Vous êtes sur la page 1sur 242

sommaire

Avant-propos ..
XVI' sicle-:- 1480-1580)
1. Qu'est-ce que l'humanisme?.
2. Les dcouvreurs humanistes ..
3. Savoir mancip et libre cration ..
4. Rabelais, crateur de mondes ..
5. La Pliade et son manifeste.
6. Ronsard et la posie nationale .
7. Du Bellay, de la ferveur l'lgie.
8. Les potes de la constellation ..
9. L'humanisme critique de Montaigne ..
10. Humanisme et politique ..
XVII' sicle- Baroque et classicisme ( 1580-1660)
11. Existe-t-il une littrature baroque en France?.
12. Agrippa d'Aubign, guerrier et pote.
13. Le baroque en posie.
14. Le baroque au thtre et dans le roman.
15. Les prmices du classicisme ...
16. Le courant prcieux ..
17. Le modle classique ..
18. Le classicisme au thtre .
19. Le classicisme entre esthtique et morale .. .
20. La Querelle des Anciens et des Modernes .. .
XV!l!' sicle- Lumires et critiques des Lumires (1720-1815)
21. Les conqutes de la raison ..
22. Les Lumires, un esprit et des formes .
23. Montesquieu et la politique des Lumires.
24. Laventure de l'Encyclopdie (1751-1772) ..
25. Voltaire, la virtuosit au service des ides ...
26. Les fOrmes littraires en question ...
27. Diderot, messager des Lumires.
28. Des an ti-Lumires>> au conflit avec Rousseau ..
29. Du rationalisme des Lumires la sensibilit prromantique ..
30. Les prmices de l'me romantique.
3
12
14
16
18
22
24
26
28
30
32
36
38
40
44
46
48
52
56
60
62
66
68
70
72
74
78
80
82
86
88
7
XIX' sicle- Romantisme (1820-1850) et Parnasse ( 1866-1894)
31. Chateaubriand entre deux sicles ..
32. La rvolution romantique et ses sources en Europe .
33. L'avnement et la diffusion de la posie romantique ..
34. De la thorie la bataille romantique .. .
35. Victor Hugo et les potes romantiques .. .
36. Le romantisme, l'Orient et l'histoire ...
37. Romantisme et roman.
38. La face noire du romantisme .
39. Le Parnasse et ses matres (1866-1876).
40. Des courants la modernit potique: Charles Baudelaire ..
XIX' sicle- Ralisme et naturalisme (1850-1893)
41. Quel ralisme? De Balzac au roman moderne ..
42. Le ralisme et ses contours improbables (1848-1865).
43. Flaubert, ou l'art de surmonter le ralisme ..
44. L'uvre et l'influence des frres Goncourt.
45. La naissance du naturalisme et le premier Zola (1865-1875) ..
46. Le triomphe du naturalisme.
47. Du Roman exprimental la suprmatie de Zola ..
48. Les crises du naturalisme: dissidences et critiques .
49. Maupassant et l'illusion raliste ...
50. Le naturalisme au thtre et le dclin du mouvement .
XIX' sicle- Symbolisme et dcadence (1880-1890)
51. De l'esprit dcadent au symbolisme .
52. Les origines du symbolisme ..
53. Une musique symboliste: Verlaine ..
54. La qute de Mallarm.
55. !:esthtique symboliste.
56. En marge du symbolisme ..
57. La deuxime gnration symboliste ..
58. Le pome en prose et le roman potique ..
59. Le roman entre surnaturalisme et spiritualisme ..
60. Thtre et symbolisme l'ore du xxe sicle.
XX' sicle- Dadasme et surralisme, modernits dissidentes (1920-1960)
92
94
96
98
100
104
106
108
110
114
118
120
122
124
126
128
!30
132
134
136
140
142
144
146
148
150
152
154
156
158
61. Apollinaire, prcurseur du mouvement.. 162
62. !:unanimisme et le groupe de l'Abbaye. 164
63. Tristan Tzara et les manifestes dada ..
64. Andr Breton et les deux ii manifestes>> du surralisme .
65. Le programme de la rvolution surraliste.
66. Vie et querelles du mouvement surraliste .
166
168
170
172
67. Les voix rebelles du surralisme .
68. Le surralisme et les arts ...
69. En marge du surralisme ..
70. Les hritiers indpendants .
XX' sicle- Existentialismes et littratures de l'absurde (1945-1975)
71. Les philosophies de l'existence .
72. L'existentialisme sartrien .
73. Albert Camus et l'absurde ..
7 4. La querelle Sartre-Camus .
75. Simone de Beauvoir, existentialisme et fminisme .
76. Les impasses de la littrature engage ..
77. Vers le thtre de l'absurde>).
78. Samuel Beckett et le langage disloqu ..
79. Le monde drgl de Ionesco ..
80. Les avant -gardes au thtre .
XX' sicle- <<Nouveau roman>> ou mort du roman? ( 1953-1970)
8l. Au carrefour des influences.
82. Le nouveau roman : un courant improvis .
83. La disparition de l'intrigue ..
84. La crise du personnage ..
85. Le nouveau roman a-t-il t une cole?.
86. Michel Butor ou le mouvement perptuel. ..
87. Les tropismes de Nathalie Sarraute ..
88. La mmoire fragmente de Claude Simon .
89. Marguerite Duras, une voix venue d'ailleurs .
90. Les voisinages du nouveau roman)).
XX' sicle- L'OuLiPo, du jeu la cration (depuis 1960)
91. Des origines lointaines ...
92. L'OUvroir de Littrature POtentielle .
93. La contrainte comme programme ..
94. Raymond Queneau virtuose de la langue ..
95. Georges Perec, du jeu l'abme.
96. Les crivains de l'Oulipo ( 1).
97. Les crivains de l'Oulipo (2).
98. Les oulipiens d'ailleurs ..
99. Italo Calvino, oulipien d'Italie ..
100. Le xxc sicle, tombeau des courants littraires? ...
uvres thoriques et H manifestes>> fondateurs des mouvements littraires .
Bibliographie critique .
Index des auteurs ..
174
176
178
180
184
186
188
190
192
194
196
198
200
202
206
208
210
212
214
216
218
220
222
224
228
230
232
234
236
238
240
242
244
246
248
249
251
XIX' sicle- Romantisme (1820-1850) et Parnasse ( 1866-1894)
31. Chateaubriand entre deux sicles ..
32. La rvolution romantique et ses sources en Europe .
33. L'avnement et la diffusion de la posie romantique ..
34. De la thorie la bataille romantique .. .
35. Victor Hugo et les potes romantiques .. .
36. Le romantisme, l'Orient et l'histoire ...
37. Romantisme et roman.
38. La face noire du romantisme .
39. Le Parnasse et ses matres (1866-1876).
40. Des courants la modernit potique: Charles Baudelaire ..
XIX' sicle- Ralisme et naturalisme (1850-1893)
41. Quel ralisme? De Balzac au roman moderne ..
42. Le ralisme et ses contours improbables (1848-1865).
43. Flaubert, ou l'art de surmonter le ralisme ..
44. L'uvre et l'influence des frres Goncourt.
45. La naissance du naturalisme et le premier Zola (1865-1875) ..
46. Le triomphe du naturalisme.
47. Du Roman exprimental la suprmatie de Zola ..
48. Les crises du naturalisme: dissidences et critiques .
49. Maupassant et l'illusion raliste ...
50. Le naturalisme au thtre et le dclin du mouvement .
XIX' sicle- Symbolisme et dcadence (1880-1890)
51. De l'esprit dcadent au symbolisme .
52. Les origines du symbolisme ..
53. Une musique symboliste: Verlaine ..
54. La qute de Mallarm.
55. !:esthtique symboliste.
56. En marge du symbolisme ..
57. La deuxime gnration symboliste ..
58. Le pome en prose et le roman potique ..
59. Le roman entre surnaturalisme et spiritualisme ..
60. Thtre et symbolisme l'ore du xxe sicle.
XX' sicle- Dadasme et surralisme, modernits dissidentes (1920-1960)
92
94
96
98
100
104
106
108
110
114
118
120
122
124
126
128
!30
132
134
136
140
142
144
146
148
150
152
154
156
158
61. Apollinaire, prcurseur du mouvement.. 162
62. !:unanimisme et le groupe de l'Abbaye. 164
63. Tristan Tzara et les manifestes dada ..
64. Andr Breton et les deux ii manifestes>> du surralisme .
65. Le programme de la rvolution surraliste.
66. Vie et querelles du mouvement surraliste .
166
168
170
172
67. Les voix rebelles du surralisme .
68. Le surralisme et les arts ...
69. En marge du surralisme ..
70. Les hritiers indpendants .
XX' sicle- Existentialismes et littratures de l'absurde (1945-1975)
71. Les philosophies de l'existence .
72. L'existentialisme sartrien .
73. Albert Camus et l'absurde ..
7 4. La querelle Sartre-Camus .
75. Simone de Beauvoir, existentialisme et fminisme .
76. Les impasses de la littrature engage ..
77. Vers le thtre de l'absurde>).
78. Samuel Beckett et le langage disloqu ..
79. Le monde drgl de Ionesco ..
80. Les avant -gardes au thtre .
XX' sicle- <<Nouveau roman>> ou mort du roman? ( 1953-1970)
8l. Au carrefour des influences.
82. Le nouveau roman : un courant improvis .
83. La disparition de l'intrigue ..
84. La crise du personnage ..
85. Le nouveau roman a-t-il t une cole?.
86. Michel Butor ou le mouvement perptuel. ..
87. Les tropismes de Nathalie Sarraute ..
88. La mmoire fragmente de Claude Simon .
89. Marguerite Duras, une voix venue d'ailleurs .
90. Les voisinages du nouveau roman)).
XX' sicle- L'OuLiPo, du jeu la cration (depuis 1960)
91. Des origines lointaines ...
92. L'OUvroir de Littrature POtentielle .
93. La contrainte comme programme ..
94. Raymond Queneau virtuose de la langue ..
95. Georges Perec, du jeu l'abme.
96. Les crivains de l'Oulipo ( 1).
97. Les crivains de l'Oulipo (2).
98. Les oulipiens d'ailleurs ..
99. Italo Calvino, oulipien d'Italie ..
100. Le xxc sicle, tombeau des courants littraires? ...
uvres thoriques et H manifestes>> fondateurs des mouvements littraires .
Bibliographie critique .
Index des auteurs ..
174
176
178
180
184
186
188
190
192
194
196
198
200
202
206
208
210
212
214
216
218
220
222
224
228
230
232
234
236
238
240
242
244
246
248
249
251
.Humanisme
Renaissance
1 4 8 0 ~ 580)
Qu'est-ce que
l'humanisme?
La notion de mouvement littraire n'existe pas quand le courant de pense dit
<<humanisme - partir de 1765 - traverse l'Europe du XVI' sicle. N de
dcouvertes gographiques et techniques, il s'est nourri des ressources de
l'Antiquit. Librant dfinitivement l'Occident chrtien de la censure exerce
par l'glise sur la cration, il a donn la France comme l'Europe la chance
de voir se constituer une littrature nationale lacise. L''humanisme, entr
depuis dans le langage courant, dsigne toute vision du monde centre sur
l'action et l'panouissement de l'homme.
1. la reconqute du savoir antique (xv-xv1 sicle)
12
troitement li la priode historique de la Renaissance, le courant humaniste tire son
nom du terme latin mdival humanista : on dsignait ainsi les lettrs qui matri-
saient les langues et littratures grecques et latines. Le courant humaniste fait sortir
l'tude des auteurs anciens du milieu ferm des clercs>> contrl par l'glise: dans le
mouvement universel d'une poque fascine par la dcouverte de mondes nouveaux,
la gnralisation de l'imprimerie (vers 1450) comme outil exceptionnel de diffusion du
savoir, puis la rcupration par l'lite cultive, dans les rpubliques italiennes, de nom-
breux manuscrits grecs aprs la chute de Constantinople ( 1453) vont en effet laciser la
connaissance de la littrature antique.
L o le Moyen ge modifiait le texte des auteurs anciens transmis exclusivement en
latin et le surchargeait de gloses pour l'adapter sa propre vision de l'univers, les
savants humanistes cherchent rtablir dans leur authenticit les textes latins, mais
aussi grecs et hbreux. Une lecture individualise des matres de la pense antique est
alors ouverte la conscience critique de chacun. Les bibliothques cessent d'tre
enchsses dans l'ordre institutionnel des couvents et la transmission du savoir scienti-
fique, littraire et sacr -y compris la Bible et les vangiles- se scularise progressive-
ment mais dfinitivement : les auteurs anciens sont traduits et assortis de commen-
taires philologiques. Rvrs comme des modles, ils sont aussi rcrits, plagis, cits
avec une sorte d'ivresse respectueuse dont tmoignera la fin de l'ge humaniste l'art
de la citation chez Montaigne.
L'enseignement uriiversitaire est profondment boulevers par le courant : les sept
arts libraux>> que le Moyen ge avait regroups en << trivium >>-grammaire (latine),
rhtorique et dialectique - et << quadrivium >>- arithmtique, gomtrie, musique et
astronomie -, pour en faire les serviteurs du seul savoir essentiel, la thologie,
s'mancipent de cette tutelle. La posie et l'art oratoire gagnent leurs lettres de
noblesse dans une distinction dfinitive entre le savoir religieux et le savoir profane.
L'lan d'mancipation est d'autant plus important qu'il est soutenu par le pouvoir
politique. Courant europen n en Italie, l'humanisme en France doit beaucoup
l'intuition du roi Franois rer, qui, aprs les guerres d'Italie, confie une des plus
grandes figures intellectuelles de son temps, Guillaume Bud (1467-1540) hellniste et
traducteur de Plutarque, le soin de fonder, en 1530, le Collge des lecteurs royaux,
institution prenne devenue plus tard le Collge de France, o l'on enseigne d'abord le
grec, l'hbreu et le latin.
2. un nouvel quilibre entre la raison et la foi
Port par des rudits passionns, le courant humaniste ne limite pas son ambition
une corinaissance encyclopdique des textes. Philologue, le savant de l'poque est aussi
philosophe. Le noplatonisrne de l'Italien Marsile Ficin (1433-1499) qui, dans ses
commentaires de Platon et Plotin, reprend la notion de qute des Ides>> en rempla-
ant l'amour du beau absolu par l'amour de Dieu, est videmment d cette nouvelle
approche. L'ide de la relativit des savoirs et les problmes lis la diversit des langues
parles par les hommes mergent progressivement dans la pense philosophique, poli-
tique et religieuse de l'poque.
Le savoir encyclopdique, terme entr dans la langue grce Guillaume Bud, n'est
pas pour les humanistes une masse de connaissances inertes et gratuites. Par .leur
contact avec les textes, ils esprent accder toutes les formes de sagesse suscept1bles
d'affirmer la place prpondrante de l'homme dans l'univers et d'assurer sa libert
d'action dans un cosmos harmonieux. C'est ce qu'exprime, ds 1486, 1'l.talien Pic de
La Mirandole (1463-1494) dans le De dignitatis hominis oratio. Au dterminisme de la
nature animale il oppose la singularit de l'homme qui est libre de son choix. En termes
comparables ceux du dramaturge grec paen Sophocle, auve sicle av. J.-C., il dcrte
dans une vision chrtienne qu'il n'y a rien de plus admirable dans le monde que
l'homme>>. Donnant la parOle au Crateur, il adresse au premier homme, Adam,
auquel n'a t assigne dans la Bible aucune place dfinie, ce message:
Toi, qui n'es enferm dans aucun chemin troit[ ... ], je ne t'ai fait ni cleste ni ter-
restre, ni mortel ni immortel, afin que, comme si tu tais ton propre juge et digne de te
juger peintre et sculpteur, tu faonnes toi-mme ta forme.
Confiants dans le libre arbitre humain et l'esprit critique, les humanistes aspirent
concilier l'exercice de la raison avec une authentique fOi en Dieu. Mais ils abordent les
textes sacrs avec le mme esprit critique que les autres et ouvrent une brche dans
l'ordre religieux tabli. Pour revenir aux sources de la religion Jacques
Lefvre d'taples traduit la Bible en franais en 1530. Pour lui, pour Erasme, pour tous
les membres du courant dit vangliste, la rnovation de la langue et retour la
vrit de la parole du Christ vont de pair avec une rforme pacifique de l'Eglise centre
sur la primaut de la fol. Fidles Rome et l'autorit du pape, quelques exceptions
prs, comme celle d'tienne Dolet qui sera tent par la libre pense et brl vif en 1546,
rivaux Sorbonne domine par les thologiens, les humanistes franais et euro-
pens n'chapperont pas la suspicion du pouvoir religieux: sans leur retour aux
:extes, sans les conclusions tires par Luther de sa traduction de la Bible en allemand,
jamais la Rforme n'aurait vu le jour. Paradoxalement, le programme d'un courant de
pense gnreux alimentera les querelles et l'intolrance religieuse qui livreront le pays,
partir de 1562, la barbarie des guerres de Religion.
13
Qu'est-ce que
l'humanisme?
La notion de mouvement littraire n'existe pas quand le courant de pense dit
<<humanisme - partir de 1765 - traverse l'Europe du XVI' sicle. N de
dcouvertes gographiques et techniques, il s'est nourri des ressources de
l'Antiquit. Librant dfinitivement l'Occident chrtien de la censure exerce
par l'glise sur la cration, il a donn la France comme l'Europe la chance
de voir se constituer une littrature nationale lacise. L''humanisme, entr
depuis dans le langage courant, dsigne toute vision du monde centre sur
l'action et l'panouissement de l'homme.
1. la reconqute du savoir antique (xv-xv1 sicle)
12
troitement li la priode historique de la Renaissance, le courant humaniste tire son
nom du terme latin mdival humanista : on dsignait ainsi les lettrs qui matri-
saient les langues et littratures grecques et latines. Le courant humaniste fait sortir
l'tude des auteurs anciens du milieu ferm des clercs>> contrl par l'glise: dans le
mouvement universel d'une poque fascine par la dcouverte de mondes nouveaux,
la gnralisation de l'imprimerie (vers 1450) comme outil exceptionnel de diffusion du
savoir, puis la rcupration par l'lite cultive, dans les rpubliques italiennes, de nom-
breux manuscrits grecs aprs la chute de Constantinople ( 1453) vont en effet laciser la
connaissance de la littrature antique.
L o le Moyen ge modifiait le texte des auteurs anciens transmis exclusivement en
latin et le surchargeait de gloses pour l'adapter sa propre vision de l'univers, les
savants humanistes cherchent rtablir dans leur authenticit les textes latins, mais
aussi grecs et hbreux. Une lecture individualise des matres de la pense antique est
alors ouverte la conscience critique de chacun. Les bibliothques cessent d'tre
enchsses dans l'ordre institutionnel des couvents et la transmission du savoir scienti-
fique, littraire et sacr -y compris la Bible et les vangiles- se scularise progressive-
ment mais dfinitivement : les auteurs anciens sont traduits et assortis de commen-
taires philologiques. Rvrs comme des modles, ils sont aussi rcrits, plagis, cits
avec une sorte d'ivresse respectueuse dont tmoignera la fin de l'ge humaniste l'art
de la citation chez Montaigne.
L'enseignement uriiversitaire est profondment boulevers par le courant : les sept
arts libraux>> que le Moyen ge avait regroups en << trivium >>-grammaire (latine),
rhtorique et dialectique - et << quadrivium >>- arithmtique, gomtrie, musique et
astronomie -, pour en faire les serviteurs du seul savoir essentiel, la thologie,
s'mancipent de cette tutelle. La posie et l'art oratoire gagnent leurs lettres de
noblesse dans une distinction dfinitive entre le savoir religieux et le savoir profane.
L'lan d'mancipation est d'autant plus important qu'il est soutenu par le pouvoir
politique. Courant europen n en Italie, l'humanisme en France doit beaucoup
l'intuition du roi Franois rer, qui, aprs les guerres d'Italie, confie une des plus
grandes figures intellectuelles de son temps, Guillaume Bud (1467-1540) hellniste et
traducteur de Plutarque, le soin de fonder, en 1530, le Collge des lecteurs royaux,
institution prenne devenue plus tard le Collge de France, o l'on enseigne d'abord le
grec, l'hbreu et le latin.
2. un nouvel quilibre entre la raison et la foi
Port par des rudits passionns, le courant humaniste ne limite pas son ambition
une corinaissance encyclopdique des textes. Philologue, le savant de l'poque est aussi
philosophe. Le noplatonisrne de l'Italien Marsile Ficin (1433-1499) qui, dans ses
commentaires de Platon et Plotin, reprend la notion de qute des Ides>> en rempla-
ant l'amour du beau absolu par l'amour de Dieu, est videmment d cette nouvelle
approche. L'ide de la relativit des savoirs et les problmes lis la diversit des langues
parles par les hommes mergent progressivement dans la pense philosophique, poli-
tique et religieuse de l'poque.
Le savoir encyclopdique, terme entr dans la langue grce Guillaume Bud, n'est
pas pour les humanistes une masse de connaissances inertes et gratuites. Par .leur
contact avec les textes, ils esprent accder toutes les formes de sagesse suscept1bles
d'affirmer la place prpondrante de l'homme dans l'univers et d'assurer sa libert
d'action dans un cosmos harmonieux. C'est ce qu'exprime, ds 1486, 1'l.talien Pic de
La Mirandole (1463-1494) dans le De dignitatis hominis oratio. Au dterminisme de la
nature animale il oppose la singularit de l'homme qui est libre de son choix. En termes
comparables ceux du dramaturge grec paen Sophocle, auve sicle av. J.-C., il dcrte
dans une vision chrtienne qu'il n'y a rien de plus admirable dans le monde que
l'homme>>. Donnant la parOle au Crateur, il adresse au premier homme, Adam,
auquel n'a t assigne dans la Bible aucune place dfinie, ce message:
Toi, qui n'es enferm dans aucun chemin troit[ ... ], je ne t'ai fait ni cleste ni ter-
restre, ni mortel ni immortel, afin que, comme si tu tais ton propre juge et digne de te
juger peintre et sculpteur, tu faonnes toi-mme ta forme.
Confiants dans le libre arbitre humain et l'esprit critique, les humanistes aspirent
concilier l'exercice de la raison avec une authentique fOi en Dieu. Mais ils abordent les
textes sacrs avec le mme esprit critique que les autres et ouvrent une brche dans
l'ordre religieux tabli. Pour revenir aux sources de la religion Jacques
Lefvre d'taples traduit la Bible en franais en 1530. Pour lui, pour Erasme, pour tous
les membres du courant dit vangliste, la rnovation de la langue et retour la
vrit de la parole du Christ vont de pair avec une rforme pacifique de l'Eglise centre
sur la primaut de la fol. Fidles Rome et l'autorit du pape, quelques exceptions
prs, comme celle d'tienne Dolet qui sera tent par la libre pense et brl vif en 1546,
rivaux Sorbonne domine par les thologiens, les humanistes franais et euro-
pens n'chapperont pas la suspicion du pouvoir religieux: sans leur retour aux
:extes, sans les conclusions tires par Luther de sa traduction de la Bible en allemand,
jamais la Rforme n'aurait vu le jour. Paradoxalement, le programme d'un courant de
pense gnreux alimentera les querelles et l'intolrance religieuse qui livreront le pays,
partir de 1562, la barbarie des guerres de Religion.
13
les dcouvreurs
humanistes
L'influence intellectuelle du Nerlandais rasme a essaim dans le monde
humaniste comme la clbre collection des portraits de ce matre par Hans
Holbein a t dissmine dans les muses du nord de l'Europe. Avec celle de
Guillaume Bud dont il tait le contemporain et l'ami, son uvre constitue
une sorte de diptyque humaniste, un modle qui semble avoir surgi pour
inspirer ses hritiers.
1. rasme de Rotterdam (v. 1469-1536)
14
N Rotterdam, form au sminaire d'Utrecht, ordonn prtre en 1492, il rencontre
l'humanisme dans les uvres du latiniste italien Lorenzo Valla. La bourse d'tudes qui
le conduit au collge de Montaigu Paris l'ancre dans le mouvement naissant. C'est
Oxford qu'il apprend le grec avant de rejoindre l'Italie, o il publie, Venise, les
Adages (premire dition critique, 1500) aprs avoir obtenu la dispense de ses vux
monastiques. Florilge de citations rvlatrices de la sagesse antique commentes d'un
point de vue philologique, historique et littraire, le texte sera constamment butin
par les crivains de la Renaissance. Ce recueil ou ce trsor tmoigne de la cudo-
sit foisonnante de l'auteur et oppose l'empire de la rhtorique cicronienne fige
dans un modle formaliste un contact vivant avec les langues anciennes. La mme
vigueur de ton se retrouve dans J'loge de la folie (1511) compos en Angleterre, o
rasme rencontre Henri VIII et son chancelier Thomas lviore.
Le renom europen du savant s'accrot spectaculairement avec la parution Ble,
en 1514, d'une nouvelle traduction du Nouveau Testament, tablie partir du texte
grec. rasme offre ainsi un public rudit et curieux, soucieux de revenir aux sources
de la foi, l'occasion d'une comparaison avec le texte latin de la Vulgate d saint
Jrme et reconnu comme texte officiel depuis le Moyen ge. Le succs et l'influence
de l'ouvrage se mesurent au nombre lev d'ditions qu'il connat au xvre sicle: plus
de deux cents.
rasme, qui s'affirme en 1522 citoyen du monde, met sa confiance en l'homme et
son rudition au service des grands en rdigeant un Trait sur l'ducation du prince
chrtien (1516) destin la formation du futur Charles Quint. Il y dessine la figure
d'un roi anim par la mesure, la raison, la foi et la gnrosit, entirement vou au ser-
vice de l'tat. Attentif aux problmes de son temps dont dbattent avec vigueur ses
Colloques (1519), rasme tait naturellement proche du courant vangliste tout en
demeurant trs fidle l'orthodoxie catholique et l'autorit du pape. Install Ble,
il ne prend pas parti dans le dbat politique sur la Rforme ouvert aprs la condamna-
tion de Luther, en 1521. Sur le fond, il affirme en matire religieuse comme dans son
domaine de recherche l'ide d'une libert relative de l'action humaine, exprime en
1524 dans Essai sur le libre arbitre, ce qui lui vaut une rponse ironique de Luther dans
1rait du serf arbitre (1525).
Nul ne sait ce que le maitre de Rotterdam pensait vraiment la fin de sa vie du conflit
politico-relgieux partiellement d la diffusion en langue des.
il a srement pressenti que les progrs de la rforme condmra1ent a la division defim-
tive de la communaut chrtienne. Alors que sa Correspondance reflte la vitalit de la
culture humaniste, il a vu se dchirer l'glise, dont il avait ardemment voulu prserver
l'unit en esprant combiner la sagesse antique ave_c le un, id.al
battu en brche par l'Histoire mais dfendu avec bno par certames des creatwns litte-
raires et artistiques de la Renaissance qui se sont alimentes sa source.
2. Guillaume Bud (1467-1540)
l'influence d'rasme, clerc europen, rpond celle du savant franais Guillaume
Bud lac moins connu en son temps mais dont l'influence a t dterminante.
et dcouvreur, il se forme quasiment seul aprs avoir renonc l'tude
exclusive du droit pour se tourner vers le grec et la philosophie sans ngliger les autres
arts libraux. A l'instar de l'Italien Pic de La Mirandole (1463-1494), son rudition
encyclopdique ne connat pas de limites et son programme ducatif ressemble beau-
coup celui, plus fameux, dfini par Rabelais.
Son apport essentiel au mouvement humaniste tient l'instauration des tudes
grecques en France et sa mthode. Il est traduc:eur et de Plutarque en
