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Faire fortune au Sahara : permanences et ruptures

Pierre Bonte *

Dans une partie de lAfrique au sud du Sahara, les Maures 1 sont associs aux
activits commerciales, du petit commerce boutiquier villageois ou urbain aux
affaires , souvent fortement spculatives et parfois souterraines. Cette diaspora
a travers une srie de crises, lies pour une part cette spcialisation, dont la plus
dramatique a correspondu au conflit politique et ethnique qui sest dvelopp
partir de 1989 entre le Sngal et la Mauritanie.
Je me propose dillustrer ici certaines des raisons qui ont entran cette spcialisation commerciale qui ne concerne pas, faut-il le noter, lensemble des
Maures. Cest souvent sur une base tribale quelle a en effet opr et, de nos
jours encore, cest au sein de quelques tribus, gnralement dorigine zawi 2
quon peut lobserver : Idawcal, Laghll, Smsd, etc. Une analyse attentive de
lorganisation et de lhistoire de ces tribus claire sur lorigine de cette vocation
ancienne, mais aussi parfois beaucoup plus rcente quil ne pourrait apparatre au
premier abord.
La mtaphore maritime est banale pour voquer le dsert et, de fait, les
transports transsahariens reprsentent depuis plus dun millnaire une source daccumulation importante mais qui a longtemps bnfici plus aux ports priphriques du Maghreb ou du Soudan quaux navigateurs caravaniers du dsert.
Installs sur les deux rives, des commerants maghrbins, tels les frres Maqqar,
originaires de Tlemcen, illustrent, ds le XIIIe sicle, la construction de ces fortunes
sahariennes.
De tout temps, certes, des habitants des qsr 3 sahariens ont t mls ces
activits commerciales, mais ce nest vritablement au XIXe sicle, ainsi que jai
tent de le dmontrer dans un article rcent [1998 b], quils vont se spcialiser
dans ces activits commerciales et que lon voit se constituer les premires fortunes locales.

* Directeur de recherche au CNRS, Laboratoire danthropologie sociale.


1 Jemploie ce terme Maure , dorigine coloniale, et qui na aucun rfrent objectif, pour dsigner la
population arabophone de lactuelle Rpublique islamique de Mauritanie.
2 Singulier de zawya, terme qui regroupe un ensemble de tribus qui se consacraient traditionnellement
aux activits religieuses et conomiques, dont llevage, la production agricole et le transport caravanier. Ce
sont les marabouts des textes coloniaux.
3 Singulier qsr. Centres de fixation sdentaire, fonds par des tribus zawya, lieux de culture intellectuelle et religieuse et relais caravaniers sur les pistes sahariennes.

Autrepart (16), 2000 : 49- 65

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Pierre Bonte

En ce milieu du XIXe sicle, un contexte nouveau favorise le dveloppement


dun commerce rgional [Bonte, 1998 a]. Depuis le XVIe sicle, le dclin des
empires soudanais a permis le dveloppement de lespace conomique saharien.
Progressivement, lemprise europenne, sur la cte sngalaise puis le long du
fleuve Sngal, ainsi que dans le sud du Maroc, entrane la densification des
changes et ltablissement de nouveaux rseaux commerciaux. Au Sahara
occidental, des tribus originaires du Sud marocain, relayant les entreprises europennes partir de la cte marocaine et de celle du Sngal, dveloppent
ces rseaux et introduisent de nouvelles mthodes commerciales. Dans larticle
paru dans le Journal of African History, jtudie, en deux exemples concrets
au sein de la tribu des Laghll de Shingitti, lessor des activits commerciales
dans cette tribu qsrienne et leurs fondements : dveloppement de la production dattire commercialise pour une part importante ct du transport plus
traditionnel du sel, utilisation croissante du travail esclavagiste, rorganisation
des activits pastorales pour disposer des animaux de bt ncessaires aux caravanes, etc.
La vie de lun de ces nouveaux entrepreneurs commerciaux se droule pour
une part entre le XIXe sicle et le XXe, aprs la colonisation de lAdrr (1909), soulignant les continuits. De fait, pour men tenir lAdrr mauritanien que jai
plus particulirement tudi, on constate quen ce domaine, la politique du colonisateur franais prolonge les tendances qui se manifestaient dans la priode
antrieure. La palmeraie de lAdrr, estime 60 000 pieds en 1860 par lexplorateur Vincent (1861), comprend environ 120 000 pieds dans les annes 1920,
200 000 en 1955 pour atteindre 380 000 pieds de nos jours ; cette volution est en
partie la consquence dune politique incitatrice des administrateurs coloniaux.
Jusquaux annes cinquante, le travail esclavagiste, par ailleurs, joue un rle
essentiel dans le dveloppement des plantations, avec laccord tacite de ladministration coloniale. Quant au commerce caravanier, il connat, aprs la priode
difficile de la conqute militaire, un remarquable renouveau, ceci jusquaux
annes quarante avant que se mettent en place de nouveaux systmes de transport routier, longtemps non concurrentiels pour des marchandises lourdes
comme le sel.
Ces continuits masquent de profondes ruptures que je vais maintenant voquer en rsumant les grandes lignes de lvolution du march, le rle des crises
climatiques, conomiques et alimentaires, avant de revenir sur les transformations
des modes daccumulation dans les cinquante dernires annes.
Lpoque coloniale : la constitution du march
Llevage tait lactivit essentielle des Maures, du moins jusqu la scheresse
des annes soixante-dix qui a boulevers les conditions de la production pastorale.
Celle-ci, en effet, navait pas, jusqu la colonisation, de dbouchs commerciaux
sauf par le biais des transports caravaniers. Lintrt de ladministration coloniale
pour le dveloppement de la commercialisation du btail sexplique par le rle
quelle assigne la colonie mauritanienne dans lorganisation conomique rgionale, domine par le dveloppement de la production arachidire et de la popula-

