et les manufactures des villes, au lieu dtre une consquence de la culture et de lamlioration des campagnes, en ont t loccasion et la cause. Pourquoi ce droulement fut-il si long et incertain ? Parce quen Europe, il sest droul selon un ordre contraire au cours naturel des choses. Comment aurait-il d se drouler? Il aurait d se drouler de la mme manire quil opre dans les colonies amricaines : leurs richesses sont exclusivement fondes sur lagriculture. Ce pays progressera vers les manufactures et le commerce une priode ultrieure. Le rsultat, cest quen Europe, il faut prs de 500 ans pour doubler le nombre dhabitants. En Amrique, il faut peine 20 25 ans. Quest-ce qui a entrav ce droulement naturel des choses en Europe? Adam Smith a dj rpondu cette question. La rponse, cest la loi de primogniture et toutes les autres lois qui, tendant perptuer les biens dans les familles, empchent la division des grands domaines et la multiplication des petits propritaires. En effet, le petit propritaire qui connat tous les recoins de son petit terrain, qui le surveille, le cultive, lamliore et lembellit est celui qui y apporte le plus dindustrie, le plus dintelligence et de soin. Par ailleurs, ces mmes rglements ont pour effet de tenir hors march une grande quantit de terre. Cela signifie que le peu de terres qui peuvent tre vendues ne peuvent satisfaire la demande des capitaux qui cherchent tre employs et que ces terres sont vendues un prix de monopole. Ce prix est tel que la rente de cette terre ne paye jamais lintrt du prix dachat. Dailleurs cette rente est diminue des frais de rparations et autres charges accidentelles. Ds lors, un jeune homme ambitieux

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prfra placer son capital ailleurs. En Amrique, au contraire, les terres sont bon march et lacquisition dun fonds en vue den faire une plantation est le chemin le plus sr pour tout ce que le pays peut offrir de fortune et dhonneurs. Si lAngleterre renonait ces rglementations fodales, si, donc, toutes les terres pouvaient tre alines et si les proprits se partageaient par gales portions entre tous les enfants la mort du propritaire, il y aurait assez de terres en vente pour quelles ne soient plus vendues un prix de monopole. Potentiellement, lAngleterre, avec sa fertilit naturelle, ses ctes, ses voies navigables est sans doute le pays europen le plus dispos tre le sige dun grand commerce tranger et de manufactures aux produits destins lexportation. Depuis le commencement du rgne dElisabeth124, le lgislateur a veill aux intrts du commerce et de la manufacture qui ont, depuis, fait des progrs continuels. Lagriculture na cess de se dvelopper et plusieurs encouragements ont t donns ce secteur: lexportation des grains est encourage par une prime et limportation de bestiaux vivants, except dIrlande, est prohibe de tout temps. Ces encouragements sont videmment illusoires (comme Adam Smith lexpliquera par la suite) mais tmoignent des bonnes intentions de la lgislature de favoriser lagriculture. Un autre point extrmement positif est la sret et lindpendance qui est dsormais garantie aux paysans. Malheureusement, lAngleterre est toujours un pays o lon paie la dme (qui dcourage lamlioration) et o rgne la loi de la primogniture. La France a dvelopp un commerce extrieur assez considrable et cela prs dun sicle avant que lAngleterre ne soit considre comme un pays commerant. Nanmoins la culture et lamlioration des terres sont, dans ce pays, en-dessous de ce quelles sont en Angleterre. Le commerce tranger de lEspagne et du Portugal avec les autres nations dEurope est considrable quoiquil se fasse principalement grce des vaisseaux trangers. Ils utilisent leurs btiments pour le commerce avec leurs colonies, lequel est encore plus considrable en raison de la richesse desdites colonies. Mais tout ce commerce na jamais introduit dans ces pays des manufactures de produits destins lexportation et la majeure partie de ces pays est demeure sans culture. LItalie, par contre, est un pays cultiv et amlior dans toutes ses parties grce au commerce tranger et aux manufactures. Le capital acquis par un pays au moyen du commerce et des manufactures nest, en ralit, quune possession trs fragile et trs prcaire tant que cette richesse ne sassure et ne se ralise dans la culture et lamlioration des terres. Pourquoi? Smith explique cela dans le passage suivant:
Un marchand, comme on la trs bien dit, nest ncessairement citoyen daucun pays en particulier. Il lui est, en grande partie, indiffrent en quel lieu il tienne son commerce, et il ne faut que le plus lger dgot pour quil se dcide emporter son capital dun pays un autre, et avec lui toute lindustrie que ce capital mettait en activit.125

124 elisabeth ire dAngleterre (1533-1603) dite la reine vierge a rgn en de 1558 1603 125 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome i, flammarion, 1991, (1767), p.514

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Le capital du marchand nappartient pas au pays avant quil nait t rpandu sur la surface territoriale par un btiment ou des amliorations durables. Les villes hansatiques ont possd des richesses immenses mais dont il ne reste aujourdhui aucun vestige. Par contre, malgr les calamits qui se sont abattues en nombre sur les manufactures et le commerce de lItalie aux XV et XVIme sicles, ce pays est demeur lun des plus peupls et des plus cultivs dEurope. Les guerres civiles de la Flandre et le gouvernement espagnol qui leur succda ont chass le grand commerce des villes dAnvers, de Gand et de Bruges mais la Flandre continue tre une des provinces dEurope les plus riches, les plus peuples et les plus cultives. Les rvolutions gnralement causes par la guerre ou par les tribulations des gouvernements desschent les sources de la richesse qui procde uniquement du commerce. Il en faut beaucoup plus pour dtruire la richesse gnre par lagriculture, savoir un ou deux sicles de dprdations continuelles causes par des invasions barbares telles que celles qui dferlrent sur lEurope occidentale quelque temps avant et aprs la chute de lEmpire romain.

Livre IV
Des systmes dconomie politique Introduction
LEconomie politique se subdivise en deux objets distincts: procurer au peuple un revenu ou une subsistance abondante ou, plus exactement, le mettre en tat de se procurer de lui-mme ce revenu et cette subsistance abondante126; fournir lEtat ou la communaut un revenu suffisant pour le service public. Adam Smith entend analyser deux systmes dominants lpoque o il rdige son propre systme: le systme mercantile(encore appel le mercantilisme); le systme de lagriculture (encore appel la physiocratie). Ces systmes concurrents qui sopposent sur quasiment tous les points sont lexpression de deux groupes sociaux qui se sont dvelopps dans des proportions variables dans divers pays: le systme mercantile est surtout soutenu par certains manufacturiers et financiers. La physiocratie a le soutien des propritaires terriens de la campagne. Adam Smith va se distinguer de lun et lautre courant pour fonder un systme qui promeut lintrt collectif et qui permet la coexistence de groupes dintrt diffrents.
126 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.11

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Chapitre I. Du principe sur lequel se fonde le systme mercantile


LArgent remplit deux fonctions: cest un instrument de commerce; cest une mesure des valeurs. Cette double nature a donn lieu cette ide populaire que largent fait la richesse ou que la richesse consiste dans labondance de lor et de largent. On dit dun homme riche quil a beaucoup dargent et dun homme pauvre quil en est dmuni. Senrichir, cest acqurir de largent. Dans le langage quotidien, richesse et argent sont donc considrs comme des synonymes. Les mercantilistes en sont venus raisonner de manire identique relativement la richesse nationale: un pays riche est un pays qui abonde en argent. Ds lors, il importe dentasser or et argent dans son pays. Ce qui explique pourquoi la premire chose dont les conquistadors espagnols senquraient quand ils dbarquaient sur une cte inconnue, ctait de la localisation de lor et de largent. Un peu comme les Tartares de Gengis-Kan qui avaient coutume de demander si on trouvait abondance de bufs et de moutons dans le royaume de France. Pour ce peuple pasteur qui ne connaissait pas lusage de largent, le btail remplissait la mme fonction montaire que ce dernier. Ils confondaient, comme les Espagnols, instrument de commerce et richesse. John Locke lui-mme distinguait largent, cet ami solide,127 des autres biens meubles qui, contrairement lui, tant de nature prissable, risquaient dtre dissips et consomms. Il estimait galement quil fallait viter quil ne sorte du pays car ctait, avec lor, la partie la plus rsistante et la plus essentielle des richesses mobilires quil importait daccumuler dans chaque pays. Selon certains, si un Etat pouvait exister sparment du reste du monde, il serait indiffrent quil y circule peu ou beaucoup dargent. En ce cas, la richesse dpendrait uniquement du nombre de choses consommables. Le problme, poursuivent-ils, cest quune telle situation nexiste pas: tout pays a toujours des relations avec des nations trangres. Soutenir des guerres lextrieur, entretenir des flottes et des armes dans des contres loignes cote de largent. Faire sortir de lor et de largent dun pays ncessite quon en ait un bon stock. Par consquent, il faut en accumuler un maximum en temps de paix. Voil pourquoi, influences par ces vues, les diverses nations europennes se sont efforces daccumuler de lor et de largent. Beaucoup dentre elles, telles le Portugal et lEspagne, ont prohib lexportation de mtaux prcieux en dehors de leurs frontires ou lon assujettie de droits normes. Pareille prohibition se rvla incommode pour les marchands. Ils en demandrent le retrait car ils la considraient comme nuisible au commerce. Ils formulrent deux arguments:
127 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.14

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premirement, lexportation dor et dargent contre des marchandises trangres ne diminue pas ncessairement la quantit desdits mtaux dans le royaume. Au contraire, pareille exportation peut paradoxalement la faire augmenter fortement si les marchandises importes en Angleterre grce cet or et cet argent sont rexportes dans dautres contres trangres. Cest un peu comme si lon reprochait au cultivateur de gaspiller son bl en le jetant ainsi sur les champs lpoque des semailles sans prendre en compte ce quil va rcolter la priode des moissons; deuximement, cette prohibition est impuissante prvenir lexportation frauduleuse de lor et de largent en raison de la petitesse de ces mtaux relativement leur valeur. La seule manire dempcher cette exportation, cest dtre attentif ce quils appellent la balance du commerce. Cette notion de balance commerciale sexplique, selon ces marchands, de la manire suivante: quand le pays exporte des produits pour une plus grande valeur que ce quil importe, alors il reoit une quantit dor et dargent qui reste dans son territoire. Par contre, sil importe pour une plus grande valeur que ce quil exporte, la quantit de mtaux prcieux en Angleterre diminue. Ds lors, prohiber lexportation de ces mtaux ne servira pas empcher cette dernire. Pareille prohibition a pour seul effet de rendre cette exportation plus coteuse et plus risque. Pourquoi? Parce quelle rend le change encore plus dfavorable pour les commerants anglais. En effet, le marchand anglais qui utilise une lettre de change sur ltranger est oblig de payer, outre le risque ordinaire, la peine, et les frais de transport de largent, le risque extraordinaire rsultant de la prohibition. Ce faisant, largent anglais perd de sa valeur par rapport, par exemple, largent hollandais, ce qui rend les marchandises anglaises meilleur march et les marchandises hollandaises plus chres. En rsum, cette prohibition aboutit, au niveau de la balance commerciale, des consquences inverses celles vises par elle. Selon Adam Smith, ces raisonnements sont partiellement fonds et partiellement faux. Il est exact de faire remarquer, dune part, que lexportation de lor et de largent peut savrer avantageuse pour le pays et que, dautre part, que la prohibition est impuissante prvenir lexportation de ces mtaux. Par contre, cest un sophisme daffirmer que le soin de conserver ou daugmenter la quantit de ces mtaux requiert laction du gouvernement. Pourquoi? Parce que la libert du commerce y pourvoit bien plus utilement que laction tatique. Cest aussi un sophisme de prtendre que le haut prix de change augmente ncessairement la balance dfavorable du commerce ou quelle entrane une plus forte exportation des mtaux. Certes, ce haut taux de change est prjudiciable aux marchands qui doivent effectuer des payements ltranger. Mais largent quil paye pour sassurer de ce risque extraordinaire est de largent qui est remis son banquier et qui, en consquence, ne quitte pas lAngleterre. Par ailleurs ce haut prix de change est l pour inciter les marchands balancer leurs importations avec les exportations pour ne payer le prix de change que sur la plus petite somme possible. Ce prix de change est en ralit une sorte dimpt qui tend diminuer la consommation de marchandises trangres. Nanmoins ces arguments des marchands russirent persuader les parlements, les conseils de princes, les nobles et les propritaires de campagne. Ils parvinrent

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les convaincre de la ncessit dautoriser lexportation des lingots et des monnaies trangres prsentes sur le territoire tout en restreignant la prohibition dexportation de lor et de largent anglais. En Hollande et quelques autres pays, la libert dexporter des monnaies fut rendue absolue (tant pour les devises nationales que les devises trangres). Par contre, ces pays se focalisrent sur leur balance des payements afin daugmenter la quantit de leurs mtaux. Ils se dbarrassrent dun soin inutile pour se charger dun soin encore plus complexe et tout aussi inutile. Tout cela na aucune utilit car, selon Smith, si un Etat ne produit pas de vin, il lui suffit den acheter ltranger. De mme, sil na pas de mines dor et dargent, il lui suffit den acheter ltranger comme pour toute autre marchandise. Cest dailleurs la marchandise la plus aise se procurer: en raison de sa petitesse, il ny a pas de marchandise qui se transporte plus aisment dun lieu un autre. Tant quil produit des richesses, un Etat ne manquera de rien car il pourra changer ces dernires contre nimporte quoi dautres, or et argent y compris. Il faut donc se reposer entirement sur la libert du commerce sans que la gouvernement ne sen mle en aucune faon. Si la quantit dor et dargent prsente dans un pays excde ses besoins, aucun gouvernement au monde, si vigilant et zl quil soit, nest capable den empcher lexportation. Ces mtaux amens par galions entiers du Prou ou du Brsil en Espagne ou en Portugal sen chappent continuellement. Par contre, si la quantit est en dessous de la demande effective, le gouvernement na pas sen soucier: il affluera automatiquement et le gouvernement serait dailleurs incapable de stopper cet afflux. Lor et largent sont les biens dont le manque est le moins dommageable pour un pays. Si un Etat vient manquer de matires premires pour ses manufactures, cela se traduit par larrt de ses industries. Sil manque de vivres, cest la famine. Si cest largent qui manque, on trouvera toujours des expdients grce des trocs et changes en nature. On peut aussi vendre et acheter crdit ou utiliser du papier monnaie. Pourtant, il ny a rien dont on se plaigne plus que la raret de largent. Cela vient du fait que nombre de gens veulent emprunter sans avoir sous la main quoi que ce soit pour acheter de largent ou offrir comme sret pour lemprunter. Beaucoup veulent entreprendre plus quils ne peuvent accomplir. Sils ne trouvent pas dargent, ce nest pas parce quil ny en pas ou quil serait parti ltranger. Mais parce que les banques ne veulent pas leur faire crdit dargent quelles possdent nanmoins. La richesse ne consiste pas dans largent ou la quantit de mtaux prcieux mais bien dans les choses quachte largent et dont il emprunte toute sa valeur. Selon Adam Smith, largent fait assurment partie du capital national mais il nen constitue quune petite partie et cest dailleurs toujours celle qui profite le moins la socit. On est souvent abus ce niveau car il est vrai que lon transforme plus facilement largent en marchandises que linverse. Mais cela sexplique par le fait que largent est linstrument de commerce. On raisonne souvent, au niveau national, comme on le fait au niveau des particuliers. En effet, le commerant dsire se dfaire de ses marchandises prissables avant quelles ne soient obsoltes. La vente est aussi le moment o le marchand reoit

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son profit. Enfin, le commerant a peur dtre ruin faute de pouvoir se dfaire temps de ces marchandises. Mais ces raisons ne tiennent pas au niveau national. Pourquoi ? Parce quil ny a quune trs petite partie du produit annuel des terres et du travail dun pays qui serve acheter de lor et de largent. La majeure partie est destine tre consomme au niveau national. En outre, ce qui sexporte est souvent destin acheter, en retour, dautres marchandises consommables dans le pays. Si le pays est momentanment priv dargent, le produit annuel de ses terres et de son travail reste relativement inchang chaque anne. La marchandise peut servir beaucoup dautres choses que dacheter de largent mais largent ne sert qu acheter de la marchandise. Les marchandises consommables sont prissables, dit-on, alors que lor et largent sont durables. Les mercantilistes en ont dduit quil tait toujours avantageux pour un pays dchanger des biens consommables contre des biens durables. Adam Smith rpond quil nest pas certain quchanger, par exemple, du vin franais contre de la quincaillerie soit ncessairement avantageux pour le pays qui reoit la quincaillerie. Il est vrai que la quincaillerie est trs durable mais son accumulation dans un pays aura pour seul effet daugmenter le nombre de polons et de casseroles dans ledit pays. Comme lutilit dun bien est limite lusage quon en fait, il serait absurde davoir plus de casseroles et de polons quil nen faut pour cuire tout ce qui se consomme dans ce pays. Pareillement, lutilit de lor et de largent est limite lusage quon en fait dans ce pays. Cette utilit est double: montaire (elle fait circuler les marchandises) et domestique (elle sert, par exemple, la confection de la vaisselle). Pour tout pays, la quantit de monnaie est dtermine par la masse des marchandises dont elle doit assurer la circulation. Si cette masse de marchandises augmente, automatiquement, ce surcrot de valeur ira chercher ailleurs, partout o il peut en trouver, le surcrot de monnaie ncessaire sa circulation. Quant la quantit de vaisselle en or ou argent, elle ne dpend que du nombre et de la richesse de grandes familles qui peuvent se permettre den acheter. Il faut ncessairement que le nombre ou la richesse de ces familles augmentent si lon veut accrotre le nombre darticles de vaisselle en or ou argent. On naugmente pas plus la richesse dun pays en retenant dans ce pays une quantit inutile dor ou dargent quon augmente la quantit ou la qualit des vivres dune famille en lobligeant conserver chez elle des ustensiles inutiles. La dpense faite pour acheter ces ustensiles inutiles se fait dailleurs souvent au dtriment des vivres et autres objets pour vtir et loger la famille. Si la quantit de marchandises diminue lintrieur dun pays, une quantit dargent quivalente cette perte sen ira dserter le pays. Il nest pas toujours ncessaire daccumuler lor et largent dans un pays pour lui permettre de soutenir des guerres trangres et dentretenir des armes. Ces armes sont entretenues avec des denres consommables et non avec lor et largent. T oute nation qui produit des richesses pourra, avec ces dernires, acheter des biens consommables pour ses soldats ltranger. Il existe trois manires dacheter la paye et les vivres dune arme dans un pays loign: en expdiant larme de lor et de largent accumuls, lequel comprend: largent en circulation;

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la vaisselle des particuliers; largent amass par plusieurs dcennies dconomie et gard dans le trsor du prince; en exportant une partie de la manufacture; en exportant une partie de son produit brut annuel. On ne peut jamais retirer grand-chose de largent en circulation car il ny a gure de superflu dans cet article. Ce dernier est dtermin, on la vu, par la masse des marchandises en circulation. Cela dit, on peut, en cas de guerre, remplacer une partie de ce dernier par du papier monnaie. On peut aussi diminuer une partie de la masse montaire en circulation en raison du grand nombre de personnes quon envoie guerroyer ltranger et qui ne consomment momentanment plus lintrieur des frontires. Nanmoins, cet argent noffre quune ressource assez maigre pour financer une guerre. Fondre la vaisselle des particuliers napporte quasiment aucune ressource. Cela ne compense mme pas la perte de la valeur de sa confection. Un trsor amass plusieurs annes constitue une ressource plus importante et plus durable. Le problme, cest que, hormis le roi de Prusse, aucun souverain de ce sicle ne possde pareil trsor. Adam Smith pose alors malicieusement la question suivante : comment avonsnous financ notre dernire guerre avec la France? Le cot de cette dernire est estim plus de quatre-vingt-dix millions sterling. Or lor et largent en circulation en Angleterre nont jamais excd 18 millions sterling. Daprs ce que lon a estim suite la dernire refonte, cette masse dargent est probablement fort infrieure ce montant. Imaginons mme que nous donnions crdit cette estimation dmesure qui value cette somme trente millions. Si cest avec lor et argent en circulation que nous finanons cette guerre, il faut donc que la masse totale de largent et de lor du royaume ait t exporte et rapporte au moins deux fois ces six ou sept dernires annes. Si cela tait vrai, cela dmontrerait alors de faon cinglante linutilit de la politique mercantile du gouvernement pour conserver largent lintrieur des frontires. Il faut en outre que personne nen ait eu le moindre soupon car, durant cette priode, le canal de circulation ntait pas plus vide que de coutume. Certes, beaucoup de gens se plaignirent de ne pas avoir dargent mais on a vu que ce dont ils se plaignaient en ralit cest de ne pas avoir les srets pour emprunter ou de marchandises pour acheter de largent. Ds lors, il faut bien que les dpenses normes de la guerre soient dfrayes principalement non par lexportation dor et dargent mais par celle des marchandises anglaises. Le gouvernement ou ses agents traitent avec des ngociants qui payent eux-mmes leurs correspondants trangers - sur lesquels ils ont donn des lettres de change par un envoi de marchandises et non pas par un envoi dor et dargent. Ces biens sont expdis ltranger sans, videmment, rapporter de retours au pays. Il existe aussi, en dehors des trois articles cits, une grande quantit dor et dargent en lingot qui est alternativement importe et exporte pour le service du commerce tranger. Les lingots dor et dargent circulant entre les diffrents peuples commerants

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constituent la monnaie de la grande rpublique du commerce.128 Il est probable quune portion de ces lingots ait t utilise lors de la guerre mais, si cest le cas, elle a d tre achete soit avec des marchandises anglaises soit avec quelque chose achet grce ces marchandises anglaises. De toutes les marchandises, les plus propres tre transportes ltranger, pour acheter la paye, les vivres dune arme ou de la monnaie locale, ce sont les articles manufacturs les mieux travaills et les mieux finis. Car ils occupent un faible volume tout en contenant une grande valeur. Ils sont transportables moyennant peu de frais. Pour cette raison, la guerre profite gnralement ces manufactures. Durant cette priode, elles sont charges dune double demande. Dune part, fabriquer des ouvrages destins, par lexportation, rgler les lettres de change tires sur les pays trangers et qui visent solder la paye et les vivres de larme. Dautre part, continuer la fabrication douvrages quelles ont coutume de faire et qui sont ncessaires pour acheter les retours ordinaires que le pays a coutume de consommer. On le voit, ces manufactures peuvent prosprer au milieu de la ruine de leur pays et commencer dprir au retour de la prosprit. Aucune guerre trangre longue et dispendieuse ne peut tre soutenue par lexportation dune portion du produit brut du sol. Le produit brut est trop volumineux transporter et, en outre, pareille exportation priverait les habitants du royaume dune partie de leur subsistance car rares sont les Etats dont le produit brut excde la subsistance de son peuple. On nexporte gnralement que la surabondance de travail. Dans les temps anciens, les rois anglais ne pouvaient soutenir de longues guerres ltranger faute douvrages manufacturs de ce type. Ceci explique pourquoi les souverains de pays pauvres, cest--dire de pays sans commerce ni manufacture, amassent gnralement de grands trsors pour faire face aux guerres. Par contre, les souverains des pays commerants et industrieux ne le font, conscients quils peuvent tirer de leurs sujets des secours extraordinaires. Cela rend ces souverains assez frivoles et dpensiers. Limportation de lor et de largent nest ni le seul ni le principal bnfice quune nation retire de son commerce tranger. Le commerce entre deux pays rapporte chacun des avantages distincts. Il dbarrasse chacun du superflu de sa production et apporte quelque chose qui est demand. Un nouveau marchpermet alors chaque pays de pousser plus loin la division du travail, daugmenter sa puissance productive, de multiplier les richesses et hausser son revenu national. Limportation de lor et de largent dont on peut avoir besoin est lun des points les moins importants de tous. Labondance des mines amricaines a produit lor et largent meilleur march. LEurope a bnfici dune commodit de plus mais dune espce assez futile. Par ailleurs, le bon march de lor et de largent rend ces mtaux moins propres remplir leur fonction de monnaie. En effet, en raison de cette abondance, il faut dsormais, pour une mme quantit de biens acheter, se charger dune plus grande quantit de monnaie. On doit dsormais payer 1 shilling ce quauparavant on payait 4 pence.
128 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.29

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Ce nest pas par limportation de lor et de largent que la dcouverte de lAmrique a enrichi lEurope. La dcouverte de lAmrique a certes enrichi lEurope mais pas en raison dun afflux dor et dargent. Elle a enrichi lEurope car elle lui a fourni un nouveau march presque inpuisable o elle a pu couler ses marchandises. Cette demande accrue acclra la division du travail, suscita de nouveaux perfectionnements dans lindustrie, perfectionna le travail, augmenta sa puissance productive, accrut sa production dans tous les pays europens, multiplia la richesse et le revenu rel par habitant. Cela fit affluer des produits nouveaux en direction de lAmrique et des objets nouveaux en direction de lEurope. Malheureusement, la barbarie et linjustice des Europens firent de cet vnement qui aurait d tre bnfique aux deux mondes une poque de destruction, de ruine et dextermination pour un grand nombre de contres amricaines. La dcouverte du passage aux Indes orientales par une route maritime en bordant le cap de Bonne Esprance ouvrit au commerce tranger un champ plus vaste encore que lAmrique. Sur le continent amricain, seules deux nations taient suprieures aux sauvages et elles furent dtruites presque aussitt. Mais dans les empires de Chine, de lIndostan et du Japon et dans quelques autres situs dans les Indes orientales, vivaient des peuples opulents et civiliss. Or les nations avances peuvent toujours faire entre elles des changes pour de bien plus grandes valeurs quelles ne peuvent en faire avec des peuples sauvages et barbares. Pourtant, jusqu prsent, lEurope a retir moins de bnfices commercer avec ces pays quelle nen a retir avec les colonies amricaines. Les Portugais dabord, les Hollandais, les Anglais, les Franais, les Danois et les Sudois ensuite se sont successivement appropris le monopole du commerce des Indes. Ce commerce pourtant na jamais t aussi avantageux que celui de lAmrique. Comment expliquer cela? Tout simplement parce quaucune nation europenne na jamais joui de la libert de commerce des Indes orientales. Adam Smith expliquera ultrieurement en quoi consiste ce commerce exclusif et en quoi il est profondment critiquable. Pour lheure, il se contente de constater que ce commerce qui aurait d, via lexportation dun grand nombre de marchandises europennes, savrer extrmement profitable pour lEurope, na caus quune trs faible augmentation du produit annuel. Et cela sexplique vraisemblablement par les entraves dont on a partout accabl ce commerce. Nombre dauteurs, mme ceux qui comptent parmi les plus aviss, prennent pour une vrit certaine et reconnue ce prjug selon lequel la richesse dun pays consiste dans lor et largent quil possde dans ses coffres et conoivent lconomie politique comme lart daccumuler ces mtaux prcieux. Cela implique, selon eux, de diminuer au maximum limportation des marchandises extrieures destines la consommation et daugmenter autant que possible lexportation des produits de lindustrie nationale. Les deux grandes mesures mises en uvre par la politique mercantiliste sont les suivantes: les entraves limportation; les encouragements pour lexportation.

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Les entraves limportation furent de deux sortes: premirement, les entraves limportation de marchandises trangres quand ces dernires pouvaient tre produites dans le pays, quel que soit le pays dont elles provenaient; deuximement, les entraves limportation de presque toutes les espces de marchandises provenant de pays avec lesquels on supposait une balance du commerce dfavorable Ces entraves consistent soit en droits levs soit en prohibitions absolues. Lexportation fut encourage de quatre manires: les restitutions de droit qui sont accordes dans deux hypothses : soit on nexige pas tout ou partie du droit ou de laccise dune marchandise lorsquelle est exporte, soit on restitue tout ou partie du droit ou de laccise prlev sur une marchandise quon a importe mais quon rexporte ensuite; les primes accordes pour subventionner une manufacture naissante ou une industrie particulire; les traits de commerce favorablesqui consistent octroyer un pays tranger, ses marchands et ses marchandises des privilges et des conditions spcifiques dont ne bnficient pas les autres pays; ltablissement des colonies par lesquelles on accorda aux marchands de son pays non seulement des privilges mais souvent mme un monopole. Voil les six moyens principaux par lesquels le systme mercantiliste se propose daugmenter la quantit dor et dargent dans un pays. Adam Smith va les examiner tour tour et valuer leur impact sur le produit annuel de lindustrie nationale.

Chapitre II. Des entraves limportation seulement des marchandises qui sont de nature tre produites par lindustrie
En entravant, partiellement ou totalement, limportation de marchandises trangres, on assure lindustrie nationale qui produit des marchandises similaires, un monopole dans le march intrieur. Par exemple, la prohibition dimporter de ltranger du btail en vie ou des viandes sales assure aux nourrisseurs de bestiaux le monopole du march anglais sur la viande de boucherie. On peut dire la mme chose du bl, des lainages, des soieries, etc. Beaucoup de fabricants bnficient en Angleterre dun monopole complet ou quasi complet au dtriment de leurs compatriotes. Ce monopole du march intrieur confre videmment lespce particulire dindustrie une forte incitation se dvelopper. Il pousse se tourner vers ce genre demploi un grand nombre de personnes et de capitaux qui, autrement, auraient t employs ailleurs.

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Ainsi, il nest pas certain que cela contribue rellement accrotre lindustrie gnrale de la socit ou mme que cela contribue lui donner une direction plus avantageuse. En effet, aucune rglementation ne pourra jamais augmenter le nombre de personnes que la somme des capitaux peut tenir employes. Elle peut, par contre, faire prendre ces capitaux une direction plutt quune autre. Mais il nest pas du tout certain que cette direction artificielle sera plus bnfique la socit que celle que lindustrie aurait suivie librement. En effet, chaque individu mobilise toujours tous ses efforts chercher, pour son capital, lemploi le plus avantageux. Il ne vise ainsi que son propre intrt mais, ce faisant, il emploie son capital ce qui se trouve tre le plus avantageux la socit. Pourquoi? Pour deux raisons. Premirement, lindividu tche demployer son capital aussi prs de lui quil le peut et, par consquent, il promeut lindustrie nationale de prfrence lindustrie trangre. Par ordre dcroissant, le marchand privilgie - galit de profits - le commerce intrieur au commerce tranger de consommation et il privilgie le commerce tranger de consommation au commerce de transport. Pourquoi ? Parce quil est prfrable de connatre le caractre des personnes avec qui on traite, ltat de leurs affaires et les lois auxquelles on est parfois oblig de recourir. Sauf sil na pas le choix ou si cela savre une solution par trop onreuse, le marchand prfre employer son capital au commerce intrieur. Cette prfrence met en branle une grande quantit dindustrie nationale. Deuximement, tout individu qui emploie son capital dans une industrie nationale tche de diriger cette industrie de manire que le produit quelle donne soit de la plus grande valeur possible, celui dont on pourra esprer le plus dargent ou dautres marchandises en change. Cest ici que se situe le deuxime et unique passage de luvre dAdam Smith o il est question de la clbrissime main invisible:
Mais le revenu annuel de toute socit est toujours prcisment gal la valeur changeable de tout le produit annuel de son industrie, ou plutt cest prcisment la mme chose que cette valeur changeable. Par consquent, puisque chaque individu tche, le plus quil peut, 1 demployer son capital faire valoir lindustrie nationale, et - 2 de diriger cette industrie de manire lui faire produire la plus grande valeur possible, chaque individu travaille ncessairement rendre aussi grand que possible le revenu annuel de la socit. A la vrit, son intention, en gnral, nest pas en cela de servir lintrt public, et il ne sait mme pas jusqu quel point il peut tre utile la socit. En prfrant le succs de lindustrie nationale celui de lindustrie trangre, il ne pense qu se donner personnellement une plus grande sret; et en dirigeant cette industrie de manire ce que son produit ait le plus de valeur possible, il ne pense qu son propre gain; en cela, comme dans beaucoup dautres cas, il est conduit par une main invisible remplir une fin qui nentre nullement dans ses intentions; et ce nest pas toujours ce quil y a de plus mal pour la socit, que cette fin nentre pour rien dans ses intentions. Tout en ne cherchant que son intrt personnel, il travaille souvent dune

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manire bien plus efficace pour lintrt de la socit, que sil avait rellement pour but dy travailler. Je nai jamais vu que ceux qui aspiraient, dans leurs entreprises de commerce, travailler pour le bien gnral, aient fait beaucoup de bonnes choses. Il est vrai que cette belle passion nest pas trs commune parmi les marchands, et quil ne faudrait pas de longs discours pour les en gurir.129

Quant au choix de lindustrie o placer ses capitaux, chaque individu, dans sa position particulire, est beaucoup mieux mme den juger quaucun homme dEtat. Si le gouvernant devait se soucier de cela, il sembarrasserait dune tche bien inutile mais il sarrogerait en outre une autorit qui savrerait trs dangereuse dans les mains dune personne qui serait assez sotte et prsomptueuse pour se croire capable de lexercer. Accorder le monopole aux produits de lindustrie nationale revient diriger les particuliers dans la route suivre pour employer leurs capitaux, ce qui est presque toujours inutile et nuisible. Cest inutile si le produit de lindustrie nationale est aussi bon march que le produit tranger. Cest nuisible sil est plus cher que le produit de lindustrie trangre. Tout chef de famille prudent ne va jamais faire chez lui la chose quil lui cotera moins acheter qu faire et prfrera employer son industrie toute entire dans le travail o il excelle. Ce qui est prudence dans la conduite de chaque famille en particulier, ne peut gure tre folie dans celle dun grand empire.130 En dirigeant des capitaux vers la production de biens que le pays pourrait acheter meilleur compte quil ne peut le fabriquer, la rglementation dtourne ces capitaux de la production de marchandises qui auraient plus de valeur que celles quon lui prescrit de produire. Ce faisant, on diminue la valeur du produit annuel qui aurait rsult de lattitude consistant laisser les capitaux semployer en suivant leur pente naturelle. Il peut certes arriver quune rglementation en imprimant une direction aux capitaux finisse par faire acqurir au pays une comptence particulire dans une espce de manufacture. Mais lindustrie nationale pouvait de toute faon trouver delle-mme tel ou tel canal particulier o sinscrire. Par ailleurs, ce qui est sr, cest que la somme totale de lindustrie ou des revenus de la socit naugmentera jamais suite ces sortes de rglements. Les avantages naturels quun pays possde sur un autre sont quelquefois si grands que personne naurait la folie de vouloir lutter contre eux. Il est effectivement possible, au moyen de serres chaudes, de couches, de chssis de verre, de faire crotre du bon vin en dpensant environ trente fois plus quil serait ncessaire de payer pour sen procurer ltranger. Serait-il vraiment intelligent de prohiber le vin de Bordeaux et de Bourgogne pour favoriser lindustrie du vin cossais? Peu importe que les avantages possds par un pays pour produire tel ou tel type de marchandise soient naturels ou acquis. Sil les possde, il sera toujours plus avantageux pour un pays voisin qui ne les possde pas dacheter ce type de marchandises dans ce
129 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.42 130 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.44

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pays plutt que de tenter de les produire lui-mme. Lavantage dun artisan sur son voisin qui exerce un autre mtier est un avantage acquis et rciproquement. Mais tant que cet avantage manque respectivement chacun dentre eux, ils trouvent plus de bnfice sacheter rciproquement leurs marchandises. Les personnes qui tirent le plus grand avantage de ce monopole, ce sont videmment les marchands et les manufacturiers. En effet, un marchand ou un manufacturier tranger peut bien plus facilement pntrer le march anglais que ne peut le faire un producteur agricole. Imaginons que lon autorise limportation du btail tranger, il y en aurait si peu dimport que le commerce du nourrisseur de bestiaux sen ressentirait bien peu. Pourquoi? Parce que le btail en vie est sans doute la seule marchandise dont le transport soit plus coteux par mer que par terre. Il y aurait probablement quelques bestiaux irlandais vendus sur le march mais ce btail maigre ne porterait pas prjudice aux leveurs anglais. Cela aurait juste pour effet de rduire le prix du btail maigre en Angleterre mais naffecterait pas le march des btes engraisses. Vu que lAngleterre est richement cultive, elle aurait mme intrt importer son btail maigre dIrlande plutt que den lever chez elle. Pareillement, une plus grande libert dans limportation des viandes sales aurait tout aussi peu deffets sur le commerce des leveurs de btail qui vendent de la viande frache. La viande sale est plus chre et nest pas accessible la majorit des gens du peuple. Elle pourrait par contre tre fort utile pour les vaisseaux qui partent pour de longs voyages. Contrairement aux marchands et aux manufacturiers qui veillent jalousement ne pas se faire concurrencer dans leur voisinage immdiat et qui sont prt exercer des pressions pour obtenir des privilges ou quon adopte une rglementation qui leur soit favorable, les fermiers et les propritaires terriens ne partagent pas cet esprit de monopole. La raison en est quils ne peuvent, comme on la vu, se concerter entre eux aussi aisment que les marchands et les manufacturiers. Ils sont plus disposs sentraider qu se gner mutuellement. Ce sont donc les marchands et les manufacturiers qui sont les premiers inventeurs de ces entraves limportation des marchandises trangres. Cest probablement en raction ces manuvres dont ils subissaient les consquences ngatives en tant que consommateurs que propritaires et fermiers en sont venus, eux aussi, exiger le privilge exclusif de fournir de la viande et du bl dans tout le pays. Adopter pareille prohibition revient condamner la population et lindustrie dun pays ne jamais augmenter au-del de ce que peut en faire subsister le produit du sol national. Cependant, Adam Smith considre quil existe deux hypothses o il est avantageux dtablir une charge sur lindustrie trangre pour encourager lindustrie nationale. Lesquelles? quand une espce particulire dindustrie est ncessaire la dfense du pays; quand le produit de lindustrie nationale est charg de quelque impt dans lintrieur. Pour illustrer la premire hypothse, celle o une industrie particulire est ncessaire la dfense du pays, Adam Smith voque le cas de la marine anglaise. En effet, la dfense

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de la Grande Bretagne dpend beaucoup du nombre de ses vaisseaux et de ses matelots. Cela explique pourquoi il est, sur ce point, un partisan de lActe de Navigation131 qui tend confrer aux btiments britanniques (et leurs matelots) le monopole de navigation de leur pays et ce au moyen de prohibitions absolues de la navigation trangre dans certains cas et par de fortes charges dans dautres. Les dispositions de cet Acte de Navigation taient assez dfavorables la marine hollandaise. Lorsque lActe fut pass, lAngleterre et la Hollande (qui tait alors le grand voiturier de lEurope)132 ntaient pas en guerre mais dans une relation danimosit rciproque. Cela dit, les dispositions de cet Acte sont aussi sages que si elles navaient pas t motives, comme ce fut probablement le cas, par lanimosit nationale. Pourquoi ces dispositions taient-elles sages? Parce quelles visaient affaiblir la marine hollandaise, cest--dire la seule puissance navale qui pouvait menacer lAngleterre. LActe de Navigation ne favorise pas le commerce tranger et laccroissement de lopulence dont ce commerce est la source. Adam Smith reconnat que cet Acte engendre des inconvnients. Si nous jouissions de la libert de commerce la plus absolue, nous serions en tat dacheter des marchandises trangres bien meilleur march et de vendre les ntres plus cher ltranger. Pourquoi? LActe ninterdit pas aux vaisseaux trangers daccoster en Angleterre pour venir acheter des marchandises anglaises. Il leur interdit juste de venir vendre des marchandises trangres. Mais il est assez coteux pour des navires de venir sans cargaison (car ils perdent le fret depuis leur pays jusqu la Grande Bretagne). Ds lors, les acheteurs qui se prsentent en Angleterre sont moins nombreux. En diminuant le nombre de vendeurs (qui doivent ncessairement passer par la marine anglaise), on diminue le nombre dacheteurs. On sexpose ainsi acheter plus cher les marchandises trangres mais aussi vendre les marchandises anglaises meilleur march en raison de labsence de libert de commerce. Nanmoins, la scurit de lAngleterre est dune plus grande importance que sa richesse, raison pour laquelle lActe de Navigation est peut-tre le plus sage de tous les rglements de commerce dAngleterre.133 La seconde hypothse vise le cas o le produit de lindustrie nationale est frapp dun impt. En ce cas, il est raisonnable, affirme Smith, de prlever un impt quivalent sur la marchandise trangre. Cela permet ainsi dviter que le ou les producteurs trangers nobtiennent le monopole sur le march anglais. Cela vite aussi de dtourner le capital anglais dun emploi vers lequel il se portait naturellement : en effet, si le producteur tranger est favoris en raison de limpt frappant son concurrent anglais, les investisseurs risquent de se dtourner de cette industrie nationale. Adam Smith ne dsire pas, par cet impt quil prne, favoriser le producteur national par apport au producteur tranger. Il dit juste quil sagit dune mesure quilibre pour contrebalancer limpt qui frappe lindustrie nationale Il faut
131 LActe de Navigation a t vot par le parlement britannique et promulgu par Cromwell en 1651 de manire affaiblir le quasi monopole maritime de la hollande: il imposait que le trafic commercial de produits issus des colonies britanniques se fasse uniquement sur des btiments britanniques et que les produits trangers imports en Grande-bretagne le soient uniquement sur des btiments britanniques. La guerre entre lAngleterre et la hollande clata en 1652. il a t aboli en 1849. 132 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.51 133 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.52

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donc laisser la concurrence entre les industries nationales et trangres aussi proche que possible de la situation antrieure. Certains affirment que les impts existant sur les choses ncessaires la vie (sur la drche, la bire, le savon, le sel, le cuir, la chandelle, etc.) ont pour effet de hausser le prix du travail et, indirectement, celui de tout autre marchandise. Par consquent, poursuivent-ils, il importe dimposer toutes les marchandises trangres et pas seulement celles qui sont de mme nature que les marchandises nationales qui sont frappes dun impt. Adam Smith rtorque que ce renchrissement gnral nest pas identique celui dune marchandise particulire directement frappe dun impt et ce pour deux raisons: on peut quantifier avec exactitude le montant du droit qui frappe telle ou telle marchandise nationale et appliquer le mme la marchandise trangre. Par contre, le calcul de linfluence du renchrissement gnral du travail sur le prix de chaque marchandise est impossible faire; les impts sur les choses ncessaires la vie ont, sur le sort du peuple, un effet quivalent ceux dun sol ingrat ou dun mauvais climat. Il ny a que dans les pays riches et industrieux quon retrouve des impts de ce genre. En effet, de la mme faon que seuls les corps les plus vigoureux parviennent se maintenir en vie avec le rgime le plus malsain, de mme, seules les nations riches sont en mesure de supporter une aussi forte imposition. Cest le cas, par exemple, de la Hollande. Ces impts sur les choses ncessaires la vie sont suffisamment calamiteux en eux-mmes pour quon veuille en consacrer encore des nouveaux sur des produits qui y chappent. Etablir sur le peuple un nouvel impt pour le motif quils sont dj surchargs dimpts et parce quils payent dj trop cher les choses ncessaires la vie, est lun des plus tranges moyens dadoucir leur situation. Aprs avoir expliqu la raison dtre de ces deux exceptions lgitimes la pleine libert du commerce, Adam Smith examine alors deux questions controverses: jusqu quel point peut-on laisser libres de tout droit les marchandises importes de ltranger? jusqu quel point et de quelle manire peut-on rtablir la libert dimportation une fois que cette libert a t interrompue? La premire question controverse concerne lhypothse des mesures de reprsailles contre une nation trangre qui entrave, par des prohibitions ou des droits levs, lexportation des produits anglais dans son march. Les Franais ont t les premiers, en vertu de la politique commerciale de Colbert, favoriser leurs manufactures en gnant limportation des marchandises trangres. Cela ne leur a gure profit. Le tarif de 1667 imposant des droits levs sur les manufactures trangres dclencha la fermeture des frontires hollandaises leurs vins, eaux-devie et produits manufacturs en France. Cela dclencha mme une guerre avec la Hollande en 1672 lissue de laquelle ils durent, en 1678, modrer quelque peu le montant des droits quils exigeaient.