latin et ses Commentaires sur la langue grecque n ont pas vte1lh. II dbarrasse les textes
fondateurs du droit romain des gloses mdivales dans ses Annotations sur les
Pandectes (1508) et claire par la philologie les problmes qu'ils posaient. Sa renom-
me doit beaucoup son trait des monnaies et mesures antiques, De Asse (1515).
Dans cet ouvrage il crit:
"L'esprit humain peut faire son ascension vers la de :a
et plus claire, par les dtours d'une mthode appropnee, plutot qu :n faisant 1 economte
de l'tude et en se portant directement du plus bas degr de connatssance au plus haut,
escamotant ainsi les tapes successives du savoir.>>
Conseiller des princes comme rasme, proche de Charles VII et Louis XII, puis secr-
taire du roi, en mission auprs du Saint -Sige, il accompagne Franois le: au Camp
Drap d'or. Matre de librairie du roi, il dirige la bibliothque de Fontamebleau pms,
en 1530, obtient de Franois rer la cration du Collge des lecteurs royaux, le futur
Collge de France. Naturellement intress la r,flexion polit,ique, i! une
Institution du prince chrtien (1515), empremte dune sagesse a la fms realiste et
morale. Ses proccupations trs varies dans le domaine du sa:oir, son
dans le sicle ont aboti une uvre moins disparate que b1garre, parfaitement
reprsentative de l'humanisme qui n'a jamais t une cole ni un mouvement mais
avant tout un lan fcond et gnreux.
Soucieux comme rasme d'intgrer l'hritage antique sa vision chrtienne du
monde il vcut assez longtemps pour subir les consquences imprvues de la diffusion
humaniste du savoir, les problmes politiques lis la Rforme. Tn1oin de l' affaire
des placards en 1534, premire menace sur les ,le dbut des
perscutions, celui qui avait rouvert les spulcres de 1 Ant1qmte )) a passe la fin de sa
vie dans un silence probablement inquiet.
15
les dcouvreurs
humanistes
L'influence intellectuelle du Nerlandais rasme a essaim dans le monde
humaniste comme la clbre collection des portraits de ce matre par Hans
Holbein a t dissmine dans les muses du nord de l'Europe. Avec celle de
Guillaume Bud dont il tait le contemporain et l'ami, son uvre constitue
une sorte de diptyque humaniste, un modle qui semble avoir surgi pour
inspirer ses hritiers.
1. rasme de Rotterdam (v. 1469-1536)
14
N Rotterdam, form au sminaire d'Utrecht, ordonn prtre en 1492, il rencontre
l'humanisme dans les uvres du latiniste italien Lorenzo Valla. La bourse d'tudes qui
le conduit au collge de Montaigu Paris l'ancre dans le mouvement naissant. C'est
Oxford qu'il apprend le grec avant de rejoindre l'Italie, o il publie, Venise, les
Adages (premire dition critique, 1500) aprs avoir obtenu la dispense de ses vux
monastiques. Florilge de citations rvlatrices de la sagesse antique commentes d'un
point de vue philologique, historique et littraire, le texte sera constamment butin
par les crivains de la Renaissance. Ce recueil ou ce trsor tmoigne de la cudo-
sit foisonnante de l'auteur et oppose l'empire de la rhtorique cicronienne fige
dans un modle formaliste un contact vivant avec les langues anciennes. La mme
vigueur de ton se retrouve dans J'loge de la folie (1511) compos en Angleterre, o
rasme rencontre Henri VIII et son chancelier Thomas lviore.
Le renom europen du savant s'accrot spectaculairement avec la parution Ble,
en 1514, d'une nouvelle traduction du Nouveau Testament, tablie partir du texte
grec. rasme offre ainsi un public rudit et curieux, soucieux de revenir aux sources
de la foi, l'occasion d'une comparaison avec le texte latin de la Vulgate d saint
Jrme et reconnu comme texte officiel depuis le Moyen ge. Le succs et l'influence
de l'ouvrage se mesurent au nombre lev d'ditions qu'il connat au xvre sicle: plus
de deux cents.
rasme, qui s'affirme en 1522 citoyen du monde, met sa confiance en l'homme et
son rudition au service des grands en rdigeant un Trait sur l'ducation du prince
chrtien (1516) destin la formation du futur Charles Quint. Il y dessine la figure
d'un roi anim par la mesure, la raison, la foi et la gnrosit, entirement vou au ser-
vice de l'tat. Attentif aux problmes de son temps dont dbattent avec vigueur ses
Colloques (1519), rasme tait naturellement proche du courant vangliste tout en
demeurant trs fidle l'orthodoxie catholique et l'autorit du pape. Install Ble,
il ne prend pas parti dans le dbat politique sur la Rforme ouvert aprs la condamna-
tion de Luther, en 1521. Sur le fond, il affirme en matire religieuse comme dans son
domaine de recherche l'ide d'une libert relative de l'action humaine, exprime en
1524 dans Essai sur le libre arbitre, ce qui lui vaut une rponse ironique de Luther dans
1rait du serf arbitre (1525).
Nul ne sait ce que le maitre de Rotterdam pensait vraiment la fin de sa vie du conflit
politico-relgieux partiellement d la diffusion en langue des.
il a srement pressenti que les progrs de la rforme condmra1ent a la division defim-
tive de la communaut chrtienne. Alors que sa Correspondance reflte la vitalit de la
culture humaniste, il a vu se dchirer l'glise, dont il avait ardemment voulu prserver
l'unit en esprant combiner la sagesse antique ave_c le un, id.al
battu en brche par l'Histoire mais dfendu avec bno par certames des creatwns litte-
raires et artistiques de la Renaissance qui se sont alimentes sa source.
2. Guillaume Bud (1467-1540)
l'influence d'rasme, clerc europen, rpond celle du savant franais Guillaume
Bud lac moins connu en son temps mais dont l'influence a t dterminante.
et dcouvreur, il se forme quasiment seul aprs avoir renonc l'tude
exclusive du droit pour se tourner vers le grec et la philosophie sans ngliger les autres
arts libraux. A l'instar de l'Italien Pic de La Mirandole (1463-1494), son rudition
encyclopdique ne connat pas de limites et son programme ducatif ressemble beau-
coup celui, plus fameux, dfini par Rabelais.
Son apport essentiel au mouvement humaniste tient l'instauration des tudes
grecques en France et sa mthode. Il est traduc:eur et de Plutarque en
latin et ses Commentaires sur la langue grecque n ont pas vte1lh. II dbarrasse les textes
fondateurs du droit romain des gloses mdivales dans ses Annotations sur les
Pandectes (1508) et claire par la philologie les problmes qu'ils posaient. Sa renom-
me doit beaucoup son trait des monnaies et mesures antiques, De Asse (1515).
Dans cet ouvrage il crit:
"L'esprit humain peut faire son ascension vers la de :a
et plus claire, par les dtours d'une mthode appropnee, plutot qu :n faisant 1 economte
de l'tude et en se portant directement du plus bas degr de connatssance au plus haut,
escamotant ainsi les tapes successives du savoir.>>
Conseiller des princes comme rasme, proche de Charles VII et Louis XII, puis secr-
taire du roi, en mission auprs du Saint -Sige, il accompagne Franois le: au Camp
Drap d'or. Matre de librairie du roi, il dirige la bibliothque de Fontamebleau pms,
en 1530, obtient de Franois rer la cration du Collge des lecteurs royaux, le futur
Collge de France. Naturellement intress la r,flexion polit,ique, i! une
Institution du prince chrtien (1515), empremte dune sagesse a la fms realiste et
morale. Ses proccupations trs varies dans le domaine du sa:oir, son
dans le sicle ont aboti une uvre moins disparate que b1garre, parfaitement
reprsentative de l'humanisme qui n'a jamais t une cole ni un mouvement mais
avant tout un lan fcond et gnreux.
Soucieux comme rasme d'intgrer l'hritage antique sa vision chrtienne du
monde il vcut assez longtemps pour subir les consquences imprvues de la diffusion
humaniste du savoir, les problmes politiques lis la Rforme. Tn1oin de l' affaire
des placards en 1534, premire menace sur les ,le dbut des
perscutions, celui qui avait rouvert les spulcres de 1 Ant1qmte )) a passe la fin de sa
vie dans un silence probablement inquiet.
15
savoir mancip
et libre cration
Comme tous les courants de pense qui ont chapp au domaine clairement
circonscrit de la doctrine littraire, l'humanisme a eu ses dcouvreurs, ses philo-
logues, ses traducteurs, ses philosophes et ses pdagogues. En repoussant sur le
mode pluridisciplinaire les limites de la connaissance, il a encourag des cra-
tions totalement originales, irrductibles un genre, une cole ou une thorie.
1. Machiavel (1469-1527}, le pragmatisme en politique
16
la sagesse antique au service de la politique
Le retour aux textes anciens, en donnant un large accs la Rpublique de Platon et
aux traits d'Aristote, met au cur de la rflexion le rejet de la tyrannie et les alterna-
tives y apporter. Secouant la tradition, l'humanisme a pour corollaire un essor
important de la pense politique. Malgr la connotation pjorative attache la notion
de machiavlisme'' qui caricature une pense politique infiniment plus subtile, le
trait de Machiavel Le Prince (1513) appartient pleinement l'esprit humaniste. Ce
Florentin, proche des Mdicis, trouve les sources de sa pense chez les historiens et les
philosophes antiques, avec au premier chef Tite-Live et Cicron. Mais, alors qu'il est
secrtaire la chancellerie des Affaires trangres de la Rpublique florentine avant de
connatre une carrire agite Rome, il recherche avant tout dans les modles anciens
un savoir critique l'gard de son temps et des outils concrets pour l'action.
t La dfinition du monarque moderne
Dans ces conditions, il est difficile de distinguer dans l'uvre essentielle de Machiavel,
Le Prince, ce qui relve d'un projet purement pragmatique - donner son ddicataire,
Laurent de Mdicis, la recette d'un pouvoir efficace et surtout durable- et les lments
d'une pense politique personnelle. Pour ses contemporains, il a le mrite de laciser la
rflexion sur le pouvoir politique en s'mancipant des prsupposs mtaphysiques et
moraux traditionnels. L'idal de gouvernement qu'il prne derrire la figure du
prince ne se limite pas des principes gnraux: il ne s'agit pas de dessiner comme
le fera Rabelais, la figure idale, transcendant les rgimes politique, du philosophe-roi
et du roi-philosophe. Machiavel part des ncessits historiques de son temps pour
dfinir une sorte d'quilibre entre les intrts du prince soucieux de conserver son
pouvoir, ceux de l'tat et ceux du peuple qu'il faut contenir sans trop le mcontenter.
Pour lui, rompu aux intrigues des cours italiennes, le prince doit trouver une sorte de
bon usage)) des vices humains au service elu bien commun. Partie d'une vision pessi-
miste mais raliste et dynamique de l'homme, l'uvre de Machiavel, au-del de ses
proccupations opportunistes, tire les leons de l'exprience, ce qui explique son
influence considrable dans l'action politique jusqu' la fin du xviie sicle : on en
trouve les traces, par exemple, dans la tragdie politique de Corneille.
2. Thomas More (1478-1535) et la dynamique de l'utopie
Des alas du pouvoir la rflexion politique
ct de cette rflexion modre, la cration la plus puissamment symbolique de
l'enthousiasme humaniste demeure celle de Thomas More qu'i inventa avec son
Utopie un mot, une forme de socit, un modle de pense et un genre littraire.
Cet aristocrate anglais, diplomate et ami d'rasme est d'abord appel la cour du roi
d'Angleterre Henri VIII qui monte sur le trne en 1509. Il initie le souverain aux ides
nouvelles, devient son conseiller intime puis son chancelier en 1529. Esprant accom-
pagner Henri VIII dans une politique de rformes, cet rudit humaniste, qui a traduit
des Dialogues du grec Lucien, choisit le biais du roman politique pour dbusquer les
failles de l'organisation politique anglaise et l'injustice de son rgime. Il n'obtiendra
pas de succs et se heurtera aux caprices de son roi bien dcid adapter son bon
plaisir la fonction qu'il exerce.
Thomas More est, comme la plupart des grands humanistes europens, un chrtien sin-
cre, fidle l'autorit du pape. Il souhaite que l'glise se rforme sans perdre son
unit. Ds lors, il n'hsite pas briser sa carrire politique en rsistant aux pressions
d'Henri VIII, qui veut se servir de lui pour obtenir du Saint-Sige l'autorisation de
divorcer. Aprs avoir dmissionn de ses fonctions de chancelier (1532), il maintient sa
fidlit l'glise romaine malgr les menaces royales: dcapit en 1535, il sera canonis.
& un genre nouveau au service du progrs
Rcit en forme d'apologue, l'uvre de Thomas More cre un genre littraire. Sans
dissimuler l'audace d'une peiJ-se que l'on qualifierait aujourd'hui de communiste, le
texte se prsente comme la descrpton d'une cit parfaite mais non d'un den ou d'un
Eldorado puisqu'elle repose sur une structure exclusivement humaine. L' u-topie,
qui ne se situe tymologiquement nulle part, est un pays imaginaire divis en cin-
qUante-quatre cits idales o l'quit est parfaite: le rgime politique communautaire
assure tous ses habitants la paix et le bonheur. Peupl de 6 000 familles, cet ensemble
harmonieux s'enrichit par le ngoce et non par la conqute dans une socit o per-
sonne n'est inactif. Cette vision de la cit o la religion chrtienne quilibre les murs,
invite un picurisme mesur et encourage le respect d'autrui. L'loge du traval pour
tous et le principe du partage des biens dvelopp dans l'Utopie recouvre videmment
une cfitique svre du systme fodal qui perdure dans l'Angleterre du XVIe sicle: les
murs y sont rgles sur le mode patriarcal dfini par les riches propritaires terriens,
dtenteurs oisifs de tous les pouvoirs, simplement contenus dans leurs excs par le
despotisme des princes.
Profondment ancre dans la vision d'un monde tourn vers le progrs, l'Utopie a
influenc partiellement Rabelais lorsqu'il dfinit l'idal aristocratique et la socit
pacifique de l'abbaye de Thlme, dans Gargantua. Son uvre devient le modle sur
lequel se btiront jusqu'au XlXe sicle les conceptions les plus visionnaires de l' organi-
sation politique et de grands textes littraires comme l'apologue des Troglodytes chez
Montesquieu ou l'Eldorado de Voltaire.
17
savoir mancip
et libre cration
Comme tous les courants de pense qui ont chapp au domaine clairement
circonscrit de la doctrine littraire, l'humanisme a eu ses dcouvreurs, ses philo-
logues, ses traducteurs, ses philosophes et ses pdagogues. En repoussant sur le
mode pluridisciplinaire les limites de la connaissance, il a encourag des cra-
tions totalement originales, irrductibles un genre, une cole ou une thorie.
1. Machiavel (1469-1527}, le pragmatisme en politique
16
la sagesse antique au service de la politique
Le retour aux textes anciens, en donnant un large accs la Rpublique de Platon et
aux traits d'Aristote, met au cur de la rflexion le rejet de la tyrannie et les alterna-
tives y apporter. Secouant la tradition, l'humanisme a pour corollaire un essor
important de la pense politique. Malgr la connotation pjorative attache la notion
de machiavlisme'' qui caricature une pense politique infiniment plus subtile, le
trait de Machiavel Le Prince (1513) appartient pleinement l'esprit humaniste. Ce
Florentin, proche des Mdicis, trouve les sources de sa pense chez les historiens et les
philosophes antiques, avec au premier chef Tite-Live et Cicron. Mais, alors qu'il est
secrtaire la chancellerie des Affaires trangres de la Rpublique florentine avant de
connatre une carrire agite Rome, il recherche avant tout dans les modles anciens
un savoir critique l'gard de son temps et des outils concrets pour l'action.
t La dfinition du monarque moderne
Dans ces conditions, il est difficile de distinguer dans l'uvre essentielle de Machiavel,
Le Prince, ce qui relve d'un projet purement pragmatique - donner son ddicataire,
Laurent de Mdicis, la recette d'un pouvoir efficace et surtout durable- et les lments
d'une pense politique personnelle. Pour ses contemporains, il a le mrite de laciser la
rflexion sur le pouvoir politique en s'mancipant des prsupposs mtaphysiques et
moraux traditionnels. L'idal de gouvernement qu'il prne derrire la figure du
prince ne se limite pas des principes gnraux: il ne s'agit pas de dessiner comme
le fera Rabelais, la figure idale, transcendant les rgimes politique, du philosophe-roi
et du roi-philosophe. Machiavel part des ncessits historiques de son temps pour
dfinir une sorte d'quilibre entre les intrts du prince soucieux de conserver son
pouvoir, ceux de l'tat et ceux du peuple qu'il faut contenir sans trop le mcontenter.
Pour lui, rompu aux intrigues des cours italiennes, le prince doit trouver une sorte de
bon usage)) des vices humains au service elu bien commun. Partie d'une vision pessi-
miste mais raliste et dynamique de l'homme, l'uvre de Machiavel, au-del de ses
proccupations opportunistes, tire les leons de l'exprience, ce qui explique son
influence considrable dans l'action politique jusqu' la fin du xviie sicle : on en
trouve les traces, par exemple, dans la tragdie politique de Corneille.
2. Thomas More (1478-1535) et la dynamique de l'utopie
Des alas du pouvoir la rflexion politique
ct de cette rflexion modre, la cration la plus puissamment symbolique de
l'enthousiasme humaniste demeure celle de Thomas More qu'i inventa avec son
Utopie un mot, une forme de socit, un modle de pense et un genre littraire.
Cet aristocrate anglais, diplomate et ami d'rasme est d'abord appel la cour du roi
d'Angleterre Henri VIII qui monte sur le trne en 1509. Il initie le souverain aux ides
nouvelles, devient son conseiller intime puis son chancelier en 1529. Esprant accom-
pagner Henri VIII dans une politique de rformes, cet rudit humaniste, qui a traduit
des Dialogues du grec Lucien, choisit le biais du roman politique pour dbusquer les
failles de l'organisation politique anglaise et l'injustice de son rgime. Il n'obtiendra
pas de succs et se heurtera aux caprices de son roi bien dcid adapter son bon
plaisir la fonction qu'il exerce.
Thomas More est, comme la plupart des grands humanistes europens, un chrtien sin-
cre, fidle l'autorit du pape. Il souhaite que l'glise se rforme sans perdre son
unit. Ds lors, il n'hsite pas briser sa carrire politique en rsistant aux pressions
d'Henri VIII, qui veut se servir de lui pour obtenir du Saint-Sige l'autorisation de
divorcer. Aprs avoir dmissionn de ses fonctions de chancelier (1532), il maintient sa
fidlit l'glise romaine malgr les menaces royales: dcapit en 1535, il sera canonis.
& un genre nouveau au service du progrs
Rcit en forme d'apologue, l'uvre de Thomas More cre un genre littraire. Sans
dissimuler l'audace d'une peiJ-se que l'on qualifierait aujourd'hui de communiste, le
texte se prsente comme la descrpton d'une cit parfaite mais non d'un den ou d'un
Eldorado puisqu'elle repose sur une structure exclusivement humaine. L' u-topie,
qui ne se situe tymologiquement nulle part, est un pays imaginaire divis en cin-
qUante-quatre cits idales o l'quit est parfaite: le rgime politique communautaire
assure tous ses habitants la paix et le bonheur. Peupl de 6 000 familles, cet ensemble
harmonieux s'enrichit par le ngoce et non par la conqute dans une socit o per-
sonne n'est inactif. Cette vision de la cit o la religion chrtienne quilibre les murs,
invite un picurisme mesur et encourage le respect d'autrui. L'loge du traval pour
tous et le principe du partage des biens dvelopp dans l'Utopie recouvre videmment
une cfitique svre du systme fodal qui perdure dans l'Angleterre du XVIe sicle: les
murs y sont rgles sur le mode patriarcal dfini par les riches propritaires terriens,
dtenteurs oisifs de tous les pouvoirs, simplement contenus dans leurs excs par le
despotisme des princes.
Profondment ancre dans la vision d'un monde tourn vers le progrs, l'Utopie a
influenc partiellement Rabelais lorsqu'il dfinit l'idal aristocratique et la socit
pacifique de l'abbaye de Thlme, dans Gargantua. Son uvre devient le modle sur
lequel se btiront jusqu'au XlXe sicle les conceptions les plus visionnaires de l' organi-
sation politique et de grands textes littraires comme l'apologue des Troglodytes chez
Montesquieu ou l'Eldorado de Voltaire.
17
Rabelais, crateur
de mondes
La notion de lecture plurielle n'existait pas au moment o l'audace inventive
fascinait ses lecteurs et drangeait la hirarchie catholique : on a
amst pu lzre son uvre comme un roman populaire, un conte pour enfants, un
r,cit fantastique, une allgorie de l'humanisme ou un essai philosophique.
Symbole de l' espnt conqurant de la Renaissance, il ne fonde pas un mais
plusieurs modles qui traversent les sicles.
1. la volont de savoir
t la libido scientii d'un moine devenu mdecin
18
Alors que l'univers de Franois Rabelais (1483 ou 1494-1553) frappe par sa dmesure
et son pouvoir de transgression, un mystre plane sur la carrire d'un homme d'ori-
gine bien plus obscure que ses modles, rasme et Bud, habitus des cours euro-
pennes. Cette figure de l'ivresse humaniste aurait pu rester confine dans l'ombre
d'un cou;ent puisque le jeune Rabelais, que le virus de l'criture contaminera aprs la
quarantame et un long apprentissage, manifeste son formidable apptit de savoir dans
le cadre le moins apte le former, le couvent franciscain de Fontenay-le-Comte. On le
:epre en dans ce lieu o l'on pratique la stricte observance d'une rgle qui
Jeunes un devoir d'ignorance, justement condamn par Erasme.
Mms. s y arroge aussi une trange libert de parole dont le pre de Pan ta gruel saura
se saiSir. Une lettre admirative de Rabelais, qui, dit-on, se vit confisquer ses livres de
G:uillaume Bud, en 1521, exprime sa frustration de prtre, sduit par
1 mais, . sa vocation religieuse. Il obtient cependant son passage
dans l b:ndtctms qui autorise les tudes universitaires. partir de 1528,
Rabelms etudie bnllamment la mdecine, ce qui consiste connatre des textes qu'il
source grecque de Galien et Hippocrate, puis l'enseigne
1 umverstte de Montpellier. Sa curiosit des corps humains lui permettra de donner
l'ampleur de humaniste un corps appropri, celui des gants Pantagruel et
Gargantua, fOIS philosophes mais monarques paysans, gnreux et sensuels avides et
excessifs, pleins de contradictions humaines. '
t Un assoiff de savoir nomm Pantagruel
Rabelais est mdecin l'htel-Dieu de Lyon quand, aprs avoir crit en latin rasme
une lettre perdue de reconnaissance pour son apport la connaissance, il publie sous
pseudonyme comiq:e l'histoire de Pantagruel (1532). Vritable marqueterie poly-
semique, ce roman gtgantal en franais vise apparemment un public populaire,
comme le suggre son titre: Les Horribles et Espovantables Faicts et prouesses du trez
renomm roy des Dipsodes, filzs du grand gant Gargantua. Composez nou-
vellement par matstre Alcofrybas Nasier. Dmesure, inclassable, l'uvre reprend, pour
2.
le dtourner sur le mode burlesque, le canevas du roman de chevalerie mais l'ancre
dans une socit paysanne qui voque le terroir tourangeau de son auteur: les conflits
piques deviennent des querelles de village et se rsolvent au fil de situations cocasses,
entranant le lecteur dans un vertige d'actions et de mots. Le rcit abonde en rf-
rences savantes; la premire de couverture parodie un ouvrage de droit; l'onomas-
tique est symbolque puisque le nom du hros Pantagruel dsigne en grec un perp-
tuel affam qui rgne sur les Dipsodes, c'est--dire les assoiffs. Il serait, cependant,
imprudei.1t de lire l'ouvrage comme un rcit allgorique clbrant la conqute de la
connaissance.
un enthousiasme critique et lucide
& Invention verbale et credo humaniste
La seule unit de l'uvre rside, en effet, dansee qui caractrise conjointement l'idio-
syncrasie rabelaisienne et l'lan humaniste: la nouveaut inventive de sa langue. Le
rcit est satur de nologismes emprunts aux langues les plus savantes - le latin et le
grec - mais il fait entendre la voix du peuple et ses patois rgionaux. La multiplicit
des sources o puise l'crivain fait coexister la restitution dans des textes imprims de
l'univers oral propre la culture populaire avec une satire de dbats scolastiques
propre sduire les lettrs humanistes. La sagesse que traduisent les citations des
Adages rasmiens ctoie les inventaires, burlesques et gratuits, o l'auteur s'enivre
de sa langue, selon le mot d'Alain. Si Rabelais fait crire Gargantua, pre de
Pantagruel, une lettre en forme d'loge vibrant de l'humanisme qui renvoie le Moyen
ge des temps le texte mme atteste peu prs le contraire: l'huma-
nisme est plus une foi qu'un courant de pense. Ce n'est nullement une doctrine mais
l'affirmation d'une langue nouvelle qui, loin de rompre avec la tradition et la littra-
ture mdivales, les intgre une vision du monde largie par la connaissance scienti-
fique et technique transmise par de nouveaux moyens de diffusion.
Les audaces et la religion de frre Franois
Entre 1534 et 1546, dates auxquelles sont publis Gargantua et le Tiers Livre, les crits
de Rabelais voluent et embrassent un large champ de rflexion. Il frquente des
humanistes et des potes connus comme Marot, sjourne Rome et bnficie du sou-
tien royal et de la protection prcieuse de Jean et Guillaume Du Bellay. Plus achev,
moins norme que Pantagruel, Gargantua dessine plus nettement la figure du prince
humaniste qui refuse la guerre de conqute. En inventant en conclusion l'utopie
ducative et ilristocratique de l'abbaye de Thlme, Rabelais donne vie l'homme
idal de la Renaissance qui allie la foi en Dieu appuye sur l'vanglisme la libert et
un sens de l'honneur qui embellit et justifie sa vie terrestre.
Si son portrait du souverain moderne est dans l'air du temps, la caricature du mona-
chisme ignorant et parasite ainsi que les critiques de Grandgousier, pre de Pa _
contre l'inutilit sociale des moines et la superstition attache aux . C>:
culte des saints veillent les soupons: comme beaucoup d'humanistes, 1 ais est '-.\
clairement accus de sympathie pour la Rforme, dj trs rpandue en gne. ''.
1
\ -
_'{