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tion urbaine au Sngal. Les rquisitions danimaux de transport 4 et de boucherie,


indemnises un taux officiel, et la leve de limpt sur les hommes et sur le btail
incitent les leveurs se sparer de leurs animaux. La cration du grand march de
btail de Louga, une centaine de kilomtres du fleuve, o sinstallent massivement les Maures, la diffusion tlgraphique des mercuriales, le dveloppement
des services vtrinaires soulignent cet intrt de ladministration coloniale. Le
commerce se dveloppe de fait trs rapidement : dans les annes quarante, les statistiques officielles, sans doute largement sous-values et qui ne comprennent pas
les deux Hodh encore rattachs au Soudan franais, avancent les chiffres de commercialisation de 10 000 chameaux, 10 000 bovins et 130 000 ovins-caprins environ ;
en 1968, les chiffres officiels [Bulletin de la Direction de la statistique, 1968] ont doubl, 18 000 bovins (estimation relle 52 000) et 270 000 ovins-caprins (estimation
330 000). La relative stagnation du prix du btail pendant toute la priode coloniale, saccompagnant dune chute brutale des prix en priode de scheresse et de
crise alimentaire, contribue alimenter le mouvement de commercialisation.
Les commerants de btail, durant toute cette priode, sont nombreux et travaillent souvent une petite chelle : il existe en outre un grand nombre dintermdiaires et de courtiers. La plupart de ces commerants sont des leveurs ou des
caravaniers qui constituent un petit troupeau vendu au Sngal ; avec le produit de
la vente, ils achtent des marchandises revendues en Mauritanie avec un bnfice
lev. Lutilisation du crdit est gnralise, contribuant crer un rseau dintrts communs sur une base tribale. Malgr la faiblesse des capitaux individuels et
des bnfices fluctuants qui expliquent le dsintrt des maisons commerciales
europennes, le commerce du btail va reprsenter une base non ngligeable de
laccumulation marchande durant cette priode. Les fortunes de quelques-uns des
grands entrepreneurs de commerce srigeront sur ces bases, relayes il est vrai
gnralement par dautres activits commerciales qui sorganisent partir du
Sngal o les Maures sinstallent massivement.
Ils occupent aussi, en ce pays, une partie du secteur des transports. Avant que
ne se dveloppent des transports mcaniss, lenlvement de la rcolte darachide,
en particulier dans les zones rurales loignes, seffectue en faisant appel des
caravaniers maures. Environ 10 000 chameaux sont mobiliss cette fin dans les
annes fastes et ce monopole permet aux Maures de raliser des bnfices
normes (jusqu un tiers de la valeur de la rcolte). Lorsque lutilisation des chameaux diminuera, aprs la seconde guerre mondiale, les Maures se reconvertiront
tout naturellement dans le contrle dautres types de transport, concurrenant ainsi
trs vite le monopole automobile initial au Sahara occidental de la maison europenne Lacombe.
Contrairement au btail, les produits agricoles vivriers (essentiellement mil et
sorgho) sont toujours entrs dans des circuits dchange ns de la complmentarit des activits pastorales des Maures et des activits agricoles des populations

4 En 1926, 1 500 chameaux de bt (sur 9 000 chameaux au total) sont rquisitionns en Adrr pour les
transports administratifs et militaires ; les rquisitions reprendront une grande chelle durant la seconde
guerre mondiale (la Mauritanie fournit 8 000 chameaux par an pour le march intrieur et 11 000 au Sngal
pour la rcolte darachide).

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de la valle du fleuve Sngal et du pays sonink particulirement. Ces microchanges, locaux ou organiss par transport caravanier lchelle rgionale, se perptueront longtemps, prenant cependant une forme plus montaire et impliquant
dautres produits contre les crales que le sel et les dattes. partir des annes
trente environ, les fortes variations interrgionales des rcoltes et des prix, la
demande en zone arachidire 5 et urbaine et la stabilit, voire la monte des prix,
suscitent lintrt des maisons de commerce europennes qui crent de multiples
succursales dans la valle du Sngal pour capter une partie de cette production
cralire. Les changes reposent largement sur le troc du mil contre des marchandises europennes, lendettement sous forme dachat de la rcolte sur pied,
etc. Les mmes mthodes sont employes par des traitants maures, ou dautres,
originaires de la valle, qui concurrencent rapidement les maisons commerciales
europennes. Les bnfices sont souvent usuraires et laccumulation marchande
importante.
Une certaine spcialisation cralire de la valle du Sngal et des rgions
avoisinantes va simposer un temps 6. Mais elle se ralise dans un contexte bien
marqu partir des annes trente, malgr un nouveau pic spculatif au dbut de
la seconde guerre mondiale, de chute des prix des crales au producteur. Le
dfrichement des terres nouvelles, les pressions administratives, sous la forme
des greniers de rserve imposs aux populations dans le cadre des SIP
(Socits indignes de prvoyance), assurent un temps le maintien dun surplus
cralier malgr la croissance de la population. Nanmoins, les alas de la production 7 et la diminution progressive de ce surplus (il est estim 5 000 tonnes
annuelles lpoque des enqutes MISOES de 1957-1958, contre 10 000
20 000 tonnes une dcennie auparavant [Boutillier et alii, 1962]) entranent une
dsaffection progressive des maisons de commerce europennes qui, en 1957,
sont supplantes par les commerants libanais contrlant alors 80 % du march
des crales.
Lindpendance, puis la crise alimentaire des annes soixante-dix bouleverseront de fond en comble ce march des crales. Il naura jou en fait quun rle
direct mineur dans les mcanismes daccumulation locale, mais ses consquences
indirectes sont nanmoins majeures. Les variations des rcoltes et des prix, dans
un contexte de contrle spculatif des surplus, modifient profondment la situation de ceux qui sont devenus des consommateurs sur le march. Tout autant
que le dveloppement de la commercialisation du btail, laccs marchand aux
crales inscrit ainsi les Maures dans un nouveau rseau de relations conomiques
et sociales, de plus en plus montarises, au sein duquel un certain nombre

5 Il [le mil] est utilis comme produit dchange et livr aux vendeurs darachides des lignes
Dakar/Saint-Louis et This/Kayes pour assurer lalimentation des rgions traverses par la voie ferre et qui
sen trouvent dmunies. Ce mil se trouve ainsi soumis un cours qui aura toujours tendance se rapprocher
de celui de larachide contre lequel il est cd [Rapport administratif du Gorgol, 1925].
6 Ainsi les maisons de commerce europennes, la fin des annes vingt, refuseront dacheter au prix du
march la production arachidire du Guidimakha o cette culture stait fortement dveloppe, amenant
les paysans labandonner.
7 Une bonne rcolte est une catastrophe pour les maisons commerciales qui tirent leurs bnfices de la
pnurie et de la spculation.