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Smith pense que des reprsailles peuvent tre une bonne politique quand il semble probable quelles amnent la rvocation de ces droits levs ou dautres prohibitions. Ce fut le cas lorsque la Hollande prohiba limportation des laineries anglaises en raction la prohibition anglaises des dentelles de Flandre. Cette mesure hollandaise conduisit les britanniques lever cette prohibition en 1700. Lopportunit ou non de se livrer des reprsailles est une chose qui doit tre laisse lapprciation non pas du lgislateur mais lhabilit de cet tre rus et insidieux quon appelle vulgairement homme dEtat ou politique.134 Il faut que la probabilit de succs de ce procd soit juge importante car, autrement, ce sera une mauvaise mthode. La seconde question controverse concerne la mthode pour rtablir la libert dimportation concernant des marchandises trangres qui ont t prohibes ou lourdement taxes jusqualors. Si, durant cette limitation de la libert, des manufactures se sont dveloppes de manire substantielle la faveur de cette interdiction, la question se pose de savoir comment restaurer cette libert. Adam Smith recommande de procder lentement, graduellement, avec beaucoup de circonspection et de rserve. Car si lon rtablissait la libert du jour au lendemain, le march intrieur risquerait dtre inond de marchandises trangres et de faire perdre leur emploi des milliers de personnes. Le dsordre quun tel rtablissement, mme progressif, engendrerait pourrait tre trs grand mais moins quon ne le pense. Pourquoi? Pour deux raisons: tous les objets quon exporte habituellement en Europe sans prime (tels que les lainages, les cuirs ouvrs et les articles de quincaillerie) ne se ressentiraient que fort peu de lafflux de marchandises trangres dans le march intrieur; les personnes qui perdraient leur emploi et leur subsistance pourraient, pour un grand nombre dentre eux, retrouver un emploi dans un autre secteur. Cest ce qui est arriv la fin de la dernire guerre lorsque 100.000 soldats et gens de mer perdirent leur emploi et en retrouvrent, pour la majeure partie dentre eux, dans la marine marchande et dautres professions. Si lon compare les habitudes du soldat et de louvrier de manufacture, on constate que le premier est beaucoup moins employable que le second. Pourquoi? Parce que le second a toujours eu lhabitude de nattendre sa subsistance que de son travail alors que le premier lattend de sa paye. Louvrier est assidu et industrieux alors que le soldat est fainant et dissip. Un ouvrier pourra donc facilement se reconvertir et passer dune industrie une autre. Vu que le capital du pays reste constant, le nombre demploi le reste aussi. Encore faut-il que ces ouvriers aient le droit de passer dune industrie lautre. Ce dernier, on la vu, est fortement entrav par le systme des corporations. Raison pour laquelle Adam Smith dsire quon dtruise les privilges exclusifs des corporations et quon rvoque le statut dapprentissage, autant dusurpations faites sur la libert naturelle. Il faut galement supprimer la loi du domicile de faon ce quun ouvrier ait la possibilit de chercher un emploi dans un autre lieu que celui dans lequel il a perdu le sien.
134 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.56

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A la vrit, sattendre que la libert de commerce puisse jamais tre entirement rendue la Grande-bretagne, ce serait une aussi grande folie que de sattendre y voir jamais raliser la rpublique dUtopie ou celle docana.135

Pour rtablir la libert de commerce, il faudrait vaincre les prjugs du public mais, surtout, faire accepter une situation qui irait lencontre de lintrt dun grand nombre dindividus. Il est dangereux maintenant dessayer la plus lgre attaque contre le monopole que les manufacturiers exercent sur lAngleterre. Un parlementaire qui soutient les propositions visant renforcer ce monopole est certain dobtenir beaucoup de popularit et dinfluence auprs de cette classe de gens fortune. Au contraire, un parlementaire qui sy opposerait ne sera pas labri des outrages, insultes personnelles et mme des dangers que la rage et la cupidit trompe des insolents monopoleurs susciteront contre lui. Evidemment, un manufacturier qui perd brusquement son monopole et se voit soumis la concurrence trangre subit un prjudice considrable. Et les consquences seraient surtout dsastreuses pour ses ouvriers. Il convient donc que ces changements soient lents, successifs et annoncs bien lavance. Les dlibrations de la lgislature devraient tre diriges par de grandes vues dintrt gnral et non tre troubles par les clameurs importunes de lintrt priv. Pour cette raison, elle doit tout prix viter de consacrer un nouveau monopole ou renforcer un monopole existant.

Chapitre III. Des entraves extraordinaires apportes limportation des pays avec lesquels on suppose la balance du commerce dfavorable. Cours du change. - Banque de dpt
Section 1. O labsurdit de ces rglements est dmontre daprs les principes du systme mercantile On a vu que, selon les mercantilistes, une premire manire daccumuler or et argent dans un pays, serait de prohiber ou de limiter limportation de marchandises qui pourraient tre produites dans le pays. Une seconde manire consiste, prtendent les thoriciens de cette cole, entraver limportation de presque toutes les marchandises en provenance de pays avec lesquels on suppose que la balance est dfavorable. Pour les marchandises en provenance de France, ces diffrents droits cumuls sont rellement exorbitants. On estime 75% de leur valeur les droits sur la plupart des marchandises fabriques ou produites en France. Autant dire que de tels droits sapparentent une prohibition. Les Franais font de mme en ce qui concerne les denres anglaises (quoique Smith avoue ne pas connatre dans le dtail toute la rglementation franaise en ce domaine). Le rsultat, cest lanantissement de tout commerce loyal entre ces deux nations. La quasi-totalit du commerce entre elles se fait par lintermdiaire de contrebandiers.
135 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.60

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Les principes examins dans le prcdent chapitre ont leur source dans lintrt priv et lesprit de monopole. Ceux examins dans le prsent chapitre salimentent des prjugs et de la haine nationale. Premirement, quand bien mme la balance entre, par exemple, la GrandeBretagne et la France, serait en faveur de la France, il nen dcoule nullement quun tel commerce serait dsavantageux pour lAngleterre. Imaginons que lAngleterre se fournisse en vin franais et en toiles franaises parce que le vin franais est moins cher que le vin portugais et parce que les toiles franaises sont moins chres que les toiles allemandes. La valeur des importations annuelles de la France serait certes augmente dautant mais, au final, la somme totale des importations serait moins chre que ce quaurait cot des importations depuis le Portugal et lAllemagne. Deuximement, une grande partie de ces marchandises importes de France pourrait tre exporte dautres pays et rapporter un retour quivalent, voire suprieur, au montant du premier achat. On le voit dailleurs quand lAngleterre achte des marchandises aux Indes Orientale et les revend plus cher aux nations europennes, ramenant ainsi au pays plus dor et dargent quelle nen a sorti pour acheter les marchandises aux Indes orientales. La Hollande tire de grands revenus dun pareil service de voiturage. Troisimement, nous navons pas dindices certains nous permettant de juger de quel ct penche cette prtendue balance du commerce. On ignore lequel de deux changeurs exporte pour une plus grande valeur. On invoque traditionnellement deux indices: le registre des douanes: cest un indice fort incertain en raison de linexactitude avec laquelle les marchandises sont juges; le cours des changes: on considre quil sagit dune indication de la situation ordinaire des dettes et des crances respectives. Dtaillons ce second procd. Quand, en change dune somme dargent paye en Angleterre contenant, daprs le titre de la monnaie, un certain nombre donces dargent fin, on reoit une lettre de change pour une somme exigible en France, on dira que le change est au pair. Par contre si on doit payer une prime (ou si on peut en exiger une), on dira que le change est soit en faveur de la France soit en faveur de lAngleterre. Mais cette indication est peut-tre tout aussi incertaine que la premire. Pourquoi ? Pour trois raisons. Dabord, on ne peut pas toujours juger de la valeur de la monnaie courante de diffrents pays, par le titre et le poids de fabrication. Ensuite, dans certains pays, la dpense de monnayage est dfraye par le gouvernement (cest le cas de lAngleterre) alors que dans dautres, elle se fait aux frais des particuliers qui portent leurs lingots la Monnaie (le gouvernement tirant lui-mme quelques revenus du monnayage) comme cest le cas en France. Cela implique quune pice de monnaie franaise dun poids quelconque dargent fin a plus de valeur quune pice de monnaie anglaise contenant un pareil poids dargent fin. Pourquoi ?

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Parce que la fabrication payante de la monnaie en France a ajout de la valeur celle-ci alors que la gratuit du monnayage anglais fait que la monnaie na jamais beaucoup plus de valeur que la quantit de mtal quelle contient. Enfin, sur certaines places (telles que Amsterdam, Hambourg, Venise, etc.), les lettres de change trangres se payent en argent de banque alors que sur dautres (Londres, Lisbonne, Anvers, Livourne, etc.), elles se payent en espces courantes du pays. Largent de banque est toujours dune valeur suprieure la mme somme nominale en espces courantes. La diffrence entre les deux se nomme agio de la banque. En Hollande, 1000 florins en argent de banque valent 5% de plus que 1000 florins en argent courant dAmsterdam. En ce cas, le cours de change est favorable celui qui paye la lettre de change en argent de banque mais le change rel est favorable celui qui paye en espres courantes. Digression sur les Banques de dpt et en particulier sur celle dAmsterdam Les espces courantes dun grand Etat tel que la France ou lAngleterre consistent en gnral presque en entier dans sa propre monnaie. Si ces espces sont uses, rognes et dtriores, lEtat, par une refonte, peut rtablir sa monnaie courante. Cela nest pas malheureusement possible pour les petits Etats tels que Gnes ou Hambourg. Pourquoi? Parce que les espces courantes en circulation dans ces Etats se composent de la propre monnaie de ces Etats mais aussi de toutes les monnaies des Etats voisins avec lesquels ils sont en communication continuelle. Par consquent, mme sils refondent leur propre monnaie, ils ne peuvent le faire pour les autres espces qui circulent continuellement dans leurs frontires. Si les lettres de change sont payes en espces courantes, il y aura toujours une incertitude sur la valeur relle de la somme quon recevra. Cette incertitude explique que le cours de change et toujours dfavorable ces petits Etat. Cest la raison pour laquelle, ces petits Etats, dsireux de pallier cette dfaveur de change, ont statu que les lettres de change trangres au-dessus dune certaine valeur ne seraient plus payes en espces mais en bonne monnaie dlivre par une banque spcifique. Cest ainsi que sont nes les banques de Venise, de Gnes, dAmsterdam, de Hambourg et de Nuremberg. Ces banques, mettant une monnaie meilleure que les espces courantes, produisent ncessairement un agio, lequel correspond la diffrence entre la bonne monnaie dEtat au titre et au poids primitif quelle avait lorsquelle fut mise et les monnaies courantes uses, rognes et dtriores au cours du temps. Cet argent de banque prsente galement lavantage quil ne craint ni le feu ni les voleurs ni les autres accidents. Pourquoi? Parce que la ville en question - par exemple Amsterdam - est engage au payement. On peut payer cet argent par simple transfert sans devoir compter et sans encourir les risques du transport dun lieu un autre. Tels sont les divers avantages qui expliquent la production dun agio. Le crancier de la banque prfre ne pas rclamer le montant de sa crance en espces. Pourquoi? Parce que sil le fait, il reoit certes de la monnaie toute neuve. Mais, sur le march, cette monnaie neuve ne vaudra pas plus quune pice use, rogne et dtriore et ne permettra pas dacheter plus de marchandises. Il perd ainsi tout le bnfice de cette crance. Il vaut mieux, pour le crancier, laisser cette monnaie dans les coffres de la banque et vendre sa crance avec bnfice: cette crance vaut plus cher si la bonne monnaie laquelle elle donne droit reste intacte dans les coffres de la banque et quelle continue jouir de

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tous les avantages divers qui justifient cet agio. Ces dpts dargent monnay constituaient le capital originaire de la banque ou encore la valeur totale de ce qui tait reprsent par largent de la banque. Aujourdhui, cela nen constitue quune trs petite partie. Quand on dpose de lor ou de largent en lingot la banque, on reoit deux choses: un crdit sur les livres de la banque (qui est gnralement suprieur de 5% au prix des lingots la Monnaie); un reu ou rcpiss qui - lui seul - permet au porteur de retirer en une seule fois, aprs six mois, les lingots dposs contre une quantit dargent de banque quivalente au crdit sur les livres lors du dpt (on vise ici lhypothse o le porteur ne disposerait pas du crdit mais uniquement du rcpiss) augmente de 0,25% de la valeur sil sagit dun dpt en argent (0,5% sil sagit dun dpt en or). A dfaut de payement dans le dlai, le dpt appartiendra la banque. Ce qui est pay pour la garde du dpt est une sorte de loyer du magasin. Ce loyer est fix plus haut pour lor que pour largent. Pourquoi? Parce que la fraude est plus aise sur lor. Par ailleurs, comme largent sert de mesure lor, lEtat veut encourager les dpts dargent plutt que les dpts dor. Les dpts de lingots soprent quand le prix du lingot est plus bas qu lordinaire. On les retire quand ce prix augmente. Il faut distinguer entre trois prix: le prix de march du lingot qui, en Hollande, est infrieur au prix quen donne la Monnaie; le prix du lingot la banque: cest le crdit que la banque donne pour des dpts dargent dont le titre est bien connu et bien constat; il est gnralement de 2 3% infrieur au prix quon donne la Monnaie; le prix du lingot la Monnaie: cest le prix le plus lev. En raison des diffrences de prix, une personne peut gnralement vendre son rcpiss pour la diffrence entre le prix du lingot sur le march et son prix la Monnaie. Un rcpiss vaut toujours quelque chose. On le vend gnralement quand le prix baisse et on le conserve sil augmente. On paye gnralement les lettres de change chance grce au crdit quon a sur la banque. Le crdit sur la banque et le rcpiss peuvent rester dans les mmes mains mais pas ncessairement. Si lon se spare de lun et quon garde lautre, on peut toujours retrouver aisment lun et lautre sur le march. Il y a donc deux diffrentes sortes de cranciers lgard de la banque: le propritaire de crdit sur la banqueet le porteur de rcpiss. Le porteur du rcpiss ne peut retirer le lingot sans payer la banque une somme gale au prix auquel le lingot a t reu. Mais pour cela il a besoin dargent de banque. Sil nen a pas, il doit en acheter ceux qui en ont. En achetant cet argent de banque, il achte la facult de retirer une quantit de lingots qui valent 5% au dessus du prix donn par la banque. Lagio quon paye la banque nest donc pas pay pour une valeur imaginaire mais pour une valeur relle.

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Tout ce quon demande la banque doit ltre en vertu dun reu ou dun rcpiss. Evidemment, en cas de calamit publique (une invasion par exemple), cela poserait problme car les cranciers voudraient retirer rapidement leurs lingots et, en consquence, les porteurs de rcpisss pourraient faire la loi et vendre ces derniers aux plus offrants des prix excessifs. Lennemi pourrait mme faire acheter tous les rcpisss pour que les lingots restent dans les coffres de la banque. En ce cas-l, la banque abolirait probablement cette rgle consistant exiger un rcpiss. Mme en priode calme, lintrt des porteurs de rcpisss est de faire baisser lagio afin dacheter largent de banque meilleur march. Par voie de consquence, ils achtent alors meilleur march les lingots que leur rcpiss leur donne le droit dacheter la banque. Ou alors, cela leur permet de vendre plus cher leur rcpiss ceux qui nen ont pas et qui veulent retirer des lingots la banque. Par contre, lintrt des propritaires dargent de banque est de faire monter lagio afin de pouvoir vendre leur argent beaucoup plus cher ou dacheter un rcpiss bien meilleur march. Pour viter les manuvres dagiotage qui peuvent surgir en raison de ce conflit dintrts opposs, la banque a dcid de vendre constamment de largent de banque en change despces courantes pour lagio de 5% et de racheter en tout temps 4% dagio. La banque dAmsterdam a pour principe de ne pas prter la moindre partie des fonds quelle a en dpt. Pour chaque florin dont elle donne crdit sur ses livres, elle conserve dans ses coffres la valeur dun florin en argent ou lingot. La banque est dirige par quatre bourgmestres rgnants qui sont renouvels chaque anne. A chaque mutation, les nouveaux bourgmestres inspectent le trsor, le vrifient en le comparant aux livres et le reoivent sous serment. Cette procdure est une excellente garantie contre les manuvres inavouables. Ainsi, la banque na jamais failli ses devoirs depuis sa cration. Mme lorsque le roi de France tenait Utrecht, elle a continu acquitter fidlement ses payements. Une question a toujours exerc la curiosit des oisifs: quel est le montant du trsor de la banqueamstellodamoise? On en est rduit ici de pures conjectures. Par un calcul approximatif, Adam Smith estime ce montant 3 millions sterling ou 33 millions de florins. Cette somme est considrable mais nanmoins plus raliste que les folles conjectures quon entend parfois. Quoi quil en soit, la ville dAmsterdam tire de la banque un revenu considrable. Des frais sont exigs pour louverture de chaque nouveau compte mais aussi pour chaque opration, ce qui permet dempcher la multiplication des petites oprations. Des amendes sont prvues pour ceux qui ngligent de rgler leur compte deux fois par an ou pour ceux qui passent, lordre de quelquun, un transfert qui excde leur propre crdit. La banque fait de gros profits sur la vente, au moment opportun, des espces trangres ou des lingots quon lui laisse parfois, faute de renouveler les rcpisss. Elle gagne encore sur la vente de largent de banque 5% dagio et en rachetant ce dernier 4%. Elle gagne encore sur la garde des lingots sur rcpisss. Quoiquil en soit, les pays qui payent en argent de banque bnficient gnralement dun cours de change plus favorable ceux qui payent en espces courantes. Pourquoi? Parce que les premiers payent en une espce de monnaie dont la valeur intrinsque est toujours la mme alors que les seconds payent avec une monnaie dont la valeur

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intrinsque fluctue constamment et qui se trouve presque toujours plus ou moins en dessous du poids de fabrication. Section 2. O labsurdit des rglements de commerce est dmontre daprs dautres principes T oute cette doctrine de la balance du commerce sur laquelle on fonde les mesures mais aussi presque tous les rglements du commerce exposs plus haut, sont la chose la plus absurde qui soit au monde.136 Cette doctrine repose sur deux suppositions galement fausses: les deux places qui se trouvent dans un change commercial ne perdent ni ne gagnent si la balance est en quilibre; si la balance penche dun ct, lune des places est perdante lchange alors que lautre gagne en proportion de la perte de lautre. Evidemment, un commerce fond sur le monopole et aid par des primes, peut savrer dsavantageux pour le pays la faveur duquel on la tabli mais un commerce libre, naturel et rgulier entre deux pays, est toujours avantageux aux deux, quoi que ce ne soit pas toujours autant lun qu lautre. Lavantage ici, ce nest pas ncessairement un accroissement de lor et de largent mais un accroissement de la valeur changeable du produit annuel de ses terres et de son travail ou bien un accroissement du revenu de ses habitants. Les places sont gagnantes toutes les deux (et un degr quivalent ou presque quivalent) lorsquelles schangent leurs marchandises nationales, se fournissant mutuellement un march pour couler la part excdentaire de lautre. Chacune delles aura des habitants qui tireront de lautre leur subsistance et leur revenu. Comme les marchandises changes de part et dautre sont censes tre de valeur gale, les capitaux employs dans les deux places pour faire natre de nouvelles marchandises nationales seront galement quivalents. Les revenus et la subsistance que ces capitaux fourniront la population seront gaux dans les deux pays. Si un des pays nchange que des marchandises produites par lui et que le second nchange contre ces dernires que des marchandises produites ltranger, les deux pays y gagnent mais le premier en tirera un plus grand revenu. Pourquoi? Parce que la population du premier pays se distribuerait annuellement la totalit du capital employ par ce commerce. Cela augmenterait dautant la masse des revenus du peuple. Par contre, le second pays devrait utiliser la majeure partie de ce capital pour remplacer les capitaux employs dans les diffrents pays trangers do proviennent ces marchandises. Evidemment, on ne trouve pas dans la pratique dexemples illustrant ce cas dcole. Mais on remarque que le pays dans les cargaisons duquel les marchandises nationales sont proportionnellement plus importantes que les marchandises trangres sera toujours celui qui tirera le maximum de profit. Ainsi, si lAngleterre payait ses importations en provenance de la France non pas avec
136 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.80

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du tabac et des marchandises dInde mais avec de lor ou de largent, ce commerce serait plus profitable lAngleterre que si elle utilise des produits trangers. Pourquoi? Parce que cet or et cet argent devraient, en ce cas, tre achet initialement par des marchandises anglaises. La ncessit de se procurer cet or et cet argent pour commercer avec la France ncessiterait donc la production de ces marchandises. Ds lors, le capital mobilis en Angleterre pour produire ces marchandises serait remplacet mis mme de continuer dans son emploi. La masse totale du capital en Angleterre ne serait pas plus diminue par cette exportation dor et dargent quelle ne le serait pas lexportation dune valeur gale en toute autre marchandise. Au contraire, cette masse serait souvent augmente par ce procd. Pourquoi ? Parce que les marchandises quon exporte sont celles pour lesquelles on estime quil y a plus de demande lextrieur du pays qu lintrieur. Ds lors, les retours auraient plus de valeur que les marchandises exportes. Imaginons que du tabac qui, en Angleterre, ne vaut que 100.000 livres, puisse schanger en France contre 110.000 livres de vin. La masse totale du capital en Angleterre augmentera alors de 10.000. Si, avec 100.000 livres en or anglais, on achte des vins franais pour une valeur de 110.000 livres, au augmente pareillement la masse du capital de lAngleterre de 10.000 livres. Le pays serait plus riche de 10.000 livres que sil avait laiss son or dormir dans ses coffres. Il pourrait employer plus de capital et donc activer plus dindustries et rmunrer plus dhommes. En ralit, il vaudrait mieux que lAngleterre puisse acheter le vin franais avec ses quincailleries ou ses draps plutt quavec du tabac de Virginie et de lor brsilien. Un commerce tranger de consommation qui est direct est toujours prfrable un commerce tranger par circuit. Cela dit, un commerce tranger de consommation par circuit qui se fait par lintermdiaire de lor et de largent est tout fait quivalent un commerce du mme genre qui se fait par lintermdiaire de nimporte quelle autre marchandise. Un pays qui peut sacheter du tabac a tout autant les moyens de sacheter de lor et de largent. On affirme parfois que cest un commerce perte que celui quun ouvrier fait avec le cabaret. De mme, prtend-on, cest perte quune nation manufacturire commerce avec un pays de vignobles. Adam Smith soppose cette ide. Louvrier tire un avantage acheter du brasseur ou du dtaillant la provision dalcool quil ne pourrait faire lui-mme sans grands frais. Evidemment, il peut abuser de cette libert tout comme il peut trop dpenser chez le boucher sil est glouton. Mais ces ngoces doivent rester libres. Mme si certains particuliers consomment trop de boissons fortes, ce phnomne ne risque pas de stendre toute la population. En ralit, quand le vin est bon march, cela favorise la sobrit plutt que livrognerie. Pourquoi? Les gens sont rarement sujets lexcs dune chose dont ils ont un usage journalier. On ne cherche pas, comme au Nord de lEurope, faire preuve de magnificence en versant profusion ses amis une liqueur qui, au Sud, a le prix de la petite bire. Livrognerie est un vice propre aux pays qui ne produisent pas de raisins. Ds lors, si lon venait supprimer tous les droits sur les vins trangers, ainsi que laccise sur la drche, la bire et lale, cela dclencherait peut-tre, dans un premier temps, un

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got gnral et passager pour livrognerie dans les classes moyennes et infrieures, lequel serait suivi dune disposition permanente et gnrale pour la sobrit. Dailleurs, la vraie raison de ces restrictions mises en Angleterre au commerce de vins, ce nest pas tant de lutter contre livrognerie mais dempcher les gens daller consommer du bon vin bon march: ces rglements visent favoriser le commerce des vins du Portugal et entraver celui des vins de France. Cest donc sous linfluence de grossiers artisans quon a rigtoute une srie de principes politiques pour diriger lconomie dun pays. Cest avec des maximes dcoulant de cette doctrine de la balance des payements quon a accoutum les peuples croire que leur intrt consistait ruiner tous leurs voisins. Chaque nation regarde dsormais la prosprit du voisin avec envie, considrant que tout ce que ces nations gagnent est une perte pour elle:
Le commerce, qui naturellement devait tre, pour les nations comme pour les individus, un lien de concorde et damiti, est devenu la source la plus fconde des haines et des querelles.137

Pourquoi? En raison de lambition capricieuse des rois et des ministres mais aussi en raison de la sotte jalousie des marchands et des manufacturiers dont lintrt est, sur ce point, directement oppos celui de la masse du peuple:
Lhumeur injuste et violente de ceux qui gouvernent les hommes est un mal dancienne date, pour lequel jai bien peur que la nature des choses humaines ne comporte pas de remde; mais quant cet esprit de monopole, cette rapacit basse et envieuse des marchands et des manufacturiers, qui ne sont, ni les uns ni les autres, chargs de gouverner les hommes, et qui ne sont nullement faits pour en tre chargs, sil ny a pas moyen de corriger ce vice, au moins est-il bien facile dempcher quil ne puisse troubler la tranquillit de personnes si ce nest de ceux qui en sont possds.138

Cet esprit de monopole est lorigine de cette doctrine qui, propage dans la population, va pourtant directement lencontre de lintrt de cette dernire. De l viennent ces prohibitions et ces droits extraordinaires tablis dans la Grande-Bretagne et dans la plupart des nations europennes. De l aussi ces entraves limportation des marchandises en provenance de pays avec lesquels on suppose que la balance commerciale est dfavorable. Lopulence dune nation voisine est une chose dangereuse sous le rapport de la guerre et de la politique. Mais, dun point de vue commercial, cest une chose avantageuse. En temps de paix, cette opulence de la nation voisine permet dchanger avec le pays concern une plus grande masse de valeurs, fournit un march plus tendu
137 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.86 138 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), pp.86-87

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pour le produit national ou pour tout ce qui a pu tre achet avec ce produit national. A ct de votre domicile, il vaut mieux avoir un voisin riche quun voisin pauvre. Il en est de mme pour les pays. Evidemment avoir un voisin manufacturier opulent est dangereux si vous tes vous-mme un manufacturier car vous subirez sa concurrence. Mais ce ne sera pas le cas pour tous les autres voisins qui ne le sont pas. Il est plus probable, pour un manufacturier, de senrichir dans la capitale ou une grande ville commerciale plutt que dans une province car cest l que circulent beaucoup de richesses et quon peut esprer en capter une portion. De la mme faon, une nation qui veut senrichir par le commerce tranger aura beaucoup plus de chances de la faire si ses voisins sont tous des peuples riches, industrieux et commerants. Pourtant les maximes modernes sur le commerce tranger tendent lavilissement et lanantissement de ce commerce. Cest en vertu de ces maximes que le commerce entre la France et lAngleterre est assujetti tant dentraves et de dcouragements alors quun commerce libre serait, entre ces deux nations, extrmement avantageux. Un tel commerce serait, pour lAngleterre, au moins trois fois plus avantageux que le commerce tant vant entre lAngleterre et ses colonies dAmrique. Le commerce de la Grande-Bretagne serait tout aussi avantageux pour la France. Pourquoi? En raison de la proximit des deux faades maritimes, un tel commerce pourrait gnrer des retours de 4 6 fois en lespace dune anne. Compar dautres relations commerciales avec ltranger, ce commerce pourrait entretenir 4 6 fois plus dindustries et employer 4 6 fois plus de personnes que ne peut le faire un capital identique dans la plupart des branches du commerce tranger. Mme entre les rgions les plus loigns de la France et de lAngleterre, il y aurait au minimum un retour par an et ce commerce serait au moins trois fois plus avantageux que le commerce tant vant entre lAngleterre et les colonies amricaines o les retours se font rarement en moins de trois ans. Par ailleurs la France, pays beaucoup plus riche que lAmrique, compte 24 millions dhabitants alors que lAmrique en totalise peine 3 millions. La France prsente, il est vrai, en raison de la grande ingalit dans la redistribution des richesses qui la caractrise, beaucoup plus de pauvret et de misre que lAmrique. Nanmoins, ce commerce est dcourag. La jalousie mercantile est excite par lanimosit nationale. Les marchands des deux pays ont annonc la ruine de leurs deux pays comme une consquence ncessaire dune balance commerciale dfavorable. Pourtant, aucune nation au monde na jamais t appauvrie en raison dune balance commerciale dfavorable. Toutes les villes qui ont ouvert leurs ports aux autres nations se sont considrablement enrichies. Il nexiste nulle part de villes qui mritent le nom de ports libres. La Hollande possde ce qui se rapproche le plus de cette notion et on reconnat que cest du commerce tranger que la Hollande tire toute sa richesse mais aussi une grande partie de sa subsistance. Il existe une autre balance trs diffrente de la balance du commerce et qui cause, selon quelle soit favorable ou dfavorable, la prosprit ou la dcadence dun pays. Il sagit de la balance entre le produit annuel et la consommation. En clair, si la valeur changeable du produit annuel excde celle de la consommation annuelle, cette balance est positive. Au contraire, si la consommation excde la production,elle est ngative. Dans le premier

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cas, le pays senrichit. Dans le second cas, le capital national doit ncessairement aller en diminuant et la socit dprit. Cette balance entre le produit annuel et la consommation pourrait sappliquer une nation qui naurait point de commerce tranger et qui serait totalement isole du reste du monde. Cette balance peut tre constamment positive dans un pays alors mme que la balance commerciale est ngative. Il est possible quune nation importe des marchandises, durant un demi-sicle, pour une beaucoup plus grande valeur quelle nen exporte. Pendant cette priode, la quantit dor et dargent peut aller en diminuant et cder, dans le march intrieur, la place du papiermonnaie, les dettes peuvent mme aller en grossissant alors mme que, durant cette priode, sa richesse relle, la valeur changeable du produit annuel de ses terres, ne cesse daugmenter. Ce nest pas une supposition. Ce pays existe: il sagit de lAmrique.

Chapitre IV. Des drawbacks (restitutions de droits)


Les marchands et manufacturiers ne se contentent pas de la vente exclusive sur le march intrieur. Ils veulent aussi conqurir des marchs trangers. Comme ils ne peuvent videmment obtenir par eux-mmes un monopole dans ces marchs, ils essayeront dobtenir des encouragements lexportation. Les drawbacks ou restitutions de droit paraissent tre les plus raisonnables des encouragements. Cest une restitution car le procd consiste restituer au marchand, lors de lexportation, tout ou partie des taxes intrieures ou accises quil a d payer lors de la production du bien. Cela ne favorise pas lexportation de plus de marchandises que celles qui seraient exportes si ces taxes nexistaient pas. Ces drawbacks ne tendent pas orienter lemploi du capital mais bien empcher que ce dernier ne soit dtourn vers dautres emplois par leffet de limpt. Ils visent donc prserver et non perturber lquilibre naturel. Les drawbacks accords la rexportation des marchandises importes de ltranger obissent la mme logique. Une rglementation permet donc au marchand anglais ou tranger qui voit ses marchandises trangres frappes dun droit lorsquil les importe en Angleterre de rcuprer 50% du montant de ce droit sil rexporte ces marchandises dans un pays tranger endans un certains dlai (12 mois sil sagit dun marchand anglais, 9 sil sagit dun tranger). Les droits qui ont t tablis postrieurement cette rglementation sont, eux, restituables 100%. Cependant, ce systme sest assez vite complexifi. Lampleur de la restitution dpend du type de marchandise, de lidentit du pays dont elle provient, etc. Ainsi, les marchands important soieries, batistes et linons de France ne peuvent, quand on les rexporte, se voir restituer aucune partie des droits. Ces marchandises importes ne peuvent dailleurs pas tre vendues sur le march anglais. Elles peuvent juste tre stockes en magasin en vue dtre rexportes. Cela sexplique par la jalousie des manufacturiers anglais. Ceci permet galement de comprendre pourquoi les Anglais sinterdisent mme de voiturer les marchandises franaises, perdant ainsi le profit du transport de manire ne pas contribuer, par leur entremise, au profit de ce peuple regard comme ennemi.

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Ces drawbacks ont probablement t accords pour favoriser le commerce de transport (suppos favoriser lentre de lor et de largent dans le pays). Ce type de commerce ne mrite pas plus dencouragement quun autre. Le motif est absurde mais le mcanisme est nanmoins raisonnable. Il na pas pour consquence de jeter dans ce commerce une plus forte proportion du capital que celle qui, sans lui, aurait t employ dans ce commerce. Il vise juste viter que les droits ne dcouragent ce capital dtre employ dans ce dernier. En bref, il nencourage pas le capital semployer dans ce commerce mais il ne le dcourage pas non plus. Les douanes y trouvent leur compte aussi. Sans cette restitution, la marchandise trangre qui arrive en Angleterre ne serait pas exporte nouveau ltranger et, par consquent, ne serait pas importe en premier lieu faute de demande. Ces restitutions sont des encouragements donns par lAngleterre lindustrie de ses colonies. Mais jusqu quel point sont elles pertinentes? Jusqu quel point est-il avantageux pour lAngleterre dexempter ces dernires de limpt que payent tous les autres sujets de lempire? Adam Smith examinera cette question dans le chapitre VII. Nanmoins, il prcise que ces restitutions sont utiles la condition expresse que la marchandise exporte le soit rellement dans un pays tranger et ne soit pas rimporte clandestinement en Angleterre.