Rabelais, crateur
de mondes
La notion de lecture plurielle n'existait pas au moment o l'audace inventive
fascinait ses lecteurs et drangeait la hirarchie catholique : on a
amst pu lzre son uvre comme un roman populaire, un conte pour enfants, un
r,cit fantastique, une allgorie de l'humanisme ou un essai philosophique.
Symbole de l' espnt conqurant de la Renaissance, il ne fonde pas un mais
plusieurs modles qui traversent les sicles.
1. la volont de savoir
t la libido scientii d'un moine devenu mdecin
18
Alors que l'univers de Franois Rabelais (1483 ou 1494-1553) frappe par sa dmesure
et son pouvoir de transgression, un mystre plane sur la carrire d'un homme d'ori-
gine bien plus obscure que ses modles, rasme et Bud, habitus des cours euro-
pennes. Cette figure de l'ivresse humaniste aurait pu rester confine dans l'ombre
d'un cou;ent puisque le jeune Rabelais, que le virus de l'criture contaminera aprs la
quarantame et un long apprentissage, manifeste son formidable apptit de savoir dans
le cadre le moins apte le former, le couvent franciscain de Fontenay-le-Comte. On le
:epre en dans ce lieu o l'on pratique la stricte observance d'une rgle qui
Jeunes un devoir d'ignorance, justement condamn par Erasme.
Mms. s y arroge aussi une trange libert de parole dont le pre de Pan ta gruel saura
se saiSir. Une lettre admirative de Rabelais, qui, dit-on, se vit confisquer ses livres de
G:uillaume Bud, en 1521, exprime sa frustration de prtre, sduit par
1 mais, . sa vocation religieuse. Il obtient cependant son passage
dans l b:ndtctms qui autorise les tudes universitaires. partir de 1528,
Rabelms etudie bnllamment la mdecine, ce qui consiste connatre des textes qu'il
source grecque de Galien et Hippocrate, puis l'enseigne
1 umverstte de Montpellier. Sa curiosit des corps humains lui permettra de donner
l'ampleur de humaniste un corps appropri, celui des gants Pantagruel et
Gargantua, fOIS philosophes mais monarques paysans, gnreux et sensuels avides et
excessifs, pleins de contradictions humaines. '
t Un assoiff de savoir nomm Pantagruel
Rabelais est mdecin l'htel-Dieu de Lyon quand, aprs avoir crit en latin rasme
une lettre perdue de reconnaissance pour son apport la connaissance, il publie sous
pseudonyme comiq:e l'histoire de Pantagruel (1532). Vritable marqueterie poly-
semique, ce roman gtgantal en franais vise apparemment un public populaire,
comme le suggre son titre: Les Horribles et Espovantables Faicts et prouesses du trez
renomm roy des Dipsodes, filzs du grand gant Gargantua. Composez nou-
vellement par matstre Alcofrybas Nasier. Dmesure, inclassable, l'uvre reprend, pour
2.
le dtourner sur le mode burlesque, le canevas du roman de chevalerie mais l'ancre
dans une socit paysanne qui voque le terroir tourangeau de son auteur: les conflits
piques deviennent des querelles de village et se rsolvent au fil de situations cocasses,
entranant le lecteur dans un vertige d'actions et de mots. Le rcit abonde en rf-
rences savantes; la premire de couverture parodie un ouvrage de droit; l'onomas-
tique est symbolque puisque le nom du hros Pantagruel dsigne en grec un perp-
tuel affam qui rgne sur les Dipsodes, c'est--dire les assoiffs. Il serait, cependant,
imprudei.1t de lire l'ouvrage comme un rcit allgorique clbrant la conqute de la
connaissance.
un enthousiasme critique et lucide
& Invention verbale et credo humaniste
La seule unit de l'uvre rside, en effet, dansee qui caractrise conjointement l'idio-
syncrasie rabelaisienne et l'lan humaniste: la nouveaut inventive de sa langue. Le
rcit est satur de nologismes emprunts aux langues les plus savantes - le latin et le
grec - mais il fait entendre la voix du peuple et ses patois rgionaux. La multiplicit
des sources o puise l'crivain fait coexister la restitution dans des textes imprims de
l'univers oral propre la culture populaire avec une satire de dbats scolastiques
propre sduire les lettrs humanistes. La sagesse que traduisent les citations des
Adages rasmiens ctoie les inventaires, burlesques et gratuits, o l'auteur s'enivre
de sa langue, selon le mot d'Alain. Si Rabelais fait crire Gargantua, pre de
Pantagruel, une lettre en forme d'loge vibrant de l'humanisme qui renvoie le Moyen
ge des temps le texte mme atteste peu prs le contraire: l'huma-
nisme est plus une foi qu'un courant de pense. Ce n'est nullement une doctrine mais
l'affirmation d'une langue nouvelle qui, loin de rompre avec la tradition et la littra-
ture mdivales, les intgre une vision du monde largie par la connaissance scienti-
fique et technique transmise par de nouveaux moyens de diffusion.
Les audaces et la religion de frre Franois
Entre 1534 et 1546, dates auxquelles sont publis Gargantua et le Tiers Livre, les crits
de Rabelais voluent et embrassent un large champ de rflexion. Il frquente des
humanistes et des potes connus comme Marot, sjourne Rome et bnficie du sou-
tien royal et de la protection prcieuse de Jean et Guillaume Du Bellay. Plus achev,
moins norme que Pantagruel, Gargantua dessine plus nettement la figure du prince
humaniste qui refuse la guerre de conqute. En inventant en conclusion l'utopie
ducative et ilristocratique de l'abbaye de Thlme, Rabelais donne vie l'homme
idal de la Renaissance qui allie la foi en Dieu appuye sur l'vanglisme la libert et
un sens de l'honneur qui embellit et justifie sa vie terrestre.
Si son portrait du souverain moderne est dans l'air du temps, la caricature du mona-
chisme ignorant et parasite ainsi que les critiques de Grandgousier, pre de Pa _
contre l'inutilit sociale des moines et la superstition attache aux . C>:
culte des saints veillent les soupons: comme beaucoup d'humanistes, 1 ais est '-.\
clairement accus de sympathie pour la Rforme, dj trs rpandue en gne. ''.
1
\ -
_'{