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dentre eux vont se trouver dans une situation privilgie leur permettant en particulier de concurrencer les maisons commerciales europennes dans les secteurs
o elles sont implantes (commerce de dtail, dans une moindre mesure commerce cralier) et occuper ceux o elles ne le sont pas (commerce du btail).
La fonction des crises
Je reviendrai dabord un peu en arrire, dans le temps et dans mon propre
expos. Lun des personnages dont je rsume le destin conomique dans larticle
de 1998 b, SdAhmed uld Habt, fondateur dune immense fortune Shingitti au
milieu du XIXe sicle, a vu cette fortune se dissiper en moins de deux gnrations
aux mains de ses descendants. Le fait doit retenir lattention car il est rvlateur
de situations qui se reproduisent jusqu nos jours. Les diffrences conomiques,
laccumulation des richesses se rvlent tout aussi alatoires prserver et transmettre quont t alatoires les conditions spculatives qui ont prsid leur formation. Tout au long du XXe sicle, durant la colonisation comme aprs
lindpendance, une srie de crises ponctue lhistoire conomique et sociale du
Sahara occidental, amenant la transformation progressive des systmes traditionnels de production et la gnralisation des rapports montaires et marchands, mais
aussi bouleversant rgulirement les positions acquises.
Il faut dabord rappeler le contexte climatique saharien et sahlien et le caractre quil imprime aux productions locales : les scheresses, invasions de criquets,
pidmies, etc., sont attestes depuis plusieurs sicles dans les Chroniques locales
[Tymowski, 1978]. La conqute coloniale, qui prendra prs de dix ans et se poursuivra sous forme dune dissidence arme jusquen 1934, dans le Nord du pays en
particulier, contribuera ruiner pendant deux dcennies lconomie locale. Celleci se rvle par ailleurs trs sensible aux variations internationales. Dans les
annes 1926-1927, lAdrr en particulier senfonce dans une grave crise alimentaire suscite par la dvaluation du franc qui, du fait du manque de numraire,
rend difficile le paiement de limpt mais aussi les investissements dans le secteur commercial qui se dveloppe. Les consquences de la crise mondiale de 1929
se rvlent tout aussi dsastreuses. Les prix du btail seffondrent fin 1930 sur le
march de Louga et les transactions sarrtent ; le prix des crales scroule
simultanment. Trs rapidement, largent manque alors que les contraintes administratives (rquisitions, impts, etc.) restent pressantes ; les populations appauvries cdent un dernier appel la dissidence 8. Une certaine reprise intervient
aprs 1934, mais les effets sur lorganisation commerciale dans le pays vont se
rvler importants long terme.
Durant les premires dcennies du XXe sicle, le commerce saharien tait
exerc pour une part majeure par les commerants dorigine marocaine (Tekna,
Awld Busbac) installs tout au long du XIXe dans les qsr sahariens mais aussi
Saint-Louis, dans les comptoirs du fleuve Sngal et mme Tombouctou. Ils ont

8 Ainsi lmir de lAdrr, SdAhmed uld Ahmed, part en dissidence en 1932 aprs avoir dtruit un dtachement franais venu larrter. Il sera lui-mme tu au cours de la poursuite qui sensuit.

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contribu au dveloppement du commerce local et la fonction commerciale des


tribus qsriennes. Ils contrlaient tant lapprovisionnement que la distribution,
quoique des changes directs puissent se faire loccasion des mouvements caravaniers avec les maisons commerciales europennes, Saint-Louis ou dans les
escales 9. Ce commerce de distribution restait cependant un commerce dentrept :
les marchandises apportes par les caravanes taient stockes dans les arrirepices (egernt, dont laccs tait dissimul) des maisons o les consommateurs
sapprovisionnaient intervalle rgulier. Le crdit tait largement utilis, de mme
que les changes non montaires.
Ce type de commerce va subir gravement le contrecoup de la crise du dbut
des annes trente du fait de la dvalorisation des stocks et de larrt des transactions, et beaucoup de ces commerants traditionnels achveront dtre ruins
pendant la seconde guerre mondiale. Ds le milieu des annes trente, les rapports administratifs soulignent les difficults que rencontrent les Tekna de
Shingitti et dAtr. Ce commerce sadapte mal au contexte de spculation exacerbe et aux besoins commerciaux nouveaux. La ruine de beaucoup de producteurs leur fait perdre le crdit accord. Cest par contre lpoque o se dveloppe
un nouveau type dorganisation commerciale, le commerce boutiquier selon
lheureuse expression de P. Dubi [1953], qui correspond mieux la densification des changes et aux nouvelles pratiques montaires et commerciales : achat
des marchandises au fur et mesure des rentres dargent, hirarchisation du
commerce de gros et de dtail, crdit court terme. Cette organisation, qui
dbute alors une petite chelle, va connatre un essor remarquable aprs la
seconde guerre mondiale, monopolisant les transactions et supplantant dfinitivement les maisons commerciales europennes qui tentent pourtant un dernier
effort, qui se rvlera vain, pour simplanter lintrieur du Sahara 10, comme
elles le font simultanment dans la valle du fleuve Sngal, dans ces mmes
annes trente.
Une nouvelle crise souvre en 1942 et se poursuivra jusque 1946, sexpliquant
par la conjonction de deux sries de causes. La guerre et la dfaite de la France
provoquent une interruption brutale des changes et des approvisionnements en
provenance de la mtropole. Chaque colonie dAfrique occidentale va senfermer,
en rponse cette situation, derrire des barrires protectionnistes dont les effets
seront dramatiques pour les populations sahariennes coupes de leurs sources de
ravitaillement cralier et des dbouchs de leur btail. cette cause initiale
sajoutent les effets des mauvaises conditions naturelles entre 1941 et 1943 : irrgularit des pluies, vols de criquets se succdent alors. Ladministration coloniale
prend des mesures draconiennes de rationnement des produits dimportation

9 Des caravanes partaient ainsi chaque anne de lAdrr vers Saint-Louis (ce mouvement caravanier avait
le nom de gharib, les bateaux ).
10 Il existe quelques exceptions, Atr o certaines succursales europennes simplanteront destination
de la colonie europenne, particulirement nombreuse aprs la guerre, ainsi que la maison Lacombe, adjudicataire des transports automobiles Roos-Atr ds 1935 et qui a install des magasins de vente Mederdra,
Nouakchott, Akjoujt et Atr. De mme, Nouadhibou, les socits de pche SIGP et ENTRA, ainsi que la
maison Chauvel dveloppent des activits commerciales importantes. La SIGP et ENTRA tenteront
cette poque de simplanter Atr mais sans succs, faute de marchandises rapporter en retour.