Chapitre V. Des primes et de la lgislation des grains


Le parlement anglais reoit frquemment des ptitions tendant obtenir des primes lexportation. Des primes sont parfois accordes au produit de certaines branches de lindustrie nationale. Lobjectif est de permettre aux marchands et manufacturiers nationaux de vendre leurs marchandises sur les marchs trangers aussi bon ou mme meilleur march que leurs rivaux. Lquation est la suivante: comme on ne peut pas accorder aux ouvriers anglais le monopole sur le march tranger et comme on ne peut contraindre les trangers acheter anglais, la seule solution consiste payer les trangers pour les dcider acheter anglais. On accorde nanmoins ces primes uniquement aux branches de lindustrie qui ne pourraient se soutenir sans ces dernires, cest--dire des industries qui, si toutes les autres leur ressemblaient, seraient la cause quil nexisterait bientt plus aucun capital en Angleterre. Leffet des primes, comme celui de tous les mcanismes du systme mercantile, est dinciter des capitaux se dverser dans un canal beaucoup moins avantageux que celui dans lequel ils seraient entrs naturellement. On prtend parfois que le prix du bl export excde fortement celui du bl import et que ce systme est donc avantageux pour la nation. Mais, en faisant pareil calcul, on oublie quil ne faut pas seulement dduire de ce prix le montant de la prime mais galement le capital employ par le fermier pour faire crotre ce bl. Ce

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capital ne serait videmment pas perdu sil tait remplac en y joignant le profit. Mais cest prcisment parce que le prix est incapable dassurer ce remplacement quon accorde la prime. On prtend que le prix moyen du bl a baiss considrablement suite ladoption de la prime. On a vu que, du fait de la hausse de la valeur relle de largent, le prix du bl a effectivement baiss depuis la fin du sicle pass mais cet vnement nest pas une consquence de la prime. En effet, le prix du bl a galement baiss en France, pays qui, non seulement naccorde pas de prime lexportation au bl mais o lexportation a t, jusquen 1764, absolument prohibe. On a vu que les annes dabondance, la prime, en occasionnant une exportation extraordinaire, maintient le prix du bl sur le march intrieur un niveau suprieur celui o il descendrait naturellement. Favorisant lexportation, la prime empche que les annes dabondance soulagent les annes de disette. La prime augmente effectivement le prix vnal du bl. Beaucoup de gens pensent quelle encourage aussi la culture de grain de deux manires: premirement, en ouvrant au fermier un march plus tendu ltranger et, deuximement, en assurant au fermier un meilleur prix. Ce double encouragement doit ncessairement gnrer, affirment-ils, un accroissement dans la production du bl. Adam Smith rpond que toute extension de cette sorte sopre ncessairement au dtriment du march intrieur. Cette prime tablit en ralit un double impt : dabord celui auquel le peuple doit contribuer pour payer la prime et, ensuite, celui qui rsulte du renchrissement du prix du bl sur le march intrieur, impt qui affecte la masse du peuple vu quelle achte ncessairement du bl. Ce second impt est extrmement lourd car il touche lun des premiers besoins de la vie. Soit il diminue la subsistance de louvrier pauvre et diminue dautant ses moyens dlever et de soigner ses enfants. Soit, il augmente proportionnellement le salaire en argent de cet ouvrier: en ce cas, il diminue, chez les employeurs, leur capacit dembaucher et laisse sur le carreau un certain nombre douvriers qui, autrement, auraient trouv du travail. En consquence, cette prime (qui diminue lindustrie du pays), resserre le march intrieur et la consommation nationale de tout ce dont elle tend le march et la consommation ltranger. Que rpondre ceux qui affirment que le renchrissement du prix du bl profite au fermier et augmente sa production? La prime fait monter le prix nominal du bl et non pas son prix rel. Elle ne lui permet pas demployer plus douvriers et de produire plus. Elle a juste pour effet non dlever la valeur relle du bl mais de dgrader la valeur relle de largent. Pourquoi? Une mme somme dargent schangera contre une quantit moindre de bl. Le drame, cest que ce nest pas seulement contre une quantit moindre de bl quune mme somme dargent schangera. Ce sera comme une quantit moindre de toutes les autres marchandises que le pays produit. Pourquoi ? Parce que le prix pcuniaire du bl rgle celui de toutes les autres marchandises produites dans le pays. Il dtermine le prix en argent du travail qui doit ncessairement tre tel quil permette louvrier dacheter une quantit suffisante de bl

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pour lentretien de sa personne ou de sa famille. Ce faisant, il dtermine aussi le prix de la main duvre et de toutes les applications lindustrie. Il dtermine le prix en argent de toutes les autres parties du produit brut de la terre qui se proportionnent au prix du bl. Il dtermine le prix en argent des matires premires ncessaires aux manufactures. Par consquent, pareil renchrissement namliore en rien le sort du fermier ou du propritaire. On verra quil amliore seulement celui du marchand de bl. En soi, la dgradation de la valeur de largent conscutive la fcondit des mines, est une chose de trs peu dimportance pour un pays en particulier. La hausse des prix en argent qui en rsulte ne rend les gens ni plus riches ni plus pauvres. Un service en argenterie devient rellement meilleur march mais, cette exception prs, toutes les marchandises conservent leur valeur relle. Par contre, une dgradation de la valeur de largent qui est spcifique un pays et qui rsulte de ses institutions politiques, entrane des consquences autrement plus graves. Elle nenrichira personne mais appauvrira tout le monde. La hausse gnrale du prix des marchandises dcourage lindustrie nationale. Cette dernire est alors rapidement supplante par les industries trangres qui fournissent les marchandises moindre cot. LEspagne et le Portugal sont les propritaires des mines dor et dargent les plus prolifiques et donc les distributeurs de cette denre dans toute lEurope. A lintrieur de leurs frontires, ces mtaux prcieux se trouvent donc meilleur march que dans les autres pays dEurope. La diffrence de valeur est assez importante. Elle devrait pourtant tre minime. Elle ne devrait reprsenter que le prix du fret et de lassurance. Le prix du fret ne reprsente presque rien vu le volume trs rduit quoccupent ces denres et lassurance nest pas plus chre que pour toute autre valeur gale. Comment expliquer cette diffrence de prix? LEspagne taxe les mtaux prcieux et le Portugal a adopt de nombreuses prohibitions sur leur exportation. Ce faisant, ils ont fait monter la valeur de lor et de largent dans les autres pays au dessus de ce quelle est chez eux. Pourquoi? Parce que la valeur de ces mtaux dans les pays trangers o ils sexportent nanmoins est augmente des frais importants de la contrebande. Ce phnomne est un peu comparable une cluse dont on fermerait totalement les portes: une fois le bassin rempli, leau atteint le niveau suprieur des portes et continue scouler. En dpit de toutes leurs entraves, de la vigilance de la police, de la rigueur absolue des sanctions, lEspagne et le Portugal sont incapables de stopper le flux de mtaux prcieux qui viennent alimenter les pays avoisinants en fonction de leurs besoins. En raison de cette prohibition, la quantit de mtaux prcieux retenus en Espagne et au Portugal est plus importante que leurs besoins. Elle est disproportionne par rapport au produit annuel de leurs terres et de leur travail. On trouve de la vaisselle dargent en profusion dans les maisons alors que rien, dans ces dernires, nest assorti ce qui, dans les autres Etats europens, sapparente un talage de luxe. Cette surabondance des mtaux prcieux dcourage la fois lagriculture et les manufactures de ces pays. Elle incite les pays avoisinants procurer les produits bruts et manufacturs en change dune quantit dargent moindre que celle quils dpenseraient pour les faire crotre ou les fabriquer chez eux. Il suffirait pourtant douvrir les portes de

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lcluse pour que la quantit et la valeur de ces mtaux sharmonisent dans tous les pays europens. Si lEspagne et le Portugal exportaient leur or et argent, cette perte serait totalement nominale et purement imaginaire. La valeur nominale de leurs marchandises et du produit annuel de leurs terres baisserait, ce qui signifie quelle serait exprime par une valeur moindre dargent. Mais leur valeur relle resterait inchange. La valeur relle de ces mtaux augmenterait, ce qui signifie quune moindre quantit de ces mtaux dans ces pays remplirait tous les services qui en exigent actuellement une vaste quantit. En outre, lor et largent exports ne seraient pas perdus : ils rapporteraient, en retour, une gale valeur de marchandises. Moins des objets de luxe ou de pure dpense que, vraisemblablement, des matires, outils et vivres pour employer et assurer la subsistance de travailleurs qui pourraient remplacer avec profit la totalit de la valeur de leur consommation. Cette conversion dun capital improductif en un capital actif mettrait en activit une grande quantit dindustries et augmenterait le produit annuel des terres et du travail. On peut comparer la prime anglaise lexportation du bl cette absurde politique prohibitive de lEspagne et du Portugal. Elle rend le bl anglais plus cher sur le march intrieur et meilleur march sur les marchs trangers. Vu que le prix du bl rgle plus ou moins celui de toutes les autres marchandises, elle fait baisser la valeur de largent en Angleterre et la fait hausser dans les autres pays. Cette prime donne ds lors un double avantage aux pays trangers au dtriment de lAngleterre. La prime fait monter le prix nominal du bl en Angleterre mais non son prix rel. En dautres termes, elle augmente non la quantit de travail quune quantit de bl peut mettre en activit mais bien la quantit dargent que cette quantit de bl pourra obtenir en change. Cette prime ne rend aucun service aux propritaires ruraux et aux fermiers mais dcourage les manufactures. Une seule classe de gens profite rellement de la prime: celle des marchands de bl, cest--dire ceux qui exportent et importent les bls. Ces gens y tirent avantage tant dans les annes dabondance que dans les annes de disette. Dans le premier cas, ils peuvent, grce cette prime, exporter plus. Dans le second cas, ils peuvent - faute de stock accumul durant les annes dabondance (vu que lexcdent est export grce la prime) importer plus et revendre plus cher. On comprend pourquoi ces personnes sont inconditionnellement attaches au maintien et au renouvellement de la prime. Les propritaires ruraux ont la fois russi faire imposer de gros droits limportation des bls trangers quivalents une prohibition et tabli une prime lexportation. Ils ont ainsi imit la conduite des manufacturiers. Dune part, ils se sont assur le monopole du march intrieur et, dautre part, ils ont tent dempcher que ce march ne soit satur de la marchandise dont ils sont les vendeurs en exportant le surplus. Mais ils nont pas prt attention la diffrence de nature entre le bl et toutes les autres sortes de marchandise. Quand on accorde une prime lexportation un marchand de toile ou de laines, on augmente non seulement le prix nominal mais le prix rel de ces marchandises. Ce nest pas le cas du bl. Comme on la vu, en vertu de la nature des choses, le bl a une valeur relle qui ne peut tre

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change par les fluctuations de son prix en argent. Aucun monopole et aucune prime ne peut en faire hausser la valeur. La concurrence la plus libre ne pourrait pas non plus la faire baisser. Cette valeur du bl est, dans chaque lieu du monde gale la quantit de travail quelle peut faire subsister. Le bl est le rgulateur: la valeur relle de toute autre marchandise se rgle et se mesure dfinitivement sur la proportion existant entre son prix moyen en argent et le prix moyen du bl en argent. Au milieu de variations qui peuvent survenir dun sicle lautre, la valeur du bl reste immuable. La valeur relle de largent suit le cours de ces variations. On peut maintenant dresser la liste des objections contre cette prime lexportation. Dabord, elle force les capitaux entrer dans un canal moins avantageux que celui quils auraient emprunt naturellement. Ensuite, elle force ces derniers entrer dans un canal non seulement moins favorable mais carrment dsavantageux puisque ce commerce ne fonctionnerait pas dfaut de cette prime. Enfin, cette prime naugmente en rien la production de ce bl. Les propritaires ruraux ont fait preuve ici de moins dintelligence que les manufacturiers et les marchands. Ils ont grev le revenu public dune dpense norme et occasionn un renchrissement du prix du bl sur le march intrieur. Cest l, on la vu, un double impt impos la masse du peuple. Ils ont, en outre, dcourag les manufactures et nont pas russi augmenter de manire sensible la valeur de leur marchandise. En dcourageant lindustrie nationale du pays, ils ont retard lamlioration de leur terre. Sur base de ces objections, on pourrait se dire que ce quil importe de faire, cest daccorder une prime non pas lexportation mais la production, laquelle aurait un effet plus direct que la premire Elle ne ferait dailleurs pas monter le prix de la marchandise sur le march intrieur. Cela dit, cette catgorie de primes na t que trs rarement accorde. Les mercantilistes affirment quelle est plus propice la fraude et que la vritable richesse se cre quand on exporte. Les manufacturiers, quant eux, lui prfrent la prime lexportation pour viter que le march intrieur ne soit surcharg de produits et ne renforce la concurrence entre eux. Cependant, on a, dans certaines occasions, accord quelque chose qui ressemblait une prime la production. Tel est le cas des primes par tonneau donnes la pche du hareng blanc et de la baleine. Elles rendent la marchandise moins chre sur le march intrieur mais ont, comme les primes lexportation, pour consquence quune partie du capital national est employ mettre au march des marchandises dont, autrement, le prix ne suffirait pas rembourser les frais pour les amener. On pourrait se dire que, ce faisant, on renforce les moyens de dfense de lAngleterre en multipliant les btiments. Smith pense quon atteindrait ce but, avec bien moins de frais, en entretenant en temps de paix une grande marine militaire toujours oprationnelle. Quoiquil en soit, la prime sur la pche au hareng est une prime propos de laquelle le lgislateur a t grandement induit en erreur. Pourquoi? Premirement, la prime sur la pche au hareng est trop leve. Adam Smith le dmontre en se livrant un examen minutieux du prix du sel tranger et du sel cossais ncessaire pour encaquer le hareng nomm, quand on le pche, bton de mer.

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Deuximement, la prime est proportionne la charge du btiment et non la promptitude ou au succs de la pche. Ds lors, il est craindre que de nombreux btiments naient t mis en mer pour courir non aprs le poisson mais aprs la prime. Troisimement, la mthode de pcher pour laquelle la prime par tonneau a t accorde ne convient pas aussi bien la situation de lEcosse quelle convient celle de la Hollande dont elle sest pourtant inspire. Lusage de buyses (cest-dire de grands btiments ponts de 20 28 tonneaux de port) se justifie pour la Hollande en raison de la grande distance de ce pays par rapport aux mers riches en hareng. Par contre, la pche par bateau (et non par buyse) conviendrait davantage lEcosse vu que le hareng se pche principalement dans des bras de mer et peut tre directement port au rivage par les pcheurs pour y tre sal ou consomms frais. Quatrimement, le hareng constitue, pendant une bonne partie de lanne, une partie assez considrable de la nourriture du peuple. Une prime qui permettrait de baisser le prix sur le march intrieur soulagerait la situation de beaucoup de citoyens peu aiss mais ce nest pas le cas de la prime actuelle qui a ruin la pche par bateau au profit de la pche par buyses. Or cest la pche par bateau qui fournit le plus le march intrieur. En outre, la prime additionnelle fait sortir du pays plus de 2/3 du produit de la pche faite par les buyses. De nombreux entrepreneurs de pcheries, en dpit de ces primes gnreuses, continuent vendre leur marchandise au mme prix que par le pass. Leur profit devrait, ds lors, tre norme. En fait, ce nest pas le cas. Pourquoi? Car lun des effets pervers de ces primes est dencourager des gens hasardeux et tmraires saventurer dans des affaires auxquelles ils nentendent rien. Ces derniers perdent bien plus par ignorance et ngligence que ce que les primes gouvernementales leur font gagner. Beaucoup de facilits ont t octroyes pour stimuler la cration de compagnies par actions spcialises dans cette pche. Pourtant, presque toutes ces compagnies fondes cette occasion ont perdu la totalit ou la majeure partie de leurs capitaux. Actuellement, la pche au hareng est presque entirement faite par des spculateurs particuliers. Les impratifs de la dfense des ctes anglaises permettent-ils de justifier les primes lexportation des voiles de marine et de la poudre de fabrique anglaise? Peut-tre mais si, rellement, une fabrique particulire est ncessaire la dfense nationale, il nest pas, ds lors, trs prudent de dpendre des pays voisins pour lapprovisionnement. Quoi quil en soit, il nest pas raisonnable, par principe, de grever les finances pour favoriser telle ou telle classe particulire de producteurs. Dans une socit qui senrichit, ces primes, votes dans livresse de la prosprit, sont comparables des dpenses inutiles auxquelles se livrent les Etats. Cest la rigueur excusable quand lEtat jouit de grandes richesses. Mais cela devient folie de les maintenir lorsque lEtat est dans lembarras ou la dtresse. Dans certains cas, ce quon nomme prime nest autre quune restitution de droit. La diffrence entre les deux, cest que la prime peut qualifier une somme dargent reverse quelquun qui a import une marchandise quil rexporte mais laquelle il a

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fait subir, par la main duvre, une modification qui lui fait changer de dnomination. Si, par contre, la marchandise reste inchange, on parlera alors dune restitution. Digression sur le commerce des bls et sur les lois y relatives Rien nest moins mrit que ces loges adresss la loi qui tablit la prime lexportation des bls. Adam Smith entreprend de le dmontrer ici en examinant la nature de ce commerce des bls et les lois anglaises qui le rgissent. Ce commerce comporte quatre branches: celle du commerce du bl sur le march intrieur; celle du bl tranger import pour la consommation du pays; celle du bl produit dans le pays et export ltranger; celle du voiturage du bl tranger import au pays pour tre rexport ensuite.

1. Commerce intrieur Contrairement ce quon dit parfois, les intrts respectifs, dune part, du marchand de bl qui commerce sur le march intrieur et, dautre part, de la masse du peuple ne sont pas opposs mais semblables. Son intrt est de faire monter le prix au plus haut que lexige la disette du moment mais jamais plus haut. Ce faisant, il dcourage la consommation excessive (par rapport aux ressources actuelles), vitant ainsi, dans lintrt du peuple, une pnurie les derniers mois de lanne et, en mme temps, soucieux de son profit, il sassure que tout le stock sera bien vendu durant lanne et quil ne devra pas brader le restant lanne daprs. Il na donc aucun intrt faire hausser les prix au-del de ce que peut se permettre limmense partie de la population. Ce marchand est comparable au matre dun vaisseau qui rationne la nourriture des matelots de manire viter que les vivres ne viennent manquer avant de toucher terre. On pourrait objecter que le marchand aurait intrt faire hausser le prix dans des proportions dmentielles de manire nen vendre quune partie et dtruire le reste de la rcolte. Cest un peu, parat-il, ce que font les Hollandais avec les piceries des Moluques. A cela, Adam Smith rtorque quil est presque impossible, mme par la force dune loi abusive, dtablir un monopole sur une marchandise telle que le bl. Cest une marchandise dune telle importance quelle ncessite une diversit impressionnante de commerants. Au-del mme des commerants, il y a tous les fermiers qui produisent le bl. Cette masse gigantesque est tellement disperse et dissmine dans les divers coins du pays quelle ne pourra jamais se runir et se liguer pour fixer un prix commun au bl au-del de celui que peut donner le peuple. Lorsquon examine lhistoire des cherts et des famines dont lEurope a t afflige ces trois derniers sicles, on constate que la chert et la raret du bl nest jamais la consquence dune ligue entre les vendeurs du bl dun pays. On mentionne les cas de pillages et de guerres mais, dans la grande majorit des cas, la chert et la raret du bl sont imputables aux mauvaises annes de rcolte. La famine, elle, a toujours une

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cause unique: les mesures violentes du gouvernement et les moyens inadquats quil utilise pour remdier aux inconvnients de la chert. Les mauvaises rcoltes ne causent jamais, elles seules, une famine car les annes dabondance compensent les annes de disette. Par ailleurs, dans un pays dune certaine ampleur dont les divers cantons sont en communication, de mauvaises rcoltes dans certains cantons sont compenses par de bonnes rcoltes dans dautres. Mme dans les pays rizires, cultures ncessitant de leau en abondance, les effets dune scheresse ne causent pas, eux seuls, une famine.
Quand le gouvernement, pour remdier aux inconvnients dune chert, oblige tous les vendeurs de bl vendre leur marchandise ce quil lui plat dappeler un prix raisonnable, alors, ou il les empche de porter leur bl au march, ce qui peut quelquefois causer une famine, mme dans le commencement de lanne, ou bien, sils ly portent, il met le peuple dans le cas de consommer ce bl si vite, et il encourage ds lors tellement la consommation, quil doit ncessairement amener une famine avant la fin de lanne.139

Le commerce de bl sans restriction, sans gnes, sans limites est le meilleur rempart contre la famine ou la disette. Smith estime que ce commerce doit, entre tous, tre protg par la loi. Il veut dire par l que les personnes qui sadonnent ce commerce doivent jouir dune protection spciale. En effet, les marchands de bl sont ceux qui sont les plus exposs lanimosit populaire. Pourquoi? Parce que les classes infrieures du peuple imputent leur dtresse lavarice du marchand de bl qui devient lobjet de leur haine et de leur fureur.140 On peut comparer les craintes populaires contre le monopole des accapareurs et des intercepteurs aux terreurs populaires quinspirait la sorcellerie. Dans les deux cas, lhomme satisfaisait sa mchancet en accusant quelquun de malheurs quon lui imputait tort. Cest, paradoxalement, durant ces annes de disette que le marchand de bl court le risque le plus important dtre ruin par le pillage de ses magasins et la violence faite ses biens. Dailleurs, les grandes fortunes ne sont pas plus nombreuses dans ce ngoce que dans tout autre. En dpit de cela, les diverses rglementations europennes, au lieu daffaiblir cette haine populaire contre le marchand de bl paraissent, au contraire, lavoir autorise et mme encourage. Ainsi, Edouard VI141 a statu que quiconque achetait du bl avec lintention de le revendre serait rput accapareur frauduleux et, comme tel, condamn une peine de prison et une amende. Lide, ici, tait de faire en sorte que les gens achtent directement le bl de la main du fermier pour viter les intermdiaires et leurs commissions. Pour viter quaucun tiers ne vienne sentremettre entre le producteur et le consommateur, on permit nanmoins un certain nombre de personnes dexercer ce mtier: blatiers ou voituriers du bl qui exeraient moyennant une patente. Quoiquil en soit, on fora le fermier exercer, outre son mtier de fermier, celui de marchand ou de dtaillant de bl. Cette rglementation diffrait radicalement de celle adopte pour les manufactures et commerces des grandes villes qui, au contraire,
139 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.125 140 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.125 141 edouard Vi (1537-1553), roi dAngleterre et dirlande, a rgn de 1547 1553

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subdivisait au maximum les professions (empchant ainsi les artisans de vendre leur produit en boutique). On obligea ainsi le fermier diviser son capital en deux emplois diffrents: celui consistant cultiver des terres et celui consistant vendre sa production. Vu la limitation du capital, le fermier qui fut ainsi contraint dexercer ces deux mtiers ne se trouva pas en tat de vendre son bl meilleur march que nimporte quel autre marchand de bl. On a vu, en outre, que la division des tches est justement ce qui permet aux excutants dacqurir, par des oprations trs simples, une dextrit et une rapidit nulle autre pareille. La division du travail permet ainsi dabaisser les cots de production. Le fermier soudain devenu marchand ne pouvait videmment atteindre la mme efficacit quun marchand qui consacrait lintgralit de son temps la seconde activit. Lhomme de tous les mtiers nest jamais riche dit le proverbe. Tant la loi qui interdit lartisan de se faire vendeur que celle qui oblige le fermier devenir marchand constituent des atteintes la libert naturelle et donc des injustices. Ce faisant, la loi contraignant le fermier vendre lui-mme sa production entrana un autre effet pervers: elle retarda lamlioration des terres. Comme il devait stocker et vendre son bl, le fermier ne fut plus en mesure demployer la totalit de son capital louer plus de domestiques, acheter des bestiaux, cultiver mieux, etc. Plutt que de rendre le bl moins cher, cette loi contribua le rendre plus rare que si elle navait pas exist. En ralit, la profession de marchand de bl est un soutien au mtier de fermier. Cette relation est comparable celle existant entre le marchand en gros et le manufacturier: il achte et prend les marchandises ds quelles sont produites, parfois mme il avance le prix (permettant ainsi au producteur dutiliser son capital pour dvelopper son activit). Il peut mme porter secours au fabricant qui, sans lui, pourrait tre ruin par un accident, etc. Cest dune relation de ce genre dont cette loi prive le fermier. Le statut dEdouard VI, en empchant tout tiers de venir sentremettre entre le producteur et le consommateur, a contribu lanantissement dune profession dont le libre exercice est non seulement le meilleur instrument pour faire face aux inconvnients dune disette mais aussi la meilleure protection contre cette calamit. En effet, cette profession est celle qui, aprs la profession de fermier, contribue le plus la production de bl. Raison pour laquelle le commerce de bl qui approvisionne lintrieur dun pays doit tre laiss totalement libre. Heureusement, le statut de la quinzime anne de Charles II142 a restaur la libert au commerce de bl et assur un degr de protection indit jusqualors. Ce statut a contribu, plus que nimporte quelle autre loi du livre des statuts, labondance de lapprovisionnement du march intrieur et laugmentation de la culture de bl. 2. Commerce dimportation Le commerce important du bl tranger pour la consommation intrieure permet videmment dapprovisionner directement le march national et, ce titre, il est directement avantageux la masse du peuple. Il fait lgrement baisser
142 Charles ii dAngleterre (1630-1685) devint roi dAngleterre, dirlande et decosse en 1660 et rgna jusquen 1685

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le prix moyen du bl en argent mais ne diminue pas sa valeur relle. En Angleterre, limportation de bl tranger est prohibe la plupart du temps. Si limportation tait libre tout le temps, les fermiers et les propritaires ruraux gagneraient moins dargent de leur bl mais cet argent aurait plus de valeur, ce qui signifie quil permettrait, prix gal, dacheter plus de marchandises, plus de travail, etc. Cette hausse de valeur de largent ferait baisser le prix de toutes les marchandises et permettrait dencourager lindustrie du pays. Comme le march national du bl est, dans tous les pays, le plus vaste et le plus important qui soit, la hausse de la valeur relle de largent permettrait dencourager la production du blet non de la dcourager. 3. Commerce dexportation Le marchand qui exporte du bl national ou tranger pour la consommation des pays trangers ne contribue pas directement labondance de bl sur le march national mais cest pourtant ce quil fait indirectement. En effet, la prohibition de lexportation limite la culture et lamlioration des terres car les producteurs calculent au plus juste de manire approvisionner le march intrieur et ne pas garder des marchandises sur les bras. Par contre, la libert dexportation permet au pays dtendre sa culture et dapprovisionner les trangers. Le systme mis en place en Grande-Bretagne est dfectueux. Pourquoi? Lexportation fut autorise toutes les fois que le prix du bl ne dpassait pas un certain plafond. Ce dernier a t lev par la suite. Le commerce de lexportateur fut, ds lors, favoris par rapport celui du marchand du march intrieur. Or on a vu que lintrt de ce marchand qui ne vend que sur le march national nest jamais oppos lintrt de la masse du peuple. Cela peut, par contre, parfois tre le cas du marchand qui exporte. Imaginons que le bl soit trs cher dans le pays et quun pays voisin souffre carrment de la famine. Son intrt pourrait tre dexporter le bl en grande quantit pour aggraver, au niveau national, les inconvnients de la chert et rendre cette dernire constante. Cest dautant plus facile pour lui que les encouragements donns lexportation vont de pair avec les dcouragements donns limportation en vertu de la doctrine mercantiliste. La meilleure preuve que le systme ne marche pas, cest que le gouvernement a souvent t contraint dinterrompre temporairement lexportation du bl et de supprimer, tout aussi temporairement, les droits prohibitifs dcourageant limportation du bl. La solution, cest videmment de rtablir la libert dimporter et dexporter.
si toutes les nations venaient suivre le noble systme de la libert des exportations et des importations, les diffrents etats entre lesquels se partage un grand continent ressembleraient cet gard aux diffrentes provinces dun grand empire.143

Entre les diffrentes provinces dun empire, la libert de commerce est non seulement le meilleur palliatif des inconvnients dune chert. Cest aussi le meilleur
143 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.139

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rempart contre la famine, la disette dun des pays pouvant tre soulage par labondance dun autre. Raison pour laquelle il faudrait mettre en uvre ce gnreux systme entre les diffrents Etats europens, ce qui est loin dtre le cas actuellement. Dans de petits Etats, des restrictions la libert dexporter peuvent parfois se justifier en raison des circonstances mais, dans de grands Etats comme la France ou lAngleterre, la libert illimite dexporter se justifierait parce que la quantit exporter serait rarement telle que la totalit de lapprovisionnement puisse sen ressentir. Interdire au fermier denvoyer sa marchandise au march le plus avantageux, cest un sacrifice des lois de la justice la raison dEtat. Cet acte dautorit ne peut tre exerc que dans le cas extrmes. Ces lois relatives au bl sont comparables aux lois relatives la religion. Dans les deux cas, il est rare quon parvienne trouver un systme raisonnable. Pourquoi? Parce que le bl et la religion sont des matires qui concernent directement la subsistance dans cette vie et le bonheur dans une vie future: ds lors, le peuple y trouve un intrt trs puissant et le gouvernement est forc de se plier aux prjugs populaires. 4. Commerce de transport Le marchand voiturier est celui qui importe du bl tranger pour le rexporter. Lui aussi contribue assurer labondance sur le march national. Pourquoi ? Parce que ce marchand sera dispos vendre aux habitants du pays quelques unes de ces marchandises importes et stockes en magasin en vue de lexportation. Il sera mme prt vendre ces dernires un prix lgrement infrieur celui quil espre trouver sur le march tranger car, en procdant de cette manire, il spargne des dpenses du fret, de lassurance, du chargement et du dchargement. Ce faisant, il peut rduire le prix du bl en argent dans le pays mais ne fait pas baisser sa valeur relle. Ce commerce de transport pour le bl fut, de facto, interdit dans la Grande-Bretagne. Thoriquement permis, il tait frapp de droits ce point exorbitants que cela quivalait une prohibition. Ces derniers furent parfois suspendus, on la vu, pour cause de disette. Ce systme de lois ne mrite donc nullement les loges quon lui adresse habituellement. Ce nest pas lui que la Grande-Bretagne doit sa prosprit mais bien leffort de ses citoyens.
Leffort naturel de chaque individu pour amliorer sa condition, quand on laisse cet effort la facult de se dvelopper avec libert et confiance, est un principe si puissant, que, seul et sans autre assistance, non seulement il est capable de conduire la socit la prosprit et lopulence, mais quil peut encore surmonter mille obstacles absurdes dont la sottise des lois humaines vient souvent embarrasser sa marche, encore que leffet de ces entraves soit toujours dattenter sa libert ou dattnuer sa confiance.144

LEspagne et le Portugal possdent des entraves du mme genre mais, dans ces pays, cette mauvaise politique ne se trouve pas contrebalance par la libert et la scurit gnrale du peuple. Lindustrie ny est pas libre et les gouvernements de
144 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), pp.141-142

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ces deux royaumes suffisent eux seuls perptuer la misre quand bien mme ils jouiraient dun rglement de commerce moins absurde que le leur. La lgislation sur le bl a heureusement t rforme lors de la treizime anne de rgne du roi actuel George III.145 Les droits normes frappant limportation ont t supprims. Les primes, toujours nocives par principe, ont nanmoins t rduites. Limportation, franche de droit, du bl destin tre rexport est dsormais autorise dans certaines limites. Cependant, cette loi octroie une prime pour lexportation de lavoine, des pois et des haricots. Par ailleurs, lexportation du bl est dsormais prohibe lorsque son prix atteint les 44 schellings le quarter. Sur ces deux points prcis, lactuelle lgislation est infrieure lancien systme. Elle nest certes pas la meilleure possible mais bien la meilleure que permettent les intrts, les prjugs et les circonstances du temps. Cest prcisment ce quon affirmait des lois de Solon.146

Chapitre VI. Des traits de commerce. - Importation de lor. - Droit sur la fabrication des monnaies
Il arrive quune nation sengage, par un trait, autoriser lentre chez elle de certaines marchandises dune nation trangre alors quelle prohibe les marchandises venant de tous les autres pays. Elle peut aussi exempter de droits les marchandises de ce pays alors que les marchandises des autres pays y sont soumis. Les marchands et manufacturiers du pays favoris tirent un grand avantage. Ils jouissent ainsi dune sorte de monopole dans le pays qui les traite avec tant de faveurs. Ce pays devient un march la fois plus tendu et plus avantageux pour le pays favoris. Mais ces traits sont ncessairement dsavantageux pour les habitants du pays qui accorde cette faveur. Comme ils ne peuvent bnficier de loffre tendue rsultant de la libre concurrence, ils devront acheter plus cher des produits trangers dont ils ont besoin. Cela signifie que la partie du produit avec laquelle ce pays achte des marchandises trangres sera vendue moins cher. Des traits de cette nature ont pour effet de diminuer la valeur changeable du produit national. Il est cependant des traits quon a supposs avantageux en partant de principes trs diffrents de ceux dont on vient de parler. Ce sont ceux par lesquels un pays commerant accorde contre lui-mme un monopole certaines marchandises dune nation trangre en tablant sur le fait que dans la totalit des oprations de commerce entre lui et cette nation, il parviendrait lui vendre plus quil nachterait delle et quil ferait ainsi pencher son avantage la balance commerciale. Plus ce dsquilibre serait important, plus la masse dor et dargent le serait galement. Ce sont ces ides mercantilistes qui ont inspir le clbre trait de commerce conclu en 1703 par Methuen entre lAngleterre et le Portugal. Selon les termes
145 George iii (1738-1820), roi du royaume-Uni et dirlande, rgna de 1760 1820 146 solon (640-558 AC), homme detat, lgislateur et pote athnien qui est connu pour la duret des lois quil fit adopter et la duret avec laquelle il les faisait appliquer.

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de ce trait, la couronne du Portugal soblige laisser entrer les lainages des fabriques anglaises en les frappant de droits identiques ceux quelles faisait payer lAngleterre avant ladoption des lois qui ont prohib cette importation. Cest--dire que le Portugal sengage rtablir cette importation et ne pas frapper ces lainages de droits plus levs que ceux quil exigeait alors. Cela dit, il ne soblige pas les laisser entrer de meilleures conditions que les lainages franais ou hollandais. En contrepartie, lAngleterre accepte de laisser entrer les vins portugais pour les deux tiers seulement du droit dentre pay pour ceux de France, les vins les plus concurrentiels du march. Ce trait est videmment au dsavantage de lAngleterre et lavantage du Portugal. Il a cependant t vant comme tant un chef duvre de la politique anglaise. Pourquoi? Parce que ce qui intresse ici les concepteurs de ce trait, cest lor et largent portugais. Le Portugal reoit de ses colonies une telle quantit de ces mtaux quil doit bien exporter son surplus plutt que de le laisser inactif dans ses coffres. Pourtant, son exportation est interdite. Mais on a vu quaucune loi et aucune police au monde ne peut empcher les mtaux prcieux daller l o le besoin sen fait sentir et o on donne cher pour lacqurir. Les promoteurs de ce trait ont fortement exagr la quantit de ces mtaux prcieux arrivant en Angleterre grce ce dernier. Supposons nanmoins, dit Adam Smith, quils aient raison. Cet apport massif de mtaux prcieux ne serait pas dune grande utilitpour lAngleterre. Pourquoi ? Parce que la quantit de ces mtaux prcieux qui excde les besoins anglais est forcment renvoye en dehors du pays contre des marchandises dont les Anglais ont besoin. Ds lors, quel est lavantage de se procurer lor portugais de cette manire? Il nexiste pas. Par contre, ce qui est sr, cest quun commerce tranger de consommation par voie directe est toujours plus avantageux que celui qui se fait par voie dtourne. Il aurait t bien plus avantageux pour lAngleterre demployer moins de capital commercer avec le Portugal et den employer davantage pour produire des marchandises destines dautres marchs dont on peut obtenir, en change, des marchandises dont les Anglais ont rellement besoin. LAngleterre pourrait ainsi consacrer ce capital perdu se livrer avec le Portugal des activits commerciales beaucoup plus utiles lui permettant de mettre en activit plus dindustrie, dengager davantage de main duvre et donc, de produire davantage de richesses, richesses avec lesquelles elle pourrait se procurer facilement tous les mtaux prcieux dont elle a besoin. En effet, mme si lAngleterre se trouvait exclue du commerce avec le Portugal, elle aurait trs peu de difficults se procurer annuellement tout lor qui lui est ncessaire soit pour lorfvrerie, soit pour la monnaie soit pour le commerce tranger. On obtient toujours de lor (ou toute autre marchandise) si on a de quoi lacheter. Presque tout lor arrivant en Angleterre, dit-on, vient du Portugal. Mais vu que lAngleterre na besoin que dune certaine quantit de ce mtal, cela signifie quelle na pas besoin den importer des autres pays. Supposons que 9/10 de son or vienne du Portugal, cela signifie alors que le dixime restant vient des autres pays avec lesquels lAngleterre commerce. Cela signifie donc que, mme si lAngleterre a une balance commerciale favorable avec le Portugal, il a ncessairement une balance commerciale tout juste lquilibre ou nettement dfavorable avec toutes les autres nations puisquil

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na pas besoin (ou trs peu besoin) de leurs mtaux prcieux. Ds lors, la balance commerciale est lobjet le plus chimrique de la politique moderne.147 Cest nanmoins en vertu de cette ide ridicule selon laquelle lAngleterre ne saurait subsister sans le commerce avec le Portugal que, lors de la dernire guerre, les rois de France et dEspagne exigrent du Portugal quil ferme laccs de tous ses ports aux vaisseaux britanniques et que des garnisons franaises et espagnoles se postrent pour veiller au bon respect de cette interdiction. Le roi du Portugal refusa ces conditions ignominieuses. Si ce navait t le cas, lAngleterre aurait pourtant eu cet avantage de ne plus devoir soutenir un alli extrmement faible. On importe beaucoup dor et dargent chaque anne non pour les besoins de lorfvrerie ou des monnaies mais en vue de se procurer constamment un instrument de paiement commode pour le commerce international. Les mtaux prcieux constituent, en raison de leur petitesse, de leur facilit de transport et de leur solidit, la marchandise la plus adquate pour faire du commerce. Ils sont reus partout. Par contre, laugmentation annuelle des ouvrages dorfvrerie ou ceux des monnaies ne ncessite quune trs petite importation dor et dargent. Il en est de mme pour les monnaies. Seule une petite portion des mtaux prcieux imports est ncessaire a leur renouvellement. En Angleterre, la dpense de monnayage est dfraye par le gouvernement. Quel que soit le pays, la valeur dune monnaie ne peut jamais excder fortement celle du mtal dont elle est compose. Mais la plus grande partie de la monnaie courante est presque toujours, en raison de lusure et de la dgradation, en dessous du poids primitif. Cette monnaie ancienne et dgrade a videmment exactement la mme valeur que celle, toute neuve, qui sort du balancier de la Monnaie. La monnaie neuve ne peut pas acheter plus de marchandises que la monnaie ancienne. Une livre de pice de monnaies - neuves ou anciennes vaut 46 livres 14 schellings 6 deniers. Par contre, une livre dor au titre vaut 47 livres 14 schellings. On a donc tout intrt fondre les pices de monnaies neuves en or, les convertir en lingots et revendre ces derniers au prix donn pour lor non monnay. Cest ce qui arriva. La Monnaie passait son temps remplacer la monnaie qui, une fois distribue, tait nouveau refondue en lingots. La tche de lhtel des Monnaies sapparentait la tapisserie de Pnlope: louvrage fait la journe tait dfait durant la nuit. Ce procd dura jusqu la dernire grande refonte de la Monnaie. Si les particuliers qui portent leur or et leur argent la monnaie taient tenus de payer le monnayage, ils ajouteraient de la valeur ces mtaux. Ds lors, lor et largent monnays auraient plus de valeur que lor et largent non monnays. Un lger droit de seigneuriage ajouterait galement de la valeur cet argent et compenserait le travail et les dpenses ncessaires au monnayage. Il ne doit pas tre exorbitant car, en ce cas, il stimulerait lindustrie des faux monnayeurs en dedans comme au dehors du pays. Cependant, ce droit de seigneuriage existe en France et, mme sil est relativement lev, il na pas accru les problmes de ce genre. Il serait donc opportun dinstaurer
147 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.153

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pareil systme en Angleterre. Il anantirait le profit de fondre la monnaie. Cela permettrait galement dviter son exportation aprs avoir t fondue. Le systme actuel est n dune loi pour lencouragement de la fabrication de monnaie qui sinspire directement de la doctrine mercantiliste qui voit dans lor et largent lessence mme de la richesse dune nation. Cest cette loi qui a affranchi de tous droits la fabrication de monnaie. Adam Smith est favorable un droit de seigneuriage modr. Ce dernier naugmenterait nullement la dpense de la banque ou de tout particulier qui porte un lingot la Monnaie pour tre monnay. Pourquoi? Ce droit de seigneuriage est une sorte dimpt. Tout impt qui frappe une marchandise est pay par lacheteur. Plus prcisment, il est pay par le dernier acheteur ou consommateur. Le marchand de gros, le dtaillant, le commerant, etc. payent effectivement limpt mais en rcuprent le montant quand ils revendent la marchandise. Or il se fait que la monnaie est une marchandise assez particulire car il ny a jamais de dernier acheteur. En effet, toute personne qui reoit de la monnaie finit toujours par sen dfaire. En dfrayant la dpense du monnayage, le gouvernement se charge dune petite dpense mais perd aussi un petit revenu que pourrait lui procurer ce droit de seigneuriage modr. Comme la banque dAngleterre est la seule compagnie qui envoie des lingots dor la Monnaie pour une valeur importante, la charge de monnayage tombe sur elle. Adam Smith, au moyen de divers calculs, conclut que linstauration dun systme tel que celui quil prconise permettrait de diviser par dix la perte annuelle.