Au moment o la situation se tend en France, il est condamn tardivement en 1543: le
Parlement censure Gargantua et Pantagruel, la demande des thologiens, en mme
temps que les uvres d'rasme et de Calvin. La Sorbonne, qui n'avait apprci ni les
obscnits des deux romans, ni la charge comique contre son enseignement prim,
rgle ses comptes retardement, ouvrant un long dbat sur l'incroyance prsume
de Rabelais: il est en fait trs peu probable que, dans une socit organise autour du
sentiment et de l'ordre religieux, cet esprit libre mais non rvolt, ait pu aller jusqu'
un athisme dont la reprsentation mme restait floue.
Suspect aux yeux de la hirarchie catholique, Rabelais sera attaqu mais non traqu et
ne connatra pas d'autre tourment que la ncessit de s'enfuir Metz puis Rome
aprs la condamnation de ses uvres suivantes, dont l'ambigut et les allgories auto-
risent plusieurs interprtations. En 1550, les partisans de la Rforme commencent se
dchaner contre le caractre audacieux des crits rabelaisiens: Calvin condamne son
impit, la mme anne, dans le Trait des Scandales.
3. une uvre totalement ouverte
20
Entre critique et utopie, la qute c:lu plus hault sens
Caractristique aussi de la complexit du penseur humaniste quand il se fait inventeur,
la philosophie morale, politique et religieuse de Rabelais est habilement problmatise
par la forme rhtorique et narrative de ses crits: ct des figures idales et bon-
hommes de Gargantua et Pantagruel, celles des compagnons et doubles de ses person-
nages, l'tonnant moine frre Jean, vaillant et ignorant, et surtout Panurge, le compa-
gnon de Pantagruel aventurier et polyglotte, interdisent toute interprtation univoque
de l'univers rabelaisien. La difficult fondamentale que recle tout texte de Rabelais
tient aux strates de signification qu'il recouvre : ainsi l'uvre est -elle place sous le
de la culture populaire tandis que le lecteur est rgulirement convoqu, cit,
mterpell: il apparat comme un illustre buveur, soucieux de satisfaire les apptits
charnels propres sa nature humaine, ce bas matriel qui fait rgulirement contre-
point la finesse du savoir revendiqu par les uvres. On ne sait donc pas vraiment si
l'ivresse rabelaisienne correspond la belle mtaphore de connaissance que l'on
conquiert jusqu' l'ivresse, ou un clin d'il classiquement rhtorique au public: un
usage qui, depuis l'antiquit, consiste plaisanter avant d'aborder un sujet grave pour
se concilier la faveur d'un public versatile, la captatio benevolentiae. Et le jeu perma-
nent de la parodie burlesque des genres srieux achve de brouiller les cartes.
t l'ambigut des prologues
C'est dans le vaste cheveau des prologues rabelaisiens que se situe le mystre d'un
humanisme qui est loin d'tre exclusivement triomphant ou platement picurien. Le
lecteur est ainsi invit, ds le fameux prologue de Gargantua, franchir la surface du
texte pour en dcouvrir le <<plus hault sens derrire les amphibologies (expressions
double sens), les allgories, les digressions et les ruptures de ton. Mystrieux mais
globalement optimiste, ce prologue est mis en question par celui du Tiers Livre (1546).
Le sujet du roman, emprunt un des clichs de la sagesse populaire est lger et
presque bouffon: comment se marier pour viter d'tre cocu? C'est Panurge qui, en
qute de l'pouse idale et peut-tre de la certitude, accompagn d'un Pantagruel
devenu sage, est ainsi le hros plutt ngatif et sceptique du Tiers Livre (1546).
Pourtant le prologue, s'il ne renonce pas parodier le ton du bonimenteur, compare
immdiatement l'auteur au philosophe cynique Diogne. Il dveloppe ensuite longue-
ment une anecdote o l'on voit Diogne s'agiter dans son tonneau pendant que les
habitants de Corinthe se prparent affronter un sige. Et, la fin du prologue, aprs
avoir affifm n'exercer aucun rle dans la cit, Diogne-Rabelais manifeste un doute
par rapport aux fruits de son agitation intellectuelle et dclare :
(([ ... ]osciller entre l'espoir et la crainte, car j'ai peur de trouver, au lieu de la satisfaction
escompte, ce que je dteste, savoir: que mon trsor ne soit que du charbon, qu'au lieu de
la dame de cur, je n'obtienne que le barbu de pique, qu'au lieu de leur rendre service, je ne
les ennuie, qu'au lieu de les rjouir, je ne les fatigue, qu'au lieu de leur complaire, je ne leur
dplaise[ ... ]>>
Le roman qui suit s'ouvre sur un loge paradoxal des dettes et s'achve avec celui du
Pantagrulion c'est--dire du chanvre, prsent comme une herbe magique: Rabelais
aborde dans cette uvre la question brlante de la divination mais ne donne aucune
rponse dfinitive aux questions qu'on se pose sur l'origine du savoir. Superstitieux,
peureux, travesti en moine, Panurge n'est plus un compagnon trs joyeux.
un gnie-mre, entre sagesse et transgression
Le Quart Livre (1552) prolonge la qute d'le en le et entrane le lecteur dans une fr-
nsie de savoir: le hros rabelaisien y semble comme dbord par les mondes qu'il
dcouvre mi-chemin entre le rel et l'imaginaire. Mais l'expdition choue saisir le
sens de sa propre aventure, comme le suggre l'allgorie des paroles geles. Le
Cinquime Livre (1564), qui conduit Pantagruel et ses amis jusqu' l'oracle de la dive
bouteille, longtemps considr comme apocryphe, critique plus directement la
justice et le catholicisme.
Derrire le rire rabelaisien qui sduit ou rebute, port par un langage conqurant la
mesure de son ambition humaniste et de son rudition prodigieuse, la puissance cri-
tique, la drision et le double sens de l'uvre rsistent aujourd'hui encore l'analyse.
Associ par Chateaubriand aux gnies-mres [qui] semblent avoir enfant et allait
tous les autres, Rabelais hante l'univers apparemment plus mesur de Molire dont
l'Arnolphe dans L'cole des femmes ressemble au Panurge du Tiers Livre. Dans son
dterminisme pessimiste, le narrateur du Voyage au bout de la nuit (1932) de Cline
lui emprunte la truculence qui nuance son propos. Et c'est dans son rcit le plus
ambigu, au chapitre 6 du Tiers Livre que Rabelais rsume son apport, fondateur et en
perptuel mouvement la littrature et la pense: Je ne btis que pierres vives, ce
sont
2!
Au moment o la situation se tend en France, il est condamn tardivement en 1543: le
Parlement censure Gargantua et Pantagruel, la demande des thologiens, en mme
temps que les uvres d'rasme et de Calvin. La Sorbonne, qui n'avait apprci ni les
obscnits des deux romans, ni la charge comique contre son enseignement prim,
rgle ses comptes retardement, ouvrant un long dbat sur l'incroyance prsume
de Rabelais: il est en fait trs peu probable que, dans une socit organise autour du
sentiment et de l'ordre religieux, cet esprit libre mais non rvolt, ait pu aller jusqu'
un athisme dont la reprsentation mme restait floue.
Suspect aux yeux de la hirarchie catholique, Rabelais sera attaqu mais non traqu et
ne connatra pas d'autre tourment que la ncessit de s'enfuir Metz puis Rome
aprs la condamnation de ses uvres suivantes, dont l'ambigut et les allgories auto-
risent plusieurs interprtations. En 1550, les partisans de la Rforme commencent se
dchaner contre le caractre audacieux des crits rabelaisiens: Calvin condamne son
impit, la mme anne, dans le Trait des Scandales.
3. une uvre totalement ouverte
20
Entre critique et utopie, la qute c:lu plus hault sens
Caractristique aussi de la complexit du penseur humaniste quand il se fait inventeur,
la philosophie morale, politique et religieuse de Rabelais est habilement problmatise
par la forme rhtorique et narrative de ses crits: ct des figures idales et bon-
hommes de Gargantua et Pantagruel, celles des compagnons et doubles de ses person-
nages, l'tonnant moine frre Jean, vaillant et ignorant, et surtout Panurge, le compa-
gnon de Pantagruel aventurier et polyglotte, interdisent toute interprtation univoque
de l'univers rabelaisien. La difficult fondamentale que recle tout texte de Rabelais
tient aux strates de signification qu'il recouvre : ainsi l'uvre est -elle place sous le
de la culture populaire tandis que le lecteur est rgulirement convoqu, cit,
mterpell: il apparat comme un illustre buveur, soucieux de satisfaire les apptits
charnels propres sa nature humaine, ce bas matriel qui fait rgulirement contre-
point la finesse du savoir revendiqu par les uvres. On ne sait donc pas vraiment si
l'ivresse rabelaisienne correspond la belle mtaphore de connaissance que l'on
conquiert jusqu' l'ivresse, ou un clin d'il classiquement rhtorique au public: un
usage qui, depuis l'antiquit, consiste plaisanter avant d'aborder un sujet grave pour
se concilier la faveur d'un public versatile, la captatio benevolentiae. Et le jeu perma-
nent de la parodie burlesque des genres srieux achve de brouiller les cartes.
t l'ambigut des prologues
C'est dans le vaste cheveau des prologues rabelaisiens que se situe le mystre d'un
humanisme qui est loin d'tre exclusivement triomphant ou platement picurien. Le
lecteur est ainsi invit, ds le fameux prologue de Gargantua, franchir la surface du
texte pour en dcouvrir le <<plus hault sens derrire les amphibologies (expressions
double sens), les allgories, les digressions et les ruptures de ton. Mystrieux mais
globalement optimiste, ce prologue est mis en question par celui du Tiers Livre (1546).
Le sujet du roman, emprunt un des clichs de la sagesse populaire est lger et
presque bouffon: comment se marier pour viter d'tre cocu? C'est Panurge qui, en
qute de l'pouse idale et peut-tre de la certitude, accompagn d'un Pantagruel
devenu sage, est ainsi le hros plutt ngatif et sceptique du Tiers Livre (1546).
Pourtant le prologue, s'il ne renonce pas parodier le ton du bonimenteur, compare
immdiatement l'auteur au philosophe cynique Diogne. Il dveloppe ensuite longue-
ment une anecdote o l'on voit Diogne s'agiter dans son tonneau pendant que les
habitants de Corinthe se prparent affronter un sige. Et, la fin du prologue, aprs
avoir affifm n'exercer aucun rle dans la cit, Diogne-Rabelais manifeste un doute
par rapport aux fruits de son agitation intellectuelle et dclare :
(([ ... ]osciller entre l'espoir et la crainte, car j'ai peur de trouver, au lieu de la satisfaction
escompte, ce que je dteste, savoir: que mon trsor ne soit que du charbon, qu'au lieu de
la dame de cur, je n'obtienne que le barbu de pique, qu'au lieu de leur rendre service, je ne
les ennuie, qu'au lieu de les rjouir, je ne les fatigue, qu'au lieu de leur complaire, je ne leur
dplaise[ ... ]>>
Le roman qui suit s'ouvre sur un loge paradoxal des dettes et s'achve avec celui du
Pantagrulion c'est--dire du chanvre, prsent comme une herbe magique: Rabelais
aborde dans cette uvre la question brlante de la divination mais ne donne aucune
rponse dfinitive aux questions qu'on se pose sur l'origine du savoir. Superstitieux,
peureux, travesti en moine, Panurge n'est plus un compagnon trs joyeux.
un gnie-mre, entre sagesse et transgression
Le Quart Livre (1552) prolonge la qute d'le en le et entrane le lecteur dans une fr-
nsie de savoir: le hros rabelaisien y semble comme dbord par les mondes qu'il
dcouvre mi-chemin entre le rel et l'imaginaire. Mais l'expdition choue saisir le
sens de sa propre aventure, comme le suggre l'allgorie des paroles geles. Le
Cinquime Livre (1564), qui conduit Pantagruel et ses amis jusqu' l'oracle de la dive
bouteille, longtemps considr comme apocryphe, critique plus directement la
justice et le catholicisme.
Derrire le rire rabelaisien qui sduit ou rebute, port par un langage conqurant la
mesure de son ambition humaniste et de son rudition prodigieuse, la puissance cri-
tique, la drision et le double sens de l'uvre rsistent aujourd'hui encore l'analyse.
Associ par Chateaubriand aux gnies-mres [qui] semblent avoir enfant et allait
tous les autres, Rabelais hante l'univers apparemment plus mesur de Molire dont
l'Arnolphe dans L'cole des femmes ressemble au Panurge du Tiers Livre. Dans son
dterminisme pessimiste, le narrateur du Voyage au bout de la nuit (1932) de Cline
lui emprunte la truculence qui nuance son propos. Et c'est dans son rcit le plus
ambigu, au chapitre 6 du Tiers Livre que Rabelais rsume son apport, fondateur et en
perptuel mouvement la littrature et la pense: Je ne btis que pierres vives, ce
sont
2!
22
1.
La Pliade et
son manifeste
Alors que l'humanisme est un courant de pense n et soute

les lettrs occidentaux, la Pliade se prsente comme la .. Eu;pe par


ztteratre franaise. Son manifeste affirme le r. . . tere octrme
a. utres genres littraires, son programme vise f ttt;at de lla poeste sur les
t . l . , creer une angue et une ltttra-
ure natwna es exprtmees dans des formes adaptes l'ambition du projet.
Dfense et illustration de la langue franaise (1549)
Promouvoir la langue nationale pour en tirer une langue potique
Au moment o, dans un roya .
C ( . ume progressivement centralis l'dit d vu .
otterets J 5 aout 1539), promulgu par Fran ois Jer . , . e 1 ers-
nationale en ordonnant la rdactio f . d r: comme langue
n en ranats es actes )Ufldique, 1 d'ff . d
textes anciens stimule l'ardeur d . - . . s, a 1 uswn es
fection d . . e yeunes savants. Ebloms par le foisonnement et la er-
. des grands genres antiques, ce groupe conoit l'ambition d'lever le f .P
?Iveau e ses modles latins et grecs, mais en se dtach . . . au
tllustration de la langue franaise ( 1549) d' . ant de leur tutelle. La Dfense et
vritable manifeste linguistique et Bellay (voir fiche 7),
groupe. Il s'oppose d'autres textes th, Ien acte e naissance radical du
Thomas Sbillet: celui-ci prconisait une l'Art fotique (1548) de
torique mdivale et un art nouveau o entlre es modeles figs par la rh-
cl
ex1s erawnt es formes et 1 .
et mo ernes: cette vision leve de
1
, , , . es genres anoens
a poesie n exdumt pas les tl I,
comme Marot mais se heurt 't ,
1
l , d vers1 1cateurs egers
, , , , . ai a a vo on te e rupture de la jeune gnration.
Les eleves deI hellemste Jean Dorat (1508-1588) au I. .
traduction des grands genres gr, 1 f f co lege de Coqueret, forms la
tion. Ils visent la recration atemds, rfe usent d'adlhrer cette ide d'assimila-
. es ormes sur e modle d d
anltlques, en vue d'inventer une littrature de langue franaise Il s' s genr:s
ca ement avec le dsordre mdival d . f d agi e rompre rad1-
d
es ormes et es langages. po d I
eur des textes antiques il f t h bi . ur attem re a gran-
' au urn ement revemr la sourc d l f
grecque, comme l'ont fait en leur temps les Romains . e e a per ection
nales par imitation crative des grands modles des origi-
peuvent se situer que dans un registre ,.
1
,. .
1
d. . e angue cette litterature ne
genres nobles, sera donc avant tout un de la Pliade, privilgiant les
t t'ambition d'une langue et d'une littrature nationales
L:Ide directrice est que le franais est encore une lan ue b lb . .
vrvre que si elle est travaille et enrich' 1 1 . Ig a utiante qm ne peut sur-
', . le par e atm et e grec. Jacques Peletier du Mans.
<( J ecns en langue maternelle
Et tche la mettre en valeur
Afin de la rendre ternelle.))
Dans ce but, il convient d'liminer de la langue littraire tous les patois dont on ne
retiendra que <'les vocables les plus significatifs des dialectes de notre France, comme le
prconise Ronsard (voir fiche 6). L'invention et l'imitation lexicales se fonderont, selon le
manifeste, sur la slection des termes non vulgaires. On est donc trs loin de l'assimila-
tion chez Rabelais de la culture populaire 1' lan humaniste et l'unification apparente de
la langue spare distinctement celle des savants, crite et noble, de celle du peuple,
vulgaire et parle, dont la diversit dialectale persistera pourtant jusqu' la Rvolution.
2. une doctrine inspire par les modles de la posie antique
t les grands genres potiques de l'Antiquit et d'Italie
Le principe d'imitation retenu passe par la substitution des grands genres de la posie
antique aux formes anciennes. La posie des grands rhtoriqueurs comme celle des
ballades et rondeaux doit s'incliner devant les paradigmes grco-romains: l'pope
d'Homre et Virgile, genre majeur, les genres lyriques de 1' ode sur le modle de
Pindare et Horace, la posie pastorale des glogues de Thocrite, l'lgie de Catulle,
Ovide et Tibulle. On congdie aussi les formes mdivales hybrides du thtre comme
les mystres et les moralits pour reproduire la distinction antique entre comdie et
tragdie. Considrs comme des prcurseurs, les potes italiens nolatins influencent
galement le mouvement. Dante, Boccace et surtout Ptrarque, qui ont enrichi leur
propre langue nationale en revenant la source antique, sont imits leur tOur: le son-
net devient la forme aristocratique par excellence de la posie savante et amoureuse.
Mprisant les versificateurs, les potes de la Pliade se considrent comme des
gnies qui, en s'exprimant dans un genre d'origine divine, exercent une fonction
sacre. Mais ils ne s'infodent pas au courant noplatonicien qui privilgie l'inspira-
tion comme lment dclencheur de la fureur potique>>. Pour dpasser l'imitation
plate et accder 1' originalit cratrice, la flicit de nature [n'est pas] suffisante pour
faire chose digne de l'immortalit. Seul un travail approfondi, constant et critique,
garantira la russite de l'entreprise.
De la Brigade la Pliade, un groupe mythique
Regroups ds 1546 sous le nom de <<Brigade, les lves de Dorat au collge de
Coquetet, Ronsard, Du Bellay, jean-Antoine de Baf (1532-1589), qui travaille sur la
grammaire et la prosodie, fusionnent en 1553 avec les potes du collge de Joncourt,
Jodelle, La Pruse, mort prcocement et remplac par Rmy Belleau, pour constituer
une constellation influente. En effet, avec Pontus de Tyard et Peletier du Mans, ces
potes runis par l'ambition dans un groupe fluctuant se donnent le nom symbolique
de Pliade ,dj utilis par les potes d'Alexandrie au IW sicle av. J.-C. en hommage
au chiffre sacr sept. Le rayonnement du groupe ne le transforme pas en cole: la
thorie dont le manifeste n'est que l'esquisse varie en fonction des genres. Ronsard
qui la prcise dans son Abrg d'art potique clipse rapidement ses camarades et les
guerres de Religion divisent le groupe. Plus qu'un corps de doctrine, la Pliade laisse
au sicle suivant des principes- sur la langue, le modle antique, le travail de la forme,
la cration d'un style- que l'ge classique se chargera de trier et de hirarchiser en les
intgrant une mthode.
23
22
1.
La Pliade et
son manifeste
Alors que l'humanisme est un courant de pense n et soute