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(vtements 11, th, sucre en particulier, qui sont des produits de base dans la
socit maure cette poque) dont la principale consquence sera de produire,
comme en France lpoque, un intense march noir 12 . La spculation sur le
march des crales est particulirement intense, se traduisant par une flambe
des prix 13. Les rquisitions danimaux de transport et de boucherie reprennent ;
largent manque et les produits de premire ncessit (crales, vtements) ne
sont plus disponibles sur le march. Une terrible famine sinstaure en Adrr et
persistera jusquen 1946, entranant de nombreux dcs et suscitant une enqute
administrative [Bonte, 1975].
Lvocation de ces crises rpond moins une sorte de misrabilisme anticolonial, ft-il souvent justifi, quau souci dclairer les mcanismes conomiques et
sociaux, lis au dveloppement du march local, qui, au sein mme de la socit
maure et au profit de certains de ses membres, suscitent lapparition de nouveaux
groupes sociaux spcialiss dans le commerce. Sans totalement se dsengager des
rapports tribaux qui, jy reviendrai, conservent jusqu nos jours une certaine efficacit, ces transformations sociales impliquent la disparition, ou lvolution, de
relations fondes, dans la socit prcoloniale et coloniale, sur des formes non
capitalistiques de dpendance et daccumulation.
cet gard, la crise de 1942-1946 suscite les premiers bouleversements majeurs
de la socit maure telle quelle stait constitue entre le XVIe et le XIXe sicle. Je
me contenterai dvoquer deux points qui me semblent majeurs.
Au dbut des annes cinquante, est entam en Adrr, alors que le mme mouvement stait produit antrieurement dans le reste de la Mauritanie, le rachat des
hrum (sing. hurma), cest--dire des redevances livres en nature (btail, produits
agricoles, dattes, produits artisanaux) par les znga, tributaires, aux hassn. Ce systme de prestations tributaires, fond sur la protection, tait au cur de la structure sociale prcoloniale dans les mirats maures. Il empchait les tributaires de
sinscrire totalement dans les mcanismes du march, de par la ponction quil oprait sur leur production, et perptuait un ordre social dont la colonisation avait boulevers les fondements politiques et idologiques. Cette volution consacre le
dclin du rle social des hassn et simultanment la place croissante des zawya
dans la socit maure. Elle contribue laisser ceux-ci une place premire dans
les volutions sociales et conomiques contemporaines.
Dans ces mmes annes cinquante, les rapports administratifs commencent
souligner un mouvement de dsaffection des palmeraies par les esclaves, qui se

11 En 1947, le ratio de cotonnade est encore dun mtre par habitant et par an, attribution drisoire quand
on sait que la fabrication dun boubou masculin ou dune malhafa fminine ncessite un minimum de
quatre ou cinq mtres de cette cotonnade.
12 Le bon de sucre est la monnaie dchange et le moyen de gagner sans lever le petit doigt. Avec le
bon, on nachte pas de sucre mais on le vend au commerant qui, lui, vend au march noir le contingent
ainsi disponible Il est temps que ce scandale cesse qui fait profiter les commerants et les riches (Rapport conomique du Trarza, 1948). Il sagit l dune des premires manifestations des relations spculatives
noues entre ltat et le monde du commerce et des affaires qui prvalent depuis lindpendance (aide alimentaire, distribution des lotissements urbains, etc.).
13 Shingitti en 1948, les commerants stockent le mil avant juillet alors que son prix est de 14 francs ; ils
nont plus qu attendre la monte des prix : 27 francs en octobre aprs la rcolte des dattes, 37 francs en
dcembre quand le lait devient moins abondant.

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poursuivra et saccentuera dans les annes soixante [Bonte, 1998 c ; Ruf, 1999]. Ds
le dbut des annes cinquante, des conflits se nouent ce propos, Shingitti en
particulier. Ce sont cette fois, en Adrr, les zawya, principaux utilisateurs du travail esclavagiste, qui sont les plus touchs ; une enqute mene en 1966 souligne
que les esclaves ne reprsentent plus que 7 % de la main-duvre, les salaris en
constituant 11 %. Le dveloppement apparent du faire-valoir direct correspond
la multiplication des contrats de complant 14, rponse apporte au dpart des
esclaves. Une autre rponse est le dveloppement de lutilisation des motopompes, ds les annes cinquante Atr, qui dtriorera gravement le milieu
fragile des palmeraies.
Cette volution a des consquences ambigus sur la catgorie sociale des
zawya. Certaines familles, plus particulirement celles ayant les positions statutaires et conomiques les plus solides, qui restent attaches au mode de production antrieur, connaissent de graves difficults et voient leur pouvoir et leur
richesse seffriter au profit dautres qui jouent le dveloppement plus capitalistique de la production (mcanisation et salariat) et, de ce fait, disposeront rapidement des capitaux qui leur permettront dinvestir dans les activits de commerce
et de transport. Cest plus particulirement le cas chez les Smsd dAtr, qui ne
sintressaient gure au commerce jusqu la seconde guerre mondiale, mais qui
connaissent aprs la guerre une remarquable promotion commerciale lie leur
situation centrale 15 qui en fera les bnficiaires privilgis des rseaux de march
noir et des transformations de la production phnycicole.
Rsumons les principales consquences sur les activits commerciales de ce
mouvement de mutation conomique et sociale qui se manifeste sous la colonisation, des annes trente lindpendance (1961). Il prsente les traits classiques de
laccumulation ingale. Dun ct, une forte pauprisation qui touche les plus
dmunis (gnralement dorigine servile), loccasion des crises alimentaires
rcurrentes, mais aussi la masse des petits leveurs, agriculteurs et planteurs dont
les richesses et le revenu sont nivels vers le bas lors des crises 16 ; la disparition des
relations tributaires et lvolution des rapports serviles grossissent ce groupe. Dun
autre ct, lvolution des mthodes commerciales, le contexte spculatif des
crises, du rationnement et de lvolution des modes de production et de commer-

14 Les propritaires du sol et le travailleur qui procde larrosage pendant la priode de plantation, un
ancien esclave souvent, se partagent par moiti les palmiers arrivs maturit.
15 Atr est le centre administratif de lAdrr o sinstalle aprs la guerre un important contingent militaire
franais, surveillant les frontires algrienne et marocaine. Il est situ aussi proximit de Zourate o se
met en place un important chantier de construction de lentreprise minire (fer) de la Miferma, mise en
exploitation au dbut des annes soixante.
16 Le rapport politique de lAdrr pour 1944 note que le sort des plus pauvres sest un peu amlior, aprs
la famine qui a rgn en 1942 et 1943, mais au prix dune diffrenciation conomique croissante : Pour les
classes aises disposant de moyens (troupeaux, argent), les fortunes ont fructifi. En particulier, la proximit
du Maroc o les prix ont atteint des taux levs (PB du fait en particulier de linstallation des troupes amricaines qui ont pour une part travers la Mauritanie) a attir les commerants et les non commerants. Des
sommes dargent considrables ont circul en Mauritanie. Les prix des animaux qui taient demeurs bas
jusque 1943 ont subi une forte hausse sans atteindre toutefois ceux de nos voisins. Le remploi de largent
est difficile et on se demande pour lavenir comment il sera possible de rsorber cette norme demande
montaire (Archives de la RIM, srie Q, dossier 303).