Chapitre VII. Des Colonies


Section 1. Des motifs qui ont fait tablir de nouvelles colonies Cette colonisation diffre fortement de la colonisation grecque et romaine. Elle a obi une logique distincte de celle qui rgissait les colonies du monde antique. En effet, les Etats de lancienne Grce ne possdaient quun tout petit territoire. Quand la population devenait trop nombreuse, on expdiait une partie du peuple chercher une nouvelle patrie dans une lointaine contre. Doriens, Ioniens, Eoliens, etc. taient membres de ces colonies que les Cits grecques regardaient comme des enfants mancips qui devaient leurs parents respect et reconnaissance mais sur lesquels ces derniers navaient aucune autorit ou juridiction directe. La colonie se dotait dun gouvernement, adoptait des lois, dsignait des magistrats, faisait la paix ou la guerre avec ses voisins comme un Etat indpendant. Les colonies romaines sinscrivaient dans une perspective un peu diffrente. En effet, Rome fut fonde sur une loi agraire qui partagea les terres entre tous les citoyens qui composaient lEtat. Le cours des choses humaines (mariage, succession, alinations, etc.) fit que ces grands domaines, qui devaient assurer la subsistance de plusieurs familles, devinrent la possession de quelques personnes seulement. La majorit des citoyens navait pas de terres et ils trouvaient difficilement du travail car ces terres taient cultives par des esclaves. Lartisanat, lindustrie et le commerce taient

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galement exercs par les esclaves des riches. Les citoyens pauvres dpendaient entirement des largesses des tribuns. Cela stimula fortement lesprit de conqute de Rome. Les nouvelles colonies offraient ces derniers la possibilit de stablir quelque part et permettait Rome de constituer une sorte de garnison protgeant ses acquisitions. Dailleurs, le mot latin colonia signifie plantation ou culture de terre . Le mot grec veut dire au contraire sparation de demeure, migration du pays, abandon de la maison . Malgr cette diffrence, les colonies antiques rpondaient une forme de ncessit. Par contre, ltablissement des colonies europennes dans lAmrique et les Indes occidentales nest pas un effet de la ncessit. Elles devinrent trs utiles par la suite mais elles ne ltaient pas initialement. Les Vnitiens commeraient avec les Maures. Ces derniers leur fournissaient des piceries et autres denres des Indes Orientales. Les grands profits des Vnitiens excitrent la cupidit des Portugais. En 1497, Vasco de Gamma toucha la cte de lIndostan. Le gnois Christophe Colomb parvient faire financer une expdition par Isabelle la Catholique. Il crut dabord que le pays par lui dcouvert tait le mme que celui dcrit par Marco Polo. Ce qui explique pourquoi le nom Indes est toujours rest pour dsigner ces contres forestires, incultes et trs faiblement peuples dont on saperut assez rapidement quelles taient toutes diffrentes des riches contres de la Chine. Ces rgions taient misrables. Certes, elles recelaient potentiellement de grandes richesses telles que le coton mais aucune manufacture ne permettait de matrialiser ces dernires. Colomb ne trouvait rien ni dans les animaux ni dans les vgtaux qui pouvaient accrditer cette ide quil avait dcouvert de riches contres. Il remarqua cependant que les locaux portaient en parure de petits morceaux dor. Il ramena ces derniers en Europe et reprsenta Saint-Domingue comme un pays o lor tait en abondance, et ds lors, comme une source inpuisable de vritables richesses pour la couronne et le royaume dEspagne. A cette priode, lidologie mercantiliste imprgnait la plupart des esprits. Au retour de son premier voyage, Colomb fut reu en triomphe. Sur base de son rapport, le Conseil de Castille dcida de prendre possession dun pays dont les habitants taient incapables de se dfendre. Le pieux dessein de convertir ces terres au christianisme sanctifia linjustice de ce projet. Colomb proposa que la moiti de tout lor ou de largent trouvs appartienne la Couronne et le conseil de Castille accepta cette offre. Cette taxe de 50% fut aise acquitter tant quil suffisait de piller les sauvages sans dfense pour les dpouiller de ces mtaux. Par la suite, quand il fut ncessaire de fouiller les mines, il devint impossible dacquitter cette dernire. Son maintien fut la premire cause dabandon total des mines de Saint-Domingue qui, depuis, sont restes inexploites. La taxe sur lor fut bientt rduite un tiers puis un cinquime puis un dixime et enfin un vingtime de la valeur de la production. La taxe sur largent, elle, fut rduite au dixime de la valeur de la production. La soif sacrilge de lor motiva toutes les entreprises des Espagnols dans le Nouveau Monde. Parmi tous les projets aventureux et dispendieux qui conduisirent la

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banqueroute tous ceux qui sy lancrent, il ny en a aucun daussi ruineux que la recherche de nouvelles mines dor et dargent. Cest en effet la plus ingale des loteries du monde. Mais la folle confiance que les hommes ont presque tous dans leur bonne fortune est telle quil existera toujours des capitaux qui se consument dans ces emplois hasardeux. La cupidit humaine qui fit adopter nombre de gens lide absurde dune pierre philosophale, en poussa bien dautres en direction de cette chimre tout aussi absurde dimmenses mines abondantes en or et en argent. Cest absurde car ce qui fait la valeur de ces mtaux, cest prcisment leur raret, le fait quils sont dposs en quantit extrmement petites la fois dans un mme lieu et quils sont presque partout enferms dans des substances plus dures et intraitables. Ces personnes pensaient dcouvrir des veines de ces mtaux aussi grandes et abondantes que celles quon dcouvre dans les mines de plomb, de cuivre, dtain ou de fer. Ctait une chimre. Cependant, on va voir que lissue de ces entreprises fut, long terme, beaucoup plus heureuse que les entrepreneurs ne pouvaient raisonnablement lesprer. Section 2. Causes de la prosprit des colonies nouvelles Quand une colonie dhommes civiliss simplante dans un pays dsert ou faiblement peupl, sa marche vers la grandeur et lopulence se fait plus rapidement que dans nimporte quelle autre socit humaine. Les premiers colons avaient des connaissances en agriculture et les autres arts utiles qui se sont rvles rapidement bien suprieures celles des populations autochtones. Ils ont galement lhabitude dobir aux lois, au gouvernement tabli et se plier une administration fixe et uniforme de la justice. Arrivs leur pleine croissance, les enfants du propritaire peuvent, vu labondance et le bas prix des terres, stablir leur compte. La rcompense librale des terres est un encouragement au mariage. Par contre, dans les autres pays, la rente et les profits saccroissent aux dpens des salaires et les rduisent presque rien. La consquence, cest que les propritaires et les fermiers crasent les ouvriers agricoles. Dans les colonies, au contraire, ils sont forcs de les mnager et de leur assurer un haut salaire sils veulent compter sur leur aide pour dfricher et cultiver la terre. Ce qui encourage la culture et la population apporte vritablement lopulence et la prosprit. Ainsi, la plupart des colonies grecques ont prospr rapidement. Ce fut le cas de Syracuse, Agrigente, Tarente, Locres, Ephse, Milet, etc. Les arts de la civilisation sy dvelopprent rapidement. Les deux plus anciennes coles de philosophes grecs, celles de Thals et de Pythagore, ne furent pas fondes dans les mtropoles mais dans leurs colonies. Les colonies romaines, par contre, ne furent pas aussi brillantes. Cela tient assurment leur manque dindpendance. Il fallut, pour ces cits, attendre la chute de la mre patrie pour former des Etats considrables. Cest le cas de Florence. A cet gard, les colonies amricaines ressemblent beaucoup aux colonies grecques. En raison de leur loignement, elles furent allges du poids de la dpendance leurs mtropoles respectives. La taille de la population est fonction du degr de sa civilisation et de sa culture. En dpit de la barbarie avec laquelle les Europens ont dtruit les naturels du pays, les anciens empires du Mexique et du Prou sont aujourdhui plus peupls quils

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ne lont jamais t. LEspagne et le Portugal furent les seules puissances europennes stablir en Amrique durant le XVme et la majeure partie du XVIme sicle. Leur puissance navale inspirait une telle terreur quaucun autre pays ne saventura sur ces terres nouvellement dcouvertes. Les Franais qui tentrent de stablir en Floride furent massacrs jusquau dernier par les Espagnols. Mais, suite la dfaite cuisante de la flotte espagnole lors du fameux pisode de linvincible Armada, cette suprmatie navale de lEspagne prit fin et de nombreuses nations europennes sinstallrent sur ce continent avec des succs divers. Les colonies prosprrent. Certaines moins rapidement que dautres car le pire de tous les gouvernements est toujours celui dune compagnie exclusive de marchands. Les colonies dont le progrs a t le plus rapide furent les colonies anglaises. Pour quelles raisons? Du fait de labondance des terres fertiles et de la libert qui leur fut donne de diriger elles-mmes leurs propres affaires. En ralit, la premire cause est beaucoup moins importante que la seconde. Dailleurs, la qualit des terres coloniales espagnoles et portugaises tait bien suprieure. Ce sont les institutions politiques des colonies anglaises qui savrrent bien suprieures. Pourquoi? Premirement, le colon anglais tait, endans un dlai dtermin, tenu de mettre en valeur et de cultiver toutes les terres dont il se rendait propritaire. A dfaut, les terres ngliges pouvaient tre adjuges quelquun dautre. On vita ainsi presque totalement labus daccaparement de terres incultes. Deuximement, il ny a pas de droit de primogniture en Pennsylvanie. De cette faon, un individu ne peut jamais runir une trop grande quantit de terres et, si cest le cas, il suffit dune ou deux gnrations pour quelles soient nouveau divises. Pourquoi? Parce que dans les colonies anglaises o le droit de primogniture existait, les terres tant toutes tenues simple cens, ce type de proprit favorisait lalination. Ce ne fut pas le cas des colonies espagnoles ou portugaises o le droit de majorat entrana la transmission de domaines tout entiers une personne unique. La runion des terres incultes en grandes proprits est ce qui soppose le plus leur amlioration. Troisimement, en raison du travail quil preste sur ses terres, le colon anglais en tire un produit quantitativement et qualitativement plus important que les autres colons europens. Il bnficie aussi dun taux dimpt trs faible, ce qui lui permet de rinvestir son produit et de fournir davantage de travail. Les colons anglais nont dailleurs pas encore vers la moindre contribution pour la dfense de la mre patrie ou pour lentretien de son gouvernement civil anglais. Tous les frais de leur propre dfense ont t la charge de la mtropole. La dpense de leur propre gouvernement a t trs modique. Le clerg ne vit que des appointements ou contributions volontaires du peuple. Par contre, les colonies espagnoles et portugaises sont taxes par leur mtropole. Le gouvernement de ces colonies cote cher aux colons et introduit des habitudes de vanit et de profusion dans le chef de ces dirigeants coloniaux. Le gouvernement ecclsiastique est, lui aussi, extrmement oppressif. Des moines mendiants parcourent le pays et vivent aux dpens de la population et les plus grosses proprits sont runies dans les mains du clerg.

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Quatrimement, les colonies anglaises taient plus favorises que les autres colonies europennes et disposaient dun march plus tendu que ces dernires pour couler leurs produits. Les nations europennes ont chacune tent de se donner un monopole du commerce de leurs colonies. Elles ont empch les vaisseaux trangers de commercer avec elles et leur ont interdit limportation des marchandises dEurope. Ces monopoles ont pris des formes trs diffrentes: certaines nations, comme la Hollande, le Danemark et - durant peu de temps - la France, ont abandonn tout le commerce de leurs colonies une compagnie exclusive obligeant les colons sadresser exclusivement elle pour lui acheter les marchandises europennes et lui vendre la totalit de son surplus. Lintrt de la compagnie tait de vendre les marchandises europennes au plus haut prix et dacheter la production coloniale au prix le plus bas possible, quitte rduire les quantits exportes en Europe pour les vendre au plus haut prix; dautres nations telles que lEspagne, sans riger des compagnies exclusives, ont restreint tout le commerce un seul port de la mre patrie. Cela ouvrait le commerce tous les commerants de la mtropole moyennant le respect de diverses exigences. Mais, en raison de la proximit existant entre ceux-ci et lidentit de leurs intrts, cette formule prsentait les mmes inconvnients que ceux dune compagnie exclusive: les colonies furent mal pourvues et obliges la fois de vendre bon march et dacheter fort cher; dautres nations - cest le cas de lAngleterre et de la France - laissent le commerce de leurs colonies libre tous leurs sujets. Ils peuvent commercer dans tous les ports de la mre patrie sans ncessiter dautres permissions que les formalits ordinaires de douane. Les commerants de la mre-patrie sont ce point disperss dans le pays quils ne peuvent se liguer entre eux pour faire des profits exorbitants sur le dos des colonies. Dans ce dernier cas, seules certaines marchandises coloniales voient leur commerce born au march de la mre patrie. Ces dernires ont t dtailles dans lacte de navigation. Ce sont les marchandises numres . Par contre, les marchandises non numres peuvent sexporter directement aux autres pays pourvu que ce soit sur des vaisseaux de la Grande-Bretagne ou des colonies pourvus que les matres et les trois quart de lquipage soient sujets de lempire britannique. Les marchandises non numres disposent ds lors dun march trs tendu. Quelles sont-elles? On y trouve les grains de toute espce, les planches, merrains et bois quarris, les viandes sales, le poisson, le sucre et le rhum. Si ces produits nont pas t numrs, cest moins dans la volont de favoriser le commerce des colonies que par la peur quelles rentrent directement en concurrence avec les marchandises nationales sur le march anglais. Les marchandises numres sont de deux sortes: les marchandises particulires de lAmrique ou qui ne sont pas produites par la mre patrie. On y trouve les mlasses, le caf, les noix de cacao, le tabac, le pigment, le gingembre, les fanons de baleine, la soie crue, le coton en laine, le castor et les autres pelleteries dAmrique, lindigo, le fustet et les autres bois de teinture;

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les marchandises qui ne sont pas particulires lAmrique ou qui sont (ou peuvent) tre produites par la mre patrie mais pas en suffisance pour combler la demande. On y trouve les munitions navales, les mts, les vergues et beauprs, le brai, le goudron et la trbenthine, le fer en saumons et en barre, le cuivre brut, les peaux et cuirs non travaills, la potasse et la perlasse. Ces marchandises sont supposes ne pas nuire aux marchandises nationales. En les bornant au seul march national, on espre les rendre meilleur march pour les marchands anglais et leur permettre ainsi de les revendre avec un plus gros profit. On attend aussi de ce systme quil permette lAngleterre de dvelopper un commerce de transport avantageux pour la Grande-Bretagne vu quil sagit du pays europen o elles sont importes en premier lieu et centralises. Cette politique a eu des succs divers car elle a entran, en raction, des mesures prohibitives de la part des autres pays europens. Les colonies anglo-amricaines ont pu commercer librement entre elles et ont form ainsi un vaste march intrieur pour toutes les diverses parties de leurs produits. Cest vrai en tout cas pour les produits bruts. Pour les objets manufacturs, la Grande-Bretagne a tabli des droits levs et mme des prohibitions absolues pour empcher ltablissement de ces fabriques dans les colonies. Elle a, par exemple, dissuad, via des droits exorbitants, ltablissement de fabriques pour terrer ou raffiner le sucre destin au march tranger. Elle a prohib lrection de forges, fourneaux et moulins de fonderie pour fabriquer de lacier. Elle a interdit ses colons daller plus loin que la fabrication du fer en saumons et en barre.
Cependant, empcher un grand peuple de tirer tout le parti quil peut de chacune de ses propres productions, ou demployer ses capitaux et son industrie de la manire quil croit tre la plus avantageuse, cest une violation manifeste des droits les plus sacrs des hommes.148

Cependant, ces interdictions nont pas, jusqu prsent, t trs nuisibles aux colonies vu que la terre est toujours bon march et que le travail y est cher. Les colons peuvent, ds lors, importer de la mre patrie presque tous les ouvrages manufacturs les plus raffins et les plus sophistiqus meilleur compte quils ne pourraient les tablir par eux-mmes. Ces interdictions sont nanmoins des marques injustes et odieuses de servitude infliges par la jalousie absurde des manufacturiers anglais. Dans un tat damlioration plus avanc de la socit amricaine, elles pourraient devenir rellement oppressives et insupportables. Cela dit, la Grande-Bretagne avantage parfois quelques unes des marchandises coloniales en accordant des primes limportation depuis les colonies ou en les frappant de droits moins levs que des marchandises provenant de pays trangers. Quoi quil en soit, la Grande-Bretagne a agi avec ses colonies dune manire beaucoup plus gnreuse que nimporte quelle autre nation europenne. Ainsi, comme elle est la seule pouvoir fournir ses colonies les marchandises en provenance dEurope, elle aurait pu obliger ces
148 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.192

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dernires payer les droits que les commerants payent quand ces marchandises arrivent dans la mre patrie (hausse de prix qui retombe ncessairement sur le consommateur anglais). Contrairement aux autres nations qui procdent ainsi avec leurs colonies, elle ne le fait pas. Evidemment, lorsquon examine les rglements de commerce, on constate que, la plupart du temps, lintrt des colonies a t sacrifi lintrt des marchands. Malgr lesprit mercantile imprgnant ces rglementations, ces dernires sont moins troites et moins oppressives que dans dautres nations. A lexception de leur commerce tranger, les colons anglais jouissent dune entire libert sur tous les points. Ils possdent leurs propres assembles de reprsentants qui tiennent en respect le gouvernement excutif. Ces dernires ne sont pas composes dune noblesse hrditaire. Il y a plus dgalit parmi les colons anglais que parmi les habitants de la mre patrie. Par contre, la forme absolue de gouvernement qui a cours dans des pays tels que lEspagne, le Portugal et la France, a t malencontreusement exporte dans leurs colonies respectives. Les pouvoirs arbitraires des monarques de ces pays ont t dlgus des agents subalternes qui les exercent avec violence. Cela dit, la France gouverne nanmoins ses colonies avec plus de modration que lEspagne et le Portugal. Compar au gouvernement de la Grande-Bretagne, le gouvernement franais est violent et arbitraire mais peut tre considr comme lgal et libre relativement ceux de lEspagne et du Portugal. Les Franais lemportent nanmoins sur les Anglais dans la manire dont ils traitent leurs esclaves noirs. Ils sont mieux traits et mieux soigns par les planteurs franais. Pourquoi? Parce que la loi qui protge les esclaves et oblige leur matre les traiter avec humanit sera mieux excute par un gouvernement qui peut imposer sa volont aux grands propritaires. Ce sera moins le cas dans un pays libre o les propritaires sont souvent membres ou lecteurs des membres de lassemble coloniale. Ds lors, le sort dun esclave est moins dur dans les gouvernements arbitraires que dans les gouvernements libres. Bien traiter un esclave, cest le rendre fidle, plus intelligent et plus utile. Cest le rapprocher du statut du domestique libre. Cest dvelopper en lui les qualits de probit et dattachement. Ceci explique que les cultures franaises de canne sucre, en particulier la grande colonie de Saint-Domingue, ont prospr avec des capitaux tirs presque exclusivement de ces mmes colonies grce leurs amliorations successives. Les colonies sucre de lAngleterre, par contre, ont t finances en grande partie par les immenses richesses de lAngleterre. Les gouvernements europens ne peuvent senorgueillir ni de ltablissement des colonies en Amrique ni de leur prosprit ultrieure. Lextravagance et linjustice sont les principes qui ont conu et dirig le projet dtablir ces colonies. En effet, courir aprs lor et largent est pure extravagance. Chercher dpossder les natifs de leur terre et convoiter toutes les richesses de cette dernire est pure injustice. Il existe nanmoins des aventuriers qui gagnrent le Nouveau Monde avec des motifs plus raisonnables et plus louables. Lesdits motifs ne sont nanmoins pas lhonneur, eux non plus, de la politique europenne. Puritains et catholiques anglais, quakers, juifs portugais et autres minorits perscutes sont venus stablir dans le Nouveau Monde non en raison de la sagesse de leur pays dorigine mais de lintolrance et de linjustice

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de ce dernier. Ce ne fut pas par leur sagesse et par leur politique que les gouvernements europens stimulrent la culture et lessor dmographique de lAmrique mais bien par leurs dsordres et leurs injustices. Ces divers aventuriers, quelles que furent les raisons qui les motivrent, ne reurent quasiment aucun soutien des gouvernements europens si ce nest lautorisation de fonder des tablissements. Quand ces derniers, une fois forms, devinrent prospres, les diverses mtropoles sempressrent de sassurer le monopole de leur commerce, de resserrer leur march, dagrandir le leur aux dpens de ces tablissements et, par consquent, de dcourager et de ralentir le cours de leur prosprit. Sur un point, les Etats europens ont nanmoins contribu dune manire substantielle la grandeur actuelle des colonies de lAmrique. Lequel ? Magna virum mater.149 Cest lEurope qui a lev et form les hommes qui allaient accomplir de si grandes choses. Cest en Europe aussi que sont nes les ides qui animent dsormais les institutions intrieures des colonies amricaines. Section 3. Des avantages qua retirs lEurope de la dcouverte de lAmrique et de celle dun passage aux Indes par le cap de Bonne-Esprance On a vu quels avantages les colonies amricaines ont retirs de la politique europenne. Adam Smith se demande maintenant quels sont les avantages que lEurope a retirs de ltablissement des colonies amricaines? Il distingue: les avantages que lEurope a globalement retirs de ces grands vnements; les avantages que chacun des Etats europens coloniaux ont retirs relativement leurs colonies. Les avantages gnraux recueillis par lEurope sont de deux ordres : une augmentation des jouissances et un accroissement dindustrie. Une multitude de marchandises diverses afflua en Europe. Les unes pour lutilit et la commodit, dautres pour lagrment et le plaisir. Dautres encore pour la dcoration et lornement. Par ailleurs, la dcouverte de lAmrique a stimul lindustrie de deux manires : dabord, elle a augment lindustrie de pays tels que lEspagne, le Portugal, la France et lAngleterre et, dautre part, elle a accru lindustrie de pays qui, sans y faire directement du commerce, ont pu y expdier, par lintermdiaire dautres pays, des marchandises de leur propre produit. Cest le cas des Flandres autrichiennes et de quelques provinces dAllemagne. Tous ces pays ont tendu leur march. Ce qui est encore plus remarquable, cest que ces vnements ont contribu encourager lindustrie de pays qui nont jamais expdi en Amrique un seul de leurs produits tels que la Hongrie et la Pologne. On consomme effectivement dans ces deux pays une partie du produit des colonies amricaines. Il existe en effet dsormais une demande de sucre, de chocolat et de tabac dans ces Etats. Pour se procurer ces marchandises amricaines, ils traient avec des pays europens qui possdent un excdent de ces marchandises amricaines. Ils les changent contre leurs propres produits qui se
149 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.200

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diffusent ainsi dans dautres pays europens. Il existe mme des contres qui nont jamais expdi en Amrique ni reu de ce pays la moindre marchandise mais qui, en raison de ces dcouvertes, ont nanmoins augment leurs jouissances et accru lindustrie de leurs pays. Pourquoi? Parce que cet excdent de marchandises amricaines est jet annuellement dans la sphre immense du commerce europen, haussant cette dernire de la valeur desdites marchandise. Cette masse de marchandises schange contre dautres marchandises et accrot ds lors la production des industries de ce march. Nanmoins, le commerce exclusif des mtropoles tend diminuer la fois les jouissances et lindustrie de tous ces pays en gnral et de lAmrique en particulier. Du moins, il tend les maintenir un niveau infrieur du degr auquel elles slveraient sans cela. Cest un vritable poids mort qui pse sur le commerce international. En rendant plus chers les produits coloniaux, il en diminue la consommation, affaiblit lindustrie coloniale et diminue la jouissance des pays europens. En rendant les produits europens plus chers dans les colonies, il cause des consquences identiques en Europe. Il confine aussi les colonies un march particulier. Or il y a une grande diffrence entre tre exclu dun march particulier alors que tous les autres sont ouverts et tre confin un march particulier. Les avantages particuliers que chaque pays colonisateur a retir de ses colonies sont de deux espcesdiffrentes: les avantages gnraux que tout Etat retire des provinces soumises sa domination; les avantages spciaux quon suppose rsulter des provinces assez particulires que sont les colonies europennes dAmrique. Les avantages gnrauxque tout Etat retire de ses provinces sont les suivants: la force militaire que les provinces fournissent pour la dfense et le revenu quelles donnent pour le soutien du gouvernement civil de lEtat. Ainsi les colonies romaines fournissaient, loccasion, force et revenu la mtropole romaine. Les colonies grecques fournissaient parfois une force militaire la mre-patrie mais rarement un revenu. Les colonies europennes de lAmrique nont fourni aucune force militaire pour la dfense de la mtropole car leur propre arme nest mme pas suffisante pour assurer leur propre dfense. Dans les guerres o la mre patrie tait engage, il fallait dailleurs dpcher dimportants effectifs pour dfendre les colonies. Toutes les colonies europennes de lAmrique sans exception ont t, ce point de vue, une source daffaiblissement plutt que de force. Seules les colonies du Portugal et de lEspagne ont contribu par un revenu la dfense et au soutien du gouvernement civil. Les impts prlevs sur les colonies des autres nations europennes ont rarement gal les dpenses consenties pour elles et nont jamais dfray les dpenses engages pour les dfendre en temps de guerre. Ds lors, pour leurs mtropoles respectives, ces colonies ont t une source de dpenses et non de revenus. Venons en aux avantages spciaux retirs de ces colonies amricaines. La source de tous ces avantages spciaux, cest ce quon appelle le commerce exclusif. En

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vertu de ce droit, tout excdent de production de marchandises dites numres des colonies anglaises doit tre envoy en Angleterre et nulle part ailleurs. Il faut que ce soit elle qui puisse le revendre dautres nations qui dsireraient lacheter. Ds lors, le produit sera meilleur march en Angleterre quil ne lest dans les autres pays, augmentera sa jouissance et encouragera davantage son industrie. Cela dit, cet avantage est plus un avantage relatif quun avantage absolu: il consiste moins faire monter lindustrie et le produit de ce pays au-dessus de ce quils seraient naturellement qu rabaisser lindustrie et le produit des autres pays en dessous du niveau quils atteindraient sans cette restriction. Ainsi, le tabac de Maryland et de la Virginie doit ncessairement transiter par lAngleterre avant de toucher le march europen. Il est donc plus cher en France quen Angleterre. Pourtant, si on avait autoris tous les pays commercer librement avec le Maryland et la Virginie, le tabac aurait t moins cher non seulement en France mais en Angleterre galement. Pourquoi? Parce que le march de ces colonies se serait ce point tendu quil aurait attir beaucoup de capitaux et fait baisser les profits dune plantation de tabac son niveau naturel. LAngleterre aurait t prive dun avantage relatif mais aurait gagn, comme tous les autres Etats europens, un avantage absolu. Hlas, par un projet dict par la pure jalousie et la pure malice, celui dexclure, autant que possible, toutes les autres nations de la participation ce commerce, lAngleterre a sacrifi une partie de lavantage absolu dans un commerce particulier mais sest assujettie, dans presque toutes les autres branches du commerce, un dsavantage absolu et un dsavantage relatif. En effet, lorsque, par lActe de Navigation, lAngleterre sest empare du monopole du commerce des colonies, tous les capitaux trangers employs dornavant dans ce commerce en ont t retirs. Cela contraignit le capital anglais en soutenir la totalit. Evidemment, ce dernier savra insuffisant dans un premier temps. Les marchandises produites par les colonies durent ncessairement sacheter un prix trs bas puisquon ne pouvait plus acheter ces dernires lancien prix. Ces marchandises taient alors vendues fort cher. Cette diminution de la concurrence fit videmment hausser les profits. Cette hausse des profits attira dautres capitaux anglais employs jusque l dautres activits quils dsertrent. Le niveau fut rtabli aprs un temps mais demeura un peu plus haut que le prcdent. Leffet de ce monopole exclusif fut donc double: attirer dans ce commerce les capitaux de tous les autres commerces et faire monter le taux du profit un peu plus haut quil ne laurait t sans cela. Premirement, le monopole a continuellement attir le capital de tous les autres genres de commerce pour le porter dans le commerce des colonies. Lopulence de lAngleterre a extrmement augment depuis ltablissement de lActe de Navigation mais pas dans la mme proportion que celle des colonies vu que lAngleterre sest purement et simplement empare du commerce tranger des colonies pour son propre compte. Le commerce avec les colonies a t continuellement en stendant alors que plusieurs branches du commerce tranger de lAngleterre, en particulier celui avec les autres nations europennes, a t continuellement en dprissant. Ce phnomne est imputable la croissance monstrueuse de notre commerce des colonies .150
150 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.208

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Le capital anglais, quoique extrmement considrable, nest pas infini non plus et le commerce colonial a ncessairement dgarni les autres branches. LAngleterre tait dj un grand Etat commerant non seulement avant que lActe de Navigation eut tabli le monopole du commerce des colonies mais avant mme que ce commerce eut acquis une grande importance. La supriorit de la marine anglaise est peine plus grande aujourdhui quelle ne ltait sous le gouvernement de Cromwell.151 Le commerce colonial ne fut ni la cause de la puissance commerciale de lAngleterre ni de la force navale qui tait soutenue par ce commerce. Cette puissance maritime tirait sa grandeur du commerce europen, principalement des pays situs autour de la Mditerrane. Si la libert de commerce avait t respecte, le commerce colonial de lAngleterre serait venu en surcrot de limmense commerce dont lAngleterre tait dj en possession. Secondement, le monopole a contribu maintenir le taux du profit un niveau plus lev que celui qui aurait t le sien si la libert de commerce avait t respecte. Le monopole du commerce des colonies a videmment drain vers ce commerce colonial une plus grande partie du capital de provenance britannique que celle qui sy serait porte naturellement. Il a aussi expuls tous les capitaux trangers, rduisant ainsi la quantit totale de capital employ dans ce type de commerce. Diminuant ainsi la concurrence des capitaux dans cette branche de commerce, ce monopole a ncessairement fait hausser le taux du profit. Mais il a galement fait hausser le taux du profit dans toutes les autres branches puisquil a diminu le capital qui sy employait jusqualors. Certes, le taux ordinaire du profit a fortement diminu en Angleterre depuis ltablissement de lActe de Navigation mais il aurait t forcde tomber encore plus bas si le monopole consacr par ce dernier navait contribu le tenir lev. Tout ce qui fait hausser artificiellement dans un pays le taux ordinaire du profit assujettit ce dernier un dsavantage absolu et un dsavantage relatif dans toutes les autres branches de commerce dont il na pas le monopole. De quoi sagit-il? Le dsavantage absolu auquel ce systme conduit la Grande-Bretagne, cest que dans toutes les branches du commerce o elle ne possde pas de monopole, ses marchands doivent vendre les marchandises des pays trangers quils importent chez eux et les marchandises anglaises quils exportent ltranger plus cher quils ne les auraient vendues sans ce monopole. LAngleterre doit acheter plus cher et vendre plus cher, acheter moins et vendre moins, cest--dire jouir moins et produire moins. Le dsavantage relatif auquel ce systme assujettit les Anglais est la consquence de ce dsavantage absolu: les marchands des autres pays, qui ne sont pas soumis ce dsavantage absolu, sont en mesure de vendre un prix moins haut que les Anglais et, ainsi, de les supplanter et de les exclure dans toutes les branches de commerce dont ceux ci nont pas le monopole. Les marchands anglais se plaignent souvent de la hausse des salaires du travail indigne laquelle ils imputent la hausse de
151 oliver Cromwell (1599-1658) a t le Lord Protector de lphmre Commonwealth dAngleterre de 1653 1658

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prix de leurs marchandises. A les en croire, cest ce phnomne qui les empcherait de soutenir la concurrence des marchands trangers. Mais ces commerants anglais ne se plaignent jamais des hauts profits du capital dont ils jouissent en raison de lexclusion des capitaux trangers dans les branches dont ils ont le monopole. En consquence, le capital anglais a t retir et en partie exclu de la plupart des diffrentes branches de commerce dont lAngleterre na pas le monopole. Il a t partiellement retir de ces branches parce que la supriorit du profit du commerce colonial tait plus attrayante pour les investisseurs anglais. Il a t partiellement exclu de ces branches en raison de lavantage quont pris les marchands trangers sur les marchands anglais qui ne pouvaient vendre aussi bon compte que les trangers. En outre, ces branches du commerce dont lAngleterre na pas le monopole ont vu arriver tous les capitaux trangers chasss du commerce colonial, abaissant ainsi le taux du profit du ngociant tranger. Dans ces mmes branches dont lAngleterre na pas le monopole, la dsertion des capitaux anglais a fait hausser le taux des profits des ngociants anglais extrmement haut. Ce double mcanisme a ncessairement d assujettir la GrandeBretagne un dsavantage relatif dans toutes ses autres branches du commerce. On pourrait objecter, souligne Adam Smith, que le commerce des colonies est plus avantageux pour la Grande-Bretagne et quen y concentrant les capitaux anglais, on a donn ces derniers un emploi plus lucratif que tout ce quon pouvait trouver ailleurs. Adam Smith rpond que, pour le pays auquel il appartient, la manire la plus avantageuse demployer un capital, cest de le placer l o il entretient la plus grande quantit de travail productif, l o il ajoute le plus au produit annuel de la terre et du travail de ce pays. Or Smith a montr, dans le second livre du prsent ouvrage152, que la quantit de travail productif que peut entretenir un capital employ dans le commerce tranger de consommation est exactement proportionnelle la frquence de ses retours. Ainsi, un capital de 1000 livres, par exemple, employ dans un commerce tranger de consommation peut - si les retours se font rgulirement une fois par an - maintenir en activit dans le pays auquel il appartient un travail productif quivalent ce que 1000 livres peut y faire subsister pendant un an. Si les retours se font 2 ou 3 fois par an, la quantit de travail productif qui peut subsister durant la mme priode est de 2 ou 3000 livres. En consquence, ce type de commerce est dautant plus avantageux que le pays est voisin (et beaucoup moins sil est loign). Il est aussi plus avantageux quand il se fait par voie directe plutt que par circuit. Inutile de dire que le commerce colonial se fait avec des pays loigns et que, souvent, il dtourne le commerce tranger de consommation fait par voie directe vers un autre fait par circuit. Premirement, le commerce exclusif a soustrait une partie du capital anglais un commerce tranger de consommation fait avec un pays voisin pour le porter vers un commerce fait avec un pays plus loign. Les colonies sont toujours dpourvues de capitaux. Non quelles soient pauvres mais la masse des capitaux est toujours infrieure
152 Plus prcisment au chapitre V de ce livre ii.

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ce quelles pourraient employer avec beaucoup davantages et de profits. Elles empruntent autant quelles peuvent la mre patrie. Gnralement, les colons contractent des dettes non pas en empruntant mais en tranant leurs payements en longueur avec les correspondants qui leur expdient des marchandises dEurope aussi longtemps que ces derniers le tolrent. La totalit du capital avanc ne rentre jamais en Grande-Bretagne avant trois ans, quelquefois pas avant quatre ou cinq ans. Pour un capital de 1000 livres restitu en 5 ans, cela signifie quon ne peut maintenir en activit quun cinquime de lindustrie anglaise que 1000 livres peuvent entretenir durant une anne. Cela dit, le correspondant anglais finit gnralement par rentrer dans ses frais car le colon paye un haut prix les marchandises europennes, doit acquitter un intrt sur les lettres de change, doit payer une commission, etc. Ce correspondant fait plus que bonifier sa perte. Mais rien ne peut ddommager la Grande-Bretagne de la perte quelle prouve. Pourquoi? Parce quune grande quantit de travail productif qui aurait pu tre employ dans le cadre dun commerce avec des retours plus frquents ne la pas t dans ce pays. Deuximement, le monopole exclusif a soustrait une partie du capital anglais un commerce tranger de consommation par voie directe pour forcer cette partie dentrer dans un autre commerce fait par circuit. Reprenons lexemple du tabac de Maryland et de Virginie. Comme il sagit dune marchandise numre, elle doit tre transfre en totalit en Grande-Bretagne avant de gagner sa destination finale. Annuellement, ce sont 96.000 muids153 qui arrivent en Grande-Bretagne. La consommation intrieure est comble avec 14.000 muids. Il faut donc rexporter la quantit gigantesque de 82.000 muids destination de la France, de la Hollande et dautres pays. Cela ncessite lemploi dun capital trs important pour financer ce circuit. Il faut dj 3 ou 4 ans pour que les retours reconstituent le capital dans un commerce direct. Il en faudra au moins 4 ou 5 dans un commerce par circuit. Sans ce systme de commerce exclusif, il ne serait venu en Angleterre quune quantit trs modeste au-del de sa consommation intrieure. Lexportation de cet norme excdent de tabac permet lAngleterre dacheter des marchandises trangres en provenance des pays qui elle livre ce tabac. Sans ce commerce exclusif, la Grande-Bretagne achterait ces produits trangers non pas en change de son excdent colonial de tabac mais immdiatement avec le produit de son industrie. Elle exporterait le produit de ses manufactures qui seraient appropris un grand nombre de marchs plus petits au lieu dun immense commerce de consommation par circuit. Adam Smith a calcul quun commerce par voie directe pourrait, en raison de la frquence des retours, ne mobiliser que le tiers ou le quart du capital actuellement employ par la Grande-Bretagne. Ce capital aurait constamment tenu occupe une gale quantit dindustrie anglaise. La portion de capital pargne pourrait alors sappliquer dautres objets tels que lamlioration des terres, laccroissement de ses manufactures et lextension de ce commerce. Ce monopole du commerce colonial a dgarni le capital employ soutenir
153 Le muid est une ancienne mesure de capacit pour les grains, les autres matires sches et galement pour les liquides. il variait selon les rgions (de 270 700 litres).