les lettrs occidentaux, la Pliade se prsente comme la .. Eu;pe par


ztteratre franaise. Son manifeste affirme le r. . . tere octrme
a. utres genres littraires, son programme vise f ttt;at de lla poeste sur les
t . l . , creer une angue et une ltttra-
ure natwna es exprtmees dans des formes adaptes l'ambition du projet.
Dfense et illustration de la langue franaise (1549)
Promouvoir la langue nationale pour en tirer une langue potique
Au moment o, dans un roya .
C ( . ume progressivement centralis l'dit d vu .
otterets J 5 aout 1539), promulgu par Fran ois Jer . , . e 1 ers-
nationale en ordonnant la rdactio f . d r: comme langue
n en ranats es actes )Ufldique, 1 d'ff . d
textes anciens stimule l'ardeur d . - . . s, a 1 uswn es
fection d . . e yeunes savants. Ebloms par le foisonnement et la er-
. des grands genres antiques, ce groupe conoit l'ambition d'lever le f .P
?Iveau e ses modles latins et grecs, mais en se dtach . . . au
tllustration de la langue franaise ( 1549) d' . ant de leur tutelle. La Dfense et
vritable manifeste linguistique et Bellay (voir fiche 7),
groupe. Il s'oppose d'autres textes th, Ien acte e naissance radical du
Thomas Sbillet: celui-ci prconisait une l'Art fotique (1548) de
torique mdivale et un art nouveau o entlre es modeles figs par la rh-
cl
ex1s erawnt es formes et 1 .
et mo ernes: cette vision leve de
1
, , , . es genres anoens
a poesie n exdumt pas les tl I,
comme Marot mais se heurt 't ,
1
l , d vers1 1cateurs egers
, , , , . ai a a vo on te e rupture de la jeune gnration.
Les eleves deI hellemste Jean Dorat (1508-1588) au I. .
traduction des grands genres gr, 1 f f co lege de Coqueret, forms la
tion. Ils visent la recration atemds, rfe usent d'adlhrer cette ide d'assimila-
. es ormes sur e modle d d
anltlques, en vue d'inventer une littrature de langue franaise Il s' s genr:s
ca ement avec le dsordre mdival d . f d agi e rompre rad1-
d
es ormes et es langages. po d I
eur des textes antiques il f t h bi . ur attem re a gran-
' au urn ement revemr la sourc d l f
grecque, comme l'ont fait en leur temps les Romains . e e a per ection
nales par imitation crative des grands modles des origi-
peuvent se situer que dans un registre ,.
1
,. .
1
d. . e angue cette litterature ne
genres nobles, sera donc avant tout un de la Pliade, privilgiant les
t t'ambition d'une langue et d'une littrature nationales
L:Ide directrice est que le franais est encore une lan ue b lb . .
vrvre que si elle est travaille et enrich' 1 1 . Ig a utiante qm ne peut sur-
', . le par e atm et e grec. Jacques Peletier du Mans.
<( J ecns en langue maternelle
Et tche la mettre en valeur
Afin de la rendre ternelle.))
Dans ce but, il convient d'liminer de la langue littraire tous les patois dont on ne
retiendra que <'les vocables les plus significatifs des dialectes de notre France, comme le
prconise Ronsard (voir fiche 6). L'invention et l'imitation lexicales se fonderont, selon le
manifeste, sur la slection des termes non vulgaires. On est donc trs loin de l'assimila-
tion chez Rabelais de la culture populaire 1' lan humaniste et l'unification apparente de
la langue spare distinctement celle des savants, crite et noble, de celle du peuple,
vulgaire et parle, dont la diversit dialectale persistera pourtant jusqu' la Rvolution.
2. une doctrine inspire par les modles de la posie antique
t les grands genres potiques de l'Antiquit et d'Italie
Le principe d'imitation retenu passe par la substitution des grands genres de la posie
antique aux formes anciennes. La posie des grands rhtoriqueurs comme celle des
ballades et rondeaux doit s'incliner devant les paradigmes grco-romains: l'pope
d'Homre et Virgile, genre majeur, les genres lyriques de 1' ode sur le modle de
Pindare et Horace, la posie pastorale des glogues de Thocrite, l'lgie de Catulle,
Ovide et Tibulle. On congdie aussi les formes mdivales hybrides du thtre comme
les mystres et les moralits pour reproduire la distinction antique entre comdie et
tragdie. Considrs comme des prcurseurs, les potes italiens nolatins influencent
galement le mouvement. Dante, Boccace et surtout Ptrarque, qui ont enrichi leur
propre langue nationale en revenant la source antique, sont imits leur tOur: le son-
net devient la forme aristocratique par excellence de la posie savante et amoureuse.
Mprisant les versificateurs, les potes de la Pliade se considrent comme des
gnies qui, en s'exprimant dans un genre d'origine divine, exercent une fonction
sacre. Mais ils ne s'infodent pas au courant noplatonicien qui privilgie l'inspira-
tion comme lment dclencheur de la fureur potique>>. Pour dpasser l'imitation
plate et accder 1' originalit cratrice, la flicit de nature [n'est pas] suffisante pour
faire chose digne de l'immortalit. Seul un travail approfondi, constant et critique,
garantira la russite de l'entreprise.
De la Brigade la Pliade, un groupe mythique
Regroups ds 1546 sous le nom de <<Brigade, les lves de Dorat au collge de
Coquetet, Ronsard, Du Bellay, jean-Antoine de Baf (1532-1589), qui travaille sur la
grammaire et la prosodie, fusionnent en 1553 avec les potes du collge de Joncourt,
Jodelle, La Pruse, mort prcocement et remplac par Rmy Belleau, pour constituer
une constellation influente. En effet, avec Pontus de Tyard et Peletier du Mans, ces
potes runis par l'ambition dans un groupe fluctuant se donnent le nom symbolique
de Pliade ,dj utilis par les potes d'Alexandrie au IW sicle av. J.-C. en hommage
au chiffre sacr sept. Le rayonnement du groupe ne le transforme pas en cole: la
thorie dont le manifeste n'est que l'esquisse varie en fonction des genres. Ronsard
qui la prcise dans son Abrg d'art potique clipse rapidement ses camarades et les
guerres de Religion divisent le groupe. Plus qu'un corps de doctrine, la Pliade laisse
au sicle suivant des principes- sur la langue, le modle antique, le travail de la forme,
la cration d'un style- que l'ge classique se chargera de trier et de hirarchiser en les
intgrant une mthode.
23
24
1.
Ronsard
et la posie nationale
Du clerc au pote officiel, une carrire au galop
La plus brillante toile ae la Pliatle (1543-1560)
Quand il publie en 1547, sous l'gide de Peletier du Mans s .
noble de province n en Vendmois d ,., l' . ' es premiers vers, Ronsard,
d'Henri IL En 1540 il prfre ' eJda expenence de la cour, o il a servi les fils
' sa vocatwn e pote au mtie d
tonsur en 1543 D . r es armes et choisit d'tre
s sa rencontre avec Du Bellay puis Il, d
s'affirme comme le chef de la Brigade puis de la Pl" d co ege e Coqueret, il
premiers livres des Odes (1
550
) . '
1
. era e, apres la publication des quatre
qm actua Isent en vers le program d d
par Du Bellay en adoptant le genre lyrique le plus lev 1 . d pmed u groupe fini
, . . ' ce m e ln are et d'Horace.
Apres avOir raille le petit sonnet ptrar u. ,
mode, le pote de cour retr're' . d' qdrsel ou quelque mignardise d'amour la
au Jar ln e a France .
1
sonnets du premier livre des Amours ( 1552) D'd'. , l''!' ur travmler, compose les
. . d d . e re a ta renne Cassand S 1 . . 'l
sera smv1 e eux autres (1
553
t
1578
) . . , . re a V1at1, 1
autres femmes et d'une Contt'n te d mspires, dans style diffrent, par deux
ua 10n es amours (1555) A . d
galant pour ne pas avoir re'dur't l f' d cote e cet ensemble trop
. , a rgure li pote c n d' h
,le trs gaillard Livret des folastries et le cin ., el. e. c antre du carpe
vigueur d'une inspiration potique re . R qmeme IVI_e es Odes confirment la
Henri II (1554-1559) Mellin d S conGnule._ onsard succede comme pote du roi
L e amt- ems ce qm suscit b d'
Circonstance tandis qu'il publie dan .
1
. . e nom re uvres de
sune veme re rgreuse les Hymnes (1555-1564).
t De l'austrit de la retraite (1562-1574)
Alors qu Il s essme au genre pique, le dbut des uer . . .
peu aprs la mort d'Henri II (1559) tl , b f g, res de Rehgwn atteint Ronsard
Institution pour l'adolescence du roi t;s reChreglne de Franois IL L'auteur d'une
. c re ren ar es IX (1561) 'd' .
ration galante pour dfendre d 1 D. conge Ie son mspi-
C . ans e zscours des misres d . .
ontmuation et d'une Remontrance a l d F e ce temps SlllVIS de sa
sa caste contre la Rforme !] int pelup e e rance (1562-1563) le catholicisme de
d B
, . erpe e a ors avec VIgueur des pot Th
e eze passs au protestantisme s t d es comme odore
d . ur un on re outable et red t' R d '
ant Jamais abandonn le projet i ue de La Fr . . .. e. onsa.r na cepen-
la deuxime dition de ses uv p qL . . Il JOint qua.tre hvres en 1572
. . . res. a VIsiOn c rtlenne de 1 h b'
InSpiration jusqu' l'pure esthtiqu d D . , . a mort a Ite toute son
' e es ernzers Vers, tres JUstement fameux:
Ou ?o;uJ honneur de Dieu ou pour servir mon Prince
Navre d une grande plaie au bord de ma province>>
2. l'invention d'une langue potique et la varit des genres
t D'une langue morte, l'autre prena vie
Humble, la fidlit l'Antiquit chez Ronsard n'est pas servile: il ne veut pas crire en
latin ou en grec ou faire revivre ces langues mortes mais insuffler, par innutrition ,
vigueur et richesse la sienne. L'enrichissement lexical par les emprunts au latin et aux
dialectes, l'art de la suffixation et de la drivation, les jeux expressifs sur la syntaxe ont
pour but la cration d'une langue potique dont le style, qui ne sera pas personnel
mais fidle aux rgles du genre, adoptera naturellement un registre lev. Reprochant
Marot la vulgarit de ses chansons, virelais et rondeaux, il affirme dans son Abrg
d'art potique que<< le style prosaque est ennemi capital de l'loquence potique.
Les Amours et l'art au sonnet (1550-1578)
Exigeante, difficile, ambitieuse par ses sujets, la langue potique crer doit se faire
entendre comme une musique. Il conseille au pote de hautement prononcer [ses J
vers en la chambre ou plutt de les changer. C'est dans les Amours que la combinai-
son entre la rhtorique de l'antithse, celle de la redondance et la prosodie s'exprime
avec le plus de modernit. Plus rudite dans les dcasyllabes pour Cassandre, plus
frache et plus prcieuse la fois pour les pomes ddis l'nigmatique Marie, plus
proche du ptrarquisme originel et plus mlancolique dans les alexandrins crits pour
Hlne, ddicataire du dernier livre des Amours, la posie amoureuse de Ronsard
demeure d'abord une mlodie : tonnante russite pour celui qu'une surdit prcoce
carta d'une carrire militaire.
& Posie ae cour, posie militante
Si la postrit a oubli les jeux ronsardiens, parfois purils, sur les diminutifs et prfr
les sonnets galants, c'est par la posie ornementale des Odes (1550-1552) que Ronsard
a t reconnu par ses contemporains. Les odes Michel de r:Hospital ou la reine
clbrent les grands sur le modle pique de Pindare. Le lyrisme de l'ode la fon-
taine Bell erie inspire d'Horace donne un lan dfinitif un topos majeur de la posie
franaise: l'loge lyrique de la nature. Dans un mme registre laudatif, le lyrisme reli-
gieux des Hymnes (1555-1556) associe le chant la mditation. Ronsard y clbre
Henri II, la mort, l'ternit et tous les tres o se retrouvent les traces de la divinit
comme l'automne ou les astres travers une fable ou un mythe.
Favorable une rforme paisible avant le conflit religieux, le pote dfend dans les
Discours et la Remontrance l'apport de la Pliade au patrimoine intellectuel et artis-
tique du royaume et souligne sa fidlit au catholicisme et au roi. Ce n'est cependant
pas la dimension politique mais le lyrisme intrieur, mri par la tristesse d'un survi-
vant, malade, de la Saint-Barthlemy qui inspire les derniers vers d'un pote acharn
au travail et impatient d'tre franc des liens du corps pour n'tre qu'un esprit.
25
24
1.
Ronsard
et la posie nationale
Du clerc au pote officiel, une carrire au galop
La plus brillante toile ae la Pliatle (1543-1560)
Quand il publie en 1547, sous l'gide de Peletier du Mans s .
noble de province n en Vendmois d ,., l' . ' es premiers vers, Ronsard,
d'Henri IL En 1540 il prfre ' eJda expenence de la cour, o il a servi les fils
' sa vocatwn e pote au mtie d
tonsur en 1543 D . r es armes et choisit d'tre
s sa rencontre avec Du Bellay puis Il, d
s'affirme comme le chef de la Brigade puis de la Pl" d co ege e Coqueret, il
premiers livres des Odes (1
550
) . '
1
. era e, apres la publication des quatre
qm actua Isent en vers le program d d
par Du Bellay en adoptant le genre lyrique le plus lev 1 . d pmed u groupe fini
, . . ' ce m e ln are et d'Horace.
Apres avOir raille le petit sonnet ptrar u. ,
mode, le pote de cour retr're' . d' qdrsel ou quelque mignardise d'amour la
au Jar ln e a France .
1
sonnets du premier livre des Amours ( 1552) D'd'. , l''!' ur travmler, compose les
. . d d . e re a ta renne Cassand S 1 . . 'l
sera smv1 e eux autres (1
553
t
1578
) . . , . re a V1at1, 1
autres femmes et d'une Contt'n te d mspires, dans style diffrent, par deux
ua 10n es amours (1555) A . d
galant pour ne pas avoir re'dur't l f' d cote e cet ensemble trop
. , a rgure li pote c n d' h
,le trs gaillard Livret des folastries et le cin ., el. e. c antre du carpe
vigueur d'une inspiration potique re . R qmeme IVI_e es Odes confirment la
Henri II (1554-1559) Mellin d S conGnule._ onsard succede comme pote du roi
L e amt- ems ce qm suscit b d'
Circonstance tandis qu'il publie dan .
1
. . e nom re uvres de
sune veme re rgreuse les Hymnes (1555-1564).
t De l'austrit de la retraite (1562-1574)
Alors qu Il s essme au genre pique, le dbut des uer . . .
peu aprs la mort d'Henri II (1559) tl , b f g, res de Rehgwn atteint Ronsard
Institution pour l'adolescence du roi t;s reChreglne de Franois IL L'auteur d'une
. c re ren ar es IX (1561) 'd' .
ration galante pour dfendre d 1 D. conge Ie son mspi-
C . ans e zscours des misres d . .
ontmuation et d'une Remontrance a l d F e ce temps SlllVIS de sa
sa caste contre la Rforme !] int pelup e e rance (1562-1563) le catholicisme de
d B
, . erpe e a ors avec VIgueur des pot Th
e eze passs au protestantisme s t d es comme odore
d . ur un on re outable et red t' R d '
ant Jamais abandonn le projet i ue de La Fr . . .. e. onsa.r na cepen-
la deuxime dition de ses uv p qL . . Il JOint qua.tre hvres en 1572
. . . res. a VIsiOn c rtlenne de 1 h b'
InSpiration jusqu' l'pure esthtiqu d D . , . a mort a Ite toute son
' e es ernzers Vers, tres JUstement fameux:
Ou ?o;uJ honneur de Dieu ou pour servir mon Prince
Navre d une grande plaie au bord de ma province>>
2. l'invention d'une langue potique et la varit des genres
t D'une langue morte, l'autre prena vie
Humble, la fidlit l'Antiquit chez Ronsard n'est pas servile: il ne veut pas crire en
latin ou en grec ou faire revivre ces langues mortes mais insuffler, par innutrition ,
vigueur et richesse la sienne. L'enrichissement lexical par les emprunts au latin et aux
dialectes, l'art de la suffixation et de la drivation, les jeux expressifs sur la syntaxe ont
pour but la cration d'une langue potique dont le style, qui ne sera pas personnel
mais fidle aux rgles du genre, adoptera naturellement un registre lev. Reprochant
Marot la vulgarit de ses chansons, virelais et rondeaux, il affirme dans son Abrg
d'art potique que<< le style prosaque est ennemi capital de l'loquence potique.
Les Amours et l'art au sonnet (1550-1578)
Exigeante, difficile, ambitieuse par ses sujets, la langue potique crer doit se faire
entendre comme une musique. Il conseille au pote de hautement prononcer [ses J
vers en la chambre ou plutt de les changer. C'est dans les Amours que la combinai-
son entre la rhtorique de l'antithse, celle de la redondance et la prosodie s'exprime
avec le plus de modernit. Plus rudite dans les dcasyllabes pour Cassandre, plus
frache et plus prcieuse la fois pour les pomes ddis l'nigmatique Marie, plus
proche du ptrarquisme originel et plus mlancolique dans les alexandrins crits pour
Hlne, ddicataire du dernier livre des Amours, la posie amoureuse de Ronsard
demeure d'abord une mlodie : tonnante russite pour celui qu'une surdit prcoce
carta d'une carrire militaire.
& Posie ae cour, posie militante
Si la postrit a oubli les jeux ronsardiens, parfois purils, sur les diminutifs et prfr
les sonnets galants, c'est par la posie ornementale des Odes (1550-1552) que Ronsard
a t reconnu par ses contemporains. Les odes Michel de r:Hospital ou la reine
clbrent les grands sur le modle pique de Pindare. Le lyrisme de l'ode la fon-
taine Bell erie inspire d'Horace donne un lan dfinitif un topos majeur de la posie
franaise: l'loge lyrique de la nature. Dans un mme registre laudatif, le lyrisme reli-
gieux des Hymnes (1555-1556) associe le chant la mditation. Ronsard y clbre
Henri II, la mort, l'ternit et tous les tres o se retrouvent les traces de la divinit
comme l'automne ou les astres travers une fable ou un mythe.
Favorable une rforme paisible avant le conflit religieux, le pote dfend dans les
Discours et la Remontrance l'apport de la Pliade au patrimoine intellectuel et artis-
tique du royaume et souligne sa fidlit au catholicisme et au roi. Ce n'est cependant
pas la dimension politique mais le lyrisme intrieur, mri par la tristesse d'un survi-
vant, malade, de la Saint-Barthlemy qui inspire les derniers vers d'un pote acharn
au travail et impatient d'tre franc des liens du corps pour n'tre qu'un esprit.
25
26
1.
Du Bellay,
de la ferveur l'lgie
Dans la constellation de la Pliade z , .
comme une flamme aussi inte ' apoesze de Du Bellay (1522-1560) brille
de Ronsard. Sa fulgurance dans plus frle et plus vite teinte que celle
franaise de la posie lgiaque. u sonnet fonde avec Les Regrets la tradition
Un aristocrate mlancolique et militant (1540-1553}
De la solitude ilia ferveur d'une ambition collective
Venu presque par hasard la posie aprs une enfan . , . .
Bellay est angevin comme Ro d ce d orphelm Isol, Joachim Du
.
11
nsar est vendmois II .
I ustre famille dont le nom t . . . appartient cependant une
a cer amement JOU u '1 d ,
peut-tre crois, dit-on, aux obsques de so n ro ans 1 aventure venir : il a
seulement Peletier du Mans et R d . n onde Gmllaume Du Bellay (1543) non
d
onsar mais aussi Rabel . 1
gran seigneur. II suit avec Ronsard l' , . ais, ongtemps protg par ce
tr' h d enseignement de Dorat a 11' d
es proc e e son condisciple il sera co 1 . ft u co ege e Coqueret:
sure. Il a dj publi plusieurs' a. par la surdit et choisira la ton-
quan se constituent la Brigade puis Ia Pliade.
Le porte-parole de la Pliade (15
49
}
A la thorie du groupe Du Bell
1 fr . ay apporte sa touche personn Il 1 l .
angue anmse exprime sur le mod l, . e e: e p. aJdoyer pour la
1 e po em1que sa volont d''
aux an gues mres. L' imitation ori in ale d , . . par rapport
suppose que l'on dvore les aute g . es AnCiens, dtstmcte de la traduction
. ' urs antiques et qu' apr 1 . b. '
convertissant en sang et nour 't d s es a.VOlr Ien digrs les
n ure >l, on onne au fra . l ,
nue un monument diane des gr d 1 . nais, cette an gue pauvre et
. o a.n s genres atms et gr fi [; . .
patnmome, pour extraire la langue nati'o l d ecs. aut donc revivifier ce
r't' L' na e e son enfance et 1 d ,
I e. entrepnse est prsente d , I . ' . a con mre a sa matu-
une sorte de devoir de pillage des trs offensive de la Dfense, comme
, resoJ s e ce temple delphique .
le pote cie L'Olive (1550)
De la thorie la pratique, Du Bellay, inventeur du " . . ..
exemple brillant de son ambJ't' l terme mnutntwn , donne un
IOn avec es sonnets d' 11
empare des mythes et des symb l en ecasy abes de L'Olive. Il s'y
. , ' o es grecs pour les tran b
<(petit Lire natal accueille le laurier t 1' l' . d au ord de la Loire. Son
g
r , e o IVIer ans des Jeux ali, .
ammes petrarquisantes Stimul p l , 1 , egonques et des ana-
l . . . ar e sucees e porte paroi d .
a cour, partiCipe au tombeau de M . , d - ' e u groupe, mtroduit
rest d 1 arguente e Navarre (155!) M
e para oxa ement plus dpend t d , .
1
ais son franais
.
1
d . an u modele !atm que 1 d R
qu.
1
tra mt quatre livres de L'n"d (!
55
) ' cem e onsard tandis
' Cl e 2 Son lyris
s expnmer dans plusieurs po , '1, . . , me personnel commence
. . , mes e egtaques comme la C l .
msptres par la solitude de sa jeunesse omp amte du dsespr,
2. De la Rome mythique i'i la Rome des ruines
Des dsillusions il l'uvre majeure {1553-1558)
La carrire potique de Du Bellay semble assure quand en 1553 il accompagne
Rome son oncle le cardinal Jean Du Bellay dans un plerinage humaniste sans doute
assorti d'arrire-penses politiques et d'espoirs de carrire au Vatican. Il semble
qu'au-del des thmes rcurrents exprims par Les Regrets, l'aventure devint un
malheureux voyage. La Rome rve ne rsista pas la ralit d'une cit d'intrigues
o le pote ne trouva pas sa place. Le probable chec de son ambition sociale alla de
pair avec une panne d'inspiration. Plus sensible que Ronsard la notion noplatoni-
cienne de l' enthousiasme sacr et de la <<fureur divine>> qui font du pote un lu et
justifient sa gloire, Du Bellay a redout le tarissement de son talent. On ne sait quelles
difficults accompagnrent pendant les quatre ans du purgatoire romain la composi-
tion des deux recueils de sa maturit la fois complmentaires et contrasts.
Les Antiquits de Rome (1558}
Domins par l'inspiration virgilienne, les 32 sonnets de ce recueil modulent la
confrontation rudite entre le pass glorieux de la Rome paenne et les vestiges qui
transforment la ville du XVIe sicle, capitale de la chrtient, en (<tombeau du
monde. Les allgories du recuei !, qui joue sur le paralllisme et l'opposition entre
quatrains et tercets, les anaphores et les tours symtriques, sont compliques par des
allusions obscures aux alas de la politique. L'ensemble suggre que la cit vivante fait
ple figure auprs de la ville vanouie, mme si le pote inspir a le pouvoir de la faire
renatre de ses cendres. Du Bellay inaugure dans ces pomes le thme fcond de la
posie des ruines, que l'on verra resurgir la fin du xvme sicle, sous la plume de
Chateaubriand, notamment.
Les Regrets {1558), un chant elu cygne
Face ce brillant exercice de style fidle au credo de la Pliade, Les Regrets comme sou-
vent les uvres les plus personnelles s'cartent de la thorie dfendue par leur auteur.
Les 191 sonnets en alexandrins du recueil ne se prsentent pas comme un canzoniere
amoureux sur te modle de Ptrarque mais comme une confidence surdtermine par
le thme de l'exil. Malgr l'usage rcurrent, l'initiale des vers, du pronom je, il est
cependant difficile de fftire la part entre la source lgiaque o Du Bellay s'abreuve -
Les Tristes du pote latin Ovide (I('f sicle av. J.-C.) et des accents plus personnels. Le
chantre des grands genres y opte cependant pour le ton familier d'une posie certes
lyrique mais souvent satirique: l'instar du trs fameux incipit(< Heureux qui comme
Ulysse ... , les images potiques voisinent dans les pomes avec des adages et des pro-
verbes amers bu mlancoliques. Les images de l'exil vcu comme un vieillissement
prcoce et une perte d'inspiration contrastent avec les traits froces dcochs contre la
frnsie romaine et le choc des ambitions. Malgr le succs des Antiquits de Rome et
des Regrets, la carrire de Du Bellay son retour en France est compromise par sa
sant: s'il crit des textes de circonstances, il est cart de la cour avant d'tre fauch
en 1560 sa table de travail. La brivet mme de son parcours potique donne sa
posie une incandescence qui atteste toute la vigueur cratrice de la Pliade.
27
26
1.
Du Bellay,
de la ferveur l'lgie
Dans la constellation de la Pliade z , .
comme une flamme aussi inte ' apoesze de Du Bellay (1522-1560) brille
de Ronsard. Sa fulgurance dans plus frle et plus vite teinte que celle
franaise de la posie lgiaque. u sonnet fonde avec Les Regrets la tradition
Un aristocrate mlancolique et militant (1540-1553}
De la solitude ilia ferveur d'une ambition collective
Venu presque par hasard la posie aprs une enfan . , . .
Bellay est angevin comme Ro d ce d orphelm Isol, Joachim Du
.
11
nsar est vendmois II .
I ustre famille dont le nom t . . . appartient cependant une
a cer amement JOU u '1 d ,
peut-tre crois, dit-on, aux obsques de so n ro ans 1 aventure venir : il a
seulement Peletier du Mans et R d . n onde Gmllaume Du Bellay (1543) non
d
onsar mais aussi Rabel . 1
gran seigneur. II suit avec Ronsard l' , . ais, ongtemps protg par ce
tr' h d enseignement de Dorat a 11' d
es proc e e son condisciple il sera co 1 . ft u co ege e Coqueret:
sure. Il a dj publi plusieurs' a. par la surdit et choisira la ton-
quan se constituent la Brigade puis Ia Pliade.
Le porte-parole de la Pliade (15
49
}
A la thorie du groupe Du Bell
1 fr . ay apporte sa touche personn Il 1 l .
angue anmse exprime sur le mod l, . e e: e p. aJdoyer pour la
1 e po em1que sa volont d''
aux an gues mres. L' imitation ori in ale d , . . par rapport
suppose que l'on dvore les aute g . es AnCiens, dtstmcte de la traduction
. ' urs antiques et qu' apr 1 . b. '
convertissant en sang et nour 't d s es a.VOlr Ien digrs les
n ure >l, on onne au fra . l ,
nue un monument diane des gr d 1 . nais, cette an gue pauvre et
. o a.n s genres atms et gr fi [; . .
patnmome, pour extraire la langue nati'o l d ecs. aut donc revivifier ce
r't' L' na e e son enfance et 1 d ,
I e. entrepnse est prsente d , I . ' . a con mre a sa matu-
une sorte de devoir de pillage des trs offensive de la Dfense, comme
, resoJ s e ce temple delphique .
le pote cie L'Olive (1550)
De la thorie la pratique, Du Bellay, inventeur du " . . ..
exemple brillant de son ambJ't' l terme mnutntwn , donne un
IOn avec es sonnets d' 11
empare des mythes et des symb l en ecasy abes de L'Olive. Il s'y
. , ' o es grecs pour les tran b
<(petit Lire natal accueille le laurier t 1' l' . d au ord de la Loire. Son
g
r , e o IVIer ans des Jeux ali, .
ammes petrarquisantes Stimul p l , 1 , egonques et des ana-
l . . . ar e sucees e porte paroi d .
a cour, partiCipe au tombeau de M . , d - ' e u groupe, mtroduit
rest d 1 arguente e Navarre (155!) M
e para oxa ement plus dpend t d , .
1
ais son franais
.
1
d . an u modele !atm que 1 d R
qu.
1
tra mt quatre livres de L'n"d (!
55
) ' cem e onsard tandis
' Cl e 2 Son lyris
s expnmer dans plusieurs po , '1, . . , me personnel commence
. . , mes e egtaques comme la C l .
msptres par la solitude de sa jeunesse omp amte du dsespr,
2. De la Rome mythique i'i la Rome des ruines
Des dsillusions il l'uvre majeure {1553-1558)
La carrire potique de Du Bellay semble assure quand en 1553 il accompagne
Rome son oncle le cardinal Jean Du Bellay dans un plerinage humaniste sans doute
assorti d'arrire-penses politiques et d'espoirs de carrire au Vatican. Il semble
qu'au-del des thmes rcurrents exprims par Les Regrets, l'aventure devint un
malheureux voyage. La Rome rve ne rsista pas la ralit d'une cit d'intrigues
o le pote ne trouva pas sa place. Le probable chec de son ambition sociale alla de
pair avec une panne d'inspiration. Plus sensible que Ronsard la notion noplatoni-
cienne de l' enthousiasme sacr et de la <<fureur divine>> qui font du pote un lu et
justifient sa gloire, Du Bellay a redout le tarissement de son talent. On ne sait quelles
difficults accompagnrent pendant les quatre ans du purgatoire romain la composi-
tion des deux recueils de sa maturit la fois complmentaires et contrasts.
Les Antiquits de Rome (1558}
Domins par l'inspiration virgilienne, les 32 sonnets de ce recueil modulent la
confrontation rudite entre le pass glorieux de la Rome paenne et les vestiges qui
transforment la ville du XVIe sicle, capitale de la chrtient, en (<tombeau du
monde. Les allgories du recuei !, qui joue sur le paralllisme et l'opposition entre
quatrains et tercets, les anaphores et les tours symtriques, sont compliques par des
allusions obscures aux alas de la politique. L'ensemble suggre que la cit vivante fait
ple figure auprs de la ville vanouie, mme si le pote inspir a le pouvoir de la faire
renatre de ses cendres. Du Bellay inaugure dans ces pomes le thme fcond de la
posie des ruines, que l'on verra resurgir la fin du xvme sicle, sous la plume de
Chateaubriand, notamment.
Les Regrets {1558), un chant elu cygne
Face ce brillant exercice de style fidle au credo de la Pliade, Les Regrets comme sou-
vent les uvres les plus personnelles s'cartent de la thorie dfendue par leur auteur.
Les 191 sonnets en alexandrins du recueil ne se prsentent pas comme un canzoniere
amoureux sur te modle de Ptrarque mais comme une confidence surdtermine par
le thme de l'exil. Malgr l'usage rcurrent, l'initiale des vers, du pronom je, il est
cependant difficile de fftire la part entre la source lgiaque o Du Bellay s'abreuve -
Les Tristes du pote latin Ovide (I('f sicle av. J.-C.) et des accents plus personnels. Le
chantre des grands genres y opte cependant pour le ton familier d'une posie certes
lyrique mais souvent satirique: l'instar du trs fameux incipit(< Heureux qui comme
Ulysse ... , les images potiques voisinent dans les pomes avec des adages et des pro-
verbes amers bu mlancoliques. Les images de l'exil vcu comme un vieillissement
prcoce et une perte d'inspiration contrastent avec les traits froces dcochs contre la
frnsie romaine et le choc des ambitions. Malgr le succs des Antiquits de Rome et
des Regrets, la carrire de Du Bellay son retour en France est compromise par sa
sant: s'il crit des textes de circonstances, il est cart de la cour avant d'tre fauch
en 1560 sa table de travail. La brivet mme de son parcours potique donne sa
posie une incandescence qui atteste toute la vigueur cratrice de la Pliade.
27
28
Lt:.) poeres
de la constellation
Les potes de la Pl" d
d'. . . . eza e ne se sont pas ..
mstztutwn tranger l' . . orgamses en cole litt .
jusqu' quatre-vingts - Port par ses un type
survcu la mort de Ronsard Mar un colrps de doctrz.ne, le a eu
textes th , azs, par eurs u , . a pas
D eorzques, plusieurs potes ont en . h. poetzques comme par leurs
1 ans ung;oupe dont l'unit relve, 'et preczse le projet qui les a runis
a dzverszte des sources auxquelles s'est ab ' du,<< myth: , leurs uvres rejlten;
reuvee la lztterature du xvr sicle.
1.
:,rcurseurs et << com .. anno"'s "
,., ::a " we route
Aux origines et en marge c:lu groupe
son ambition, la Pliade n'a . , .
d
sevJ e,s avec la posie familire de surgi dans un ciel vide de toute p . . T ,
ette a l'gard d .
1
arot, Ronsard et . oesw. res
Ptrarque et du indpendants et reconnaissaient leur
dits lyonnais. , onJdsme de Marsile Ficin ( 1433-149.9) 111 revendique de
a ecart e tout d 'b avait eJ r' 1
fonnets et surtout le at Louise Lab
1544), vritable canzonier fi- . aunce Sceve (1500-v. 1562) :J ans ses
le retournement rh't . e Ianms en 449 dizains dcasyll b' , auteur de la Dlie
amoureuse