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cialisation amnent sur le devant de la scne conomique de nouveaux groupes


sociaux, le plus souvent issus de la catgorie sociale des zawya.
Deux raisons me semblent avoir essentiellement prsid cette accumulation
locale. La premire tient au fait que ce mouvement avait commenc au XIXe sicle,
avant mme la colonisation. Il est notable que lon retrouve jusqu nos jours impliqus dans les activits commerciales les groupes tribaux (Idawcal, Laghll par
exemple) qui ont t lorigine des premires fortunes sahariennes. Se reconvertissant remarquablement aux conditions nouvelles du march, ils mettent sur pied
un systme commercial fortement hirarchis qui leur permet de drainer les
maigres ressources locales. Au sommet, des commerants de demi-gros, pour une
part installs au Sngal, avant lindpendance, pour des raisons dapprovisionnement et de crdit, monopolisent la distribution 17. la base, le rseau de plus en
plus serr des boutiquiers , souvent lis aux prcdents par des solidarits tribales, jouant des faibles revenus des producteurs, satisfait les besoins rguliers en
vendant crdit des marchandises qui seront rembourses au moment de la rcolte
ou lorsque le btail pourra tre achemin sur un march, avec un substantiel bnfice. Cest le systme du prt mudacaf, qui tourne linterdiction musulmane du prt
intrt dans la mesure, discute par les juristes, o le remboursement se fait en
nature 18.
La seconde raison tient lchec des maisons commerciales europennes
simplanter sur le march saharien. Elles y sont pourtant prsentes depuis longtemps et ont organis lconomie de traite dans la valle du Sngal (gomme arabique en particulier) partir du XVIIIe sicle. Elles conservent, durant toute la
priode coloniale, le monopole de limportation des marchandises. Elles ont volu dans leurs structures internes : ainsi, aprs la seconde guerre mondiale, la majorit de leurs capitaux sont aux mains des banques daffaires franaises qui imposent
des critres de rentabilit et dvitement des risques peu compatibles avec les
conditions du march saharien. Mais, ds le dpart, de larges secteurs dactivit
commerciale vont leur chapper cest le cas du commerce du btail et pour une
large part des transports ou voluer hors de leur intervention : cest le cas du commerce des crales o elles auront de plus en plus de mal imposer leur prsence
avec la disparition progressive des surplus craliers ; le dveloppement dun
commerce boutiquier verra aussi le commerce de distribution, et mme de
celui de demi-gros, passer aux mains des commerants maures partir de la
seconde guerre mondiale. Lorsque, au moment de lindpendance, la cration de
la Miferma amne la construction du port de Nouadhibou et celle de Zourate,

17 Les principaux commerants maures cette poque acquirent un accs direct aux comptoirs , aux
maisons commerciales europennes, dont la fonction va se rduire progressivement celle dintermdiaires
dimportation ; ils jouent aussi habilement de la concurrence entre les socits franaises du Sngal et les
socits britanniques de Gambie o ils sont aussi fortement implants.
18 Le systme est ancien. Ds 1925, ladministration du Gorgol dnonait les mfaits des dioulas, ces
parasites , les cultivateurs ayant vendu une bonne partie de leur rcolte, mme les futures semences, doivent emprunter des grains pour prparer lanne culturale suivante : chaque prt de crales ou dautres
marchandises dune valeur de 5 francs est rembours la prochaine rcolte sur la base de 16 kg de grain (le
mil valant 0,80 franc le kg sur le march juste aprs la rcolte). Il en est de mme pour le btail : une pice
dtoffe est fournie immdiatement contre livraison terme du btail pour une valeur double.

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ainsi que lessor du march des biens de consommation dans ces villes minires,
les commerants maures ont dj une envergure conomique suffisante pour
prendre en charge une grande partie de ce march.
Il existe toutefois un obstacle de taille au dveloppement des activits commerciales locales : le systme financier et bancaire. Du fait de lappartenance la
zone franc qui se perptuera jusquen 1973 19 et du monopole bancaire franais, les
commerants maures restent exclus des circuits bancaires et financiers modernes,
quelques exceptions prs pour certains de ceux installs au Sngal. Cette situation va longtemps freiner lessor une grande chelle de leurs activits commerciales et borner lhorizon de celles-ci. Elle contribue perptuer le tour fortement
spculatif que prennent les investissements commerciaux et qui se manifeste ds
les formes initiales daccumulation (march noir, commerce du btail et des
crales, etc.). Elle va susciter enfin des formes dadaptation originales de ces activits commerciales : la constitution de groupements financiers locaux (sharika, la
socit ) et lutilisation des casabiyyt (solidarits) tribales.
Des commerants aux hommes daffaires
Avant de revenir sur ces deux points, il me faut dire quelques mots de la situation nouvelle cre par lindpendance (1961) durant une premire dcennie du
moins, jusqu une nouvelle crise climatique et alimentaire qui, partir de 1973,
modifie nouveau profondment les conditions de dveloppement des activits
commerciales.
Cette premire dcennie suivant lindpendance est marque par une certaine
continuit dans le domaine financier et bancaire. Lappartenance de la Mauritanie
la zone franc se perptue travers le contrle de la BCEAO (Banque centrale des
tats de lAfrique de lOuest) et le petit nombre des banques prives, elles aussi
sous contrle de la zone franc. Jusquen 1967, la BIAO (Banque internationale pour
lAfrique de lOuest) est seule prsente sur le march financier. cette date est
cre, pour stimuler la concurrence , la SMB (Socit mauritanienne de banque)
qui ne modifie pas fondamentalement les conditions de ce march. Ces banques
soutiennent essentiellement un capitalisme dtat sur lequel je reviendrai
immdiatement et naccordent que des crdits limits aux investisseurs privs
nationaux qui se tournent plutt cette poque vers la place de Dakar ou vers les
Canaries espagnoles. Cependant, les dpts privs, qui semblent se dplacer sur le
march international, sont assez importants, tmoignant dun certain dynamisme
des activits commerciales et de llargissement de laccumulation.
La BMCD (Banque mauritanienne de dveloppement et du commerce), sous
contrle de ltat mauritanien, ne pallie que trs partiellement ces carences en
consentant des crdits aux privs. Mais ces crdits, jusque 1973 (date laquelle les
informations statistiques ne sont plus disponibles) restent limits certains secteurs trs spcifiques : le petit quipement (92 % des prts et 12 % de leur mon-

19 Date laquelle la Rpublique islamique de Mauritanie rompt ses accords de coopration avec la
France, cre une monnaie nationale, louguiya, et nationalise la Miferma.