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lindustrie britannique pour le forcer entrer dans le commerce de transport, enlevant ainsi lindustrie anglaise le soutien quelle recevait.
() le commerce des colonies, en entranant dans ce commerce une portion beaucoup plus forte du capital de la Grande-Bretagne que celle qui sy serait naturellement porte, parat avoir rompu cet quilibre qui se serait tabli sans cela entre toutes les diverses branches de lindustrie britannique. Au lieu de sassortir la convenance dun grand nombre de petits marchs, lindustrie de la Grande-Bretagne sest principalement adapte aux besoins dun grand march seulement. Son commerce, au lieu de parcourir un grand nombre de petits canaux, a pris son cours principal dans un grand canal unique. Or il en a rsult que le systme total de son industrie et de son commerce en est moins solidement assur quil ne let t de lautre manire; que la sant de son corps politique en est moins ferme et moins robuste. La Grande-Bretagne, dans son tat actuel, ressemble lun de ces corps malsains dans lesquels quelquune des parties vitales a pris une croissance monstrueuse, et qui sont, pour cette raison, sujets plusieurs maladies dangereuses auxquelles ne sont gure exposs ceux dont toutes les parties se trouvent mieux proportionnes.154

Certains considrent quune rupture avec les colonies et la perte du commerce colonial signifierait une catastrophe nationale. Mme la Grande Armada espagnole na pas suscit autant de terreur auprs du peuple anglais. Selon eux, une telle exclusion du march des colonies stopperait net le commerce international, ruinerait les manufactures et priverait de travail et de ressources les ouvriers. Par contre, la perspective dune rupture commerciale avec quelques voisins du continent ne dclenche pas une telle motion gnrale car, en ce cas, le sang, mme sil ne peut plus emprunter quelques petits canaux, pourrait toujours circuler dans lartre. Le problme, reconnat Smith, cest que le commerce colonial sest tendue dmesurment force de primes et de monopoles. La seule solution pour faire sortir lAngleterre de cet tat critique, ce serait, affirme Adam Smith, un relchement modr et successif des lois qui lui donnent le monopole exclusif du commerce colonial jusqu rendre ce dernier entirement libre. Une libralisation soudaine et brutale pourrait causer la fois des inconvnients passagers mais aussi un dommage durable et important tous ceux qui y ont engag leur industrie et leurs capitaux. Les ides mercantilistes mnent des maux dangereux pour la socit, maux souvent difficiles gurir sans entraner par leur suppression des maux encore plus grands. Comment oprer louverture graduelle du commerce colonial? Quelles barrires abattre en premier? Quelles sont celles ne faire tomber quaprs toutes les autres? Nous devons laisser cela, dit Smith, la sagesse des hommes dEtat et des lgislateurs futurs. En 1774 - soit moins de deux ans avant la parution du prsent ouvrage - lAngleterre a fait lobjet dune exclusion totale dune branche trs importante du commerce
154 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.217

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des colonies, celle des douze Provinces-Unies de lAmrique septentrionale. Adam Smith cite plusieurs vnements imprvus qui ont attnu les effets ngatifs de cette exclusion. La plupart de ces vnements (partage de la Pologne, paix entre la Russie et les Turcs, puisement des stocks de marchandises allemandes conscutive une demande extraordinaire de la flotte espagnole, etc.) sont de nature accidentelle et nont pas vocation contrebalancer en permanence les consquences dommageables de cette exclusion pour lAngleterre. Cela dit, comme cette exclusion est limite, elle laisse le temps lAngleterre de trouver un autre emploi pour son industrie et son capital. Il faut cependant bien distinguer entre deux choses diffrentes: les effets du commerce des colonies: ils sont ncessairement bienfaisants dans tous les cas; les effets du monopole du commerce des colonies: ils sont ncessairement nuisibles dans tous les cas. Les effets du commerce proprement dit sont ce point avantageux que le commerce des colonies, en dpit de sa forme monopolistique reste encore avantageux mme si, videmment, il le serait beaucoup plus sans le monopole. Dans son tat libre et naturel, ce commerce encourage augmenter la production anglaise et lchanger contre de nouveaux quivalents. Il permet daugmenter la quantit du travail productif et dempcher que le niveau du taux du profit slve au dessus du niveau commun. Bref, ce commerce cre un nouveau march qui, sans rien ter lancien, cre un nouveau produit pour son propre approvisionnement. Ce nouveau produit constitue un nouveau capital gnrant de nouveaux emplois sajoutant ceux existants. Le monopole du commerce des colonies, par contre, exclut la concurrence des autres nations, fait hausser le taux du profit (sur le nouveau march et dans les nouveaux emplois) et, ce faisant, enlve le produit lancien march et le capital aux anciens emplois. Nanmoins, les effets positifs rsultant naturellement du commerce colonial font plus que contrebalancer, pour la Grande-Bretagne, les effets ngatifs du monopole. Car ce commerce ouvre un march gigantesque. Dans les colonies nouvelles, tout le monde saffaire lagriculture et les colons prfrent importer les produits manufacturs, ce qui ouvre de nouvelles perspectives aux manufactures europennes qui engagent plus douvriers lesquels, parce quils sont salaris, crent une demande accrue pour les produits de la terre. Ainsi, le commerce avec lAmrique permet une extension prodigieuse pour tous les marchs, y compris le march intrieur agricole de ces mtropoles. Mais le monopole du commerce avec des colonies ne suffit pas, lui seul, favoriser ltablissement de manufactures dans une mtropole. Adam Smith en donne une preuve a contrario: lEspagne et le Portugal possdaient des manufactures avant quelles nen viennent acqurir les colonies les plus riches et les plus fertiles du monde. Une des consquences de la colonisation fut quelles dlaissrent et perdirent leurs manufactures.

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En Espagne et au Portugal, les mauvais effets du monopole aggravs dautres causes ont fini par lemporter sur les bons effets naturels du commerce des colonies. Parmi ces causes, on peut mentionner la dgradation de la valeur de lor et de largent en dessous de la valeur que ces mtaux ont dans les autres pays, lexclusion des marchs trangers en raison dimpts draisonnables sur lexportation, le rtrcissement du march intrieur en raison dimpts absurdes et la partialit de la justice (protgeant le dbiteur riche et puissant contre le crancier ls) qui dcouragea le parti industrieuse de la nation de poursuive la production de biens quelle nosait refuser de vendre crdit, notamment de grands seigneurs arrogants bien en cour. LAngleterre, heureusement, vita ces travers, ce qui explique que les bons effets du commerce lont emport jusqualors sur les effets dsastreux du monopole. La libert du commerce en Angleterre, en dpit de quelques entraves, est gale et mme parfois suprieure ce quelle est dans les autres pays. Par ailleurs, les sujets de lAngleterre bnficient chacun dune administration gale et impartiale de la justice. Cest donc en dpit du monopole que ce commerce savra bnfique. Le monopole na en rien augment la quantit des marchandises mais a chang la qualit et la forme des ouvrages de manufactures expdis dans ces colonies. Sans ce monopole, lAngleterre aurait pu bnficier dun march dont les retours auraient t plus frquents et plus rapprochs Le systme mercantile opprime lindustrie de tous les pays et principalement celle des colonies tout en diminuant lindustrie du pays oppresseur. Il freine laugmentation des revenus et, ds lors, laugmentation de la quantit de travail productif. Il fait hausser les taux des profits et fait ainsi obstacle lamlioration des terres car il lui soustrait une partie des capitaux qui lui sont naturellement consacrs. Ce faisant, il dcourage laccroissement naturel de la rente de la terre. Par ailleurs, la hausse du taux des profits conscutive ltablissement de ce monopole contribue maintenir le taux courant de lintrt plus lev quil ne laurait t sans cela. Or le prix de la terre relativement la rente quelle rapporte (cest--dire, concrtement, le nombre dannes de revenus payer pour acqurir le fond) est dans un rapport inversement proportionnel avec le taux dintrt. Ainsi le monopole nuit de deux manires aux intrts du propritaire de la terre: il retarde laccroissement de sa rente et il retarde laccroissement de la proportion entre la valeur du fonds et celle du revenu quil rapporte. Certes, le monopole lve le taux des profits mercantiles et augmente le gain des marchands. Mais il nuit aussi laccroissement naturel des capitaux. Il a plutt tendance diminuer augmenter la masse totale du revenu que recueillent les habitants du pays comme profits de capitaux. Les sources primitives de revenu ( savoir les salaires du travail, la rente de la terre et les profits des capitaux) deviennent, en raison du monopole, beaucoup moins abondantes quelles ne lauraient t sans lui. En haussant le taux ordinaire du profit, le monopole entrane donc toute une srie de consquences ngatives pour le pays. Parmi celles-ci, il en est une qui est particulirement nfaste et, peut-tre mme, fatale. Laquelle?Celle-ci:
Le taux lev du profit semble avoir partout leffet de dtruire cet esprit dconomie qui est naturel ltat du commerant dans dautres circonstances.155
155 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.226

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Quand les marchands et les propritaires des grands capitaux du commerce nagent dans labondance, ils finissent par abandonner cette vertu svre qui a fait leur fortune. Le problme, cest que leur attitude dispendieuse est vite imite par leurs infrieurs et, par degrs successifs, tous les chelons de la socit. La disposition lpargne saffaiblit et finit par disparatre et le fonds destin entretenir du travail productif nest plus aliment par ceux qui devraient lalimenter le plus. Cest ce qui se passa dans le milieu des grands ngociants de Cadix et de Lisbonne qui devinrent des seigneurs magnifiques. Leurs profits exorbitants nont apport aucun secours la pauvret du pays et nont fait tourner aucune industrie. Ce qui vient vite sen va de mmedit ladage. On ne se soucie plus de la capacit relle dpenser et on sillusionne sur le futur en sextasiant de la facilit actuelle avec laquelle on voit venir largent. Lunique avantage que le monopole, impos par un gouvernement sous linfluence de boutiquiers,156 procure une classe unique de personnes est, en lui-mme, fondamentalement nuisible lintrt gnral du pays. Si on allait chez un boutiquier lui demander dacheter pour nous un bon domaine o demeurer et que, en change, on lui promettait que, dsormais, on irait toujours se fournir chez lui et mme quon payerait un peu plus cher que demand par la concurrence, on serait rapidement ject de sa boutique. Par contre, si ce ntait pas au boutiquier de payer ce domaine mais quelquun dautre, le boutiquier serait videmment daccord quon vous impose dacheter, en contrepartie, tous vos habits sa boutique. Le boutiquier, ce sont les marchands anglais, vous tes le colon anglais qui sinstalle en Amrique et celui qui vous offre le domaine, cest le peuple anglais. LAngleterre a achet un vaste domaine dans un pays loign pour quelques uns de ses sujets qui ne se plaisaient pas chez elle. Les marchands ont obtenu, par une clause dpose dans lActe de Navigation que les colons ne puissent sachalander et couler leur surplus quauprs deux seuls. Le soutien de ce monopole a t le principal et mme, en vrit, le seul but de lempire que la Grande Bretagne sest attribu sur ses colonies. Ce monopole est le seul fruit quelle a recueilli de cet empire, fruit qui ne profite quaux marchands. Par contre, les dpenses consenties pour ces colonies sont, elles, bien relles. Il faut compter les frais dtablissement mais aussi les sommes dpenses pour financer la dernire guerre et une grande partie de la guerre prcdente. Rien que pour les guerres, ces dpenses atteignent les 90 millions sterling. Toute cette dpense nest, en dfinitive, quune prime verse pour soutenir le monopole qui, on la vu, revient soumettre le commerce anglais un systme aux retours plus lents et plus loigns que la majeure partie des autres trafics. Lempire britannique nest, pour lAngleterre, quune source de pertes et de dsavantages. Adam Smith proposerait bien son pays dabandonner toute autorit sur ses colonies, de leur laisser lire leurs magistrats, se donner des lois, faire la paix et la guerre, mais il sait bien que ce serait l une mesure qui ne serait jamais adopte par lAngleterre et qui ne serait dailleurs jamais adopte par aucune nation du monde. Ces sacrifices seraient ncessaires mais savrent trop mortifiants pour lorgueil
156 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.227

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dune nation157 et surtout ils sont toujours contraires lintrt particulier de la partie qui gouverne, laquelle se dpouillerait ainsi de la capacit dobtenir des places honorables et lucratives dans les provinces de lempire. Pourtant, si pareille rsolution tait prise, la Grande-Bretagne serait du jour au lendemain affranchie de toutes les charges affrentes lentretien de ses colonies et pourrait passer avec elles un trait de commerce garantissant le libre-change. Ce dernier serait moins avantageux pour les marchands mais infiniment plus pour la population. A linstar des habitants des colonies de la Grce antique, les habitants de colonies amricaines de lAngleterre cesseraient dtre des sujets turbulents et factieux pour devenir des allis fidles, gnreux et affectionns qui exprimeraient certainement leur reconnaissance filiale la mre patrie en la soutenant dans les guerres et en respectant le trait. Pour devenir avantageuse lempire auquel elle appartient, une province doit lui fournir un revenu en temps de paix qui le dfraye de la dpense consentie par lui pour son tablissement mais qui contribue galement au soutien du gouvernement gnral de lempire. En temps de guerre, la province doit fournir un revenu extraordinaire. On est loin du compte. Certains prtendent que le monopole augmente substantiellement le revenu des marchands et leur permet de payer des impts plus importants, compensant ainsi le dficit dans le revenu public des colonies. Mais Adam Smith prtend que, au-del de ces dpenses tatiques, ce monopole diminue le revenu de la masse du peuple, retranchant ainsi aux moyens que ce peuple peut avoir de payer des impts. De toute faon, les riches particuliers qui tirent profit des colonies constituent une classe trs particulire quil est impossible dimposer au-del de la proportion des autres classes. Les colonies peuvent tre imposes soit par leur propre assemble soit par le Parlement anglais. Il semble improbable quon puisse un jour lever un impt qui ddommage lempire de ses dpenses militaires et qui contribue au soutien du gouvernement gnral. Le parlement local naurait pas les moyens de persuader les colons de verser pareil impt pour soutenir un gouvernement gnral. Tous les moluments de ce gouvernement se partagent entre des personnes qui sont tout fait trangres ces colons. Une assemble coloniale nest pas mme de juger ce quexigent la dfense et le soutien de tout lempire. Elle ne peut mme pas juger de son degr de richesse relativement lempire. On a propos, par consquent, que le Parlement de Grande-Bretagne taxe les colonies par rquisition. Selon Smith, cela pourrait tre une solution raisonnable. Cela serait quelque peu comparable la manire dont la France taxe ses provinces qui jouissent encore du privilge davoir leurs Etats particuliers. Le problme, cest que la Grande-Bretagne nexerce pas, sur ces provinces, la mme autorit tablie de longue que possde le roi de France sur ses provinces. Si une guerre survenait entre la Grande-Bretagne et la France et ncessitait la leve de 10 millions de livres sterling, le parlement anglais contracterait un emprunt sur le crdit dun fonds parlementaire
157 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.230

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qui proviendrait dun impt lever dans la Grande-Bretagne et une rquisition sur les colonies. Il y a fort parier que les colonies ny contribueraient pas. La GrandeBretagne devrait probablement assumer seule tout le poids de la dette contracte.
La Grande-bretagne est peut-tre le seul etat depuis que le monde existe, qui, mesure quil a agrandi son domaine, ait seulement ajout ses dpenses sans augmenter une seule fois ses ressources.158

Quels moyens le parlement anglais devrait-il utiliser pour viter que les assembles coloniales rejettent ou ludent les rquisitions quil tablirait sur les colonies? Si le parlement parvenait imposer ces colonies, limportance des assembles coloniales serait dtruite et, avec elle, celle de tous les hommes influents de lAmrique anglaise. Si les hommes prennent part au maniement des affaires publiques, cest en raison de limportance que cela leur confre. Imposer les colonies dautorit depuis Londres reviendrait dgrader ces assembles coloniales. On comprend que ces personnes sy opposent avec la dernire nergie. A lpoque du dclin de lempire, les peuples allis de Rome qui avaient port la plus grande partie du fardeau de la dfense de lEtat et de lagrandissement de lempire demandrent lobtention de la qualit de citoyen. Rome refusa et ce refus fit clater la guerre sociale, laquelle, dboucha sur la naturalisation progressive de la plupart de ces peuples allis. Le parlement anglais veut taxer les colonies, lesquelles refusent de ltre par un parlement o elles ne sont pas reprsentes. Adam Smith pense quil faudrait autoriser les colonies amricaines envoyer des reprsentants siger au parlement britannique. Il conviendrait doctroyer chaque colonie un nombre de reprsentants proportionnel la contribution apporte par la colonie dans le revenu de lempire. Evidemment, ce nombre augmenterait mesure que la portion contributive augmenterait. Ceci offrirait aux hommes influents de chaque colonie un objet dambition nouveau et blouissant. De cette faon, lAngleterre gagnerait le soutien des meneurs de lAmrique et viterait que ces derniers perdent leur temps au jeu mesquin des factions coloniales. Est-il vraiment prudent douvrir le parlement aux colonies quand on voit les consquences funestes que pareille initiative dclencha dans la Rome dcadente? Smith explique que la situation est ici fort diffrente. En effet, dans lAntiquit, la dmocratie tait directe et la reprsentation nexistait pas. Quand des habitants dun Etat recevaient la qualit de citoyen dun autre Etat, cette citoyennet leur confrait le droit de venir collectivement dlibrer et voter avec le peuple de cet autre Etat. Ladmission de la plus grande partie des habitants de lItalie aux privilges de la citoyennet romaine prcipita la ruine de la Rpublique car des nues de gens de toutes les tribus se pressrent dans les assembles nationales et chassrent les vritables citoyens dont ils confisqurent lexercice du pouvoir. Ce nest videmment pas ce que propose Adam Smith pour le parlement anglais. Les colonies seraient reprsentes par des parlementaires quelles dpcheraient Londres pour siger la Chambre des communes. Ce systme assurerait lunion de la
158 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.235

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Grande-Bretagne avec ses colonies. La chose ne serait pas aise mais les difficults ne seraient pas insurmontables. Du ct anglais, la crainte est que lquilibre de la constitution soit boulevers en raison de la taille importante de la reprsentation des dputs amricains. Mais si cette reprsentation est proportionnelle au produit des contributions de lAmrique, alors les moyens permettant de faire face cet afflux de personnes augmenterait en proportion de ce nombre de personnes. Du ct amricain, on craint que la distance du sige du gouvernement nexpose les reprsentants une foule doppressions. Smith rpond cela que le nombre des reprsentants amricains empcherait toute entreprise de ce genre. Ces derniers seraient bien conscients de la dpendance qui est la leur relativement aux gens quils reprsentent et auraient cur de veiller aux intrts de leurs commettants pour continuer siger la Chambre des communes. Dailleurs,il nest pas impossible que, vu laccroissement des richesses produites sur le sol amricain et en raison de la vitesse de cette accroissement, le produit des contributions de lAmrique en vienne, dici peut-tre un bon sicle, excder celui de la Grande-Bretagne. Naturellement, le sige de lempire se transporterait alors dans la partie de ce dernier qui contribuerait le plus la dfense et au soutien financier de lEtat. Selon Adam Smith, la dcouverte de lAmrique et celle dune voie daccs lAsie via le cap de Bonne-Esprance sont les deux vnements les plus remarquables et les plus importants dont fassent mention les annales du genre humain .159 Depuis deux ou trois sicles, cette double dcouverte a produit bien des consquences et il nest toujours pas possible de mesurer lampleur de celles quelles auront par la suite. Lunion tablie entre les deux extrmits du monde et la possibilit quelle laissait aux hommes de pourvoir mutuellement aux besoins des uns et des autres, daugmenter leurs jouissances et de stimuler leurs industrie aurait d quivaloir une somme de bienfaits. Hlas, tous ces avantages commerciaux ont t perdus et noys dans un ocan de calamits quelles ont entranes aprs elles.160 La raison en est qu lpoque o furent faites ces dcouvertes, les Europens jouissaient dune telle supriorit de forces quils purent impunment se livrer toutes sortes dinjustices dans ces contres inexplores. Mais ces calamits sont, poursuit Adam Smith avec optimisme, un effet accidentel de ces grands vnements et non pas une consquence naturelle : avec le temps, les diffrentes parties du monde atteindront probablement une galit de force et la crainte rciproque que cet quilibre inspirera incitera chacun respecter le droit de lautre. Pour tablir cette galit de force, il importe, dit Smith, de communiquer mutuellement nos connaissances et nos moyens de perfection dans tous les domaines. Une des principales consquences de ces dcouvertes fut malheureusement dassurer le triomphe des ides mercantilistes. Lobjectif tait denrichir les grandes
159 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.240 160 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.240

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nations par le commerce et les manufactures plutt que par la culture et lamlioration des terres. Or, paradoxalement, la dcouverte de nouvelles terres eut pour consquence que ces grandes nations devinrent les voituriers et les manufacturiers, non pas des seules grandes nations, mais des cultivateurs nombreux et florissants de lAmrique. Les pays qui possdent les colonies amricaines et qui peuvent commercer dans les Indes orientales sont en mesure de jouir pleinement des avantages de ce vaste commerce. Cela dit, il est certains pays qui, en dpit des barrires leves pour les exclure de ce commerce colonial, jouissent dans les faits dune part importante de ces avantages. Les colonies espagnoles et portugaises font une norme consommation de toile. Pour sen fournir, elles font davantage travailler les industries de France, de la Flandre, de la Hollande et de lAllemagne - qui elles apportent la matire premire - que les industries portugaises et espagnoles. Ce sont donc ces pays manufacturiers qui se partagent le capital employ par les colonies, le Portugal et lEspagne nen captant que le seul profit. Mesures et rglements mercantilistes sont souvent plus nuisibles au pays oppresseur quau pays opprim. En effet, le poids de cette oppression injuste retombe sur la tte des oppresseurs et crase leur propre industrie plus que celle des autres pays. Certes, les emplois de capital sont assez lucratifs en eux-mmes mais la lenteur et lirrgularit des retours du commerce par circuit dsavantagent globalement, comme on la vu, les industries du pays en faveur duquel est tabli le monopole. On a vu que le capital commercial dun pays cherche naturellement et prend de lui-mme lemploi le plus avantageux au pays. Sil fait du commerce de transport, le pays devient ainsi lentrept gnral des marchandises de tous les pays dont il transporte les produits. Le propritaire dun capital cherche ncessairement se sparer chez lui de la plus grande partie de la marchandise pour diminuer les frais et les risques dune exportation quitte vendre ces dernires beaucoup moins cher. Il essaye de convertir partiellement son commerce de transport en un commerce tranger de consommation. Si, par contre, il a investi son capital dans un commerce tranger de consommation, il essayera de convertir partiellement ce dernier en un commerce intrieur (il essayera de revendre au pays une partie des marchandises quil a rassembles en vue de les exporter). On prfre toujours la proximit et le capital commercial de chaque pays cherche de prfrence lemploi le plus rapproch. Il prfre les retours frquents et rguliers. Il prfre lemploi qui lui permet dentretenir le maximum de travail productif. Cela dit, il arrive quil soit plus profitable de placer son capital dans un emploi loign. Si le profit quon peut raisonnablement en esprer est bien plus lev quun emploi de proximit, linvestisseur va prfrer cette option. Le capital va donc dserter les emplois les plus rapprochs pour se porter vers les emplois les plus loigns. Mais cela ne sera que provisoire: cela cessera ds que les profits de tous les emplois reviennent entre eux au mme niveau. Si, lespace dun moment, le profit est plus important ltranger, cest un signal donn aux investisseurs: le march tranger manque de capitaux. Ce haut taux du profit est la preuve quil y a quelque chose qui sachte meilleur march ou qui se vend plus cher quil ne devrait le faire. Cest la preuve

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quune classe de citoyens est plus ou moins opprime : soit parce quelle paye plus (cest le cas des consommateurs de ces marchandises) soit parce quelle gagne moins (cest le cas des travailleurs qui produisent ces marchandises). Ce haut taux du profit est donc un appel aux capitaux pour rquilibrer au plus vite cette situation. Ds lors, lintrt public lui-mme peut parfois exiger quune partie des capitaux dun pays dserte les emplois nationaux pour aller se porter ltranger. Certes, ce faisant, ces capitaux ne peuvent plus semployer dans lindustrie nationale et ne sont plus en mesure dentretenir de la main duvre dans le pays. Cependant, ces capitaux expdis ltranger vont entrer en concurrence avec les capitaux de ceux qui bnficient dun haut taux de profit et vont contribuer ramener les profits un juste niveau: les marchandises redescendront leur prix naturel. Du coup, les travailleurs locaux gagneront plus et les consommateurs du pays o seront exportes et vendues ces marchandises pourront acqurir ces marchandises qui leur sont ncessaires pour faire marcher les emplois les plus rapprochs. Dans ces circonstances extraordinaires, lintrt et le penchant naturel des individus sont en concordance avec lintrt gnral. Naturellement, les intrts privs et les passions des hommes les portent donc diriger leurs capitaux vers les emplois les plus avantageux la socit. Si ces emplois drainent trop de capital, la baisse des profits dans ces emplois et la hausse de ces derniers dans dautres emplois poussent les hommes rediriger leurs capitaux l o ils sont le plus ncessaires. Cette distribution du capital sopre harmonieusement et cela sans intervention de la loi. Les mesures et rglements mercantilistes perturbent ncessairement cette distribution naturelle du capital qui est pourtant le plus avantageuse. Mesures et rglements relatifs au commerce de lAmrique et des Indes orientales la perturbent encore bien davantage parce que le commerce avec ces deux continents absorbe une part considrable de ce capital. Le monopole est le plus grand ressort de ces rglements. Deux sortes de monopole perturbent la distribution naturelle du capital de la socit: un premier monopole, cest celui quune nation europenne exerce sur ses propres colonies lorsquelle prtend sapproprier seule tout le march de ces dernires en interdisant toutes les autres nations dentrer en commerce direct avec elles. Ainsi les Portugais prtendirent soumettre les Indes Orientales un pareil rgime en vertu de leur droit exclusif de naviguer dans les mers de lInde. Ce droit exclusif nest plus exerc depuis le dclin de la puissance portugaise mais les Hollandais continuent exclure toutes les autres nations europennes de tout commerce avec les les pices. Dans des cas de ce genre, toutes les autres nations sont exclues dun commerce qui pourrait tre avantageux pour chacune mais sont, en outre, obliges dacheter plus cher des marchandises qui, autrement, seraient importes directement du pays producteur; un second monopole est celui qui, au sein dun mme pays, est exerc par une compagnie exclusive. Les pays europens ont chacun leur compagnie

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exclusive.161 Ce monopole aux mains dune catgorie de marchands, sexerce directement contre la majeure partie de la nation qui linstitue et est encore plus absurde que le premier monopole. Ainsi, depuis ltablissement de la Compagnie des Indes anglaises, les habitants de lAngleterre qui ne sont pas dans le capital de cette compagnie ne peuvent participer au commerce avec les colonies (et ne peuvent, ds lors, investir leurs capitaux dans ce commerce) mais sont, en outre, obligs dacheter les marchandises sur lesquelles porte ce commerce un peu plus cher que si ce commerce tait libre et ouvert tous les citoyens. Les dommages causs par ces deux monopoles ne sont pas identiques: les monopoles de la premire sorte ont pour effet dattirer dans le commerce sur lequel ils portent, une portion du capital de la socit plus forte que celle qui sy serait porte naturellement; les monopoles de la seconde sorte peuvent, dans le commerce particulier pour lequel ils sont tablis, soit attirer, soit repousser du capital. Dans les pays pauvres, ces monopoles de la seconde sorte attirent plus de capital quil nen serait naturellement venu. Les commerants de pays tels que la Sude et le Danemark nauraient certainement pas hasard leurs petits capitaux dans une entreprise aussi risque, aussi incertaine et aussi loigne que le commerce international si ce monopole ne leur avait pas donn la certitude dun trs gros profit sur une quantit assez considrable de marchandises. Par contre, dans des pays riches tels que la Hollande, ces monopoles du second genre repoussent une bonne partie du capital qui sy serait rendu sans eux. Sans ces derniers, un plus grand nombre de vaisseaux se serait rendu aux Indes Orientales. Le capital de la Hollande est tellement abondant quil dborde continuellement et va semployer un peu partout: dans les fonds publics des nations trangres, dans des prts des armateurs de pays trangers, dans le commerce de transport. Si le commerce des Indes orientales tait totalement libre, il absorberait probablement la plus grande partie de ce capital hollandais surabondant. En effet, le march des Indes Orientales est plus vaste et plus tendu que ceux de lEurope et de lAmrique runis. Quil en rsulte une attraction artificiellement provoque du capital ou une expulsion de ce dernier, tout drangement dans la distribution naturelle du capital est ncessairement nuisible la socit dans laquelle il a lieu. La Hollande souffre dune perte considrable de son capital en ne pouvant pas le placer dans lemploi qui lui conviendrait le mieux. La Sude et la Norvge feraient mieux dacheter, mme un peu plus cher, les marchandises exotiques des Indes orientales dautres nations et dutiliser leur maigre capital dans des industries nationales plutt que de lexpdier au loin dans un commerce dont les retours sont si tardifs et dans lequel ce capital ne peut entretenir quune faible quantit de travail productif dans leur pays o ils en ont tant besoin.
161 Ces diverses compagnies sappelaient toutes Compagnie des indes . on parlait de compagnie des indes orientales sil sagissait dune compagnie commerant avec lAsie et de compagnie des indes occidentales sil sagissait dune compagnie commerant avec lAmrique. Chaque pays europen avait donc une ou deux Compagnie des indes. Ainsi, il y avait donc une Compagnie hollandaise des indes orientales, une compagnie anglaise des indes orientales, une compagnie des indes orientales (ainsi nomme car ctait la compagnie franaise cre par Colbert), etc.

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Contrairement ce quon affirme souvent, ces compagnies exclusives ne sont pas du tout indispensables pour soutenir un commerce avec ces contres loignes. Ainsi, les Portugais ont joui dun quasi monopole dans les Indes orientales pendant plus dun sicle sans disposer daucune compagnie exclusive. On dit parfois quun commerce de cette ampleur ncessite une protection de ce genre. Cest faux rtorque Smith. Il est vrai quun commerant particulier ne pourrait videmment, lui seul, se jeter dans une entreprise aussi prilleuse. Mais quand un pays est suffisamment mr pour se lancer dans une aventure de ce genre, il se trouve toujours de commerants en nombre pour investir leurs capitaux dans les diverses branches (la principale et les accessoires) ncessaires la bonne marche de ce commerce. Si ce nest pas le cas, il vaut mieux que le pays sabstienne dentreprendre lui-mme ce commerce. Les Europens possdent une quantit considrable dtablissements sur la cote africaine et dans les Indes orientales. Pourtant, ils nont jamais russi fonder dans ces parties du monde des colonies aussi nombreuses et aussi prospres que les colonies amricaines. Pourquoi? LAfrique et les Indes orientales sont certes habites par des nations barbares. Mais ces dernires sont beaucoup moins faibles et beaucoup moins dpourvues de moyens de dfense que les malheureux Amricains. Ces nations barbares sont dailleurs beaucoup plus nombreuses quen Amrique. Ces sont des peuples pastoraux (les Hottentots par exemple) alors que les autochtones amricains sont, lexception du Mexique et du Prou, principalement des chasseurs. Or, quand il sagit de fonder et dtendre des colonies, il est beaucoup plus compliqu de dplacer des populations pastorales que des peuples chasseurs. En outre, le rgime et lesprit des compagnies exclusives ne sont pas propices ltablissement et au dveloppement de nouvelles colonies. Par contre, des comptoirs florissants et frquents par nombre de bateaux trangers tels que le Cap de Bonne Esprance et Batavia le furent par des commerants qui nappartenaient aucune compagnie exclusive. Les compagnies exclusives sont gnralement dtestes dans ces pays en raison de la manire dont elles gouvernement et administrent leurs nouveaux sujets. Ainsi, les Hollandais ont coutume de brler toute la quantit dpices excdant ce quils estiment pouvoir dbiter en Europe avec un profit jug suffisant. Dans les les o ils nont pas dtablissements, ils donnent des primes ceux qui arrachent tous les boutons et les feuilles nouvelles des girofliers et des muscadiers qui y croissent naturellement. Par cette politique barbare, ils ont ainsi rduit le nombre de ces arbres dans des proportions considrables. Par divers procds oppressifs, ils ont rduit la population de plusieurs des Moluques, passablement peuples lpoque des Portugais, au nombre de personnes suffisantes nourrir les garnisons quils y tiennent. Au Bengale, la compagnie anglaise na pas encore eu le temps dtablir un systme aussi compltement destructeur. Mais on a vu des agents anglais dtruire des champs de pavot certains endroits pour pouvoir couler un meilleur prix une grande quantit dopium dont ils se trouvaient en possession ce moment. En maintes circonstances, les facteurs de la compagnie ont tach dtablir pour leur propre compte le monopole de quelques unes des plus importantes branches, non seulement du commerce tranger mais aussi du commerce intrieur du pays. Ils ont t sanctionns. Si on les avait laisss faire, leur action destructrice et t comparable celle des Hollandais.

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Ces compagnies sont souveraines dans les pays quelles ont conquis. Pourtant, rien nest plus contraire lintrt de ces compagnies exclusives que ce rgime destructeur. Pourquoi? Dans presque tous les pays, le revenu du souverain est tir du peuple. Plus le revenu du peuple est abondant, plus le sera celui du souverain. Il a donc un intrt personnel augmenter ce dernier. Il a donc intrt ouvrir son march le plus largement possible et laisser au commerce son entire libert. En attirant le maximum dacheteurs potentiels, il accrot la concurrence et voit augmenter la quantit et la valeur de ce produit et, par consquent, la part qui lui appartient. Mais, la vrit, cest que les marchands ne sont pas aptes exercer les prrogatives du souverain. Ils considrent dailleurs eux-mmes le pouvoir de souverain comme accessoire celui de marchand. Leurs habitudes mercantiles les conduisent prfrer le plus souvent les petits profits passagers du monopoleur au revenu substantiel et assur du souverain. Les intrts de souverain et ceux de marchand particulier sopposent souvent et ils privilgient souvent ce dernier intrt. Ladministration dans les Indes orientales est constitue dun conseil de marchands, profession en soi estimable mais qui manque dautorit naturelle. Ces personnes ninspirent pas naturellement la soumission et doivent toujours recourir la contrainte. Ces administrateurs demeurent toujours avant tout des marchands. Ils se proccupent avant tout de vendre pour leurs matres et aussi cher que possible les marchandises europennes et dacheter vil prix les marchandises indiennes exporter en Europe. Cela ncessite, dans lesprit mercantiliste qui est le leur, dexclure toute espce de concurrence sur le march particulier o ils oprent. Le gouvernement est subordonn aux intrts du monopole et sefforce dtouffer la production du pays qui excderait la quantit dont ils ont besoin pour exporter. Par ailleurs, ces agents administratifs de la Compagnie exclusive commercent aussi pour leur propre compte et, ce faisant, ils essayent galement dobtenir, en faveur de leur commerce particulier, le mme monopole que celui du commerce public de la Compagnie. Ce commerce public de la Compagnie ne stend pas au-del du commerce avec lEurope alors que le commerce particulier des agents administratifs oprant pour leur compte peut stendre toutes les branches tant du commerce intrieur que du commerce tranger. Ainsi le monopole de la Compagnie tend touffer la croissance naturelle du produit exporter. Le monopole des agents touffe, lui, la croissance naturelle de tous les produits quils ont choisis pour objet de leur trafic - quand bien mme ce produit serait ncessaire aux besoins de la vie de ladite population de manire contingenter la production la quantit que lagent est en mesure de trafiquer et avec le profit qui lui convient. On le voit, ce systme mercantiliste tend dgrader la culture gnrale du pays et diminuer sa population. Ce faisant, laction de ces commettants, dicte par leurs intrts personnels, soppose vritablement lintrt mme du pays et, indirectement, lintrt mme des matres quils sont censs reprsenter sur place et qui appartient rellement le pays. Singulier gouvernement que celui de ces agents administrateurs qui naspirent qu quitter le pays une fois fortune faite et qui tmoignent de lindiffrence la plus absolue pour la contre quils administrent . Mais,

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plus que les personnes qui ne font que poursuivre leurs intrts, cest le systme de gouvernement lui-mme quAdam Smith condamne, car il reconnat que, en matire de guerre et de ngociations, certains conseils, tels ceux de Madras et de Calcutta, se sont conduits avec une fermet et une sagesse qui auraient fait honneur au snat romain aux plus beaux jours de la rpublique.162 Mais, cependant, ces hommes ont t levs dans des professions fort trangres la guerre et la politique. Il conclut:
De telles Compagnies exclusives sont donc un mal public, sous tous les rapports; cest un abus toujours plus ou moins incommode aux pays dans lesquels elles sont tablies, et un flau destructeur pour les pays qui ont le malheur de tomber sous leur gouvernement.163

Chapitre VIII. Conclusion du systme mercantile


Les deux mesures prnes par le systme mercantile sont lencouragement de lexportation et le dcouragement de limportation. En ralit, quand on applique ce systme, on assiste aux consquences inverses : il dcourage lexportation et encourage limportation. La finalit du systme mercantile est la suivante: enrichir le pays par une balance du commerce avantageuse. Pour ce faire, le systmemercantile: dcourage lexportation de matires premires de manufactures et des instruments de mtier (par exemple des cadres cadrer la laine) dans lespoir de favoriser lexportation de produits de plus grande valeur; encourage limportation de matires premires de manufactures afin que les ouvriers nationaux puissent travailler ces dernires eux-mmes meilleur march et diminuer ainsi limportation de marchandises manufactures coteuses. On nencourage apparemment pas limportation des instruments dindustrie. Ceut t un grand tort pour lindustrie nationale car il existe des fabriques anglaises spcialises dans la production de pareils instruments, ce qui explique pourquoi, pour ne pas leur causer du tort, cette importation est prohibe. Limportation des matires premires de manufactures a t encourage tantt par des exemptions de droit tantt par des primes. Lexemption de droit concerne des matires telles que la laine non ouvre, le lin non sranc, les cuirs non apprts, les peaux de veau marin, le fer en saumons ou en barres, etc. En elles-mmes, ces exemptions arraches au lgislateur par la pression des marchands et des manufacturiers sont parfaitement justes et raisonnables. Le public ne pourrait quy gagner si on tendait ces exemptions toutes les autres matires de manufactures. Mais lavidit des manufacturiers sest tendue aussi sur des produits qui ne sont plus vritablement de la matire premire. Ainsi en est-il des fils crus ou roux de
162 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.258 163 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.258

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ltranger. Ils ont t exempts de tout droit. Le problme, cest que ce produit ncessite un travail important ralis, le plupart du temps, par des fileuses. Les fileuses anglaises sont gnralement de pauvres femmes qui vivent disperses dans divers endroits du pays et qui nont ni appui ni protection. Les manufacturiers achtent ces fils crus bas prix et gagnent beaucoup dargent avec les ouvrages complets lorsquils sortent des mains des tisserands. En exemptant ces fils crus de droits, les manufacturiers veulent se procurer ces fils crus de ltranger au plus bas prix possible pour les mettre en concurrence avec le travail des fileuses anglaises et abaisser le cot de ce dernier.
Lindustrie quencourage principalement notre systme mercantile, cest celle sur laquelle porte le bnfice des gens riches et puissants. Celle qui alimente les profits du faible et de lindigent est presque toujours nglige ou opprime.164

Lencouragement donn limportation des matires premires par des primes se limite uniquement celles qui proviennent des colonies amricaines. Sept primes limportation ont t mises en place. Elles concernent respectivement les munitions navales, lindigo, le chanvre ou lin non sranc, le bois dAmrique, les soies crues des plantations anglaises, les fonds et douves pour pipes, muids et barils et le chanvre dIrlande. Ces mmes marchandises sont, lorsquelles proviennent dautres pays que les colonies amricaines, soumises des droits considrables lorsquon les importe. On considre, dans ce systme absurde, que la richesse des colonies amricaines est en ralit partie de celle dAngleterre: toutes les dpenses consenties son profit nappauvrissent, dit-on, en aucune manire lAngleterre. A supposer mme que les colonies amricaines soient parties de lAngleterre, ce qui nest pas le cas, ces primes seraient sujettes toutes les objections quon adresse aux encouragements la production. Lexportation des matires premires de manufactures est dcourage tantt par des prohibitions absolues, tantt par des droit levs. Les manufacturiers de lainages ont russi obtenir du lgislateur quil prohibe totalement au consommateur dimporter des toffes de laine de quelque pays tranger que ce soit. Ils ont, en outre, obtenu linterdiction absolue, pour les leveurs de moutons et autres producteurs de laine, dexporter du btail vivant ou de la laine. En cas de violation de ces prohibitions, les chtiments prvus sont dune svrit ahurissante. Comme celles de Dracon, ces lois sont crites avec du sang: celui qui exporte brebis, agneaux ou bliers aura lensemble des biens confisqus perptuit, sera emprisonn un an et aura la main gauche coupe sur la place un jour de march dans une ville o elle restera cloue. La rcidive est passible de mort. Lexportation de laine tait, sous Charles II,165 considre comme crime de flonie. Adam Smith na pas connaissance dune application de la sanction cette norme qui, pourtant, na jamais t expressment rvoque mme si un autre statut lgrement moins rigoureux adopt par la suite prvoit une amende de 20 schellings pour chaque brebis exporte. Lintention de la loi est de ruiner compltement le contrevenant. Faute
164 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.261 165 Charles ii dAngleterre (1630-1685) devint roi dAngleterre, dirlande et decosse en 1660 et rgna jusquen 1685