l'hermtisme


I wn prefigure celle de 1 Pl,. , e a poesre
lb J a ewde.
acques Peletier c:lu Mans (1517-1582)
De Peletier du Mans la postrit, .
de Ronsard. Ce savm . e d surtout retenu le r61e dci. 'f. ,
secrtaire de < et mathmaticien acgu.. sJ !ol dans la formation
eque ene Du Bell Il , IS aux lC ees de Co .
premiers textes de R . d . . ay. publia dans ses uv . , . perme, tait
potes de la Pliade fi , qui voulut l'associer au mou res poetzques, en 1547, les
pas sur la posie M- autant plus lche que l' essentI'eJ de Son lien avec les
a1s son Art ' - sesrec e h
formule avec clart 1 , . . poetzque (1555), six ans apr, 1 . re es ne portaient
pe et le modle' 1 de la posie nouvelle dont ls e man:feste de Du Bellay,
, - net e a " e genre tond t
varier sans incohren .1 .. narrative donne, selon 1 . , a :ur est l'po-
l'ampleur du po :e. a dtsposztro, c'est--dire la struct tdu; au poete 1 occasion de
, me epJque perm t ure une uvr t d.
egalement un recueil d'' . . . e au crateur de construi e, an Is que
msptratwn noplaton . re un monde Il a pub] ..
Ictenne LAma d Ie
' ur es amours (1555)
Pontus c:le l}tara (1521-1605) .
Pontus de T d
yar ne rejoint la Pliad , 1
sans y participer active . - a a demande de Ronsard . , . , r
form Ly , ment . chanome en Bourgo , . qu ,tssez tardivement et
le on : on Il transm gne, c un ami de Maurice Scv
neoplatomCJenne et l'hrit d et donc aux Jeunes pote d e,
age u grand pote lyo . . , s u groupe la
nnaJs, creant un lien entre
deux gnrations d'crivains. On retrouve dans la posie amoureuse de ce futur vque
la conjonction heureuse du lyrisme amoureux et de l'aspiration spirituelle une
dimension suprieure. Il passe ainsi des pomes des Erreurs amoureuses (1549) des
discours dialogus la manire de Platon, le Solitaire premier (1552) et le Solitaire
second ( 1555). Sa dfinition en franais, dans le Solitaire premier, des quatre fureurs qui
conduisent l'lvation amoureuse -le don des muses, l'intelligence des mystres reli-
gieux due Bacchus, la fureur divinatoire inspire par Apollon et enfin la fureur la plus
haute, r Amour sous l'influence de Vnus- constituait une rfrence pour son temps.
2. Trois toiles de la constellation: Belleau, Jodelle, Baif
Rmy Belleau (1528-1577)
Rmy Belleau venait du collge de Joncourt comme tienne Jodelle et Jean de La
Pruse, auteur d'une Mde. Il remplaa le second dans le groupe de la Pliade aprs sa
disparition prcoce. Hellniste, il puise son inspiration chez Anacron, dont il traduit
les Odes en 1556: il en imite la mtrique et adapte le lyrisme hdoniste de ce genre
ancien la forme du blason. Spcialiste des thmes lgers et quotidiens, il est trs
proche de Ronsard. Il adopte, bien avant Francis Ponge, le parti pris des choses
pour chanter la cerise ou l' hutre dans ses blasons. Aprs la publication en 1565
de sa Bergerie, qui renouvelle le genre grco-latin de la posie pastorale, il clbre dans
les Amours et Nouveaux changes de pierres prcieuses (1576) l'histoire, l'origine
mythique et les proprits des pierres prcieuses.
tienne jodelle (1532-1573)
Bien que seule une partie de ses uvres ait pu tre conserve, l'apport de Jodelle la
Pliade et la littrature de son temps est essentiel: aprs une comdie, L'Eugne
( 1552 ), probablement reprsente devant des lves, il compose la premire tragdie
l'antique crite en franais avec sa Cloptre captive (1553), suivie d'une Didon se sacri-
fiant (1565). Il pose ainsi la premire pierre d'une entreprise qui, sous une forme trs
diffrente, s'affirmera moins d'un sicle plus tard. Trs engag, au cours d'une vie mys-
trieuse et mouvemente, dans le parti catholique, il publie des Sonnets ( 1567) contre
les protestants mais aussi des pomes amoureux ddis la marchale de Retz. Un
loge de la Saint-Barthlemy lui vaut une rcompense royale de Charles IX. Son
uvre n'est publie qu'en 1674 titre posthume et paradoxalement se voit honore
par son ennemi protestant Agrippa d'Aubign d'un fameux tombeau.
de !laif (1532-1589)
C'est aprs avoir t nourri de l'influence italienne que ce fils, n Venise, d'un huma-
niste connu, est form comme Ronsard par Dorat et participe de trs prs au pro-
gramme de la Pliade. Il touche tous les grands genres: aprs les Amours de Mline
(1552) et les Amours de Francine (1555) ptrarquisantes, il s'essaie la posie scienti-
fique des Mtores (1567). Il a surtout attach ses recherches la transposition en fran-
ais de la prosodie et de la mtrique grco-latines, fondes sur l'alternance des voyelles
longues et des voyelles brves. Il avait fond, en 1570, une acadmie de posie et de
musique, sans postrit.
29
28
Lt:.) poeres
de la constellation
Les potes de la Pl" d
d'. . . . eza e ne se sont pas ..
mstztutwn tranger l' . . orgamses en cole litt .
jusqu' quatre-vingts - Port par ses un type
survcu la mort de Ronsard Mar un colrps de doctrz.ne, le a eu
textes th , azs, par eurs u , . a pas
D eorzques, plusieurs potes ont en . h. poetzques comme par leurs
1 ans ung;oupe dont l'unit relve, 'et preczse le projet qui les a runis
a dzverszte des sources auxquelles s'est ab ' du,<< myth: , leurs uvres rejlten;
reuvee la lztterature du xvr sicle.
1.
:,rcurseurs et << com .. anno"'s "
,., ::a " we route
Aux origines et en marge c:lu groupe
son ambition, la Pliade n'a . , .
d
sevJ e,s avec la posie familire de surgi dans un ciel vide de toute p . . T ,
ette a l'gard d .
1
arot, Ronsard et . oesw. res
Ptrarque et du indpendants et reconnaissaient leur
dits lyonnais. , onJdsme de Marsile Ficin ( 1433-149.9) 111 revendique de
a ecart e tout d 'b avait eJ r' 1
fonnets et surtout le at Louise Lab
1544), vritable canzonier fi- . aunce Sceve (1500-v. 1562) :J ans ses
le retournement rh't . e Ianms en 449 dizains dcasyll b' , auteur de la Dlie
amoureuse