Faire fortune au Sahara

tant), limmobilier auquel il faut ajouter les locations-ventes qui concernent surtout les fonctionnaires (7 % des prts et 38 % de leur montant), quelques projets
industriels surtout localiss dans le secteur de la pche (16 % du montant).
Les choix politiques en matire commerciale du nouvel tat mauritanien se
manifestent travers la cration de la Sonimex en 1966 sur la base de 51 % de capitaux publics, le reste relevant du secteur priv. Cette socit est destine organiser le march de limportation, qui chappe ainsi dfinitivement aux maisons
commerciales europennes, et aider aux investissements privs en ce domaine en
organisant, sous le contrle de ltat, le commerce dapprovisionnement de gros.
La volont politique se traduit par le fait que son intervention est limite aux produits de base (riz, th, sucre, cotonnades) et saccompagne dune politique de stabilisation des prix. La Sonimex va dtourner une partie des crdits bancaires
disponibles (environ 22 % en 1973, exclusivement en crdits court terme,
presque autant que le secteur priv du commerce et des transports) sans satisfaire
les commerants qui continuent rechercher des taux de profit incompatibles avec
cette politique de fixation des prix 20.
Cest dans ce contexte que se mettent en place, au lendemain de lindpendance, des structures conomiques originales, conues sur le mode de la socit
commerciale et appeles sharika, que jai pu tudier lors de mes enqutes
Nouadhibou et Zourate en 1969-1970. Nouadhibou, lexistence dun port
international avait cr une situation un peu particulire. Les gros commerants de
cette place, moins dune dizaine, taient directement des importateurs commanditant, en se regroupant, la livraison de marchandises par bateaux entiers. Les dixhuit commerants-grossistes (gros et demi-gros) recenss Zourate avaient des
chiffres daffaires trs ingaux ; ils fonctionnaient en se fournissant lextrieur et
en constituant cette fin des socits du type sharika et ils revendaient ensuite aux
boutiquiers locaux ou de la rgion dont le chiffre daffaires tait souvent extrmement bas 21. Ce petit commerce boutiquier ntait pas toujours lactivit principale
et constituait aussi une sorte de redistribution des profits, ces petits commerants
tant souvent de la mme tribu que les commerants en gros.
Ces grossistes navaient gnralement pas construit leurs entreprises dans les
villes minires mais venaient dAtr, de Rosso ou encore du Sngal, avec des capitaux dj constitus. Leurs sources dapprovisionnement taient les Canaries et le
Sahara, alors espagnol, qui bnficiaient dune franchise douanire portuaire et o
stait implant un rseau de banques (espagnoles mais aussi indiennes, pakistanaises) qui consentaient des facilits bancaires ces commerants maures, souvent en mal de liquidits montaires internationales. Un rseau de contrebande
actif stait par ailleurs mis en place travers le Sahara espagnol. Par ce biais,
taient ainsi contournes les difficults lies lappartenance la zone franc
(contrle strict du secteur bancaire et crdit limit, ncessit de transit par le

20 Ils pourront nanmoins manipuler le systme de la Sonimex en organisant artificiellement des ruptures de stocks et la pnurie pour augmenter les prix, ou encore ou utilisant le crdit, puis, au moment de la
crise alimentaire, en accaparant les distributions de vivres.
21 Souvent moins de 1 000 francs CFA par jour. Jai recens 305 commerants Zourate (15 000 habitants
environ) et 466 Nouadhibou (moins de 20 000 habitants).

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Pierre Bonte

Sngal avec lequel la Mauritanie rompt ses accords douaniers, relativement lonins, en 1970).
La sharika est aussi une rponse locale ces difficults. Je dcrirai dabord
quelques cas que jai observs lpoque :
Sharika 1, compose de trois frres des Smsd dAtr dont le pre faisait dj
du commerce dans cette ville. La socit a t constitue en 1955 Bir Moghrein,
dans le nord du pays, sur la frontire espagnole et non loin du Maroc, pour faciliter limport. Lan des frres, install Bir Moghrein, est directeur et gre laffaire ;
un autre, Zourate, soccupe du crdit et des relations bancaires, mais la spcialisation nest pas trs rigide ; le troisime rside Atr mais circule entre les villes
mauritaniennes o la socit est installe (Nouadhibou, Rosso, Nouakchott, Atr,
Zourate, Bir Moghrein, etc.).
Sharika 2, compose aussi de deux frres des Smsd, a t cre en 1960 et
exerce ses activits Atr, Rosso et Bir Moghrein. Dautres membres de la tribu se
sont joints eux et ont permis dlargir le capital. Le frre an, install Zourate,
soccupe des approvisionnements, du crdit et des affaires bancaires. Un autre frre
soccupe de la vente Zourate. Un troisime a ouvert une succursale Rosso.
Sharika 3, fonde par un commerant des Awld Busbac et un homme du
Brakna en 1959. Un troisime associ sest retir aprs un incendie qui a dtruit
une partie du fonds en 1967. La rpartition des parts de capital est ici trs ingale ;
lassoci majoritaire est install Nouakchott par o transitent les approvisionnements et o il contrle plusieurs boutiques. Lautre associ tient la succursale de
Zourate et reoit la moiti des bnfices raliss sur place.
Sharika 4, compose de deux associs des Smsd et Awld Qayln (autre tribu,
hassn cette fois, de lAdrr), auxquels se sont joints, plusieurs annes aprs la cration, en 1962, deux hommes des Shurfa. Cest une association de capitaux reposant
sur des bases plus simples : inventaire tous les six mois et partage au prorata des
bnfices.
Sharika 5, compos par un haut fonctionnaire ayant exerc dans la rgion, qui
sest associ avec un boutiquier. Le premier apporte la plupart des capitaux, le
second soccupe de la gestion commerciale.
Sharika 6, autre association parentale dun oncle et dun neveu se partageant
rgulirement les bnfices.
Ces divers cas sont un chantillon assez reprsentatif des sharika qui contrlaient lpoque la majeure partie du commerce dimportation Zourate et sans
doute mais aucun chiffre nest naturellement disponible dans le reste de la
Mauritanie. Elles sont les noyaux de socits commerciales modernes constitues
sur la base dune association de capitaux, familiaux le plus souvent, et dune division interne des tches, et rpondant aux contraintes de lenvironnement conomique. Elles fonctionnent avec une grande souplesse permettant de drainer des
crdits non bancaires, ou bancaires dans le cas des banques canariennes, de multiplier les succursales et les lieux dapprovisionnement extrieurs, de contrler
enfin un vaste rseau de distribution boutiquier empruntant souvent aux relations
tribales des fondateurs (76 des 305 boutiquiers de Zourate taient dorigine smsd, groupe le mieux reprsent dans les sharika locales). Par le biais de ces socits, sachve la prise en charge du systme commercial par les commerants