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de payer dans les trois mois, il est dport pour sept ans. Le propritaire du vaisseau, sil a connaissance du dlit, se voit confisquer ce dernier. Les matelots, eux, copent de trois mois de prison et se voient confisquer tous leurs biens meubles. En vue dempcher lexportation, le commerce intrieur de laine est, lui aussi, soumis aux gnes les plus dures et les plus oppressives. Lemballage est strictement rglement, son mode de transport aussi. Tout dplacement doit tre signal aux autorits au pralable et recevoir une autorisation pour pouvoir soprer. L aussi, les peines sont incroyablement svres. Le convoi ne peut pas sapprocher en de dune certaine distance des cotes. Le commerce de cte en cte est autoris moyennant le respect dun nombre impressionnant de formalits administratives. Les fabricants, lorigine de ces rglements extraordinairement oppressifs, ont, pour justifier leurs exigences, prtendu que la laine anglaise tait dune qualit ce point suprieure celle de tous les autres pays du monde, quelle tait la seule mme dentrer dans la confection de drap fin et que, par consquent, en interdire lexportation permettrait lAngleterre de sapproprier le monopole mondial du commerce de draps, gnrant ainsi une opulence considrable. Cette affirmation, ainsi que beaucoup dautres, fut crue sur parole. En ralit, elle est totalement fausse. Non seulement, la laine anglaise nest pas ncessaire la confection de draps fins mais elle est mme tout fait impropre ce genre douvrage. Les draps fins sont constitus exclusivement de laine espagnole. Adam Smith a dj dmontr prcdemment que la consquence de cette rglementation fut lcroulement du prix de la laine anglaise un montant largement infrieur celui quil avait avant ladoption de la mesure. La preuve en est apporte par le fait que, suite lunion des royaumes dEcosse et dAngleterre, le prix de la laine cossaise baissa la moiti de sa valeur. Le prix de la meilleure laine anglaise est gnralement en dessous du prix demand pour de la laine dune qualit trs infrieure sur le march dAmsterdam. Cet avilissement du prix a eu des consquences ngatives, quoique fort limites, sur la quantit et la qualit de la production lainire. Pourquoi? Concernant la quantit, ces rglements ont d avoir un impact limit. La raison en est que lleveur lve des moutons pour deux raisons: pour en vendre la laine mais aussi pour vendre le corps de la bte. Si le prix de la laine descend, le prix de la viande de boucherie va automatiquement monter. Ce sont deux vases communicants. Cest ce que Smith a dmontr dans la premire partie du livre. Si ce ntait pas le cas, le fermier ne pourrait rentabiliser son btail et cesserait bientt de le nourrir. Lavilissement du prix de la laine importe peu au fermier tant quil peut se rattraper sur le prix de la viande. Il en souffre videmment comme consommateur du fait de la hausse corrlative du prix des vivres. Il peut en souffrir indirectement si la hausse du prix des vivres diminue la consommation de viande, ce qui influe sur sa production. Mais si cest le cas, cet impact nest apparemment pas considrable. Cette diminution de prix na pas eu non plus de consquence notable sur la qualit de la laine. Cette dernire dpend de la bonne sant de lanimal et lleveur a intrt maintenir ses btes en bonne sant sil veut en tirer le meilleur prix en boucherie. La laine anglaise a mme gagnen qualit au

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cours de ce sicle. Evidemment, il est possible que si le prix stait maintenu, la qualit et t encore meilleure quelle nest aujourdhui. La prohibition absolue de lexportation de la laine ne se justifie en aucune manire. Si lon dsirait rellement adopter une politique mercantiliste consquente (ce quAdam Smith dconseille), il suffirait de frapper lexportation dune forte taxe. Adam Smith considre que blesser les intrts dune classe de citoyens (en loccurrence les producteurs de laine) sans autre objet que celui de favoriser ceux dune autre classe (en loccurrence les manufacturiers) est videmment contraire la justice et lgalit de protection que le souverain doit garantir tous ses sujets. Il serait grandement prfrable de substituer cette prohibition absolue de lexportation de laine une taxe importante sur cette exportation. De toute faon, cette prohibition nempche pas lexportation de la laine. Il sen exporte une quantit considrable, principalement en raison de la diffrence de prix entre la laine anglaise et trangre, diffrence cause par cette mme prohibition. Inutile de dire que cette exportation, qui ne rapporte rien lEtat, bnficie avant tout au contrebandier. Une exportation lgale soumise impt serait profitable tout le monde, commencer par lEtat qui bnficierait de rentres. La terre foulon est ncessaire pour prparer et dgraisser des ouvrages de lainerie. Son exportation a t prohibe au mme titre que la laine. Laterre pipe, quoique ne prsentant pas les mmes caractristiques, a t incluse dans la prohibition du fait de sa ressemblance avec la terre foulon. Cest aussi le cas du cuir tann mais pas des bottes fabriques avec ce cuir. Ce dont on prohibe lexportation, ce sont les marchandises non travailles. Cela sexplique par la facilit quont les manufacturiers, regroups aux mmes endroits, se liguer et faire pression sur le parlement. Par contre, les leveurs de bestiaux sont parpills dans tout le pays et ne peuvent dfendre leurs intrts de la mme manire. Quand elle nest pas prohibe, lexportation des matires premires est assujettie le plus souvent des droits considrables. Cest le cas de lalun, du plomb, de ltain, du cuir tann, de la calamine, du poil de livre, de la colle-forte, etc. Les substances trangres destines la fabrication de teinture, la gomme du Sngal (ou gomme arabique) et dautres pays avoisinants sont exemptes de tout droit limportation. Lintention des manufacturiers anglais tait dacheter les produits de ces pays au prix qui leur convient et, ds lors, de sassurer que ces derniers soient imports en Angleterre et dviter, par des droits faramineux, quen soit rexporte la moindre partie. Mais, comme souvent, leur avidit manqu son but: ces droits ont offert un march parallle la contrebande qui exporta en fraude des quantits gigantesques de ces produits destination de tous les pays europens mais en particulier de la Hollande. Le charbon a ceci de particulier quil est la fois considr comme une matire premire et comme un instrument dindustrie. Ds lors, on a dcourag au maximum son exportation par des droits trs levs. Lexportation des instruments dindustrie (par exemple des mtiers ou machines faire des gants ou des bas) est, quant elle, totalement prohibe. Les peines sont, sur ce point, trs svres. Linstrument vivant - cest--dire louvrier - voit, lui aussi, sa libert de sexporter fortement limite.

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Toute personne qui engage un ouvrier anglais pour lui permettre de pratiquer son mtier ltranger ou enseigner en dehors des frontires, est passible dune amende et dune peine de prison. Louvrier quon tente de dbaucher peut tre tenu de verser une caution ou mme emprisonn pour viter quil aille pratiquer ltranger. Sil est tabli ltranger, tous ses biens meubles et immeubles sont saisis au pays et il est dchu de la nationalit britannique.
Je pense quil nest pas besoin de faire observer combien de tels rglements sont contraires cette libert civile si vante et dont nous nous montrons si jaloux, libert quon sacrifie ouvertement dans ce cas au misrable intrt de nos marchands et de nos manufacturiers.166

La finalit, louable en soi, des rglements mercantiles, est dtendre le progrs des manufactures dun pays. Mais les moyens utiliss ne consistent pas perfectionner ces dernires mais affaiblir celles des pays voisins et anantir autant que possible la concurrence trangre.
La consommation est lunique but, lunique terme de toute production, et lon ne devrait jamais soccuper de lintrt du producteur, quautant quil le faut seulement pour favoriser lintrt du consommateur. - Cette maxime est si vidente par elle-mme, quil y aurait de labsurdit vouloir la dmontrer. Mais dans le systme que je combats, lintrt du consommateur est peu prs constamment sacrifi celui du producteur, et ce systme semble envisager la production et non la consommation, comme le seul but, comme le dernier terme de toute industrie et de tout commerce.167

Le monopole rsultant des entraves mises limportation ne profite quau producteur, car le consommateur est oblig de payer le renchrissement que ce dernier ne manque pas de provoquer sur les marchandises. Par ailleurs, les primes lexportation ne bnficient quau producteur et sexercent au dtriment du consommateur national qui paye, par ses impts, le montant de cette prime et qui, encore une fois, subit le renchrissement corrlatif de cette denre sur le march intrieur. Le fameux trait de commerce de Methuen entre lAngleterre et le Portugal voqu prcdemment dcourage le consommateur anglais dacheter, dans les pays voisins, des denres que le climat anglais ne permet pas de produire. Il est contraint dacheter celles du Portugal, pays loign alors que les denres dun pays loign sont de qualit infrieure celles dun pays voisin. En change, le producteur anglais bnficie de conditions avantageuses pour couler sa marchandise sur le march portugais. Le consommateur anglais paye en outre le renchrissement du prix de ces produits anglais sur le march intrieur en raison de cette exportation force. Cest surtout dans le commerce colonial que lon voit lintrt du consommateur sacrifi de manire encore plus phnomnale que dans nimporte quel autre
166 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.278 167 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.279

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rglement de commerce. Le systme mercantiliste du monopole colonial crase le consommateur national sous le poids de la dpense quentranent lentretien et la dfense de lempire britannique. Le seul intrt de la dette contracte lors des deux dernires guerres excde non seulement tout le profit extraordinaire quon pourrait supposer venir du commerce colonial mais encore la valeur totale des marchandises exportes aux colonies. Les architectes de ce systme, ceux dans lintrt particulier de qui il a t tabli, ce ne sont videmment pas les consommateurs, en ralit les grands perdants du mercantilisme. Ce sont les producteurs et, plus particulirement, les marchands et les manufacturiers.

Chapitre IX. Des systmes agricoles ou de ces systmes dconomie politique qui reprsentent le produit de la terre soit comme la seule, soit comme la principale source du revenu et de la richesse nationale
Le chapitre consacr ce courant de pense est nettement plus court, car ce dernier na jamais t adopt par aucun pays et est de nature inoffensive. Ces diffrents systmes fonds sur lagriculture ont pour commun dnominateur le fait de considrer le produit de la terre comme la seule source de revenu et de la richesse dun pays. Le ministre franais Colbert (1619-1683) tait un disciple du mercantilisme et il apporta lapplication de ce systme en France tout le zle et le talent dont il tait capable. Il chercha rgler lindustrie et le commerce dun grand peuple sur le mme modle que les dpartements dun bureau. Au lieu de permettre chacun duvrer ses intrts personnels, il accorda des privilges extraordinaires certaines branches de lindustrie et chargea les autres de non moins extraordinaires entraves. Ce sont principalement les industries des villes quil privilgia au dtriment de celles des campagnes. Il semploya en outre, dlibrment, tenir en souffrance et dgrader celles des campagnes. Ainsi, il prohiba totalement lexportation des bls, privant les producteurs agricoles de lensemble des marchs trangers pour couler le produit le plus important de leur industrie. Il parvint ainsi dgrader lagriculture dun pays pourtant si fertile et jouissant dun climat si heureux. Cest en raction cette politique destructrice que des philosophes franais favorables lagriculture - adoptrent un systme qui prenait le contre-pied radical de la politique mercantiliste de Colbert : la physiocratie. Ce dernier estimait que la richesse procde exclusivement de lindustrie des villes, ce qui est videmment une exagration. Les physiocrates considrent, au contraire, que la richesse provient exclusivement du travail de la terre, ce qui est une autre exagration. Ces philosophes divisent la population en trois classes diffrentes: les propritaires de la terre; les cultivateurs, fermiers et ouvriers de la campagne;

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Ces deux classes sont honores sous le nom de classe productive. La troisime est la suivante: les artisans, manufacturiers et marchands repris sous la dnomination humiliante de classe strile ou classe non productive. La classe des propritaires, elle, contribue la formation du produit annuel, par un certain nombre de dpenses - les dpenses foncires consenties pour amliorer les terres, les amender, les entretenir, etc. Cela permet aux cultivateurs, fermiers et ouvriers, de faire natre un plus grand profit et de verser ainsi une plus forte rente aux propritaires. Pour sa part, cette classe des cultivateurs, fermiers et ouvriers de la campagne contribue la formation du produit annuel par des dpenses de deux types: les dpenses primitives: elles consistent dans les instruments de labourage, les fonds de bestiaux, les semences, la subsistance de la famille du fermier, de ses valets et des ses bestiaux, etc. pendant le dbut de lexploitation (jusquau moment o il peut recevoir des rentres de sa terre). les dpenses annuelles: elles consistent dans les semences, lentretien et rparation des instruments de labour, dans la subsistance annuelle des valets et des bestiaux du fermier, de sa famille, de ses valets, etc. La portion de produit qui reste au fermier aprs payement de la rente, doit tre suffisante pour lui permettre de remplacer, en un temps raisonnable (au moins dans le cours du bail) la totalit des dpenses primitives et des dpenses annuelles avec les profits ordinaires dun capital. Faute de quoi, il devra abandonner son emploi le plus tt possible. Cette portion est appel fonds de culture et le propritaire ne peut mettre la main dessus sans condamner le fermier ne plus savoir payer la rente ellemme dans les annes qui suivent. La rente - qui appartient au propritaire - nest rien dautre que le produit net qui reste aprs le payement de toutes les dpenses dont il a fallu faire lavance pour faire crotre le produit brut ou le produit total. Cest bien parce quil existe un tel produit net que la classe agricole est qualifie de classe productive. Dans un tel systme, dpenses primitives et annuelles sont, ds lors, appeles dpenses productives. Les dpenses foncires sont aussi honores de la dnomination de dpenses productives. Jusqu ce que ces dpenses foncires aient t totalement rembourses au fermier avec un profit de capital, ce surcrot de rente doit tre considr comme sacr et inviolable aux yeux du clerg et du souverain. Hors de question dimposer ce dernier avant le remboursement des dpenses foncires car cela dcouragerait naturellement laccroissement des dmes de lEglise et de la masse imposable du roi. Manufacturiers et artisans sont regards comme des gens entirement striles et non productifs. Pourquoi? Parce que, selon cette analyse, leur travail remplace seulement le capital qui les emploie, ainsi que les profits ordinaires de ce capital. Ce capital consiste dans les matires, outils et salaires avancs par celui qui les met en uvre. Ce fonds les tient occups et les fait subsister. La dpense consentie pour

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employer et faire subsister des artisans et des ouvriers de manufacture ne fait que continuer lexistence de sa propre valeur sans en crer de nouvelle. Cette dpense est donc absolument strile et non productive. Par contre, la dpense consentie pour employer et faire subsister les fermiers et ouvriers de culture fait plus que continuer lexistence de sa propre valeur: elle produit une nouvelle valeur qui est la rente du propritaire. Elle est donc productive. Le capital employ dans le commerce est tout aussi strile que celui plac dans les manufactures. Les profits de ce secteur ne sont que le remboursement de la subsistance que savance soi-mme celui qui emploie le capital. Le travail des artisans et des ouvriers najoute rien la valeur totale du produit brut de la terre. La somme totale du produit ne se trouve, aucun moment, augmente de la moindre chose par ce travail. Prenons, par exemple, le travail de la dentellire. Elle fait parfois monter, par son travail, 30 livres sterling du lin de la valeur dun denier. Ce faisant, elle multiplie certes la valeur de ce produit brut quest le lin par 7200. Mais, en ralit, elle najoute rien la somme totale car ce travail la tient parfois occupe pendant deux ans, temps durant lequel elle consomme la valeur quelle remplace au mme moment. Lextrme pauvret de la plupart des dentellires suffit bien prouver que le prix de leur travail nexcde pas la valeur de leur subsistance. Par contre, fermiers et ouvriers de la campagne assurent leur subsistance mais produisent, en outre, une rente chaque anne. Artisans, manufacturiers et marchands ne peuvent ajouter la richesse ou au revenu de la socit que par leurs conomies seulement ou alors par des privations de jouissance sur la partie du fonds destin leur subsistance personnelle. Selon cette conception physiocrate, des nations telles que la France ou lAngleterre, composes en majorit de propritaires et de cultivateurs, peuvent senrichir en travaillant et en jouissant tout la fois. Par contre, des nations telles que Hambourg ou la Hollande, composes principalement de marchands, de manufacturiers et dartisans, ne peuvent devenir riches qu force dconomies et de privations. Cela dteint sur lidentit nationale des peuples. Cela explique que, contrairement aux nations de la premire espce dont la population, franche et enjoue, a le got du plaisir et de la socit, ces nations de la seconde espce ont des manires mesquines, petites, intresses, gostes et se dtournent des amusements et jouissances sociales. Ainsi, la classe non productive, celle des marchands, artisans et manufacturiers, est entretenue et employe entirement aux dpens des deux autres classes, cest-dire celle des propritaires et celle des cultivateurs. En ce sens, ils sont comparables aux domestiques dune maison. Ils sont entretenus aux dpens des matres. Cependant, observent ces mmes philosophes, cette classe non productive est utile et mme extrmement utile aux deux autres classes. Pourquoi? Parce que, grce lactivit des marchands et des artisans, les propritaires et fermiers sont en mesure dacheter des produits dont ils ont besoin en change dun produit rsultant dune quantit de travail bien moindre que celle quils devraient mobiliser sils taient obligs, sans en avoir ladresse et lhabilit, de les fabriquer eux-mmes et den exporter

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eux-mmes le surplus. Ils sont ainsi dbarrasss dune foule de travaux qui, sans cela, les distrairaient de leur culture. Ils peuvent ds lors se consacrer pleinement au travail de la terre et produire davantage. La classe non-productive contribue donc indirectement accrotre le produit de la terre. Propritaires et cultivateurs nont aucun intrt gner ou dcourager lactivit de la classe non productive. Plus grande sera la libert des marchands, artisans et manufacturiers, plus grande sera la concurrence dans tous les divers mtiers qui composent cette classe et plus, ds lors, les deux autres classes seront fournies bon march. Artisans, manufacturiers et marchands des Etats commerants tels que Hambourg et la Hollande sont, eux aussi, entretenus par des propritaires et des cultivateurs. La seule diffrence, cest que ces derniers sont situs une distance beaucoup plus incommode pour fournir matriaux et subsistance. Ces Etats, eux aussi, sont extrmement utiles pour les habitants des autres pays. Pourquoi? Parce quils remplissent un vide au sens o ils tiennent la place de marchands, dartisans et de manufacturiers dans les pays qui en sont dpourvus. De mme que la classe productive na aucun intrt dcourager lactivit de la classe non-productive, les nations dites terriennes (qui sont principalement composes de propritaires et de cultivateurs) nont aucun intrt dcourager ou ruiner lindustrie des Etats commerants en imposant des gros droits sur les marchandises quelles fournissent. En effet, ceci dcouragerait laccroissement de lexcdent de produit quelles coulent chez ces Etats marchands et, ds lors, cela limiterait lamlioration et la culture de leurs terres. Conclusion: lintrt des nations terriennes est daccorder aux nations marchandes la plus entire libert de commerce. Laccroissement continuel de lexcdent de production des terres finirait, aprs un certain temps, par crer un capital plus grand que ce dont le monde agricole a besoin pour amliorer ses terres et sa culture. Cet excdent de capital pourrait alors servir employer, dans lEtat terrien, une classe non productive dartisans, de marchands et de manufacturiers. Ces derniers finiraient par entrer en concurrence avec les nations marchandes et, peu peu, commenceraient par exclure une grande partie des produits manufacturs des peuples purement commerants. Avec le temps, leur habilit se perfectionnant, ils pourraient mme les vincer tout fait du march intrieur. Laugmentation continuelle du produit tant brut que manufactur des nations terriennes (ou agricoles ) permettrait ces dernires de se tourner naturellement vers le commerce tranger pour exporter lexcdent de produit. Au fur et mesure quaugmenteraient leurs comptences commerciales et leur matrise des techniques de navigation, elles rivaliseraient avec les nations marchandes ellesmmes dans le commerce mondial jusqu les en exclure totalement. Ainsi, daprs ce noble et gnreux systme, un Etat terrien a tout intrt accorder aux marchands, artisans et manufacturiers des autres Etats la plus parfaite libert commerciale. Si, au contraire, cet Etat terrien exige des droits normes ou impose des prohibitions au commerce, cela aurait deux consquences ngatives:

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premirement, cela provoquerait la hausse des denres trangres et, corrlativement, la diminution de la valeur de lexcdent des produits agricoles; deuximement, en confrant une sorte de monopole ses propres marchands, artisans et manufacturiers, lEtat terrien lverait le taux de profit de cette classe non-productive comparativement aux profits de lagriculture. Cela reviendrait dgarnir lagriculture dune partie du capital qui y tait employ auparavant ou dtourner une partie du capital qui sy serait porte naturellement. Une telle politique dcouragerait, malgr elle, lagriculture. Cela reviendrait pour cette nation dvelopper les classes non-productives de manire prcoce tout en affaiblissant lindustrie qui est la seule produire de la richesse, stoppant ainsi le parfait dveloppement des forces du travail qui est productif. Franois Quesnay (1694-1774) est lingnieux auteur de ce systme qui a t modlis au moyen de formules arithmtiques. Il dmontre ainsi comment la somme totale du produit annuel des terres se distribue entre les trois classes et comment le travail de la classe non productive se limite remplacer la valeur de sa consommation sans ajouter quoi que ce soit la somme totale. La premire de ces formules a t baptise Tableau conomique et dcrit cette distribution telle quelle sopre dans une situation de parfaite libert et, ds lors, de la plus haute prosprit. Toute violation de cette distribution naturelle, par le moyen de rglements ou dentraves, ne peut que diminuer la somme totale du produit annuel et entraner un dprissement graduel de la richesse. Ce dprissement sera dautant plus rapide que ce degr de violation sera lev. Quesnay diffrencie divers degrs de dcadence. Mdecin de formation, Quesnay se livre des mtaphores organiques et compare la sant conomique dune nation avec celle du corps humain. Selon lui, le corps politique ne peut se prserver et prosprer que sil suit un rgime trs particulier: celui de la parfaite libert et de la plus parfaite justice. Quesnay na pas compris que le principe de conservation le plus puissant dune socit, ce sont les individus qui la composent, individus dont les efforts continuels sont capables de prvenir et de corriger les mauvais effets dune conomie partiale et mme oppressive. Si une nation ncessitait, pour prosprer, la plus parfaite libert et la plus parfaite justice, aucune nation au monde naurait jamais pu prosprer. Aprs avoir dcrit ce systme, Adam Smith passe maintenant lexamen critique de ce dernier. Lerreur capitale de ce systme est, dit-il, de considrer que les artisans, manufacturiers et marchands sont des classes non productives. Adam Smith fait cinq observations. Premirement, il nest pas pertinent dappeler strile ou improductive une classe qui, selon cette thorie, reproduit annuellement la valeur de sa propre consommation annuelle et qui prserve le capital qui la fait subsister. Si ctait le cas, on devrait qualifier de strile le couple qui se contenterait dengendrer un fils et une fille pour remplacer le pre et la mre. Un couple qui engendre trois enfants est plus productif que

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celui qui nen engendre que deux mais cela ne fait pas pour autant de ce second couple un couple improductif. Cela signifie juste que le travail des fermiers ou ouvriers de la campagne est plus productif que celui des artisans, marchands et manufacturiers. Deuximement, il est faux de considrer artisans, manufacturiers et marchands sous le mme rapport que de simples domestiques. En effet, louvrage du domestique consiste en services qui prissent ou disparaissent au moment mme o ils sont prests. Son travail ne permet pas de prserver le fonds qui lui fournit son emploi et sa subsistance. Par contre, le travail des artisans, manufacturiers et marchands se fixe et se ralise en une chose vnale et changeable. Raison pour laquelle, Adam Smith, dans le chapitre III du Livre II, les a classs parmi les travailleurs productifs, contrairement aux domestiques quil range parmi les ouvriers striles. Troisimement, il est erron daffirmer que le travail des artisans, manufacturiers et marchands naugmente pas le revenu rel de la socit. Mme si lon admettait lide que ces derniers consomment, en une priode x, lintgralit de ce quils produisent durant cette priode x, cela ne signifierait nullement que leur travail najoute rien au revenu rel de la socit, la valeur relle du produit annuel des terres et du travail du pays. Supposons en effet quun artisan produise, en six mois, un ouvrage qui vaut 10 livres et consomme, durant la mme priode pour 10 livres de bl et autres denres ncessaires la vie. Il consomme bien 10 mais, dans le mme temps, il remet 10 en circulation. Durant ces six mois, la valeur totale de ce qui a t consomm ET vendu est de 20 livres et non pas de 10. Il est possible que, durant cet intervalle, cette valeur totale nait jamais, un instant donn, excd 10. Mais la diffrence, cest que si ces denres consommes (et valant 10) lavaient t par un soldat ou un domestique, la valeur de la portion existante du produit annuel aurait, au bout de ces six mois, t diminue de 10. En raison du travail de cet artisan, la valeur totale des marchandises actuellement existantes sur le march, quelque moment quon la prenne, est plus grande quelle ne laurait t sans lui. Au lieu de dire que la consommation de cette classe est gale la valeur quelle produit, il est plus exact daffirmer que le revenu de cette classe quivaut ce quelle produit. Ds lors, ce qui peut tre pargn sur ce revenu doit ncessairement augmenter plus ou moins la richesse relle de la socit. Quatrimement, les fermiers et les ouvriers de la campagne ne sont pas plus en mesure que les artisans, manufacturiers et marchands daugmenter le revenu rel de la socit, cest--dire le produit annuel des terres et de son travail, autrement que par leurs conomie personnelles. Il ny a que deux manires daugmenter ce revenu: par un perfectionnement des modes de production (habilet de louvrier et machines); par une augmentation de la quantit du travail. La classe des artisans, marchands et manufacturiers est, en raison de la haute spcialisation des tches en ville relativement celles de la campagne, en mesure dobtenir ce double perfectionnement (des machines et de lhabilet de louvrier) dans une mesure bien plus tendue que ne peuvent lobtenir les cultivateurs. Par

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ailleurs, laugmentation de la quantit procde dune augmentation du capital. Or laugmentation du capital quivaut laugmentation du montant des pargnes. Ce sont les artisans, marchands et manufacturiers qui sont naturellement plus disposs lconomie et lhabitude dpargner que ne le sont les propritaires et les cultivateurs. Cinquimement, supposer quon accepte lide de ce systme selon laquelle le revenu des habitants dun pays consiste uniquement dans la quantit de subsistance que peut lui procurer son industrie, il faut alors accepter quun pays manufacturier et commerant possde, toute choses gales par ailleurs, un revenu plus grand quun pays sans manufacture ni commerce. Pourquoi? Parce quau moyen du commerce et des manufactures, un pays peut importer chez lui une beaucoup plus grande quantit de subsistance que ses terres ne peuvent lui en fournir dans ltat actuel de leur culture. Cest le cas de la Hollande qui importe du btail vivant du Holstein et du Jutland. Une petite quantit de produits manufacturs achte une grande quantit de produits bruts.168 Un pays manufacturier exporte ce qui ne peut servir la subsistance et aux commodits dun trs petit nombre et importe de quoi nourrir et de quoi donner du confort un grand nombre. Le pays terrien exporte la subsistance et les commodits dun grand nombre et importe de quoi donner subsistance et commodit une trs petite minorit seulement. En dpit de ces imperfections, ce systme conomique est nanmoins ce qui se rapproche le plus de la vrit. Il y a certes une certaine troitesse ne considrer comme productives que les activits agricoles. Mais cest nanmoins une chose sage daffirmer que la richesse des nations consiste - non en richesses non consommables dor et dargent comme le pensent les mercantilistes - mais en biens consommables reproduits annuellement par le travail de la socit. Il est galement trs pertinent de faire remarquer que cette reproduction sera dautant plus abondante que la socit est libre. Les intellectuels lorigine de ce systme formaient par le pass en France une secte assez considrable169 et se surnommaient les Economistes, tous des disciples de Franois Quesnay - homme de grande simplicit et de grande modestie - quils vnrent comme un sage antique. Selon eux, lhumanit a connu, depuis lorigine, trois dcouvertes majeures : lcriture, la monnaie et le Tableau conomique de Franois Quesnay. Cest suite leurs travaux que la France a t dlivre de plusieurs de ses oppressions qui laccablaient par le pass. On a, par exemple, tendu, de 9 27 ans, le terme pour lequel il est permis de passer un bail ferme. La libert dexporter du bl a t rtablie. Ces Economistes nomment leur discipline conomie politique . Ils se contentent de reproduire, sans aucune variation sensible, la doctrine de leur matre. Contrairement lEurope moderne qui se montre plus favorable aux manufactures et au commerce qu lagriculture, la Chine est un pays qui favorise lagriculture de prfrence toutes les autres industries. Dans ce pays, la condition dun laboureur est suprieure celle dun artisan et tout Chinois ambitionne de se procurer un petit
168 rappelons que, pour smith, les marchandises ont un pouvoir dachat. il y a identification entre le bien et le moye, de payement. Confer lintroduction de la prsente synthse. 169 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.299

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morceau de terre soit en proprit soit bail. Ces gens font trs peu de cas du commerce tranger. Votre misrable commerce! disaient les mandarins pkinois quand ils recevaient M. de Lange, envoy de Russie. Pourquoipratiquent-ils trs peu le commerce tranger? Ordinairement, les manufactures dun pays ncessitent dtre soutenues par le commerce tranger. Les objets manufacturs occupent peu de place et peuvent se transporter facilement dun pays lautre. La perfection de lindustrie manufacturire dpend du degr de dveloppement de la division du travail. Cette dernire sera dautant plus perfectionne que le march est tendu. Il se fait que le march intrieur chinois est dune telle tendue quil se suffit lui-mme. La multitude immense de ses habitants, la varit de ses provinces, la facilit des communications par voie navigable suffisent pour soutenir de grandes manufactures et favoriser des subdivisions de travail considrables. Ce march est presque aussi tendu que tous les diffrents Etats europens pris ensemble. Ce pays pourrait nanmoins se dvelopper de manire encore plus considrable sil commerait avec ltranger. Mais ce nest pas la conduite que les Chinois suivent actuellement. LEgypte ancienne et lInde favorisaient lagriculture. Les agriculteurs tenaient un rle infrieur celui des prtres et des soldats mais suprieur aux commerants et artisans. Le Nil et le Gange sont lorigine de rcoltes abondantes qui mettaient ces pays en tat dexporter lextrieur de grandes quantits de grains. Mais, par superstition, les Egyptiens vitaient de prendre la mer. La religion des Hindous interdit dallumer un feu bord dune embarcation, ce qui rend impossible tout voyage au long cours sur la mer. Ces deux peuples ont d faire appel des navigateurs trangers pour exporter leurs produits. Cette dpendance a resserr leur march et a fortement dcourag laccroissement de surplus de produit agricoles ainsi que de leurs produits manufacturs. Or, on la vu, lindustrie manufacturire ncessite un march fort tendu pour se dvelopper. Le territoire indien tait suffisamment vaste pour soutenir une manufacture diversifie et permettre lcoulement des produits manufacturs sur son march intrieur. Ce ntait malheureusement pas le cas de lEgypte ancienne, laquelle a certes export quelques trs beaux objets manufacturs mais est surtout connue pour ses exportations de bl. Elle a longtemps t considre comme le grenier de lempire romain. La politique de Rome et des rpubliques de la Grce antique a toujours t de favoriser lagriculture au dtriment des manufactures et du commerce tranger. Dans certains Etats grecs, le commerce tranger tait totalement prohib. Les occupations dartisan et de manufacturier nuisaient lorganisme et le rendait inapte la pratique de lart militaire. De telles occupations taient censes ne convenir qu des esclaves. Seuls les riches possdant des esclaves purent tirer profit de ces activits. Les citoyens libres mais pauvres en taient vincs car ils ne pouvaient soutenir la concurrence des esclaves des citoyens riches. Malheureusement, explique Adam Smith, les esclaves sont rarement inventifs. A supposer quils le soient, les procds trouvs par eux pour faciliter ou abrger le travail, rendraient probablement leurs matres trs souponneux. Ces derniers y verraient sans doute une stratgie pour spargner de la peine et puniraient les inventeurs au lieu de les rcompenser. Tous les procds de nature amliorer la production ont t

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invents par des hommes libres. Les manufactures employant des esclaves ncessiteront demployer plus de travail pour excuter la mme quantit douvrage quune manufacture employant des hommes libres. Montesquieu notait dj que les mines hongroises, sans dpasser en richesses les mines turques, taient beaucoup plus productives que ces dernires car elles employaient des hommes libres et non des esclaves comme en Turquie. Ces hommes libres avaient, avec le temps, conu quantit de machines pour faciliter et abrger leur travail. Smith observe que la statuaire antique tmoigne de labsence de varit dans les habillements des Grecs et des Romains appartenant aux classes aises. Cette uniformit dans lhabillement, tant chez lhomme que chez la femme, contraste avec la diversit des vtements aux temps modernes. Ce phnomne ne peut avoir dautre cause que limperfection des machines dont on faisait usage dans ces socits esclavagistes. On a vu que la branche la plus tendue et la plus importante du commerce dans un pays concerne le commerce entre les habitants des villes et ceux de la campagne. Cest, en dfinitive, un change de produit brut contre du produit manufactur. Plus le produit manufactur sera cher, plus le produit brut de la terre sera bon march. Tout ce qui tend lever le prix du premier tend baisser le prix du second et, par l, tend dcourager lagriculture. Car plus le prix du cultivateur baisse, moins il sera incit amliorer ses terres et sa culture. Par consquent, affirme Adam Smith, les systmes qui favorisent lagriculture au dtriment des manufactures et du commerce tranger, sont contreproductifs car ils font hausser le prix des produits manufacturs et baisser les prix des matires premires. Ils sont inconsquents au sens o ils dcouragent indirectement lespce mme dindustrie quils prtendent encourager. Privilgier lagriculture, cest travailler contre lagriculture. Le systme mercantile lui, du moins, travaille rellement dans lintrt des manufactures et du commerce tranger quil prtend favoriser (mme si cest videmment au dtriment du consommateur). Quoi quil en soit, tout systme qui, par divers procds, cherche attirer vers une espce particulire dindustrie une plus forte proportion de capital que celle qui sy porterait naturellement ou qui, au contraire, vise dtourner une partie du capital dune espce dindustrie o elle se serait naturellement porte, est un systme subversif. Loin de les acclrer, il retarde les progrs de la socit vers lopulence et diminue la valeur annuelle des terres et du travail de la socit. Le mieux est dcarter ces deux systmes bass sur des prfrences et des entraves au profit du systme le plus simple et le plus facile: celui de la libert naturelle.
Tout homme, tant quil nenfreint pas les lois de la justice, demeure en pleine libert de suivre la route que lui montre son intrt, et de porter o il lui plat son industrie et son capital, concurremment avec ceux de toute autre classe dhommes.170

Cela dbarrasse le souverain de la charge de surintendant de lindustrie des particuliers. Dans le systme de la libert naturelle, le souverain na que trois devoirs remplir:

170 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.308

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le devoir de dfendre la socit de tout acte de violence ou dinvasion de la part des autres socits indpendantes; le devoir de protger, autant quil est possible, chaque membre de la socit contre linjustice et loppression de tout autre membre ; cest--dire dtablir une bonne administration de la justice; le devoir driger et dentretenir des infrastructures publiques et certaines institutions que lintrt priv dun ou de plusieurs particuliers ne le ou ne les pousserait jamais riger. Ces devoirs ncessitent de la part du souverain quil fasse des dpenses. Ces dpenses exigent ncessairement un revenu pour les soutenir. Cest ce dont il va tre question dans le dernier livre. Adam Smith se propose de rpondre trois questions: quelles sont les dpenses ncessaires du souverain et de la rpublique? quelles sont les diffrentes mthodes de faire contribuer la socit entire au financement de ces dpenses et quels sont les avantages et inconvnients respectifs de ces mthodes? quels sont les motifs et les causes qui ont amen presque tous les Etats aliner ou hypothquer une partie de leur revenu ou contracter des dettes et quels ont t les effets de ces dettes sur la richesse relle de la socit et sur le produit annuel des terres et du travail?