l'hermtisme


I wn prefigure celle de 1 Pl,. , e a poesre
lb J a ewde.
acques Peletier c:lu Mans (1517-1582)
De Peletier du Mans la postrit, .
de Ronsard. Ce savm . e d surtout retenu le r61e dci. 'f. ,
secrtaire de < et mathmaticien acgu.. sJ !ol dans la formation
eque ene Du Bell Il , IS aux lC ees de Co .
premiers textes de R . d . . ay. publia dans ses uv . , . perme, tait
potes de la Pliade fi , qui voulut l'associer au mou res poetzques, en 1547, les
pas sur la posie M- autant plus lche que l' essentI'eJ de Son lien avec les
a1s son Art ' - sesrec e h
formule avec clart 1 , . . poetzque (1555), six ans apr, 1 . re es ne portaient
pe et le modle' 1 de la posie nouvelle dont ls e man:feste de Du Bellay,
, - net e a " e genre tond t
varier sans incohren .1 .. narrative donne, selon 1 . , a :ur est l'po-
l'ampleur du po :e. a dtsposztro, c'est--dire la struct tdu; au poete 1 occasion de
, me epJque perm t ure une uvr t d.
egalement un recueil d'' . . . e au crateur de construi e, an Is que
msptratwn noplaton . re un monde Il a pub] ..
Ictenne LAma d Ie
' ur es amours (1555)
Pontus c:le l}tara (1521-1605) .
Pontus de T d
yar ne rejoint la Pliad , 1
sans y participer active . - a a demande de Ronsard . , . , r
form Ly , ment . chanome en Bourgo , . qu ,tssez tardivement et
le on : on Il transm gne, c un ami de Maurice Scv
neoplatomCJenne et l'hrit d et donc aux Jeunes pote d e,
age u grand pote lyo . . , s u groupe la
nnaJs, creant un lien entre
deux gnrations d'crivains. On retrouve dans la posie amoureuse de ce futur vque
la conjonction heureuse du lyrisme amoureux et de l'aspiration spirituelle une
dimension suprieure. Il passe ainsi des pomes des Erreurs amoureuses (1549) des
discours dialogus la manire de Platon, le Solitaire premier (1552) et le Solitaire
second ( 1555). Sa dfinition en franais, dans le Solitaire premier, des quatre fureurs qui
conduisent l'lvation amoureuse -le don des muses, l'intelligence des mystres reli-
gieux due Bacchus, la fureur divinatoire inspire par Apollon et enfin la fureur la plus
haute, r Amour sous l'influence de Vnus- constituait une rfrence pour son temps.
2. Trois toiles de la constellation: Belleau, Jodelle, Baif
Rmy Belleau (1528-1577)
Rmy Belleau venait du collge de Joncourt comme tienne Jodelle et Jean de La
Pruse, auteur d'une Mde. Il remplaa le second dans le groupe de la Pliade aprs sa
disparition prcoce. Hellniste, il puise son inspiration chez Anacron, dont il traduit
les Odes en 1556: il en imite la mtrique et adapte le lyrisme hdoniste de ce genre
ancien la forme du blason. Spcialiste des thmes lgers et quotidiens, il est trs
proche de Ronsard. Il adopte, bien avant Francis Ponge, le parti pris des choses
pour chanter la cerise ou l' hutre dans ses blasons. Aprs la publication en 1565
de sa Bergerie, qui renouvelle le genre grco-latin de la posie pastorale, il clbre dans
les Amours et Nouveaux changes de pierres prcieuses (1576) l'histoire, l'origine
mythique et les proprits des pierres prcieuses.
tienne jodelle (1532-1573)
Bien que seule une partie de ses uvres ait pu tre conserve, l'apport de Jodelle la
Pliade et la littrature de son temps est essentiel: aprs une comdie, L'Eugne
( 1552 ), probablement reprsente devant des lves, il compose la premire tragdie
l'antique crite en franais avec sa Cloptre captive (1553), suivie d'une Didon se sacri-
fiant (1565). Il pose ainsi la premire pierre d'une entreprise qui, sous une forme trs
diffrente, s'affirmera moins d'un sicle plus tard. Trs engag, au cours d'une vie mys-
trieuse et mouvemente, dans le parti catholique, il publie des Sonnets ( 1567) contre
les protestants mais aussi des pomes amoureux ddis la marchale de Retz. Un
loge de la Saint-Barthlemy lui vaut une rcompense royale de Charles IX. Son
uvre n'est publie qu'en 1674 titre posthume et paradoxalement se voit honore
par son ennemi protestant Agrippa d'Aubign d'un fameux tombeau.
de !laif (1532-1589)
C'est aprs avoir t nourri de l'influence italienne que ce fils, n Venise, d'un huma-
niste connu, est form comme Ronsard par Dorat et participe de trs prs au pro-
gramme de la Pliade. Il touche tous les grands genres: aprs les Amours de Mline
(1552) et les Amours de Francine (1555) ptrarquisantes, il s'essaie la posie scienti-
fique des Mtores (1567). Il a surtout attach ses recherches la transposition en fran-
ais de la prosodie et de la mtrique grco-latines, fondes sur l'alternance des voyelles
longues et des voyelles brves. Il avait fond, en 1570, une acadmie de posie et de
musique, sans postrit.
29
30
1.
cnumanisme critique
de Montaigne
Il peut sembler p d ,.
d ara oxal d mscrire les u d
ans un courant, ft-il celui de l'h vres e Montaigne (1533-1592)
comparable l' ambiti:manzs_me: aucune volont de peser
anzme celuz quz n'est devenu criv . n des ;eunes-turcs de la Pliade n'a
mdzssociables de l'criture des qMue dan,s le doute et les ttonnements
crztzque va ' azs c est bzen p
a contre-courant de l'h . . . . arce que son esprit
moment de la littrature et de la optzmzste qu'il claire ce grand
see.
La leon des Anciens, un savoir pour l'avenir
Une approche rflexive cie la pense antique
Apres lecture vangliste des textes a . , , ,. .
aborde la lecture des A . ncrens, apres.lJmitation crative de 1 Pl" d'
v;nte. Sans la lecture et la relectu ncrens Je pomt de vue d'un su'et en a e,
n auraient pas vu le jo . L' re .progressiVement distancie de , }. ' quete de
qui fut de cet hritier bordelais Essa/s
vml, est une uvre ot e sa VI e avant de se retirer dans . . esse c e
le commentaire hilolVer:e dont_ le mouvement se veut inachev. Mson_ tra-
vue 1 logrque, ;11 la mais l'appro ri . ontcugne ne VIse ni
d'une ducation de 1 humame condition. Grce r en
enfants. Pratiquant le on trouve les chos dans ses texte;;re I.l a JOUi
puis Ovide, Virgile L des le plus jeune ge, il lit d'abord S , ur 1 educatiOn des
comme de la pu.cam. et Horace s'imprgnant de la edt
rcunenne ou pessimiste des gr d , . _He et e l'histoire
an s poetes latms.
La rinterprtation constante cles cl
En revenant sur ces infl . gran s moclles
E . . . d . . uences, on a longtem
S!Jat:, es pnncipes de h 1 . ps et souvent essay de d,
Montaigne et les thmes P, I osophiC morale ct politique fonds su dans les
abords d . recurrents comme la mort l"d . r es ectures de
ans son uvr E f ' e ucatwn ou la
1588, et l'dition posthe. Al de fet, les trois ditions successives cle' qu'il a
ume e J "95 ' ouvrag (1580
Bordeaux de 1592) co :; qUI ormalise les ajouts de l' e . '
Montaigne aurait volu;portent de notables diffrences : pour certa. de
modr, aprs un grand du stocisme de Snque la, de
rvc sicle av. J.-C. En fait e u? cote du scepticisme de Pyrrhon h .; un epicunsme
Montaigne remet que I_e monde n'est que vari;[ e/ du
ne se soumet jamais dfini . q,uestwn son propre jugement et cel . ance,
avec rvrence sa dette vis- a quelconque influence tout enUI des et
<<philosopher c'est es une des pages les plus
Lucrce, Horace, Snque et cite, entre autres et successive .es Essats,
ugi e. Amsi, obissant tit h , ment, .-atulle,
re post ume a une demande
de son pre, Montaigne consacre-t-il, au livre II des Essais, plus d'un septime de son
texte 1' apologie de Raymond Sebond, un thologien catalan du XV" sicle qui avait
voulu fonder la foi en raison en plaant l'homme au plus haut dans la hirarchie des
tres vivants. En fait, la dmonstration tourne la critique de la perception et de la rai-
son humaines, et relativise la place de l'homme dans l'univers.
2. un souci nouvecm: la vrit par l'introspection
La vrit de l'exprience
Sceptique par nature plus que par hritage, Montaigne ne recherche pas, contraire-
ment la tradition rasmienne, des exemples moraux dans les leons de l'Histoire. Le
fameux prambule des Essais l'affirme, c'est non dans des modles mais dans le miroir
qu'il se tend lui-mme que le seigneur bordelais recherche la vrit de l'tre. Cet
individualisme assum qui choquera Pascal avant d'enthousiasmer Voltaire corres-
pond un mouvement gnralis de la Renaissance qui trouve son origine dans le no-
platonisme florentin.
Bien qu'taye sur une connaissance continuellement revue de la philosophie antique,
la rflexion de Montaigne confronte systmatiquement ce savoir son exprience. En
se transformant en tmoin de lui-mme, il peut peindre non pas l'homme, mais le
passage. Faute d'avoir trouv ailleurs des arguments suffisants pour s'imposer des
principes et des rgles de vie dfinitifs, Montaigne expose, dans les Essais, le branle
de sa condition mortelle, c'est--dire les fluctuations d'une pense et d'un tre.
L'introspection voire le retour sur sa propre histoire ont pour lui le mrite de dlivrer
des vrits provisoires mais fondes sur l'argument d'exprience et non sur une quel-
conque autorit: la page fameuse du chapitre De l' exercitation tire d'une chute de
cheval et du coma qui s'ensuivit, la confirmation de la srnit stocienne devant une
mort qui n'a rien de redoutable.
t l'originalit cl'une mthode scripturaire et d'un style
La nature mme du livre est lie l'volution de son auteur: habitu comme tous les
grands humanistes lire et commenter les Anciens, Montaigne a d'abord annot les
crivains qu'il lisait et relev dans l'Histoire des exemples susceptibles d'illustrer les
problmes philosophiques et moraux qui l'intressaient comme la mort, la vanit de la
gloire et des principes de vie, la puissance de l'imagination, le poids de la coutume.
C'est progressivement que s'est impose lui l'obligation de rapporter cet acquis son
propre jugement.
La notion d' essai chez Montaigne est donc profondment polysmique: d'abord
l'de au sens .premier de tentative, d' esquisse de jugement sur ce sujet merveilleu-
sement vain, divers et ondoyant l qu' est]l'homme )) ; ensuite une exprience qui permet
d'envisager tous les clairages possibles, enfin une synthse. Quand Montaigne modifie
son jugement, ce n'est pas une correction ni un repentir. Avec ses trois strates succes-
sives (a, b, c), l'criture intgre cette volont assume de variation du jugement tra-
duite dans le fameux style sauts et gambades: si le relativisme plutt pessimiste
du penseur l'loigne de la priode conqurante de l'humanisme, son criture le replace
au cur de l'esprit renaissant et de son principal courant de pense.
31
30
1.
cnumanisme critique
de Montaigne
Il peut sembler p d ,.
d ara oxal d mscrire les u d
ans un courant, ft-il celui de l'h vres e Montaigne (1533-1592)
comparable l' ambiti:manzs_me: aucune volont de peser
anzme celuz quz n'est devenu criv . n des ;eunes-turcs de la Pliade n'a
mdzssociables de l'criture des qMue dan,s le doute et les ttonnements
crztzque va ' azs c est bzen p
a contre-courant de l'h . . . . arce que son esprit
moment de la littrature et de la optzmzste qu'il claire ce grand
see.
La leon des Anciens, un savoir pour l'avenir
Une approche rflexive cie la pense antique
Apres lecture vangliste des textes a . , , ,. .
aborde la lecture des A . ncrens, apres.lJmitation crative de 1 Pl" d'
v;nte. Sans la lecture et la relectu ncrens Je pomt de vue d'un su'et en a e,
n auraient pas vu le jo . L' re .progressiVement distancie de , }. ' quete de
qui fut de cet hritier bordelais Essa/s
vml, est une uvre ot e sa VI e avant de se retirer dans . . esse c e
le commentaire hilolVer:e dont_ le mouvement se veut inachev. Mson_ tra-
vue 1 logrque, ;11 la mais l'appro ri . ontcugne ne VIse ni
d'une ducation de 1 humame condition. Grce r en
enfants. Pratiquant le on trouve les chos dans ses texte;;re I.l a JOUi
puis Ovide, Virgile L des le plus jeune ge, il lit d'abord S , ur 1 educatiOn des
comme de la pu.cam. et Horace s'imprgnant de la edt
rcunenne ou pessimiste des gr d , . _He et e l'histoire
an s poetes latms.
La rinterprtation constante cles cl
En revenant sur ces infl . gran s moclles
E . . . d . . uences, on a longtem
S!Jat:, es pnncipes de h 1 . ps et souvent essay de d,
Montaigne et les thmes P, I osophiC morale ct politique fonds su dans les
abords d . recurrents comme la mort l"d . r es ectures de
ans son uvr E f ' e ucatwn ou la
1588, et l'dition posthe. Al de fet, les trois ditions successives cle' qu'il a
ume e J "95 ' ouvrag (1580
Bordeaux de 1592) co :; qUI ormalise les ajouts de l' e . '
Montaigne aurait volu;portent de notables diffrences : pour certa. de
modr, aprs un grand du stocisme de Snque la, de
rvc sicle av. J.-C. En fait e u? cote du scepticisme de Pyrrhon h .; un epicunsme
Montaigne remet que I_e monde n'est que vari;[ e/ du
ne se soumet jamais dfini . q,uestwn son propre jugement et cel . ance,
avec rvrence sa dette vis- a quelconque influence tout enUI des et
<<philosopher c'est es une des pages les plus
Lucrce, Horace, Snque et cite, entre autres et successive .es Essats,
ugi e. Amsi, obissant tit h , ment, .-atulle,
re post ume a une demande
de son pre, Montaigne consacre-t-il, au livre II des Essais, plus d'un septime de son
texte 1' apologie de Raymond Sebond, un thologien catalan du XV" sicle qui avait
voulu fonder la foi en raison en plaant l'homme au plus haut dans la hirarchie des
tres vivants. En fait, la dmonstration tourne la critique de la perception et de la rai-
son humaines, et relativise la place de l'homme dans l'univers.
2. un souci nouvecm: la vrit par l'introspection
La vrit de l'exprience
Sceptique par nature plus que par hritage, Montaigne ne recherche pas, contraire-
ment la tradition rasmienne, des exemples moraux dans les leons de l'Histoire. Le
fameux prambule des Essais l'affirme, c'est non dans des modles mais dans le miroir
qu'il se tend lui-mme que le seigneur bordelais recherche la vrit de l'tre. Cet
individualisme assum qui choquera Pascal avant d'enthousiasmer Voltaire corres-
pond un mouvement gnralis de la Renaissance qui trouve son origine dans le no-
platonisme florentin.
Bien qu'taye sur une connaissance continuellement revue de la philosophie antique,
la rflexion de Montaigne confronte systmatiquement ce savoir son exprience. En
se transformant en tmoin de lui-mme, il peut peindre non pas l'homme, mais le
passage. Faute d'avoir trouv ailleurs des arguments suffisants pour s'imposer des
principes et des rgles de vie dfinitifs, Montaigne expose, dans les Essais, le branle
de sa condition mortelle, c'est--dire les fluctuations d'une pense et d'un tre.
L'introspection voire le retour sur sa propre histoire ont pour lui le mrite de dlivrer
des vrits provisoires mais fondes sur l'argument d'exprience et non sur une quel-
conque autorit: la page fameuse du chapitre De l' exercitation tire d'une chute de
cheval et du coma qui s'ensuivit, la confirmation de la srnit stocienne devant une
mort qui n'a rien de redoutable.
t l'originalit cl'une mthode scripturaire et d'un style
La nature mme du livre est lie l'volution de son auteur: habitu comme tous les
grands humanistes lire et commenter les Anciens, Montaigne a d'abord annot les
crivains qu'il lisait et relev dans l'Histoire des exemples susceptibles d'illustrer les
problmes philosophiques et moraux qui l'intressaient comme la mort, la vanit de la
gloire et des principes de vie, la puissance de l'imagination, le poids de la coutume.
C'est progressivement que s'est impose lui l'obligation de rapporter cet acquis son
propre jugement.
La notion d' essai chez Montaigne est donc profondment polysmique: d'abord
l'de au sens .premier de tentative, d' esquisse de jugement sur ce sujet merveilleu-
sement vain, divers et ondoyant l qu' est]l'homme )) ; ensuite une exprience qui permet
d'envisager tous les clairages possibles, enfin une synthse. Quand Montaigne modifie
son jugement, ce n'est pas une correction ni un repentir. Avec ses trois strates succes-
sives (a, b, c), l'criture intgre cette volont assume de variation du jugement tra-
duite dans le fameux style sauts et gambades: si le relativisme plutt pessimiste
du penseur l'loigne de la priode conqurante de l'humanisme, son criture le replace
au cur de l'esprit renaissant et de son principal courant de pense.
31
32
1.
Humanisme
et politique
La figure d'tienne de La Botie aurole 1 , . . .
donna de leur amiti unique pa' . ,_Par a dfmttton que Montaigne
rce que c etatt lut parc " .
paradoxalement mconnue C J . , e que c etatt mot>>, est
omme ean Bodm th ' d , -
penseur engag avant la lettre artici e . ' ,eon:ten e l Etat, ce
la phase critique du courant, Pa:i:;nement de 1 humaniste dans
politique moderne doit beattcoup , 1 P , . guerres de Relzgwn. La rflexion
a eurs ecrzts.
tienne de La Bot (
153
re 0..1563), le pouvoir et la libert
la. vigueur intellectuelle d'un humaniste engag avant la lettre
Etudiant bnllant et prcoce, ce fils de petite noblesse sarla . , . , .
collge de Guyenne puis au Pa 1 d daise precede Montmgne au
d
. '1 r ement e Bordeaux (1553). t t . l'
rmt, 1 y est nomm conseiller p d, . ou Jeune Icenci en
ar erogatwn avant l'A 1, 1
sa VIC- il meurt 33 ans - , t h . age ega . Malgr la brivet de
. , c es un umamste complet A
que son ami devenu par testament l'h, 'f d qUI les memes mtrts
Plutarque, produit des vers latins et vien ; ses uvres : Il a traduit Xnophon et
nesse et publis par Montaigne dan:fa crits dans sa jeu-
mmoire sur l'dit dejanvier (1562) t 1 fp emdr,ere edrtron des Essais (1580). Son
1
. es e nnt une rfle 1
c Imat troubl: lorsque le pouvo. 1 . xwn po Itlque ne dans un
R
'f' Ir roya est mis en quest' 1
e orme, La Botie recommande que 1 . c wn par es partisans de la
1
. 1 . e rm1asse preuve de tol'
Ier es partis autour d'un tl l' . , erance en vue de rconci-
. ca 1o 1c1sme reform M 1 .
de dtx-huit ans, il avait t scan dar , 1 . ais 1 est aussi plus radical: ds l'ge
collecteurs d'impts de sa rgio e.s dont se rendaient coupables les
pouvoir le publier, un texte lpe el'servllteur du roi avait alors rdig, sans
P
h
,
1
ar ana yse elle mme
rop etique, e Discours sur la serv,tude l . - que par son caractre
va ontatre.
t le Discours sur la servitude volontaire (partiel et ""'Stl!
En effet 1 ..-- ume, 1574)
SI a cnttque de la tyrannie et la dfinition d
les topo! de la philosophie politicjue h . . h u bon monarque figurent parmi
M L B , . umamste, c ez Erasme R b l . .
ore, a oehe va beaucoup plrls 1 . Il ' a e ais ou 1 ho mas
1
. mn. ne se content , d' ,
e portrait idalis du bon rnonrrqu Il 1 1 e pas opposer a la tyrannie
' e. ana yse es m d
qm permettent au tyran non seulei11e t d d . camsmes e fonctionnement
L B , . n epren remmsdec , 1 .
a oetie, dans une organisation socr'al , 1 . onserver e pouvmr: pour
d
' e ou es SUjets s t d
asservissement des uns aux t
1
' on pns ans des rapports
au res, e tyran s'app
1
peuple ses abus. Les populations . , . , sur e consentement tacite du
f d 1 . Ignorantes, alienees par L '
Ieuse e a religion abdiquent ca '] 1 l' me conceptwn supersti-
d l
. '
1
; Cl ement eur Ibert , 1 ..
e a corruptiOn et du paternalr's . . . en se mssant prendre au pige
me, VICtimes consent t , d 1
conseiller au Parlement ne peut as lus A , an es . e a coutume'' Si le
n est incroyant, tant ces deux attitudes :ltre en 1550 que Rabelais
1 ICI es a concevmr I' poque, ce vibrant
loge de la libert en forme de pamphlet n'en prfigure pas moins les plus importantes
rflexions venir sur le pouvoir politique, et notamment celle de Rousseau.
La postrit problmatique d'une uvre
Montaigne connaissait videmment cet ouvrage quand son ami meurt en 1563 et se
propose de l'diter comme une sorte de tombeau dans le premier livre des Essais. Mais,
alors que plusieurs pa<;sages ont dj t publis en 1574, l'opposition protestante se saisit
du texte J.u bnfice de sa cause et en diffuse la majeure partie sous le titre de Contr'un
(1576). Respectueux de la mmoire d'un catholique fidle quoique partisan d'une
rforme interne de !'.glise, Montaigne renonce prudemment achever la publication.
L'uvre sera pourtant systmatiquement convoque, voire annexe par l'idologie
dmocrate et rpublicaine : les rvolutionnaires de 1789 et 1790 s'en emparent.
Lamennais ( 1782-1854) la rdite pour dfendre son christianisme social, tout comme les
migrs rpublicains en Belgique pour attaquer Napolon III aprs le coup d'tat de J 851.
2. jean Bodin (1530-1596) et la figure de l'tat moderne
1.' tude compare des diverses formes de gouvernement
Jean Bodin, exact contemporain de Montaigne et La Botie, auteur d'une Mthode de
l'histoire (1566), a consacr une grande partie de sa vie la conception des Six Livres de
la rpublique (1576). Ce juriste et avocat, proche du pouvoir royal, donne donc la
langue franaise dans le prolongement du courant humaniste son premier trait poli-
tique. Grand lecteur de Platon, il ne dcrit cependant pas les organes d'un pouvoir idal
ou une socit utopique comme Thomas More. Son apport essentiel tient la dfinition
de la souverainet: cette notion moderne dsigne la puissance absolue et perptuelle
d'une Rpublique. Voulue par Dieu et lgitime par la nature, cette souverainet atem-
porelle dispose d'un sige, l'tat, et des moyens d'exercer le pouvoir, le gouvernement.
la monarchie: une souverainet quilibre
Aprs avoir distingu ces deux notions, Bodin recense les trois formes que peut
prendre l'tat, en envisageant successivement une souverainet appartenant au peuple,
l'aristocratie ou un seul dans le rgime monarchique, qui lui semble vi-
demment la seule garantie d'un pouvoir vertueux. Il n'en relve pas moins dans les
figures de la monarchie des diffrences et des dvoiements possibles: la monarchie
royale qu'il connat et sert reprsente un progrs historique par rapport la monarchie
seigneuriale des origines. Les formes tyranniques de la monarchie sont prsentes
comme un dni de l'harmonie naturelle d.ans laquelle vit une socit. Son argumenta-
tion en faveur de la monarchie royale se fonde sur l'ide que la vertu ne peut tre exer-
ce constamment que par un homme seul: si la souverainet repose sur un petit
nombre d'aristocrates, elle expose l'tat la menace des rivalits; donne au peuple,
elle dpend des caprices du plus grand nombre. Bodin estime qu'en quilibrant ces
diffrentes forces dans un gouvernement o voisinent les nobles et le peuple, le prince
peut parvenir gouverner en temprant son autorit par une juste rpartition des
charges qui respecte les contraires et rcompense quitablement les comptences.
33


32
1.
Humanisme
et politique
La figure d'tienne de La Botie aurole 1 , . . .
donna de leur amiti unique pa' . ,_Par a dfmttton que Montaigne
rce que c etatt lut parc " .
paradoxalement mconnue C J . , e que c etatt mot>>, est
omme ean Bodm th ' d , -
penseur engag avant la lettre artici e . ' ,eon:ten e l Etat, ce
la phase critique du courant, Pa:i:;nement de 1 humaniste dans
politique moderne doit beattcoup , 1 P , . guerres de Relzgwn. La rflexion
a eurs ecrzts.
tienne de La Bot (
153
re 0..1563), le pouvoir et la libert
la. vigueur intellectuelle d'un humaniste engag avant la lettre
Etudiant bnllant et prcoce, ce fils de petite noblesse sarla . , . , .
collge de Guyenne puis au Pa 1 d daise precede Montmgne au
d
. '1 r ement e Bordeaux (1553). t t . l'
rmt, 1 y est nomm conseiller p d, . ou Jeune Icenci en
ar erogatwn avant l'A 1, 1
sa VIC- il meurt 33 ans - , t h . age ega . Malgr la brivet de
. , c es un umamste complet A
que son ami devenu par testament l'h, 'f d qUI les memes mtrts
Plutarque, produit des vers latins et vien ; ses uvres : Il a traduit Xnophon et
nesse et publis par Montaigne dan:fa crits dans sa jeu-
mmoire sur l'dit dejanvier (1562) t 1 fp emdr,ere edrtron des Essais (1580). Son
1
. es e nnt une rfle 1
c Imat troubl: lorsque le pouvo. 1 . xwn po Itlque ne dans un
R
'f' Ir roya est mis en quest' 1
e orme, La Botie recommande que 1 . c wn par es partisans de la
1
. 1 . e rm1asse preuve de tol'
Ier es partis autour d'un tl l' . , erance en vue de rconci-
. ca 1o 1c1sme reform M 1 .
de dtx-huit ans, il avait t scan dar , 1 . ais 1 est aussi plus radical: ds l'ge
collecteurs d'impts de sa rgio e.s dont se rendaient coupables les
pouvoir le publier, un texte lpe el'servllteur du roi avait alors rdig, sans
P
h
,
1
ar ana yse elle mme
rop etique, e Discours sur la serv,tude l . - que par son caractre
va ontatre.
t le Discours sur la servitude volontaire (partiel et ""'Stl!
En effet 1 ..-- ume, 1574)
SI a cnttque de la tyrannie et la dfinition d
les topo! de la philosophie politicjue h . . h u bon monarque figurent parmi
M L B , . umamste, c ez Erasme R b l . .
ore, a oehe va beaucoup plrls 1 . Il ' a e ais ou 1 ho mas
1
. mn. ne se content , d' ,
e portrait idalis du bon rnonrrqu Il 1 1 e pas opposer a la tyrannie
' e. ana yse es m d
qm permettent au tyran non seulei11e t d d . camsmes e fonctionnement
L B , . n epren remmsdec , 1 .
a oetie, dans une organisation socr'al , 1 . onserver e pouvmr: pour
d
' e ou es SUjets s t d
asservissement des uns aux t
1
' on pns ans des rapports
au res, e tyran s'app
1
peuple ses abus. Les populations . , . , sur e consentement tacite du
f d 1 . Ignorantes, alienees par L '
Ieuse e a religion abdiquent ca '] 1 l' me conceptwn supersti-
d
l
. '
1
; Cl ement eur Ibert , 1 ..
e a corruptiOn et du paternalr's . . . en se mssant prendre au pige
me, VICtimes consent t , d 1
conseiller au Parlement ne peut as lus A , an es . e a coutume'' Si le
n est incroyant, tant ces deux attitudes :ltre en 1550 que Rabelais
1 ICI es a concevmr I' poque, ce vibrant
loge de la libert en forme de pamphlet n'en prfigure pas moins les plus importantes
rflexions venir sur le pouvoir politique, et notamment celle de Rousseau.
La postrit problmatique d'une uvre
Montaigne connaissait videmment cet ouvrage quand son ami meurt en 1563 et se
propose de l'diter comme une sorte de tombeau dans le premier livre des Essais. Mais,
alors que plusieurs pa<;sages ont dj t publis en 1574, l'opposition protestante se saisit
du texte J.u bnfice de sa cause et en diffuse la majeure partie sous le titre de Contr'un
(1576). Respectueux de la mmoire d'un catholique fidle quoique partisan d'une
rforme interne de !'.glise, Montaigne renonce prudemment achever la publication.
L'uvre sera pourtant systmatiquement convoque, voire annexe par l'idologie
dmocrate et rpublicaine : les rvolutionnaires de 1789 et 1790 s'en emparent.
Lamennais ( 1782-1854) la rdite pour dfendre son christianisme social, tout comme les
migrs rpublicains en Belgique pour attaquer Napolon III aprs le coup d'tat de J 851.
2. jean Bodin (1530-1596) et la figure de l'tat moderne
1.' tude compare des diverses formes de gouvernement
Jean Bodin, exact contemporain de Montaigne et La Botie, auteur d'une Mthode de
l'histoire (1566), a consacr une grande partie de sa vie la conception des Six Livres de
la rpublique (1576). Ce juriste et avocat, proche du pouvoir royal, donne donc la
langue franaise dans le prolongement du courant humaniste son premier trait poli-
tique. Grand lecteur de Platon, il ne dcrit cependant pas les organes d'un pouvoir idal
ou une socit utopique comme Thomas More. Son apport essentiel tient la dfinition
de la souverainet: cette notion moderne dsigne la puissance absolue et perptuelle
d'une Rpublique. Voulue par Dieu et lgitime par la nature, cette souverainet atem-
porelle dispose d'un sige, l'tat, et des moyens d'exercer le pouvoir, le gouvernement.
la monarchie: une souverainet quilibre
Aprs avoir distingu ces deux notions, Bodin recense les trois formes que peut
prendre l'tat, en envisageant successivement une souverainet appartenant au peuple,
l'aristocratie ou un seul dans le rgime monarchique, qui lui semble vi-
demment la seule garantie d'un pouvoir vertueux. Il n'en relve pas moins dans les
figures de la monarchie des diffrences et des dvoiements possibles: la monarchie
royale qu'il connat et sert reprsente un progrs historique par rapport la monarchie
seigneuriale des origines. Les formes tyranniques de la monarchie sont prsentes
comme un dni de l'harmonie naturelle d.ans laquelle vit une socit. Son argumenta-
tion en faveur de la monarchie royale se fonde sur l'ide que la vertu ne peut tre exer-
ce constamment que par un homme seul: si la souverainet repose sur un petit
nombre d'aristocrates, elle expose l'tat la menace des rivalits; donne au peuple,
elle dpend des caprices du plus grand nombre. Bodin estime qu'en quilibrant ces
diffrentes forces dans un gouvernement o voisinent les nobles et le peuple, le prince
peut parvenir gouverner en temprant son autorit par une juste rpartition des
charges qui respecte les contraires et rcompense quitablement les comptences.
33