Faire fortune au Sahara

sahariens. Les maisons commerciales europennes ferment leurs portes,


quelques exceptions prs (Peyrissac dans le domaine de la quincaillerie ; la SIGP
subsiste mais abandonne le secteur commercial pour se replier sur la pche).
Contrairement ce que lon observe dans dautres pays africains, les Libanais
noccupent quune petite part du secteur commercial : dans la valle du fleuve
Sngal dont ils se replieront progressivement, et dans les villes o existe une
clientle europenne 22.
Les exemples que je viens de prsenter de lorganisation des sharika mettent
en vidence un autre aspect de ces structures commerciales transitoires qui permettent aux commerants nationaux de conqurir le march et de crer des bases
solides dans les pays voisins (Sngal, Canaries en particulier). Il sagit de lutilisation des solidarits tribales (casabiyyt). Le commerce dimportation se concentre
cette poque aux mains de quelques tribus zawya, dont beaucoup ont une prsence ancienne en Adrr. Aux Idawcal et aux Laghll qui sont originaires de
Shingitti mais sont aussi traditionnellement installs au Tagant, au Trarza et dans
les Hodh, et qui ont une ancienne implantation au Sngal par lintermdiaire des
rseaux soufistes de la tijniyya, sajoutent les Smsd dAtr qui vont aussi jouer
un rle important, durant la priode suivante, dans lorganisation des transports
nationaux sur lesquels ils exercent un contrle privilgi. Je ne peux ici dvelopper une analyse du rle du tribalisme dans la vie conomique et politique mauritanienne. Je me contenterai de quelques remarques.
Les tribus qui occupent ce champ du commerce ne sont pas des entits
hrites telles quelles de lhistoire. Leur promotion commerciale se justifie par des
rseaux de parentle plus troits au sein desquels sactivent les solidarits. Dans
certains cas, les hirarchies statutaires internes se trouvent bouleverses dans ce
nouveau contexte, et ce sont des familles de rang infrieur qui se trouvent ainsi
mises sur le devant de la scne, y compris l o le pouvoir au sein de la tribu se
conjuguait avec lautorit religieuse au sein des confrries (trq) qui, telle la tijniyya, ont jou aussi un rle important, que je ne peux quvoquer ici, dans la spcialisation commerciale des zawya. Il faut aussi rappeler labsence de traditions
commerciales anciennes de certaines de ces tribus, les Smsd par exemple. Bref,
le rle conomique et commercial moderne de ces tribus est moins un hritage du
pass quun profond rajustement des solidarits hrites de lhistoire pour en
faire lun des fondements essentiels de ce que lon pourrait appeler la socit
civile mauritanienne. Il en est vraisemblablement de mme dans le domaine du
politique [Zekeria ould Ahmed Salem, 1999].
Lanne 1973 reprsente un tournant majeur dans le processus qui va faire de
ces commerants, encore inscrits dans les relations tribales et nayant que des capacits financires limites, un vritable milieu dhommes daffaires dont linfluence
politique est croissante 23. Sans pouvoir poursuivre lanalyse jusqu la priode

22 Quil perdront en 1986 avec linterdiction de la vente de lalcool en Mauritanie qui fera passer le secteur des supermarchs aux mains des commerants maures.
23 Rappelons que lactuel chef de ltat certes issu des milieux militaires qui exercent le pouvoir depuis
1978, date du coup dtat qui renversa le fondateur de la Rpublique islamique , Moktar ould Daddah,
est originaire de la tribu des Smsd.

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Pierre Bonte

actuelle, faute denqutes et de donnes prcises, je me contenterai dvoquer les


causes de cette nouvelle volution.
La premire est la crise climatique et alimentaire dont on saccorde placer le
dbut en 1973, mme si la scheresse a commenc la fin des annes soixante.
Cette scheresse rvle un dficit alimentaire croissant qui tient au dficit structurel de lagriculture mauritanienne. Les importations de riz, qui stablissaient au
dbut des annes soixante une moyenne annuelle denviron 6 300 tonnes, se
montent, partir de 1973, plus de 30 000 tonnes annuelles. Sans atteindre la dramatique gravit quelle eut dans dautres pays africains, la famine sinstalle plusieurs annes de suite [Bonte, 1975]. Le monopole dapprovisionnement dont
jouissait la Sonimex, sous le contrle de ltat, se rvle inadquat pour rpondre
aux besoins. La mise en place de laide alimentaire internationale, puis la cration
de lOffice mauritanien des crales (aot 1975) rpondent au caractre durgence
mais introduisent de graves distorsions : le dclin des cultures vivrires et leur substitution par le riz alors produit dimportation 24, le dsintrt des grossistes pour ce
secteur fortement subventionn et les rgulires pousses spculatives qui sorganisent sur la base du rationnement (rachat de laide alimentaire aux personnes qui
en bnficient) et du march noir.
Cette situation, une fois pass le contexte durgence, va se rvler favorable aux
investisseurs privs qui, ultrieurement, partir de 1991, mettront la main sur la
production rizicole nationale dont le dveloppement spectaculaire est rendu possible par lintroduction de lirrigation dans la valle du Sngal, remplaant lagriculture de dcrue, aprs la construction des barrages rgularisant le cours du fleuve.
La scheresse et la crise alimentaire modifient aussi radicalement le march du
btail. Les petits leveurs ruins quittent massivement la badiyya, le monde pastoral et nomade, pour sinstaller dans les villes (les nomades qui reprsentaient plus
de 60 % de la population au lendemain de lindpendance nen constituent plus
que 10 % environ de nos jours). Aprs la crise, les prix du btail ont fortement
remont, et la production est mme devenue dficitaire, justifiant un temps linterdiction des exportations et la rorganisation sur le plan national de ce march du
btail (lapprovisionnement de Nouakchott absorbe une part essentielle de la production). Mais lon assiste de ce fait des transferts massifs des troupeaux aux
mains des commerants en particulier mais aussi de tous ceux, hommes politiques,
fonctionnaires, etc., qui constituent avec ceux-ci la nouvelle classe dominante sur
le plan conomique et politique.
Lanne 1973 est aussi un tournant dans la mesure o la rupture des accords de
coopration avec la France, la nationalisation de la socit minire Miferma et la
cration dune monnaie (ouguiya) et dun secteur financier national vont se traduire
court terme par une nouvelle promotion conomique et sociale des entrepreneurs
commerciaux qui avaient jet les bases de leur fortune durant la priode antrieure. Leur poids dans la vie politique explique sans doute pour une part ces dcisions, mme si elles semblent prises en apparence sous la pression dun