Livre V
Du revenu du souverain ou de la rpublique Chapitre I. Des dpenses la charge du Souverain et de la Rpublique
Section 1. Des dpenses quexige la Dfense nationale Le premier des devoirs du Souverain est de protger la socit contre les autres Etats. Ce devoir requiert lemploi de la force militaire. En fonction de ltat de dveloppement de la socit, la dpense variera fortement et cela tant pour prparer cette force en temps de paix que pour lemployer en temps de guerre. Ainsi, chez les peuples chasseurs, premier tat de dveloppement dune socit, tout homme est guerrier aussi bien que chasseur. Dans ce cas, il ny a aucune dpense consentir pour prparer les hommes la guerre et les entretenir durant le conflit. Chez les peuples pasteurs, tat de dveloppement plus avanc de la socit, tout homme est guerrier. Habitue une vie errante, la nation se met facilement en campagne en temps de guerre. Dans ce cas l non plus, le chef ne doit pas dpenser quoi que ce soit pour entraner larme vu que ces peuples sexercent spontanment

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au maniement des armes et que lespoir dun pillage est la seule paie qui rcompense ceux qui combattent. Une arme de chasseurs ne peut jamais excder 2 ou 300 hommes. Ces derniers, fortement dpendants du produit de leur chasse, ne peuvent rester assembls durant une trs longue priode. Au contraire, une arme de pasteurs compte quelquefois 2 3000 hommes. Tant quil y a de lherbe pour leurs troupeaux, il ny a pas de bornes au temps durant lequel ils peuvent rester assembls et au nombre dhommes qui peuvent marcher ensemble. Une nation de chasseurs ne peut jamais tre redoutable pour une nation civilise. Une nation de pasteurs peut ltre. Une guerre contre les Indiens dAmrique est facilement remporte. Par contre, une invasion de guerriers tartares est une calamit. Dans un tat de socit plus avanc, celui des nations agricoles, les paysans sont galement des soldats car leur condition physique, leurs loisirs et leur vie au grand air les prdisposent la guerre. A la diffrence des peuples pastoraux nomades, ils sont nanmoins moins exercs. Il est rare quils cotent une dpense au souverain. Nanmoins, ils doivent entretenir la terre sur laquelle ils sont fixs et protger leurs possessions. Cela signifie que les femmes, les enfants et les vieillards restent au pays pour garder la maison. Les paysans peuvent profiter de lintervalle entre le temps des semailles et celui des moissons pour partir en guerre. Cest ce que faisaient les Grecs. Les Romains galement, du moins jusqu la bataille de Vies, poque o larme sest professionnalise. Cest aussi de cette manire que procdrent les monarques de la priode fodale: les grands seigneurs et tous ceux qui vivaient sous leur dpendance avaient coutume de servir la couronne aux frais de ces derniers. Dans un tat encore plus avanc de la socit, deux causes ont rendu absolument impossible la capacit, pour ceux qui prenaient les armes, de sentretenir leurs frais. Dune part, le progrs des manufactures a rendu les artisans et les ouvriers incapables de quitter leur tabli ou manufacture sans occasionner une perte considrable de leurs revenus. Dautre part, lart de la guerre sest perfectionn un point tel que les campagnes sont devenues beaucoup plus longues et plus complexes. Il fallait donc que lEtat entretienne ceux qui sarmaient pour sa dfense. On engagea mme des trangers. Dans les gouvernements soumis aux lois fodales, le service militaire fut converti, un peu partout, en une contribution pcuniaire destine lentretien de ceux qui servaient leur place. Alors que dans de petits Etats agricoles de lancienne Grce, un quart ou un cinquime de la population partait en guerre, les peuples civiliss de lEurope moderne ne peuvent pas mobiliser plus dun centime de leurs habitants sans ruiner le pays par la dpense quentrane leur service. La prparation lart de la guerre tait, dans les anciennes rpubliques de lancienne Grce dispense dans un lieu public o des matres enseignaient des exercices qui faisaient partie de lducation des adolescents. A mesure de lavancement de la socit, lart de la guerre se complexifia et son perfectionnement passa, comme partout, par lexigence dune division des tches. Cest la sagesse du gouvernement quincombait dassurer cette formation, sagesse que les Etats nont pas toujours eue. On a vu que les citoyens sont, avec lavancement, de moins en moins mme assurer ltat

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de soldats car ils nen ont plus ni le temps ni les moyens. Mais cest mesure que les socits senrichissent par le moyen de lagriculture et des manufactures quelles attirent la convoitise des peuples voisins et dclenchent les invasions. Il fallut donc que lEtat prenne des mesures nouvelles pour assurer la dfense publique. Il ny a que deux mthodes pour assurer cette dfense publique: assurer un service militaire trs organis de manire former tous les citoyens en ge de porter des armes et adjoindre leur mtier celui de soldat. En ce cas, la force arme consiste en des milices; faire du mtier de soldat un mtier particulier et donc entretenir et occuper une arme de mtier. Avant linvention des armes feu, la force et lagilit du corps taient dune grande importance. On acqurait cette dextrit par un entranement individuel sous la direction dun matre qui enseignait galement le maniement des armes. Depuis lapparition des armes feu, ces qualits sont devenues dune importance bien moins grande. Ce qui compte dsormais, cest la rgularit, lordre et la prompte obissance au commandement. Cela ne peut sacqurir que par des entranements en grands corps de troupes. Cela dit, des milices seront toujours trs infrieures des troupes rgles et bien disciplines: des soldats entrans une fois par semaine ou une fois par mois ne seront jamais aussi disciplins, habiles et obissants que des soldats exercs tous les jours ou tous les deux jours. On observe que des milices qui servent sous les drapeaux durant quelques campagnes deviennent rapidement de vraies troupes rgles. Quoi quil en soit, les troupes rgles lemportent toujours sur les milices. Une des premires armes de troupes rgles fut celle de Philippe de Macdoine. De son vivant et du vivant de son fils Alexandre, elle vainquit les milices des principales rpubliques de la Grce et celles du vaste empire des Perses. La guerre avec Carthage, cest lhistoire de troupes rgles par de grands gnraux (Hamilcar, Asdrubal et Hannibal) qui triomphent, dans un premier temps, des milices romaines. Au cours de ce conflit de plusieurs annes, les armes romaines saguerrissent et deviennent progressivement des troupes rgles qui conduisent Scipion la victoire. Depuis cette poque et jusqu la chute de la Rpublique romaine, les armes de Rome furent, sous tous les rapports, des troupes rgles. La dcadence de lEmpire romain concida avec la dgnrescence progressive des troupes rgles qui gardaient les frontires de lempire. Elles abandonnrent leurs pnibles exercices quotidiens et devinrent des milices corrompues, ngliges et sans discipline. Elles furent submerges par les milices des Scythes et des Germains. Lusage des troupes rgles se rintroduisit la fin du Moyen Age. Ds quune nation civilise adopte les ressources dune arme de troupes rgles, il devient impratif pour ses voisins de suivre son exemple. Si elle veut assurer sa survie, une nation civilise doit imprativement disposer dune arme de ce genre. Cest aussi cette condition seulement quun pays barbare peut accder au stade de civilisation. Seule une arme de troupes rgles peut faire rgner la loi du souverain de manire irrsistible dans les coins les

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plus reculs de lempire. Sans cela, Pierre le Grand naurait jamais pu rformer son pays en profondeur pour en faire lempire harmonieux et ordonn quil est devenu depuis. Les troupes rgles sont-elles une institution dangereuse pour la libert? Elles le sont assurment toutes les fois que lintrt du gnral et celui des principaux officiers nest pas li de manire ncessaire au soutien de la constitution de lEtat. Ainsi, les troupes rgles de Csar renversrent la rpublique romaine et celles de Cromwell chassrent le parlement. Par contre, quand le souverain est lui-mme le gnral, une arme de troupes rgles ne peut jamais savrer dangereuse pour la libert. Elle est mme favorable cette dernire. Une nation de ce genre, dirige par un souverain qui gouverne larme et qui bnficie du soutien de laristocratie, peut mme se payer le luxe dtre licencieuse sans danger dtre menace par des troubles intrieurs. Le premier devoir du souverain - cest--dire dfendre la socit contre un envahisseur potentiel - devient de plus en plus dispendieux mesure que la socit se civilise. Car son arme doit tre constamment entretenue, en temps de guerre comme en temps de paix. Les armes et leurs munitions, en se perfectionnant, sont devenues plus coteuses. Les munitions sont perdues au premier usage, alors quauparavant, les flches et les javelots pouvaient servir aprs usage et taient peu coteuses. Le mortier et le canon sont des armes plus chres, plus lourdes et moins manoeuvrables que la baliste ou la catapulte. La ncessit de fortifier les villes de manire adquate est galement trs dispendieuse. Cela dit, linvention de la poudre a t une grande rvolution dans lart de la guerre. Pourquoi? Linvention des armes feu, fruit du hasard, a chang la donne: auparavant, les nations opulentes et civilises trouvaient difficilement se dfendre contre les nations pauvres et barbares. Dans les temps modernes, le rapport a chang: les nations pauvres et barbares ont du mal se dfendre contre les nations civilises et opulentes. Ainsi, cette invention, en apparence funeste, savre favorable la prservation et lextension de la civilisation. Section 2. Des dpenses quexige ladministration de la Justice Le second devoir du Souverain consiste protger, autant quil est possible, chacun des membres de la socit contre linjustice ou loppression de tout autre membre de la socit. La ncessit dtablir une administration de la justice exige des dpenses qui voluent en fonction du dveloppement de la socit. Chez les chasseurs, il ny a presque aucune proprit. Des hommes qui nont point de proprit ne peuvent se nuire mutuellement que relativement leur personne ou leur honneur. Lenvie, le ressentiment et la mchancet sont les seules passions qui peuvent exciter un homme faire injure un autre. Heureusement, ces passions sont fort peu rpandues. Ceux qui les ont les contiennent gnralement car elles ne confrent aucun avantage durable. La ncessit darbitrer des conflits est beaucoup moins grande dans ce type de socit que dans une socit plus volue. Par contre, lavarice, lambition, laversion pour le travail et pour lamour du bien-tre sont des passions plus rpandues. Ds lors, dans une socit o existe la proprit, elles peuvent constituer une menace pour celle-ci. Partout o il y a de grandes proprits, il

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y a ingalit de fortunes. Pour un homme riche, il faut compter au moins 500 pauvres. Seule linstitution dun magistrat civil permet au propritaire dune fortune acquise en beaucoup dannes, voire en plusieurs gnrations, de dormir tranquillement la nuit. L o il ny a pas de proprit, ou au moins une proprit qui excde la valeur de deux ou trois journes de travail, un gouvernement civil nest pas aussi ncessaire. Avant que napparaisse lautorit du gouvernement civil, quatre causes amnent la subordinationde certains hommes par rapport dautres hommes: la supriorit des qualits personnelles(force, beaut, agilit, sagesse, vertu, prudence, courage, modration, etc.): ces dernires ne peuvent donner que peu dautorit mais les qualits dme en confrent nanmoins plus que les seules qualits corporelles; la supriorit dge: un vieillard, pourvu quil possde encore toute sa tte, est partout plus respect quun jeune homme gal en rang, en fortune ou en mrite. Lan reoit tout ce qui nest pas susceptible dtre partag, tel un titre. Cette qualit simple ne fournit pas matire contestation; la supriorit de fortune: lautorit qui dcoule de la richesse est considrable, mais est vritablement despotique lpoque o la socit est pastorale. Un chef de Tartares qui possde un troupeau lui permettant de nourrir 1000 personnes exerce un pouvoir considrable car ces personnes dpendent littralement de lui. Il na pas dautre choix que de leur donner manger car, dans les socits agrestes, il nexiste encore pratiquement aucun objet manufactur ou colifichet contre lequel il pourrait changer son produit brut. Il en tire nanmoins une trs grande autorit. Dans une socit cultive et opulente, un homme peut jouir dune fortune bien plus grande sans nanmoins tre en mesure de commander plus dune douzaine de personnes. Pourquoi? Parce que mme sil a de quoi nourrir plus de 1000 personnes chaque jour, ces personnes paient pour ce quelles reoivent de lui. Dans les peuples chasseurs, la pauvret gnrale ne permet pas dasseoir lautorit sur autre chose que lge ou les qualits personnelles; la supriorit de naissance: cette supriorit suppose, dans la famille qui sen prvaut, une ancienne supriorit de fortune. Un noble na pas plus danctres quun mendiant mais la diffrence, cest que ses anctres taient plus riches. Lanciennet dune famille signifie partout une anciennet de richesse. Une grandeur qui vient de natre est partout moins respecte quune grandeur ancienne. La haine quon porte aux usurpateurs, lamour quon a pour la famille dun ancien monarque, sont des sentiments fonds en grande partie sur le mpris que les hommes ont naturellement pour la premire sorte de ces grandeurs, et leur vnration pour lautre.171 La naissance et la fortune sont les deux circonstances qui contribuent le plus placer un homme au-dessus dun autre. Ce sont l les deux grandes sources des distinctions personnelles. Cest surtout dans les socits pastorales que chacune de ces deux causes opre avec la plus grande intensit. Le grand propritaire de troupeaux est rvr pour
171 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.335

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ses richesses ( cause du grand nombre de personnes quil fait subsister) mais aussi pour la noblesse de sa naissance. Il exerce une autorit naturelle sur les autres pasteurs et, en temps de guerre, ces derniers se rangeront sous sa bannire. Il acquiert ainsi naturellement une sorte de pouvoir excutif. Il peut galement contraindre plus facilement quelquun qui a fait du tort autrui rparer son dommage. Il devient un protecteur et on lui demande souvent darbitrer les conflits. Celui qui a offens quelquun se soumettra plus volontiers ce quil interpose son autorit dans la querelle. Le lignage et les richesses du grand pasteur lui confrent donc naturellement une sorte de pouvoir judiciaire. On voit donc apparatre lentement le gouvernement civil. Il merge chez les peuples pasteurs, cest--dire au moment o apparat lingalit des richesses. Les riches ont besoin dun ordre des choses qui leur garantit la possession de leurs avantages. Ce sont eux qui vont fortifier lautorit et la subordination. Lobjet du gouvernement civil, cest la sret des proprits. En ralit, il est institu pour dfendre les riches contre les pauvres, cest--dire ceux qui ont un peu de proprit contre ceux qui nen ont pas. Lautorit judiciaire dun souverain ntait pas, auparavant, une cause de dpense mais bien une source de revenus. Les personnes qui demandaient son arbitrage ne manquaient pas de lui apporter un prsent. Par ailleurs, la personne reconnue coupable devait donner satisfaction la partie lse mais devait galement payer une amende au souverain. Pourquoi? Parce quelle lavait drang et troubl la paix de son royaume. Cest cela qui exigeait rparation. Faire de ladministration de la justice une entreprise lucrative pour lEtat engendrait videmment une multitude dabus: celui qui se prsentait les mains bien garnies pour demander justice pouvait videmment sattendre recevoir un petit peu plus de justice que celui qui tait moins gnreux. Contre ces abus, il ny avait videmment aucune espce de recours, moins quils naient t commis par une personne rendant justice au nom du souverain. De mme que le souverain dune socit de pasteurs est le plus grand propritaire de troupeaux, de mme, dans les socits de cultivateurs, le souverain est le plus grand propritaire du lieu. Pour lentretenir, il na que le revenu quil tire de ladministration de son propre bien. Cest lorigine de ce quon appellera ensuite le domaine de la couronne. La seule chose quil reoit de ses sujets, ce sont des prsents. Quand Agamemnon offre Achille la souverainet de sept villes grecques, le seul avantage quil lui annonce comme devant rsulter de cette possession, cest que le peuple va lhonorer de prsents. Ctaient donc l les seuls moluments de la justice, ce quon pouvait appeler les honoraires de la cour. Tant que dura cet tat des choses, il ny avait presque aucun moyen de remdier la corruption de la justice. Ce qui changea, cest la ncessit de se dfendre adquatement contre les invasions trangres. Le domaine du souverain devint insuffisant pour financer toutes les dpenses quil devait consentir pour assurer la scurit. On dcida, ds lors, de lever des impts. Le peuple dt contribuer, pour sa propre dfense, au budget ncessaire lautorit. Cest ce moment quil fut trs clairement stipul que, sous aucun prtexte, ni le souverain, ni ses baillis ou les juges, ses substituts, ne pourraient accepter des prsents pour ladministration de la justice. On prfra abolir lusage des prsents et on fixa aux

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juges des salaires fixes. Dans la ralit, cependant, la justice ne fut jamais administre gratuitement dans aucun pays. Il fallait, au moins, que les parties salarient les procureurs et les avocats. Les juges, par contre, ne pouvaient plus recevoir dargent des parties. Ils taient donc beaucoup moins bien pays que les avocats et les procureurs. Nanmoins, cette profession attirait toujours des hommes en raison de son honorabilit. Mme des fonctions subalternes comme celles de juges de paix qui, pour la plupart, ne sont pas rmunres, sont lobjet de lambition de la plupart des propritaires ruraux. Adam Smith estime quon pourrait dfrayer facilement toute la dpense de cette administration de la justice avec ce que paient les parties comme honoraires de la cour et ce sans exposer la justice au danger de corruption. Il faudrait, pour cela, que les parties paient en une fois, entre les mains dun caissier ou dun receveur, des honoraires suffisants pour dfrayer la totalit des dpenses de ladministration judiciaire. Cela permettrait de soulager entirement le revenu public de cette charge. Pour viter le risque de corruption, il faudrait nanmoins que ce paiement sopre aprs le jugement et non avant. Ces honoraires seraient distribus chacun des juges au prorata du nombre de jours et dheures passs lexamen du procs. Le public nest jamais mieux servi que lorsque la rcompense vient aprs le service et se proportionne la diligence mise sen acquitter. Les parlements172 de France pratiquent un systme de ce genre. Les honoraires de la cour, nomms pices et vacations constituent la plus grande partie des moluments des juges et ce systme offre pleine satisfaction mme si ces parlements nen sont pas pour autant dexcellentes cours de justice. A lorigine, les honoraires de la cour formaient presque tout le revenu des diffrentes cours de justice en Angleterre. Chaque cour tentait dattirer elle le plus daffaires quelle pouvait en interprtant assez largement le champ de sa comptence. Ainsi, la cour du banc du roi, comptente en matire pnale, en vint juger des affaires civiles car le plaignant prtendait que le dfendeur, en lui refusant justice, stait rendu coupable dun crime ou dun dlit. La cour de lchiquier, uniquement comptente en matire fiscale, en vint se mler de touts les affaires de dettes et engagements non tenus, prtextant que le contribuable ne pouvait payer ses impts faute de recouvrer telle ou telle somme quon lui devait, etc.. Un droit de timbre peru sur les actes de procdure dans chaque cour pourrait constituer un revenu suffisant pour dfrayer la dpense de ladministration de la justice sans recourir ainsi au revenu public. Le risque ici, cest que les juges multiplient inutilement les procdures. On avait coutume de rgler le paiement des procureurs et greffiers daprs le nombre de pages de leurs critures (avec un nombre de lignes dtermin par page et un nombre de mots dtermins par ligne): ces derniers multipliaient le nombre de mots et de formules inutiles afin de maximiser leur profit. Cela a totalement corrompu le style. On pourrait aussi attribuer aux juges un salaire fixe tir de quelques fonds. Ce dernier ne doit pas ncessairement tre confi aux personnes du pouvoir excutif. Ce fonds pourrait tre form du revenu de quelques proprits foncires que chaque cour administrerait. Cela peut aussi provenir de lintrt dune somme dargent.
172 Parlement tait le nom pour dsigner les juridictions dans la france de lAncien rgime.

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La sparation du pouvoir judiciaire et du pouvoir excutif est provenue, lorigine, de la multiplication des affaires judiciaires, elle-mme cause par les progrs de la civilisation. Ladministration de la justice devint une tche de plus en plus pnible et complique. Le dpositaire du pouvoir excutif neut plus le loisir de soccuper des causes entre personnes prives et dsigna un dlgu charg de dcider sa place. Cela se produisit durant la priode romaine: le consul chargea le prteur de juger sa place. Par la suite, comme cette fonction tait juge trop fatigante et pas assez noble, les souverains et grands seigneurs la confirent un lieutenant, un juge ou un bailli. Quant la sparation entre pouvoir judiciaire et pouvoir excutif nest pas garantie, la justice se trouve souvent sacrifie des considrations politiques. Mme lorsque la corruption est absente, les gouvernants simaginent parfois que les grands intrts de lEtat exigent le sacrifice des droits dun particulier. En consquence, conclut Smith, il faut imprativement une administration impartiale de la justice, car cest sur elle que repose la libert individuelle de chaque citoyen et le sentiment quil a de sa propre sret. Non seulement ce pouvoir judiciaire doit tre spar du pouvoir excutif, mais il faut aussi quil en soit aussi indpendant que possible. Il ne faut pas que le paiement rgulier du salaire du magistrat dpende de la bonne volont ni mme du budget de ce pouvoir excutif. Section 3. Des dpenses quexigent les travaux et tablissements publics Le troisime et dernier grand devoir du souverain ou de la rpublique est dlever ou dentretenir des tablissements publics qui procurent de grands avantages mais qui ne peuvent tre entrepris ou entretenus par un ou plusieurs particuliers en raison de limpossibilit den tirer un profit qui leur rembourse leur dpense. Ces travaux et tablissements sont principalement ceux qui sont propres faciliter le commerce de la socit et ceux destins lextension de linstruction parmi le peuple (ducation de la jeunesse et instruction du peuple tout ge). Article 1. Des travaux et tablissements propres faciliter le commerce de la socit 1. De ceux qui sont ncessaires pour faciliter le commerce en gnral Le commerce dun pays ne peut videmment fonctionner sans ltablissement et lentretien dun certain nombre dinfrastructures: les grandes routes, les ponts, les canaux navigables, les ports, etc. Il nest pas indispensable que la dpense de ces ouvrages soit dfraye par le revenu public. La plus grande partie de ces derniers peut tre rgie de manire fournir un revenu particulier suffisant pour couvrir ses frais de fabrication et dentretien. En effet, une grande route, un pont, un canal navigable peuvent tre financs par un lger droit sur les voitures et embarcations qui les empruntent. Un port peut percevoir un modique droit de port sur le tonnage du bateau. La monnaie - autre institution destine faciliter le commerce - peut rapporter un droit de seigneuriage. Les voitures passant sur une route ou sur un pont, les bateaux qui naviguent sur un canal ou qui accostent un port, payent pour lentretien de ces ouvrages proportion

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du dchet quils y occasionnent. On ne peut, estime Adam Smith, imaginer une manire plus quitable de lever limpt. Cette taxe est, en ralit, supporte par le destinataire final de la marchandise, cest--dire le consommateur. Cela accrot trs lgrement le prix de cette dernire. Mais cette hausse est compense par le bon march du transport (qui bnficie dune route carrossable et bien entretenue). Le consommateur y gagne. La construction de grandes routes, de ponts, de canaux, etc. dpend des besoins du commerce et se proportionne ces derniers. Ils sont ncessairement tablis comme il convient de le faire. On ne construira pas une immense route dans un pays dsert parce quelle mnerait au chteau dun grand seigneur ou la maison de campagne dun intendant. La taxe ou le droit de passage sur un canal est, en plusieurs endroits dEurope, la proprit particulire de certaines personnes qui entretiennent ce dernier. Cest la manire la plus efficace den assurer lentretien. Un commissaire appoint par lautorit mettrait certainement moins dattention et de zle cet entretien. Par contre, les droits pour lentretien dune grande route ne pourraient, sans inconvnient, constituer une proprit particulire. Pourquoi? Parce que, mme nglige, une route peut rester praticable, ce qui nest pas le cas du canal. Ds lors, les propritaires de ces routes pourraient ngliger ces rparations et continuer en exiger les mmes droits. Il faut donc que les routes restent une proprit publique. Par contre, lentretien des routes peut tre confi des particuliers et on peut autoriser ces derniers tablir des pages pour se ddommager. On se plaint souvent juste titre des abus en la matire. Largent peru par les prposs la rgie des diffrentes barrires places sur les routes en Grande-Bretagne excde rellement, selon certains, ce quexige la rparation des routes. On exige parfois plus du double. On a affirm quil serait plus raisonnable que le gouvernement gre lui-mme lentretien des routes et emploie, pour ce faire, des soldats moyennant un trs lger surcot de paie dont ils seraient fort satisfaits. Adam Smith ne doute pas que lEtat pourrait, par ce moyen, gagner un revenu apprciable, mais il soulve trois objections cette ide. Premirement, ces droits perus aux barrires, sils deviennent des ressources de lEtat, seront ncessairement augments mesure que croissent ses besoins. Il serait dautant plus facile daugmenter ces droits que cet accroissement pourrait se faire sans quil soit ncessaire dengager un seul officier de plus pour cette perception. Au lieu de favoriser le commerce intrieur du pays, ces droits de barrire deviendraient bientt pour lui une charge trs onreuse. Beaucoup de produits devraient alors se contenter dun march local trs resserr, ce qui conduirait lanantissement des branches les plus importantes du commerce national. En second lieu, une taxe sur les voitures, proportionne leur poids, est, en soi, un impt lgal mais devient rapidement un impt trs illgal sil sagit par l de fournir une ressource lEtat. Sil excde ce qui est ncessaire pour entretenir la route, il contribue satisfaire dautres besoins de lEtat. Le problme, cest quil

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augmente le prix de la marchandise. Ce sont principalement des marchandises grossires et volumineuses plutt que des marchandises prcieuses et lgres. Ce sont les consommateurs peu fortuns qui seront le plus affects par un impt de ce genre, cest--dire ceux qui sont le moins en tat dy contribuer. Troisimement, dans lhypothse o lEtat en viendrait ngliger la rparation des grandes routes, il serait bien plus difficile de le contraindre le faire que cest le cas lorsquon enjoint aux percepteurs des droits de barrires le faire. En France, le pouvoir excutif gre les fonds destins lentretien des grandes routes. Ce fonds consiste en un certain nombre de journes de travail que les gens des campagnes sont forcs demployer pour rparer les chemins. Ces corves sont excutes sous la direction dun intendant-officier nomm par le conseil du roi. Cest l le signe du progrs du despotisme : lexcutif tend constamment son autorit et sempare de ladministration de toutes les branches de revenu destines un objet public. Nanmoins, les grandes routes de poste en France sont gnralement bien tenues. Par contre, le rseau routier secondaire (les chemins de traverse) constituant la majeure partie des chemins du pays, est entirement nglig. En certains endroits, ces chemins sont mme totalement impraticables pour une voiture. Mme un cheval ne peut y passer avec sret. On ne peut se fier qu des mulets. La raison en est que le ministre orgueilleux dune cour fastueuse prfre toujours faire excuter un ouvrage dclat et de magnificence qui lui vaudra les loges de la noblesse et des voyageurs de marque. Par contre, les petits travaux, ceux relatifs aux chemins utiliss par la majorit de la population, seront considrs comme peu visibles et trop mesquins. Ils seront presque toujours ngligs. En Chine, le gouvernement se charge lui-mme de la rparation des grandes routes et de lentretien des canaux navigables. Le gouverneur de chaque province se charge de ces travaux en se conformant scrupuleusement aux instructions. Les routes sont, dit-on, extrmement bien tenues. A supposer que cela soit le cas (ce nest pas certain car les rcits que nous tenons de missionnaires stupides et menteurs tendent souvent embellir les choses), il nest pas sr que cela concerne galement le rseau secondaire. Quoi quil en soit, la taille de ce pays oblige le souverain favoriser au maximum les communications. Pourquoi? Parce que, plus le march intrieur est tendu et permet la circulation des biens, plus limpt peru sera important. En Europe, par contre, le souverain se sent moins intress, en raison de lexigut des territoires, de concourir lamlioration des communications. Ces travaux publics sont mieux excuts par une administration locale ou provinciale (avec un revenu local ou provincial) que par lEtat. Cest dailleurs plus quitable. Pourquoi tous les citoyens britanniques devraient-ils contribuer au pavage et lclairage des rues londoniennes alors quils ne les empruntent jamais ? En dfinitive, mme si les abus actuels dans ladministration particulire dun revenu local ou provincial sont bien rels, ce ne sont que des bagatelles relativement ceux qui ont cours gnralement dans ladministration dun revenu dun grand empire et dans la manire de dpenser ce revenu.

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2. Des travaux et tablissements publics qui sont ncessaires pour faciliter quelque branche particulire du commerce Adam Smith a parl des politiques mener pour faciliter le commerce en gnral mais il existe aussi certaines branches particulires du commerce qui ncessitent une dpense spciale et extraordinaire. Ainsi, le commerce qui se fait avec des peuples non civiliss exige une protection extraordinaire. Il ne peut se concevoir sans ltablissement dun endroit scuris dfendu par des fortifications. Il faut parfois y dpcher un ambassadeur, un ministre, un consul qui dcide, daprs les lois et usages anglais, comment rgler les contestations avec les naturels du pays. Ce sont dailleurs les ncessits du commerce qui ont pouss expdier des ambassadeurs dans des contres trs lointaines et les y faire demeurer constamment, mme en temps de paix. Cette coutume concide avec lapparition du grand commerce international fin du XVme, dbut du XVIme sicle. Il serait raisonnable que la dpense extraordinaire laquelle donne lieu cette protection dune branche particulire du commerce soit dfraye par un impt modr qui frappe cette mme branche particulire. La protection du commerce en gnral a toujours t considre comme relevant essentiellement de la dfense de la chose publique et incombant, pour cette raison, au pouvoir excutif. Si les nations agissaient de manire consquente, elles confieraient la dfense des diverses branches du commerce international au seul pouvoir excutif. Mais les nations nont pas toujours agi consquemment et, dans la plupart des Etats europens, des compagnies particulires de marchands ont russi persuader la lgislature quil fallait leur confier des pouvoirs de souverainet dans ces pays pour leur permettre dassurer leur propre dfense et grer les diffrends. Ces compagnies ont videmment le mrite davoir pris des risques que lEtat ntait pas prt prendre et davoir cr des relations commerciales qui profiteront un grand nombre de personnes. Nanmoins, ces compagnies sont devenues partout ou nuisibles ou inutiles au commerce et ont fini soit par le restreindre soit par lui imprimer une mauvaise direction. Il faut diffrencier: les compagnies privilgies: il sait des compagnies qui ne possdent pas de fonds social mais qui doivent admettre toute personne prsentant les qualits requises et payant un droit dentre dtermin, charge pour cette personne de se soumettre au rglement de la compagnie. Chaque membre commerce alors sur ses propres fonds et ses risques. les compagnies par actions: il sagit de compagnies dotes dun fonds social, chaque membre prenant se part des profits et des pertes communes. Ces deux sortes de compagnies, privilgies ou par actions, peuvent quelquefois dtenir des privilges exclusifs et quelquefois pas. Les compagnies privilgies ressemblent, tout point de vue, aux corporations de mtier. Lentre dans une corporation

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conditionne la possibilit mme dexercer le mtier. De la mme faon, il faudra tre membre de telle ou telle compagnie exclusive pour exercer lgalement des activits commerciales dans telle ou telle branche de commerce. Les directeurs de la compagnie tentent gnralement darranger les choses de faon ce que la plus grande partie du commerce soit rserve pour eux et leurs amis particuliers. Par ailleurs, partout o la loi na prescrit aucune borne, une compagnie a toujours cherch assujettir le commerce une foule de rglements onreux de manire resserrer la concurrence au plus petit nombre de personnes. Quand la loi les a empches dagir de la sorte, elles sont devenues inutiles. Comme toutes les corporations, lobjet de la plus grande partie des statuts de toutes les compagnies privilgies est moins dopprimer ceux qui sont dj membres que de dcourager les autres de le devenir. Soit par de gros droits dentre, soit par dautres moyens. Le but constant de ces compagnies est double: lever le taux du profit le plus haut possible; tenir le march aussi dgarni que possible tant pour les marchandises dont elles font lexportation que pour celles quelles importent. Cela nest possible que si lon entreprend activement de gner la concurrence et de dcourager les nouveaux concurrents de courir les hasards du commerce. Un droit dentre de 20 livres nest pas, en soi, excessivement onreux mais il lest suffisamment pour dcourager un spculateur de hasarder dans ce commerce une affaire particulire. Larrive dun spculateur occasionnel doit, pour les compagnies, tre dcourage autant que possible. Pourquoi ? Parce que les membres de la compagnie se liguent naturellement pour faire monter leurs profits. Un spculateur qui interviendrait subitement sur le march risque fort de faire redescendre le taux des profits son niveau naturel. Il est frquent que les compagnies amnagent la situation de lendroit o elles oprent leur seul avantage. La compagnie de Turquie contribue lentretien sur place dun ambassadeur et de deux ou trois consuls qui devraient pourtant tre appoints par lEtat. Cela dit, les compagnies privilgies nont jamais entretenu des forts et garnisons dans les contres o elles commercent alors que les compagnies par actions lont souvent fait. Pourquoi? Parce que seules les dernires ont un capital commun qui implique que le commerce gnral dpend du succs du commerce particulier de tous leurs membres. Leur intrt priv est dpendant de la prosprit de ce commerce gnral alors que les membres des compagnies privilgies ont plutt intrt ce que le commerce particulier des autres membres de leur compagnie priclite de manire diminuer le nombre de leurs concurrents et les mettre mme dacheter meilleur march et de vendre plus cher. Par ailleurs, le gros capital des compagnies par actions les met en mesure ddifier et dentretenir des forts et garnisons. Ce nest pas le cas des compagnies privilgies. Les compagnies par actions, tablies par charte royale ou par acte du parlement, diffrent, comme on la vu, des compagnies privilgies. Elles diffrent aussi des socits particulires de commerce. Premirement, dans une socit particulire de commerce, un membre peut se retirer et demander le paiement de sa portion dans

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les fonds communs de la socit. Dans une compagnie par action, aucun membre ne peut demander la compagnie le paiement de sa part mais chacun peut cder sa part dassoci une autre personne et introduire ainsi un nouveau membre sans le consentement de la compagnie. Secondement, tout membre dune socit particulire de commerce est solidaire des dettes de la socit alors que dans une compagnie par actions, on ne rpond que jusqu concurrence de sa part dassoci. Le commerce dune compagnie par actions est chapeaut par un corps de directeurs plac sous le contrle de lassemble gnrale des propritaires. Mais la majeure partie de ces propritaires ne sintresse pas rellement aux affaires de la compagnie. Quand ils ne se querellent pas, la seule chose qui leur importe, cest de toucher le dividende tous les ans ou tous les six mois et dtre dlivrs de tout embarras relativement la gestion. Lavantage de ne pas devoir soccuper concrtement de la conduite des affaires et le fait dtre exempt de tout risque au-del dune somme limite attire un trs grand nombre de personnes qui, autrement, ne hasarderaient jamais leurs fonds dans une socit particulire. Ceci explique pourquoi ces compagnies attirent des fonds beaucoup plus considrables quaucune socit particulire de commerce ne peut runir. A titre dexemple, le capital de la compagnie de la mer du Sud se monta jusqu 33.800 000 livres. Pour se fixer un ordre de grandeur, le capital portant dividende de la Banque dAngleterre est actuellement de 10 780 000 livres. Les directeurs de ces compagnies rgissaient largent dautrui et ne tmoignaient pas du mme soin et de la mme vigilance pointilleuse qui caractrise la gestion dune socit particulire de commerce. Leur gestion se caractrise par la ngligence et la profusion. Aussi ces compagnies nont que trs rarement russi sans laide dun privilge exclusif et souvent encore nont-elles pas russi mme avec cette aide. Sans cette aide, elles ont souvent mal gr le commerce dont elles se mlaient. Avec cette aide, elles lont non seulement mal gr mais elles lont comprim. De nombreuses compagnies par actions ont bnfici, par acte du parlement anglais, de privilges exorbitants. LEtat leur versa des avances, des sommes annuelles, les renfloua, prolongea les dlais de paiement de dettes, etc. mais lissue fut souvent dsastreuse. Ce fut le cas de la compagnie royale dAfrique qui fut dissoute aprs sa banqueroute. La compagnie de la mer du Sud a, pour sa part, toujours t exempte de grandes dpenses vu quelle navait ni forts ni garnisons entretenir. Mais elle possdait un immense capital rparti entre un nombre immense de propritaires. Ladministration dune si vaste compagnie se caractrisa par limprvoyance, la ngligence, la prodigalit. En dpit des droits trs rduits quelle devait verser en comparaison dautres marchands anglais et espagnols, la profusion et la malversation des agents de la compagnie savrrent une taxe beaucoup plus lourde que tous les droits possibles. La compagnie anglaise des Indes Orientales fut tablie en 1600 par une charte de la reine Elisabeth. Elle jouissait, ds le dpart, dun monopole exclusif de commerce dans locan indien. Nanmoins, la concurrence du commerce interlope la rduisit une grande dtresse. En 1689, fut tablie une seconde compagnie appele la nouvelle compagnie

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des Indes orientales suite une souscription publique de 2 millions de livres garantie par lEtat. La concurrence des deux compagnies entre elles et avec les commerants particuliers les a presque ruines toutes deux. La Compagnie des Indes orientales se plaignit des fcheux effets de la concurrence: le prix des marchandises indiennes avait fortement chut sur le march anglais et avait fait monter en flche le prix dachat de ces marchandise en Inde. Le premier effet tait pourtant une excellente chose pour les consommateurs anglais. Quant la hausse du prix des marchandises en Inde, elle nest gure vraisemblable. Il arrive, certes, que laugmentation de la demande fasse un peu monter le prix des marchandises mais cette demande ne manque jamais de labaisser la longue. En 1708, les deux compagnies furent fusionnes en une compagnie appele compagnie des marchands unis pour le commerce aux Indes orientales. Un acte du parlement la consolida parfaitement. Elle fut recapitalise, passant de 2 000.000 3 200.000 livres. En 1711, elle fut compltement dbarrasse de tous concurrents et en pleine et complte jouissance du monopole de commerce dAngleterre aux Indes Orientales. En 1743, la compagnie avana un million au gouvernement. La victoire de 1755 de lAngleterre contre la France lui permit dacqurir un riche et vaste territoire dont les revenus furent alors valus plus de 3 millions par an. En 1767, le gouvernement revendiqua les acquisitions territoriales et le revenu en provenant. A cette poque, le taux du dividende tait de 12,5%. Ses dettes se chiffraient au-del de 6 7.000.000 de livres sterling. En 1773, ces dettes, au lieu dtre rduites, se trouvrent augmentes de plusieurs articles quon dcouvrit alors (droits de douane non acquitts, emprunts la Banque, une anne darrir du paiement annuel la Trsorerie, des lettres de change tires de lInde sur la compagnie - et imprudemment acceptes - dune valeur de plus de 1.200.000 livres, etc.). Il fallut alors rduire subitement le dividende 6% et se mettre la merci du gouvernement pour solliciter dabord une remise de paiement de 400.000 livres annuelles et ensuite un prt de 1.400.000 livres pour sauver la compagnie de la banqueroute. On comprit alors que le grand accroissement de fortune navait rien produit dautre quun prtexte ses agents de se livrer aux plus grandes profusions et un moyen de se couvrir des plus fortes malversations. La conduite des agents de la compagnie et la situation gnrale de ses affaires firent lobjet dune enqute parlementaire qui amena de grands changements dans la constitution de son gouvernement tant intrieur quextrieur. Ses principaux tablissements en Inde (Madras, Bombay et Calcutta) furent soumis un gouverneur gnral assist dun conseil de quatre assesseurs. En dpit de toute une srie de rformes (modalits dlection du corps de directeurs, limitation du droit de vote des propritaires, etc.), directeurs et actionnaires ne se conduirent pas avec plus de dignit et de fermet quauparavant. La conclusion en tirer, cest quil est impossible de rendre aptes gouverner ou a prendre quelque part dans le gouvernement dun grand empire des assembles de ce genre. Pourquoi? Parce que la majorit des membres qui les composent prouveront toujours trop peu dintrt la prosprit de cet empire. La plupart du temps, les actionnaires ne songent qu une chose: mettre lInde en coupe rgle. Leurs actions leur donnent droit non pas de piller lInde mais de nommer ceux qui la pillent. Ils sont indiffrents la question de savoir ce que deviendra le capital sur lequel sont fonds leurs droits de vote.

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Il ny a pas de souverains qui soient ou qui puissent jamais tre, par la nature des choses, dans une aussi parfaite indiffrence sur ce qui concerne le bonheur ou la misre de leurs sujets, la prosprit ou la ruine de leurs Etats, la gloire ou le dshonneur de leur administration, que ne sont et que ne doivent y tre ncessairement, par la force irrsistible des causes morales, la plus grande partie des propritaires intresss dune pareille compagnie de commerce.173

Il fut dcid, par une rsolution de la Chambre des Communes, que lorsque les 1.400.000 livres prtes seraient rembourses au gouvernement et lorsque la dette totale serait rduite 1.500.000 livres, il faudrait que 75% des bnfices futurs soient automatiquement verss lEchiquier et que le quart restant alimente un fonds de rserve. Adam Smith estime que si les administrateurs avaient t incapables de grer la compagnie au moment o cette dernire gnrait de grandes richesses, il ny avait pas lieu desprer quils deviendraient meilleurs quand les trois quarts de leurs profits et revenus appartiendraient dautres. Les mesures prises en 1773 ne mirent pas fin au dsordre. Diffrents plans, manant de tous les partis, ont t proposs au parlement. Ils semblent tous saccorder sur un point vident: la compagnie est totalement incapable de gouverner ses possessions territoriales. La compagnie parat elle-mme convaincue de sa propre incapacit ce niveau. Le droit de possder des forts et des garnisons dans les pays lointains et non civiliss confre ncessairement aux compagnies par actions qui en sont les titulaires le droit de faire la paix et la guerre dans ces pays. Ces compagnies ont constamment exerc lun et lautre de ces droits et on dcouvre maintenant quel point ces derniers lont t avec lgret et cruaut dans la plupart des cas. Il est raisonnable, estime Smith, daccorder un droit de monopole temporaire une compagnie qui a t tablir une nouvelle branche de commerce avec succs dans une contre lointaine et non civilise. Cest l une rcompense la prise de risque similaire au monopole de linventeur dune machine nouvelle. Mais lexpiration du terme, ce monopole doit ncessairement tre supprim. Les forts et les garnisons doivent tre cds au gouvernement qui en rembourse la valeur la compagnie. Si le monopole reste perptuel, les autres citoyens subissent deux injustices: ils doivent payer un haut prix pour des marchandises que, dans un commerce libre, ils eussent achet bien meilleur march et ils sont exclus dune branche daffaires laquelle ils auraient pu se livrer avec du profit et de lagrment. Dailleurs, ce double impt injuste sert uniquement, en cette hypothse, permettre la compagnie de soutenir la ngligence, la prodigalit et les malversations de ses agents. Sans le secours du monopole, il est structurellement impossible, pour une socit par actions, de se soutenir longtemps dans une branche de commerce tranger. Il faut pouvoir mener avec souplesse des oprations frquentes et nombreuses (acheter dans un march dans la perspective de revendre dans un autre avec profit, pier les variations
173 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.378

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accidentelles de la demande, anticiper les variations de lapprovisionnement, etc.). Cela exige une vigilance sans relche et une attention toujours tendue. Toutes choses impossibles ce type de socits. Seuls des spculateurs aviss sont mme de le faire. Un auteur franais, labb Morellet, a dmontr que les 55 compagnies par actions pour le commerce tranger qui ont t fondes en divers endroits de lEurope depuis 1600, ont toutes failli par les vices de leur administration. Mme si ce travail remarquable comprend quelques petites erreurs, la conclusion est sans appel. Il existe seulement quatre genres de commerce quil parat possible, pour une compagnie par actions, de suivre avec succs, sans privilge exclusif. Ils ont en commun de pouvoir tre grs avec des procdures routinires qui admettent peu de variations: le commerce de la banque: mme si les principes auxquels obit ce commerce sont quelque peu complexes, la pratique de ce dernier peut tre rduite des rgles constantes dont il ne faut en aucun cas se dpartir sous peine de consquences funestes pour la compagnie de banque qui sy expose. La constitution des socits par actions se prte bien ce genre dattachement aux rgles. Lutilit de ce commerce est considrable et a t expliqu en dtail dans le second livre de cet ouvrage. Une banque publique qui doit pouvoir soutenir le crdit de lEtat exige ncessairement un capital quaucune socit particulire ne pourrait aisment runir. les assurances contre les incendies, contre les risques maritimes et de capture en temps de guerre: la valeur de ces risques est susceptible dune valuation globale qui permet de lassujettir une mthode et des rgles prcises. L aussi, il est ncessaire que les assureurs possdent un trs gros capital de manire rpartir le risque sur un trs grand nombre de ttes. lentreprise de construction et lentretien dun canal navigable: cest l une entreprise qui obit une mthode et des rgles constantes. Elle exige de fortes dpenses qui ne peuvent tre runies par des socits particulires. lentreprise destine approvisionner en eau une grande ville: elle ncessite la construction dun canal, dun aqueduc ou dun grand conduit destins amener leau. Cest l, galement, une entreprise qui obit une mthode et des rgles constantes. Ce type dentreprise exige, l aussi, un capital trs important pour financer des travaux de grande ampleur et pourvoir lentretien de ces infrastructures. Ce sont l les seuls genres de commerce o une socit par actions est justifie. Dans toutes les autres hypothses, laction de ces socits, mme anime des meilleures intentions, ne peut tre que nfaste. Pourquoi? Parce quelles tendent rompre plus ou moins la proportion naturelle qui stablirait, sans cela, entre le profit et la sage industrie. Article 2. Des dpenses quexigent les institutions pour lducation de la jeunesse Il existe une source naturelle de revenus pour financer les institutions pour lducation de la jeunesse: le salaire ou honoraire pay au matre par lcolier lui-mme. Si cette somme ne suffit pas, il nest pas pour autant ncessaire que le surplus soit puis dans le revenu gnral de la socit, en tout cas pas entirement. En effet, dans la plupart des pays europens, la dotation des collges et coles nest pas

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charge de ce revenu gnral ou alors trs faiblement. Partout, cette dotation provient principalement dun revenu local ou provincial, de la rente dun bien immobilier donn soit par le souverain soit par un donateur particulier. Les dotations publiques ont-elles contribu acclrer le but de pareilles institutions? Dans chaque profession, les efforts de la plupart de ceux qui lexercent sont toujours proportionns la ncessit quil y a pour eux den faire. Ceux qui tmoignent le plus de zle sont gnralement ceux dont les moluments dpendent uniquement de leurs efforts. Lorsque la concurrence est libre, la rivalit des concurrents oblige chacun excuter son ouvrage avec un certain degr dexactitude. Les dotations des collges et des coles ont videmment diminu plus ou moins chez les matres la ncessit de lapplication : leur subsistance est garantie quoi quil en soit. Dans certaines universits, le traitement fixe ne constitue quune faible partie des moluments du matre. Ces moluments se composent principalement des honoraires ou rtributions quil reoit de ses lves. En ce cas, la ncessit de lapplication est relativement prserve: le matre dpend encore de lattachement et de la reconnaissance de ceux qui ont suivi ses leons. Dans dautres universits, il est interdit au matre de recevoir le moindre honoraire ou rtribution de llve. Son traitement annuel constitue la totalit de son revenu. Le problme de ce systme, cest que son intrt rentre directement en opposition avec son devoir. En effet, lintrt de tout homme est de passer sa vie son aise le plus quil peut. Etre pay quoi quil en soit, que lon remplisse ou non son devoir, est une invitation ngliger ce dernier ou sen acquitter avec toute linattention et lindolence possible, dans la mesure du moins de ce que lautorit de linstitution veut bien tolrer. Si lautorit laquelle est assujetti le matre rside dans la corporation, le collge ou luniversit dont il est membre et dont la plupart des membres sont des collgues enseignants, il est probable que lui et ses collgues feront cause commune pour svaluer rciproquement avec beaucoup dindulgence. Ainsi, cela fait dj plusieurs annes qu luniversit dOxford, la plus grande partie des professeurs ont abandonn totalement, affirme Smith, jusqu lapparence mme denseigner. Par contre, si lautorit laquelle le matre est soumis rside non dans la corporation dont il est membre mais dans une personne trangre telle que lvque du diocse, le gouverneur de la province, un ministre dEtat, il lui sera videmment beaucoup moins facile de ngliger ses devoirs. Cela dit, une juridiction trangre a beaucoup de mal valuer objectivement lenseignement des matres et elle peut tre arbitraire. La seule sauvegarde du matre contre larbitraire de ces juridictions est une protection puissante. Pour un matre, bnficier dune protection de ce genre nest pas, en soi, le gage du talent et de lexactitude apporte sa tche. Cest plutt le signe dune soumission absolue la volont de ses suprieurs. Il suffit de jeter un il sur ladministration dune universit franaise pour constater les effets pervers dune juridiction extrieure et arbitraire de ce genre. Tout ce qui oblige un certain nombre dtudiants demeurer dans une institution indpendamment du mrite ou de la rputation des matres, tend plus ou moins

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rendre ce mrite ou cette rputation moins ncessaire. Ainsi, lorsque le simple fait de rsider un certain nombre dannes dans certaines universits suffit obtenir les privilges des gradus174 dans les arts, le droit ou la mdecine, ce systme attire ncessairement des tudiants qui y viendront indpendamment de la qualit des matres. Lorsque des fondations charitables fournissent chaque anne un collge un contingent dtudiants boursiers financs par elles, cette manne annuelle ne va pas pousser le collge lmulation. Si un rglement de collge imposait quun colier nest pas libre de choisir son matre et quil ne peut librement en changer sil nen est pas satisfait, cela aurait pour effet de pousser les matres ngliger leurs coliers comme le font ceux qui ne reoivent quun traitement fixe. On voit parfois des matres dbiter du galimatias dpourvu de raison devant des tudiants qui y assistent avec des signes de ddain et de drision. La discipline des collges et des universits, en gnral, nest pas institue dans lintrt des coliers mais pour la commodit des matres. Ce qui importe avant tout, cest de maintenir lautorit de ces derniers en toutes circonstances. Peu importe la manire dont le matre se comporte, peu importe quil remplisse ou nglige ses devoirs: les coliers devront toujours se conduire son gard comme sil enseignait avec le plus grand talent et la plus parfaite exactitude. Cest une chose dsolante car si le matre est comptent, il ne doit pas utiliser la contrainte pour obliger assister des leons qui mritent dtre coutes. Du moins pour un public de jeunes gens qui ont les 12 ou 13 ans rvolus. Les parties de linstruction pour lesquelles il ny a pas dinstitutions publiques sont gnralement les mieux enseignes. Cest le cas des coles darmes ou des coles de danse. Par contre, les coles dquitation ne forment pas ncessairement dexcellents cavaliers. La raison en est que ces institutions sont si coteuses que la plupart dentre elles sont des institutions publiques. La plupart du temps, les trois parties les plus essentielles de linstruction (lire, crire et compter) se donnent dans des coles particulires et non pas publiques. Les universits actuelles en Europe taient originellement, pour la plupart, des corporations ecclsiastiques institues pour instruire les gens de lEglise. Fondes directement par le pape et places sous sa protection absolue, elles jouissaient alors du bnfice de clergie, cest--dire que ses membres ne pouvaient tre traduits en justice que devant les tribunaux ecclsiastiques. La premire finalit de ces institutions tait ltude de la thologie. Au moment de la christianisation de lEurope, un latin corrompu tait le langage vulgaire de toutes les parties occidentales de lEurope. Aprs les invasions barbares, le latin cessa dtre la langue habituelle et ne fut plus entendu par le peuple que durant les offices divins. Le latin ne fut plus exerc que par les lettrs. Ds lors, la situation de lEurope est, sur ce rapport, comparable lEgypte antique. On y trouve deux langages: la langue des prtres et la langue du peuple. A la faveur de la rforme protestante, lapprentissage du grec se gnralisa dans les universits qui avaient, jusque l, cultiv prioritairement ltude du latin. Pourquoi? Parce que la version grecque de la Bible semblait aux rformateurs plus favorable leur interprtation du message divin. Cela contraignit, par ricochet, les catholiques lapprendre galement pour dfendre et expliquer leur propre interprtation.
174 il sagit ici des diplmes et titres universitaires ncessaires lexercice dune profession

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Lancienne philosophie des Grecs se subdivisait en trois branches principales: la physique ou la philosophie naturelletraitant des grands phnomnes de la nature et sefforant den dgager les grands principes; lthique ou la philosophie morale systmatisant nombre de maximes de prudence ou de moralit dont on tire, l aussi, des principes gnraux dont toutes ses maximes se dduisent; la logique ou science des principes gnraux sur la manire de bien ou mal raisonner. A cette ancienne division on substitua, dans la plupart des universits de lEurope, une nouvelle classification en cinq parties: la logique, lontologie, la pneumatologie, un systme abtardi de philosophie morale et un systme bref et superficiel de physique. Ceci sexplique par la subordination de la philosophie la thologie dont elle devint une forme daccessoire. La nature de lme et celle de la divinit (la pneumatique et la mtaphysique) furent considres comme les deux chapitres les plus importants de la science la plus importante. La pneumatique fut, ds lors, valorise et mise en opposition la physique. En vertu de ce choix qui dvalorisait la physique, le sujet rellement propre lobservation et lexprience, celui qui peut conduire lhomme tant de dcouvertes utiles, se trouva presque totalement nglig. La comparaison quon fit de ces deux sciences quon opposa (la pneumatologie et la physique) donna naissance une troisime: lontologie qui traita des attributs communs aux deux. La totalit de cette science consistait en un amas de sophismes et de subtilits frivoles et inextricables. La philosophie morale qui, chez les Grecs, entendait donner les recettes morales pour atteindre au bonheur fut dnature. La poursuite du bonheur fut considre comme incompatible avec la vertu qui impliquait, au contraire, la pnitence, les mortifications et les austrits. Ces changements dans lancienne architecture de la philosophie furent introduits dans les universits europennes. Ils furent tous imagins pour lducation des ecclsiastiques. Les rformes et les progrs qui ont perfectionn, dans les temps modernes, plusieurs branches de la philosophie, nont pas t luvre des universits. Ces dernires tardrent dailleurs adopter ces rformes. Celles qui tardrent le plus le faire furent les universits les plus riches et les mieux rentes. En effet, dans les universits les plus pauvres, les professeurs, soucieux de gagner leur subsistance, taient bien obligs de se montrer rceptifs aux opinions qui se gnralisaient dans le monde. Par la suite, les universits, destines originellement lducation des gens dEglise, attirrent elles, peu peu, lducation de presque toutes les autres personnes et, plus particulirement, des gens fortuns et dillustre naissance. Malheureusement, ce quon enseigne dans les universits nest pas ce quil y a de plus pertinent pour les prparer aux occupations qui seront les leurs quand ils sappliqueront srieusement aux affaires. Il existe une pratique de plus en plus la mode en Angleterre consistant faire voyager les jeunes gens dans les pays trangers immdiatement aprs la sortie de leur classe et sans les envoyer dans une universit. De cette faon, un jeune homme acquiert gnralement la connaissance dune ou deux langues trangres (quil parle et crit rarement de manire satisfaisante) et une certaine maturit (quil est de toute

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faon difficile de ne pas acqurir en lespace de deux ou trois ans). Il revient dordinaire plus suffisant, plus relch dans ses murs et moins dispos ltude et lapplication. Il perd dans la dissipation la plus frivole les plus prcieuses annes de sa vie. Seul le dcri dans lesquelles les universits se sont laisses tomber elles-mmes a permis de mettre en vogue une pratique aussi absurde. Tels ont t les effets de quelques unes des institutions modernes pour lducation de la jeunesse. En dautres temps et en dautres nations, on a pu voir se dvelopper des plans et des institutions diffrentes. Dans les anciennes rpubliques de la Grce, tout citoyen libre tait instruit dans les exercices gymnastiques et dans la musique. Les premiers avaient pour effet de lui fortifier le corps et de lui donner du courage pour affronter les dangers de la guerre. La musique avait pour objet dhumaniser lme, dadoucir le caractre et de disposer llve remplir tous les devoirs civils et moraux de la vie publique et de la vie prive. Les Romains ont repris la premire de ces deux pratiques mais rien ntait prvu quant lducation musicale. Pourtant, la morale des Romains, tant dans la vie publique que dans la vie prive, parat avoir t de beaucoup suprieure celle des Grecs sur tous les points. En dpit de ce que prtendent Platon, Aristote, Polybe et Montesquieu, il parat probable que lducation musicale des Grecs ne contribua gure ladoucissement de leurs murs. Lducation des Romains, qui ne bnficiaient daucune ducation de ce genre, leur tait au total suprieure. Dailleurs, toutes les nations barbares comptent la musique et la danse dans leurs principaux amusements. Ce sont les premiers talents possder pour faire les charmes de la socit. A Rome ou Athnes, les matres de musique et les matres de gymnase qui instruisaient les jeunes ne paraissent pas avoir t pays par lEtat ni mme nomms par lui cet emploi. Lducation chez les Grecs tait entirement laisse aux soins des parents et tuteurs de chaque individu. LEtat ne sest apparemment jamais attribu le moindre droit de direction ou dinspection. Une loi de Solon dispensait les enfants de la charge dentretenir leurs vieux parents si ces derniers avaient ngligs de leur faire apprendre un mtier ou un emploi lucratif. Les coles de philosophie et de rhtorique ntaient pas entretenues par lEtat qui, durant longtemps, ne fit que les tolrer. Ces coles taient dailleurs itinrantes vu quelles ne pouvaient trouver doccupation constante dans une seule ville. Cest ainsi que vcurent Znon dEle, Protagoras, Gorgias, Hippias et plusieurs autres. Par la suite, lEtat ne donna jamais dautre encouragement ces coles que lassignement dun lieu pour enseigner (parfois financ par des donateurs particuliers). LEtat assigna lAcadmie Platon, le Lyce Aristote, le Portique Znon alors quEpicure lgua ses jardins lcole quil avait fonde. Ltude des lois civiles Rome ne faisait pas lobjet de lducation de la plupart des citoyens. Seules quelques familles particulires cultivaient et transmettaient la connaissance de ces lois. Contrairement la Grce, ltude des lois Rome fut de bonne heure lobjet dune science. Dans les anciennes rpubliques de Grce, les cours de justice taient constitues dune multitude de citoyens et les jugements taient ordinairement rendus dans des assembles tumultueuses qui dcidaient au hasard ou selon la clameur. A Rome, les cours taient constitues dun juge ou dun petit nombre de juges qui, soucieux de prserver leur honneur, adoptaient les dcisions les

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plus justes et les plus informes. Ils se basaient sur les dcisions de leurs prdcesseurs. Ceci explique pourquoi les lois sont arranges dans un systme rgulier et mthodique. Les talents civils et militaires des Grecs et des Romains taient au moins gaux ceux de nimporte quelle autre nation moderne. Or il ne semble pas que lEtat ait pris la moindre part dans la formation de ces grands talents. On ny manqua pourtant jamais de matres pour instruire les gens bien ns de toutes les disciplines ncessaires leur tat social. Lmulation dcoule ncessairement de tout systme de concurrence illimite. La demande trouva une offre de qualit et porta trs haut le degr de perfection de cet enseignement. Ces anciens matres paraissent avoir t extrmement suprieurs qui que ce soit de nos matres modernes. Adam Smith considre, on la vu, que le traitement fixe qui pourvoit lintgralit des besoins du professeur pousse ces derniers ngliger leurs devoirs. Ce systme cre, en outre, une concurrence dloyale entre ces professeurs publics et les matres particuliers. Par ailleurs, les privilges des gradus, (cest--dire les titres et diplmes universitaires) ne peuvent sobtenir quen suivant les cours des professeurs publics. Toutes ces raisons expliquent pourquoi les matres particuliers seront toujours considrs comme la dernire classe des gens de lettres et que tout homme qui possde quelque talent ne peut pas trouver manire moins honorable et lucrative de lemployer. Sans institutions publiques pour lducation, on nenseignerait que ce qui correspond une demande. Un matre particulier naurait aucun intrt enseigner quelque systme vieilli et totalement dcri. On enseigne actuellement des sciences qui ne sont quun pur amas de sophismes et de verbiages insignifiant, aussi inutile que pdantesque.175 En ltat actuel, le jeune homme de famille, ayant pass par le cours dtudes le plus complet et lavoir suivi avec application, dbarque dans le monde dans la plus parfaite ignorance de tout ce qui est le sujet ordinaire de la conversation entre personnes de bonne compagnie. Cest l le fruit de socits riges en corporation pour lducation et dont les revenus sont indpendants du degr de satisfaction des consommateurs de leurs prestations. Il ny a pas dinstitutions publiques pour linstruction des femmes. En consquence, il ny a rien dinutile et dabsurde dans le cours ordinaire de leur ducation dont chaque partie poursuit un but utile. A toute poque de sa vie, la femme peut utiliser quotidiennement les connaissances quelle a acquises. Par contre, il est trs rare quun homme, dans le cours de sa carrire, retire quelque utilitou plaisir des choses ennuyeuses quon lui a enseignes. LEtat ne devrait-il pas soccuper de lducation du peuple? Et si oui, de quelle manire? Dans certains cas, ltat de la socit est tel que, naturellement et sans laide du gouvernement, les individus dveloppent toutes les vertus et tous les talents ncessaires cette socit. Dans dautres cas, ltat de la socit est tel quil ne place pas la plupart
175 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.404

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des individus dans de pareilles situations. Il revient alors au gouvernement de prendre les mesures pour empcher la dgnration et la corruption presque totale du corps de la nation.176 On a vu que la socit actuelle se caractrisait par le progrs de la division du travail. La majeure partie du peuple doit, dans son cadre professionnel, accomplir de manire rpte un nombre limit doprations simples. Cela ne manque pas dtre problmatique pour son panouissement.
Un homme qui passe toute sa vie remplir un petit nombre doprations simples, dont les effets sont aussi peut-tre toujours les mmes ou trs approchant les mmes, na pas lieu de dvelopper son intelligence ni dexercer son imagination chercher des expdients pour carter des difficults qui ne se rencontrent jamais; il perd naturellement lhabitude de dployer ou dexercer ces facults et devient, en gnral aussi stupide et aussi ignorant quil soit possible une crature humaine de le devenir ; lengourdissement de ses facults morales le rend non seulement incapable de goter aucune conversation raisonnable ni dy prendre part, mais mme dprouver aucune affection noble, gnreuse ou tendre et, par consquent, de former aucun jugement un peu juste sur la plupart des devoirs mme les plus ordinaires de la vie prive.177

Un tel homme est, ds lors, totalement incapable de se former un jugement sur les grandes affaires de son pays ( moins quon ait pris beaucoup de peines le prparer). Il est inhabile dfendre son pays la guerre. Ainsi, sa dextrit dans son mtier particulier est une qualit quil semble avoir acquise aux dpens de ses qualits intellectuelles, de ses vertus sociales et de ses dispositions guerrires. Cest un tat dans lequel tombe ncessairement toute socit civilise et avance en industrie. Cela dit, ce processus nest pas irrversible: le gouvernement peut prendre des prcautions pour prvenir le mal. Il nen est pas ainsi dans les socits dites barbares , cest--dire celles de peuples chasseurs, des pasteurs et mme des agriculteurs, les occupations varies de chaque individu lobligent exercer sa capacit par des efforts continuels et imaginer toujours de nouvelles solutions pour remdier aux difficults qui se prsentent continuellement. Lintelligence de chacun est toujours maintenue en veil. Dans ces socits, tout homme est guerrier, tout homme peut former un jugement passable sur ltat de la socit et sur la conduite de gouvernants. Tous les hommes possdent donc un degr de connaissance, dhabilet et dimagination mais personne ne possde ces qualits un trs haut degr. Par contre, dans un Etat civilis, il y a peu de varits dans les occupations de la majeure partie des gens, mais il y en a une presque infinie dans celles de la socit en gnral. Des lors, des hommes qui ont le loisir et le got dobserver les occupations des autres peuvent, en contemplant cette collection dobjets varis, en les comparant et en les combinant,
176 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.406 177 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.406

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faire acqurir leur intelligence un degr extraordinaire de sagacit et dtendue. Mais moins doccuper les fonctions appropries, ces personnes de talent ne peuvent pas ou trs peu contribuer au bonheur et au bon gouvernement de la socit. Dans une socit civilise et commerante, lducation des gens du peuple mrite davantage lattention de lEtat que celle des familles nanties. Les enfants de ces dernires nentrent gnralement pas dans les affaires avant lge de 18, 19 ans. Dans lintervalle, leurs parents ou tuteurs sont gnralement disposs dpenser le ncessaire pour leur faire acqurir les connaissances qui permettent dobtenir de lestime. Par la suite, la vie professionnelle qui est la leur ne manque pas dentraner, par sa complexit, leur rflexion et leur intelligence. Ils jouissent par ailleurs de loisirs durant lesquels ils peuvent se perfectionner dans toutes les branches de connaissances utiles ou agrables. Les gens du peuple, par contre, nont gure de temps placer dans leur ducation. Les parents peuvent peine nourrir leurs enfants et ds que ces derniers sont en tat de travailler, ils sadonnent un mtier leur permettant de gagner leur subsistance. Mme si les gens du peuple ne peuvent jamais, dans aucune socit civilise, tre aussi bien levs que les gens ns dans laisance, il est nanmoins possible de leur apprendre, dans leur jeune ge, les parties les plus essentielles de lducation telles que lire, crire et compter. Par une petite dpense, lEtat peut faciliter, encourager et mme imposer au peuple lacquisition de ces parties essentielles de la connaissance. Comment? Premirement, lEtat peut faciliter lacquisition des connaissances en crant dans chaque paroisse ou district une petite cole o lenseignement serait dispens aux enfants pour un salaire si modique quil soit accessible mme au plus simple ouvrier. Cela impliquerait que le matre soit partiellement pay par lEtat. Partiellement et pas entirement car, en ce cas, le matre pourrait bientt prendre lhabitude de ngliger son mtier. LEtat peut veiller ce que les livres utiliss dans les coles pour apprendre lire aux enfants soient plus instructifs et contiennent, au lieu de phrases latines, les premiers lments de la gomtrie, de la mcanique et de lducation littraire. Ce serait l une introduction ncessaire aux sciences les plus utiles et les plus sublimes. Deuximement, lEtat peut encourager lacquisition de ces parties les plus essentielles de lducation en distribuant des prix et de petites marques de distinction aux enfants les plus mritants. Troisimement, lEtat peut imposer presque toute la masse du peuple lobligation dacqurir les parties essentielles de lducation en obligeant chaque homme de passer un examen pour obtenir une matrise dans une corporation ou lautorisation dexercer tel mtier ou commerce dans un village ou dans une ville incorpore.178 Les Grecs et les Romains encourageaient la pratique des exercices militaires et aux exercices physiques en gnral. Les prix remports aux jeux Olympiques, Isthmiens et Nmens taient un grand honneur pour le vainqueur, sa famille et toute sa parent. Ils entretenaient lesprit martial du corps de la nation dune manire autrement plus efficace que cest actuellement le cas avec les tablissements de milices modernes. Ces institutions taient beaucoup plus simples. Une fois tablies,
178 Les villes dites incorpores sont celles o lon peut exercer certains mtiers sans en avoir fait lapprentissage.

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elles marchaient delles-mmes. Tout le corps de la nation tait compltement form lusage des armes alors que les milices modernes nen forment quune trs petite partie de la nation ( lexception des milices de la Suisse). Un homme lche, un homme incapable de se dfendre ou de se venger dun affront est un homme mutil et aussi difforme dans son arme que certains le sont dans leur corps. Il faut prserver la nation de cette mutilation morale quentrane la poltronnerie. Le raisonnement vaut aussi pour la stupidit et lignorance crasse qui, souvent, abtardissent lintelligence des classes infrieures du peuple dans une socit civilise. Un homme qui na pas eu loccasion dpanouir et cultiver toutes ses facults intellectuelles est encore plus mutil et difforme que ne lest le poltron. LEtat tirera toujours de grands avantages duquer les classes populaires. Plus elles seront claires, moins elles seront sujettes se laisser garer par la superstition et lenthousiasme propags par ces sectes qui se multiplient. Un peuple instruit et intelligent est toujours plus dcent dans sa conduite et mieux dispos lordre quun peuple ignorant et stupide. Article 3. Des dpenses quexigent les institutions pour linstruction des personnes de tout ge Ces institutions sont principalement celles qui ont pour objet linstruction religieuse. Leur objectif est moins de rendre les hommes bons citoyens que de les prparer pour un monde meilleur dans une vie future. Les matres qui enseignent la doctrine religieuse se retrouvent, certains gards, dans la mme situation que tous les matres: soit ils dpendent entirement, pour leur subsistance, des contributions de leurs auditeurs; soit ils reoivent des moluments partir dun fonds auquel la loi de leur pays leur donne droit (une proprit foncire, une dme, une redevance, des gages, des appointements fixes, etc.) Ces matres seront vraisemblablement beaucoup plus zls, industrieux et efficients dans la premire hypothse que dans la seconde. Cest ce qui explique pourquoi les professeurs de religions nouvelles ont toujours un avantage sur la religion tablie : le clerg de la religion tablie, se reposant sur ses bnfices, finit toujours par ngliger de maintenir, dans la masse du peuple, la dvotion et la ferveur. Ctait pourtant ces qualits qui avaient primitivement assur leur succs. Mais, avec le temps, ce clerg se soucie plus de gagner lestime de personnes bien nes et de frquenter les gens du monde. Quand dbarque une secte de jeunes fanatiques, ardents, populaires, enthousiastes - tout stupides et ignorants quils soient - le clerg traditionnel est tout aussi impuissant que les peuples indolents, prospres et effmins de lAsie face au dferlement des actifs, hardis et affams Tartares du Nord. Dans ces cas-l, la seule ressource du clerg tabli est de demander au pouvoir en place de perscuter, dtruire ou chasser ses adversaires au motif quils perturbent la paix

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publique. Une autre manire de calmer ce zle est de transformer les proslytes en appoints. Ils deviennent savants et cessent dtre des prcheurs populaires. Dans lglise catholique romaine, le zle du clerg infrieur est beaucoup plus aliment par ce puissant moteur quest lintrt personnel quil ne lest dans aucune glise protestante. Le clerg des paroisses tire la majeure partie de sa subsistance des offrandes des fidles. Les ordres mendiants tirent tout leur revenu des offrandes quon leur fait. Ils sont, ds lors, comparables aux hussards et linfanterie lgre de quelques armes: point de pillage, point de paie.179 Ce clerg ressemble donc ces matres dont la rcompense dpend en partie de leur traitement et en partie des honoraires et rtributions quils retirent des lves. La dvotion et la foi languissantes de lglise catholique romaine ont t ractives au XIIIme et XIVme sicles par les deux grands ordres mendiants de Saint-Dominique et de Saint-Franois. Comme le dit Hume, la plupart des arts et des professions dans un Etat sont de telle nature que tout en servant lintrt gnral de la socit, ils sont en mme temps utiles et agrables quelques particuliers. En ce cas, lEtat doit se garder dintervenir dans cette profession : elle na pas besoin dtre encourage car des particuliers le font spontanment vu quils en retirent de lagrment et de lutilit. Cest la rgle gnrale. Par contre, il est des professions utiles, et mme ncessaires, au sein de lEtat, qui ne rapportent aucun avantage ou agrment aucun individu en particulier. LEtat doit alors scarter de sa rgle gnrale de conduite et procurer des encouragements publics ces professions. Il doit aussi rglementer ces professions. Cest le cas des personnes employes dans les finances, dans la marine militaire et dans la magistrature. A premire vue, on pourrait se dire que les ecclsiastiques appartiennent la premire classe et que, pas plus que les mdecins et les jurisconsultes, ces derniers ne doivent tre encourags vu la demande importante des particuliers pour les services assurs par ces professions. Encourager financirement les ministres du culte ne manquerait pas daiguillonner encore davantage leur activit, leur zle et leur adresse gouverner lesprit du peuple. A lexamen, pourtant, on se rend compte, dit Smith, que laisser se dvelopper lactivit lucrative du clerg est une chose extrmement dangereuse. Pourquoi? Parce quelle a tendance corrompre la vraie religion en y mlant une forte dose de superstition, de sottise et de tromperie. Elle conduit les prcheurs exploiter les passions et la crdulit de la populace. En fin de compte, lEtat ralise quil paie fort cher son conomie prtendue dviter la dpense dun tablissement fixe pour les prtres. Mieux vaut acheter leur indolence en leur assignant des salaires qui les dispenseront daller corrompre la population par des discours insenss. Cest dans cette perspective quont t fonds des revenus indpendants pour le clerg. Quoi quil en soit, les effets positifs de ces revenus, nont pas t la motivation
179 A. smith, Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations, Tome ii, flammarion, 1991, (1767), p.414

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qui a prsid leur institution. Cette dernire remonte lpoque du violent clatement des controverses religieuses qui mirent aux prises diverses factions religieuses. Les partis politiques ont trouv de lintrt de se liguer avec lune ou lautre de ces sectes religieuses opposes. Ce faisant, la secte lie au parti qui triomphait voyait sa doctrine favorise. Elle en profitait pour demander son alli, dune part, de rduire au silence jusqu un certain point les sectes opposes et, dautre part, de lui assurer un revenu indpendant. On vit ainsi le magistrat civil prter injustement son concours pour abattre et faire taire les autres sectes. Si la politique navait jamais appel la religion son aide, si la faction triomphante navait pas t force dadopter le doctrine dune secte plutt que les autres, si elle avait trait toutes les sectes diverses avec indiffrence et impartialit, elle aurait laiss tout individu libre de choisir son prtre et sa religion comme il le dsirait. Les sectes seraient plus tolrantes lune envers lautre si au lieu de 2 ou 3 grandes sectes en opposition la secte officielle, il y en avait 200 ou 300. En ce cas, les matres de ces sectes seraient, dans leur propre intrt, forcs de composer avec les autres et, avec le temps, ces sectes finiraient par se fondre en une religion pure et raisonnable purge de tout mlange dabsurdits, dimpostures et de fanatisme. La secte dite des Indpendants , elle-mme compose dun certain nombre dexalts, poursuivait, vers la fin des guerres civiles, le projet de suppression de tout gouvernement ecclsiastique en Angleterre. Si ce projet avait t ralis, il aurait amen un esprit de modration et de calme. Cest le rgime qui existe en Pennsylvanie: les quakers y constituent la secte la plus nombreuse mais la loi nen favorise aucune et y fait natre cette modration et ce calme philosophique. Evidemment, mme en traitant chaque secte galement, on ne parviendrait pas amener chacune dentre elles cet esprit de tolrance. Nanmoins, ces sectes excessives, prises au milieu de toutes les autres, ne pourraient pas exercer deffets trs nocifs. Si lEtat les abandonnait toutes elles-mmes, se bornant exiger quelles se tiennent tranquilles, il est certain quelles finiraient se subdiviser trs rapidement. Dans toute socit civilise, dans toute socit o la distinction des rangs a t une fois gnralement tablie, il y a toujours eu diffrents plans ou systmes de morale ayant cours en mme temps: le systme rigide: il sagit dun systme de morale fond sur des principes rigoureux; le systme relch : il sagit dun systme de morale tabli sur des principes libraux Le premier systme a plutt cours chez les gens du peuple. Le second est plutt partag par les classes aises. Dans le systme libral ou de morale relche, on pardonne assez promptement le luxe, la gaiet folle, la joie drgle, lamour du plaisir jusqu un certain degr dintemprance pourvu quelles ne soient pas accompagnes dindcences grossires. Dans le systme rigide, au contraire, ces excs sont regards comme des choses dtestables dont il faut sloigner avec horreur. La raison en est que les vices du

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premier systme sont toujours ruineux pour les gens du peuple. Une semaine de dissipation suffit ruiner un pauvre ouvrier alors que ces excs et dsordres nentranent pas, en euxmmes, la ruine de ce quon appelle les hommes comme il faut. Presque toutes les sectes religieuses ont pris naissance parmi les masses populaires et cest de leur rang que sont sortis les premiers et les plus nombreux proslytes. Plusieurs dentre ces sectaires ont mme tent de se donner plus de crdit en raffinant sur ce systme daustrit, et en le portant jusqu la folie et lextravagance. Ce rigorisme leur a servi attirer le respect et la vnration du peuple. Une personne qui a de la naissance et de la fortune a un rang tenir, une rputation prserver. Son autorit et sa considration dpendent du respect que la socit lui porte. Il est oblig une observation trs exacte de la morale que la socit prescrit. Sil demeure la campagne ou dans un village, on aura les yeux sur sa conduite. Par contre, sil vit dune grande ville, il est plong dans lobscurit la plus profonde: personne ne le remarque ni ne soccupe de sa conduite. Il peut alors sadonner toutes sortes de vices. Mais, sil devient membre dune secte religieuse, les autres membres seront intresss, pour lhonneur de la secte, veiller sur sa conduite. Sil cause quelque scandale, il en sera expuls ou excommuni. Ainsi, dans ces petites sectes, les murs des fidles sont presque toujours dune rgularit remarquable. Ces sectes sont souvent farouches et insociables. Adam Smith prconise deux moyens trs faciles et trs efficaces qui, runis, pourraient servir lEtat pour corriger sans violence ce quil y a de trop austre ou de vraiment insociable dans les murs de toutes les petites sectes entre lesquelles le pays serait divis: le premier moyen, cest ltude des sciences et de la philosophie que lEtat pourrait rendre presque universelle parmi tous les gens dun rang et dune fortune moyenne. Non pas en appointant des professeurs qui, ds lors, deviendraient des paresseux et des ngligents, mais en conditionnant un examen la permission dexercer une profession librale ou doccuper une place honorable ou lucrative. En mettant ces personnes dans la ncessit de sinstruire, lEtat les obligerait davoir recours des matres convenables. La science est le premier des antidotes contre le poison de lenthousiasme et de la superstition . Si les classes suprieures taient garanties contre ce flau, celles du peuple ny seraient jamais exposes. Le second de ces moyens, cest la multiplicit et la gaiet des divertissements publics. LEtat devrait encourager - cest--dire laisser jouir dune parfaite libert - tous ceux qui, pour leur propre intrt, essayent damuser et de divertir le peuple sans scandale et sans indcence. La peinture, la posie, la musique, la danse, le spectacle, etc. sont de nature dissiper dans le peuple cette humeur sombre et cette disposition la mlancolie qui sont presque toujours laliment de la superstition. Cest la raison pour laquelle tous les fanatiques ont toujours vu les divertissements publics avec effroi et courroux. Les reprsentations dramatiques qui les tournent en ridicule sont, on le comprend, lobjet le plus particulier de leur fureur et de leurs invectives.

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Dans les pays o il existe une religion tablie ou dominante, le souverain ne sera jamais en scurit sil na pas les moyens dexercer une influence considrable sur ceux qui enseignent cette religion. Le clerg de toute glise tablie constitue une immense corporation. Tous ses membres obissent des intrts identiques. Le plus grand intrt de cette corporation est de maintenir son autorit sur le peuple. Cette dernire dpend de limportance et de linfaillibilit prtendue de la totalit de la doctrine inculque par ladite glise. Si le souverain savise imprudemment de paratre scarter du plus petit article de leur doctrine, la raction, jalouse et chatouilleuse du clerg qui ne serait pas sous sa dpendance, sera immdiate. Ce clerg peut monter le peuple contre le souverain. Outre le crime de rbellion, les princes qui ont os sopposer lEglise ont gnralement t chargs de surcrot du crime dhrsie. Lautorit que donne la religion lemporte sur toute autre autorit. Une arme mme ne peut donner au souverain une scurit durable. Pourquoi? Parce que les soldats ne sont pas trangers et, issus de la masse du peuple, ils seront probablement, eux aussi, corrompus par cette doctrine populaire. La situation dun souverain qui na pas les moyens convenables dexercer son influence sur le clerg de la religion tablie et dominante de son pays sera toujours prcaire. Le souverain ne peut concurrencer lEglise tablie dans le domaine des matires spirituelles dont le peuple est grand consommateur. Le prince ne peut sopposer aux dcisions du clerg mais il peut tenter de les influencer. Comment le souverain peut-il affermir sa position relativement au clerg? En faisant rgner parmi ses membres la crainte dune destitution ou autre punition pareille et en entretenant lespoir dune promotion un meilleur bnfice.180 Si les bnficiers181 tenaient ces biens un titre plus prcaire, il serait ais de les dominer. Si, par contre, le souverain utilise la violence pour priver des gens dEglise de leurs bnfices, il leur rendrait, en vrit, un grand service: il les rendrait dix fois plus populaires aux yeux du peuple et, ds lors, dix fois plus dangereux et embarrassants. Presque toujours, la crainte savre un mauvais ressort de gouvernement. Ainsi, la France na jamais russi, par les moyens violents dont elle a us, obliger les parlements et les cours souveraines de justice enregistrer un dit impopulaire. Les voies du mnagement et de la persuasion sont beaucoup plus sres. Malheureusement, linsolent orgueil naturel lhomme nglige presque toujours de faire usage de ce ressort. Or il nexiste pas, selon Adam Smith, de classe dhommes avec lesquels il soit plus dangereux ou mme funeste demployer la contrainte et la violence que le clerg dune glise tablie et environne de la considration publique. Mieux vaut se concilier ces personnes que de tenter de les mener par la force. En vertu de lancienne constitution de lEglise catholique, lvque de chaque diocse tait lu par les suffrages runis du clerg et du peuple de la ville piscopale. Le peuple fut rapidement dpouill de son droit dlection. Le droit dlire labb dun monastre glissa rapidement dans les mains des religieux dudit monastre. Comme les vques firent main basse sur tous les bnfices ecclsiastiques infrieurs, les hommes dEglise cessrent de chercher les faveurs des souverains pour se tourner exclusivement vers leurs vques.
180 Un bnfice ecclsiastique est un titre ou une dignit ecclsiastique accompagne dun revenu. 181 Le bnficier est le titulaire du bnfice.

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De son ct, le pape sattribua insensiblement, dans toute lEurope, la collation182 de presque tous les vchs et abbayes (ou ce quon appelait les bnfices consistoriaux)183 et, ensuite, la plus grande partie des bnfices infrieurs compris dans chaque diocse, nen laissant gure plus que lindispensable pour donner lvque une autorit dcente sur un clerg particulier. Suite cet arrangement, le souverain se retrouva dans une situation encore pire quauparavant. Le clerg catholique de toute lEurope constituait une espce darme spirituelle disperse dans divers quartiers mais sous la direction du pape. Le clerg de chaque pays tait comparable un dtachement de cette arme. Chacun de ces dtachements tait indpendant du sou