24 En 1977, le prix de vente du mil et sorgho est deux fois et demi suprieur celui du riz commercialis
par la Sonimex.

Faire fortune au Sahara

mouvement populaire, anticolonialiste et progressiste. Les rsultats de ces


mesures ne se feront pas sentir immdiatement la crise alimentaire, puis la guerre
du Sahara (1976-1978) laisseront place une forte intervention de ltat, qui se
perptue jusqu nos jours , mais linversion des tendances est manifeste ds les
lendemains de 1973.
La sortie de la zone franc saccompagne de linstallation en Mauritanie de
nombreuses banques prives, souvent dorigine arabe 25, dont lexistence est parfois phmre, mais qui se traduit par lentre dans le pays de capitaux importants
permettant aux investisseurs nationaux de dvelopper considrablement leurs
activits.
Les crdits court terme destination du priv sont multiplis par vingt
entre 1962 et 1977, par trois entre 1972 et 1973.

Catgories de crdits bancaires (en millions douguiyas), long, moyen et court termes
1969 CT
Commerce/transport
Sonimex
Pche
Mines
Eau/lect./bt./TP
Immobilier
Autres
Total

375
126
23
85
216
825

1973 CT
585,9
424,5
124
333,4
274,5
1,3
166,2
1 909,8

1973 M et LT
8,6

1 034,4
36,3
118,1
37,6
1 235

1978 CT
2 759,2
29,2
143,4
368,4
713,5
10,3
1 310,9
6 334,5

1978 L et MT
27,8

342,2
182,5
251,3
710,9
1 571,3

Sources : Statistiques montaires de la BCM.

Ces crdits recouvrent certes des investissements trs divers, dans limmobilier
par exemple autant que dans le commerce, mais cest aussi lpoque o le march
de limmobilier prend Nouakchott, submerg par les vagues de ruraux chasss
par la scheresse et la famine, un tour spculatif et capitalistique quil a gard jusqu nos jours. Les crdits moyen terme, plus lis des investissements dinfrastructure (pche, secteur industriel et agroalimentaire, etc.) connaissent aussi une
brutale progression qui se manifeste un peu plus tard, partir de 1976. La croissance des dpts est tout aussi nette, le dcalage saccentuant sans cesse entre
dpts et crances : cette relation est peu prs quilibre jusquau dbut des
annes soixante-dix, elle prsente un dficit denviron 2 000 millions douguiyas en
1973, et de 6 500 millions douguiyas en 1977.

25 Par exemple la BALM, Banque arabo-libyenne pour le commerce extrieur et le dveloppement, ou


encore la BAAM, Banque arabe africaine en Mauritanie.

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Pierre Bonte

Lquilibre ne peut tre atteint que grce lapport de capitaux extrieurs


(originaires du monde arabe en particulier) et de capitaux publics, se traduisant
par des transferts de ltat vers le priv. Le crdit se resserrera aprs 1978 (date
de la fin de la guerre du Sahara et du coup dtat militaire) mais, dans le contexte
de cette guerre en particulier, source dimportants profits spculatifs, les commerants maures ont ralis une trs importante accumulation de capital. Cest
en partie sur cette base que lon assiste la transformation des commerants
sahariens de la priode prcdente en (redoutables) hommes daffaires, toujours
la recherche de profits spculatifs, et qui exercent parfois leurs indniables
talents aux dpens des banques elles-mmes, qui ont connu de retentissantes
faillites, et de ltat.
Mon analyse sarrtera cette date, la fin des annes soixante-dix, faute de
connaissances plus prcises des volutions contemporaines, de comptence aussi
pour traiter avec les mthodes de lconomiste les tendances actuelles de la production et du commerce de la Rpublique islamique de Mauritanie.
Le dynamisme national des entrepreneurs sahariens et leurs capacits dintervention sur le march international, qui leur ont permis de construire les bases
dune accumulation locale avant mme la colonisation, et malgr la longue prsence de celle-ci, en concurrenant efficacement les maisons commerciales europennes et en simplantant dans les pays voisins, me semblent suffisamment
illustrs. Ils perdurent jusqu nos jours. La contrepartie de ce dynamisme est la
perptuation dune vision de ces activits conomiques, gure si loigne en fait
de leurs manifestations modernes lheure de la mondialisation, qui privilgie la
recherche du profit spculatif, qui se dsintresse des investissements productifs
et dont le cot social et conomique est lev. Durant ces deux dernires dcennies, les investissements de ces entrepreneurs dans le domaine de limmobilier,
de la pche, de lagroalimentaire, nont pas permis de dvelopper significativement ces secteurs privilgis de lconomie mauritanienne actuelle. Ils ont plus
vis des profits immdiats et se sont exercs aux dpens de lquilibre fragile des
milieux halieutiques ou de lagriculture irrigue dans la valle du fleuve Sngal.
La spculation immobilire, sur les lotissements et les constructions, interdit tout
plan durbanisme raisonn dune ville comme Nouakchott qui regroupe entre un
quart et un tiers de la population mauritanienne. Les ingalits conomiques et
sociales sont fortes au-del de la faade des solidarits tribales. Les entrepreneurs
trouvent plus de profit investir dans limport-export que dans lindustrie : les
quelques tentatives en ce sens, sur la base de subventions nationales ou internationales, ont t souvent dlibrment dtournes. La seule exception est sans
doute la SNIM, hritire de la nationalisation de Miferma, qui a su prserver, sur
la base dun consensus social local, une culture dentreprise qui apparat largement extrieure au pays.
Faire fortune au Sahara Dcidment, est-ce bien diffrent, la part faite de
tout ce qui fait les particularits de lhistoire de cette partie occidentale du
Sahara, des conditions qui ont prsid ce fait, de nos jours, en dautres parties
du monde ?

Faire fortune au Sahara

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