.Baroque
Classicisme
1 5 8 0 ~ )
Existe-t-if une littrature
baroque en France?
Une distinction rcente tend scinder aujourd'hui l'histoire littraire du
XVII' en. deux moments opposs: l'ge baroque et l'ge classique.
Stendhal dfinzt le classzczsme 1823, la critique parle de littrature baroque
a pa:tzr de 1960 envzron. Mazs ces deux catgories antithtiques ne suffisent
pas a rendre compte d'un sicle littraire exceptionnel.
1. l'effervescence baroque en Europe (1530-1648)
36
une notion complexe
La de utilise partir du XIXe sicle pour qualifier certaines constantes
de 1 _art entre la fin du XVIe sicle et la seconde moiti du xvw, n'a t trans-
p,osee que recemment dans le domaine littraire. Aprs avoir dtermin a posteriori les
regles de r.ar: classique.' il devenait dans la catgorie baroque)!
tout qm n en relevait pas .. On redecouvrait ams1 des uvres et des auteurs laisss
dans l omb:e p.ar la suprmatie des gnies classiques associs au rgne de Louis XIV en
a concider l'Histoire et l'histoire littraire. Avant d'tiqueter un ph-
_esthetique, le baroque l> dsigne en franais, depuis 1531, dans
1 Inventatre de Charles Qutnt, une <<perle de forme irrgulire >i. Doublement connot
comme et impur par opposition la rigueur classique, l'art baroque, en archi-
tecture, pemture et sculpture, se caractrisera par l'importance de ses volumes, l'abon-
dance et_Ie mouvement de ses formes domines par la courbe, ses dimensions thtrale
et grandwse. l'ide_d'originalit, de surprise, voire de mtamorphose, le cou-
rant baroque a ete peru moms comme une pense que comme une vision du monde
assumant sa propre dmesure contre les codes et les traditions. '
t un art pour temps cie cloute
s'il es_t rducteur d'opposer l'humanisme confiant des dbuts du xvre sicle le
de cnse entretenu en Europe par les conflits religieux, 1' lan baroque est indis-
de la Rforme catholique, voulue par le concile de Trente (1545-1563):
l'a revolutiOn et galilenne comme la dcouverte du Nouveau Monde
le de qui sur un monde gocentrique sous le regard
de D1eu., Secoue pa_r .les hmt guerres CIVIles provoques en France entre 1562 et 1598
la la guerre de Trente Ans en Allemagne et en Europe, le pou-
resiste. Soutenu par la Compagnie de Jsus, il oppose la volont de
depomllement du protestantisme une fOrmidable raction artistique dest1"n '
1 t , , e a ravi-
ver a et la terreur du sacr parmi des populations tourmentes par une
profonde mqmetude spirituelle.
L' du baroque architectural, n en Italie l'ombre du Vatican clbre la
glmre d'un Dieu sduisant et conqurant, dans toute l'Europe, et dans les
territoires coloniss en Amrique par les Espagnols et les Portugais. Refusant les certi-
tudes, convaincu que le monde n'est qu'illusion, changement et instabilit, l'artiste
baroque semble adapter sa cration aux doutes d'une poque trouble. Discret en
architecture sous Louis XIII, le baroque s'panouit pleinement en littrature au
moment o la rbellion de la noblesse contre une monarchie tente par la centralisa-
tion du pouvoir aboutit la Fronde (1648-1653). L'chec de cette guerre civile
conduite par les grands contre Mazarin et la rgente Anne d'Autriche pendant la
de Louis XIV marque, artificiellement certes, la fin du mouvement. Par
contraste, la perfection de l'art classique intimement li la vision absolutiste d'un
monarIUe exceptionnel apparatra comme une raction contre le baroque.
2. 1.a littrature baroque en france (1580-1660}
le baroque hritier cie la Pliade
Au-del de la sensibilit baroque repre chez Montaigne, qui voit le monde comme
une branloire prenne>>, c'est en posie qu' la fin du X\W sicle le courant radicalise
les exigences formelles de la Pliade. L'enrichissement de la langue, le travail sur les
formes fixes et le jeu des figures rhtoriques cessent d'tre un ornement pour devenir le
but mme de la posie: les procds de style fonds sur le reflet et l'cho comme l'ana-
phore, la rptition, l'antithse, l'oxymore, le chiasme, crent une posie de l'illusion
o tout peut tre invers ou mtamorphos. L'hypotypose, la mtaphore, l'allgorie,
les comparaisons grandioses infiniment files refltent la sduction d'un univers splen-
didement trompeur dont le pote est le tmoin joueur ou anxieux. Car le monde qui
l'inspire n'est plus celui de l'enthousiasme humaniste: la mditation chrtienne sur la
mort, exercice familier pour un Ronsard ou un Du Bellay, se fait vertige devant le
chaos. Engags dans l'un ou l'autre camp, tmoins ou complices des massacres, les
potes catholiques ou protestants sont hants par leur religion dans une inspiration
qui privilgie la vision de !"Apocalypse par rapport celle de la Rdemption.
La premire vague baroque
La notion de baroque permet de redcouvrir la posie amoureuse des contemporains
d'Agrippa d'Aubign: elle privilgie avec virtuosit le thme de l'inconstance, devenue
un art de vivre et d'aimer dans une sorte de noptrarquisme ludique. Le manirisme
de Philippe Desportes (1546-1606), prfigurant le courant prcieux, exacerbe les arti-
fices de cette forme potique pour cultiver l' art de la pointe, qui rompt l'quilibre
du sonnet en crant un effet de surprise. Marc Papillon de Lasphrise (1555-v.1599)
n'hsite pas suggrer des correspondances blasphmatoires entre la symbolique du
sacrifice du Christ et celle de l'change rotique. La posie baroque pousse jusqu'
l'incandesc'ence des thmes alors omniprsents: la mort et la vanit de l'action
humaine et des rves de gloire motivs par l'orgueil aveugle d'un tre prisonnier de
sa condition. Le calviniste jean de Sponde (1557-1595), comme jean-Baptiste
Chassignet (1571-1635) et Guillaume du Bartas (1544-1590), souligne dans des
sonnets fivreux la connivence des extrmes: la vie et la mort, la tentation du pch
et la promesse de rdemption.
37
Existe-t-if une littrature
baroque en France?
Une distinction rcente tend scinder aujourd'hui l'histoire littraire du
XVII' en. deux moments opposs: l'ge baroque et l'ge classique.
Stendhal dfinzt le classzczsme 1823, la critique parle de littrature baroque
a pa:tzr de 1960 envzron. Mazs ces deux catgories antithtiques ne suffisent
pas a rendre compte d'un sicle littraire exceptionnel.
1. l'effervescence baroque en Europe (1530-1648)
36
une notion complexe
La de utilise partir du XIXe sicle pour qualifier certaines constantes
de 1 _art entre la fin du XVIe sicle et la seconde moiti du xvw, n'a t trans-
p,osee que recemment dans le domaine littraire. Aprs avoir dtermin a posteriori les
regles de r.ar: classique.' il devenait dans la catgorie baroque)!
tout qm n en relevait pas .. On redecouvrait ams1 des uvres et des auteurs laisss
dans l omb:e p.ar la suprmatie des gnies classiques associs au rgne de Louis XIV en
a concider l'Histoire et l'histoire littraire. Avant d'tiqueter un ph-
_esthetique, le baroque l> dsigne en franais, depuis 1531, dans
1 Inventatre de Charles Qutnt, une <<perle de forme irrgulire >i. Doublement connot
comme et impur par opposition la rigueur classique, l'art baroque, en archi-
tecture, pemture et sculpture, se caractrisera par l'importance de ses volumes, l'abon-
dance et_Ie mouvement de ses formes domines par la courbe, ses dimensions thtrale
et grandwse. l'ide_d'originalit, de surprise, voire de mtamorphose, le cou-
rant baroque a ete peru moms comme une pense que comme une vision du monde
assumant sa propre dmesure contre les codes et les traditions. '
t un art pour temps cie cloute
s'il es_t rducteur d'opposer l'humanisme confiant des dbuts du xvre sicle le
de cnse entretenu en Europe par les conflits religieux, 1' lan baroque est indis-
de la Rforme catholique, voulue par le concile de Trente (1545-1563):
l'a revolutiOn et galilenne comme la dcouverte du Nouveau Monde
le de qui sur un monde gocentrique sous le regard
de D1eu., Secoue pa_r .les hmt guerres CIVIles provoques en France entre 1562 et 1598
la la guerre de Trente Ans en Allemagne et en Europe, le pou-
resiste. Soutenu par la Compagnie de Jsus, il oppose la volont de
depomllement du protestantisme une fOrmidable raction artistique dest1"n '
1 t , , e a ravi-
ver a et la terreur du sacr parmi des populations tourmentes par une
profonde mqmetude spirituelle.
L' du baroque architectural, n en Italie l'ombre du Vatican clbre la
glmre d'un Dieu sduisant et conqurant, dans toute l'Europe, et dans les
territoires coloniss en Amrique par les Espagnols et les Portugais. Refusant les certi-
tudes, convaincu que le monde n'est qu'illusion, changement et instabilit, l'artiste
baroque semble adapter sa cration aux doutes d'une poque trouble. Discret en
architecture sous Louis XIII, le baroque s'panouit pleinement en littrature au
moment o la rbellion de la noblesse contre une monarchie tente par la centralisa-
tion du pouvoir aboutit la Fronde (1648-1653). L'chec de cette guerre civile
conduite par les grands contre Mazarin et la rgente Anne d'Autriche pendant la
de Louis XIV marque, artificiellement certes, la fin du mouvement. Par
contraste, la perfection de l'art classique intimement li la vision absolutiste d'un
monarIUe exceptionnel apparatra comme une raction contre le baroque.
2. 1.a littrature baroque en france (1580-1660}
le baroque hritier cie la Pliade
Au-del de la sensibilit baroque repre chez Montaigne, qui voit le monde comme
une branloire prenne>>, c'est en posie qu' la fin du X\W sicle le courant radicalise
les exigences formelles de la Pliade. L'enrichissement de la langue, le travail sur les
formes fixes et le jeu des figures rhtoriques cessent d'tre un ornement pour devenir le
but mme de la posie: les procds de style fonds sur le reflet et l'cho comme l'ana-
phore, la rptition, l'antithse, l'oxymore, le chiasme, crent une posie de l'illusion
o tout peut tre invers ou mtamorphos. L'hypotypose, la mtaphore, l'allgorie,
les comparaisons grandioses infiniment files refltent la sduction d'un univers splen-
didement trompeur dont le pote est le tmoin joueur ou anxieux. Car le monde qui
l'inspire n'est plus celui de l'enthousiasme humaniste: la mditation chrtienne sur la
mort, exercice familier pour un Ronsard ou un Du Bellay, se fait vertige devant le
chaos. Engags dans l'un ou l'autre camp, tmoins ou complices des massacres, les
potes catholiques ou protestants sont hants par leur religion dans une inspiration
qui privilgie la vision de !"Apocalypse par rapport celle de la Rdemption.
La premire vague baroque
La notion de baroque permet de redcouvrir la posie amoureuse des contemporains
d'Agrippa d'Aubign: elle privilgie avec virtuosit le thme de l'inconstance, devenue
un art de vivre et d'aimer dans une sorte de noptrarquisme ludique. Le manirisme
de Philippe Desportes (1546-1606), prfigurant le courant prcieux, exacerbe les arti-
fices de cette forme potique pour cultiver l' art de la pointe, qui rompt l'quilibre
du sonnet en crant un effet de surprise. Marc Papillon de Lasphrise (1555-v.1599)
n'hsite pas suggrer des correspondances blasphmatoires entre la symbolique du
sacrifice du Christ et celle de l'change rotique. La posie baroque pousse jusqu'
l'incandesc'ence des thmes alors omniprsents: la mort et la vanit de l'action
humaine et des rves de gloire motivs par l'orgueil aveugle d'un tre prisonnier de
sa condition. Le calviniste jean de Sponde (1557-1595), comme jean-Baptiste
Chassignet (1571-1635) et Guillaume du Bartas (1544-1590), souligne dans des
sonnets fivreux la connivence des extrmes: la vie et la mort, la tentation du pch
et la promesse de rdemption.
37
1.
2.
38
Agrippa d'Aubign,
guerrier et pote
Auteur d'une uvre inclassable et singulire Les Tragiques (1616) A
d'Aub ' (1552 ' ' gnppa
d
1
zgne -1630) pourrazt apparatre comme une sorte de pote officiel
e a cause protestante sz pope n'avait pas rejet tous les codes du genre.
Mteux tout autre, ce poeme vzswnnaire, entre satire, ralisme et prophtie
mcarne l umvers baroque, tout en tension et en contrastes. '
Du ptrarquisme la posie engage
Agrippa d'Aubign, n au dbut des troubles de la Rforme dans une famll 1
Issue de la noblesse de rob 't' , d' l' c I e ca Vllliste
1 t , d. d 1 . e e engage es entance dans la cause protestante. Il a vcu
a guerre CIVIle le sillage de son pre, mort au combat, puis aux cts
, , n e avarre, futur Henn IV. Bless, il profite de cette pause ui lui er
d echapper au massacre de la Saint-Barthlemy (1572) po , 'q L P met
L p . ( , ur ecrue. e recueil
.1.570-1573) en apparence dans la tradition lyrique et alante cre
Pleiade: Il a dediCataire Diane Salviati, nice de la Cassandre Amours de
Mais, le galant des cent sonnets noptrarquisants qui constituent
Hecatombe a Diane, puis les Stances et les Odes est de'Ja de'tou 1
b'd d ' rne par es Images
e mort, de sacrifice qui habiteront l'pope future. Les poncifs
. th l?u rance mspiree par un amour authentique et impossible pour une

0
Ique - ne s expnment pas sur le mode lgiaque mais travers des descri tio
vwlentes : la reprsentation dgrade et dforme de la nature d . . p dns
homm , , r , es ammaux es
es cree ,a . mteneur mme d'une forme code des irrgularits de type baro ;e I.
force P. arnphletatre de sa plume ridiculisera plus tard dans une saure "e' 1 q . _a
o t j'
11
roce a converswn
ppor umste et po ttlque de certains protestants au catholicisme.
l'incandescence baroque d'une pope visionnaire
Un pote engag, clu et amer
leur Les Tragiques refltent l'horreur des preuves subies ar le
combattant. Apres son echec amoureux Agrippa d'Aub' , . . H . p
Paris . . , , , Igne reJomt enn de Navarre
, partage sa captmte a la cour pendant trois ans (!573-1576) et part. , l' .
du prince t t d ICipe a vaswn
pro es ant avant e retourner au combat U bi
' 11 fi . . . ne essure grave et la menac
que e ait peser sur sa VIe en 1577 ractivent son obsession de la mort et de l'a .
alors la rdaction des Tragiques: la dfaite des protestants et la
corn attant, permettront l'uvre de voir le jour. Car d'Aubign suit H . IV . ' u
1593 mais ' t . enn JUsqu en
l', d't d N n accep pas .sa converswn politique au catholicisme. La proclamation de
lae en, n'inspire qu'amertume au militant et
de T. . e ecnvam emeure un revolte et un proscrit. Aprs les deux ditions
s ragzques (1616 et 1623) puis la publication de son Histoire universelle (!627),
d'Aubign est compromis dans une conjuration contre Louis XIII et doit s'exiler
Genve, o il mourra.
t Les Tragiques
L'ampleur pique de ce pome en sept chants bouscule les codes d'un genre pidictique
et morat, vou depuis l'Antiquit au style noble: il s'agit pour le pote de reprsenter
dans sa vrit le martyre vcu par les membres de la seule glise qu'il reconnaisse comme
juste, le protestantisme, et de prophtiser sa victoire future. Confondant divers pisodes
de sa v.ie de combattant, le rcit tourne autour des massacres de la Saint-Barthlemy. Il se
soucie peu d'exactitude chronologique et change souvent de forme et de ton. Inspire
par le dogme calviniste de la prdestination, l'uvre inscrit les vnements dans une
perspective eschatologique. Entre rcit et pamphlet, entre description et vision proph-
tique, le pote oppose constamment la bassesse de la terre la lumire ternelle du Ciel
d'o les victimes protestantes de la guerre civile, lues et bienheureuses, observent et
jugent l'Histoire en train de se drouler sous leurs yeux. Entre ces deux mondes, le
pote n'est .plus seulement narrateur comme dans les popes classiques: il est tmoin
visuel et engag de la misre, prophte de la rdemption, mdiateur entre le monde
divin et la terre. D'Aubign utilise souvent de faon trs moderne des formules anapho-
riques du type: j'ai vu)) ou<< je veux)), trs proches de la mise en scne baroque de soi.
Il ne recule pas devant la fausse prophtie et annonce des vnements qui ont dj eu
lieu au moment o il crit, tels que le meurtre d'Henri IV, comme voulus par Dieu.
La structure et la progression de l'uvre refltent cette tension entre deux mondes et
la violence engage du narrateur: au chant I, la description raliste des Misres se
veut dans un style bas)) pour donner voir l'horreur des combats et le massacre des
femmes et des enfants comme une allgorie de la France supplicie. Dans le chant IV,
intitul Feux, qui voque le sort et la souffrance des protestants morts sur les
bchers, le ton est tragique et les images touchent au fantastique des scnes picturales
de Danse macabre)): mais le pote promet l'ternit aux supplicis. Le chant V, Fers,
clbre sur le mode tragique lev les hros: il fait revivre d'autres massacres, comme
celui de Coligny, qui, du haut du ciel, assiste son assassinat, et 1' agonie de
d'Aubign au sens propre du terme, c'est--dire le combat contre la mort men par le
pote aprs sa blessure de 1577. C'est dans ces pages sombres que le pote trouve pour
chanter la gloire et le bonheur des martyrs la formule fameuse :
Une rose d'automne est plus qu'une autre exquise
Vous avez joui l'automne de l'glise.''
Dans le chant II, Princes, le pote pourfend avec une rage satirique inoue l'hypo-
crisie, la cruaut et les_ intrigues meurtrires qui dvoraient la cour pendant la Saint-
Barthlemy, puis la captivit du futur Henri IV, dont il a t tmoin. Charles IX y est
prsent comme une putain farde aux cts de Catherine de Mdicis, maquerelle
empoisonneuse, tous deux rgnant sur un univers rapproch de Sodome et Gomorrhe.
Le chant III s'attaque sur le mme ton aux juges malhonntes de la Chambre dore>).
Aprs le livre Vl, Vengeances, qui dtaille par l'exemple le chtiment divin rserv
aux coupables, le septime et dernier chant rsonne comme l'apothose baroque de
l'ensemble: partant du texte vanglique de l'Apocalypse, il met en scne de faon
flamboyante la rsurrection de la chair et le jugement dernier dans des images vigou-
reusement antithtiques.
39
1.
2.
38
Agrippa d'Aubign,
guerrier et pote
Auteur d'une uvre inclassable et singulire Les Tragiques (1616) A
d'Aub ' (1552 ' ' gnppa
d
1
zgne -1630) pourrazt apparatre comme une sorte de pote officiel
e a cause protestante sz pope n'avait pas rejet tous les codes du genre.
Mteux tout autre, ce poeme vzswnnaire, entre satire, ralisme et prophtie
mcarne l umvers baroque, tout en tension et en contrastes. '
Du ptrarquisme la posie engage
Agrippa d'Aubign, n au dbut des troubles de la Rforme dans une famll 1
Issue de la noblesse de rob 't' , d' l' c I e ca Vllliste
1 t , d. d 1 . e e engage es entance dans la cause protestante. Il a vcu
a guerre CIVIle le sillage de son pre, mort au combat, puis aux cts
, , n e avarre, futur Henn IV. Bless, il profite de cette pause ui lui er
d echapper au massacre de la Saint-Barthlemy (1572) po , 'q L P met
L p . ( , ur ecrue. e recueil
.1.570-1573) en apparence dans la tradition lyrique et alante cre
Pleiade: Il a dediCataire Diane Salviati, nice de la Cassandre Amours de
Mais, le galant des cent sonnets noptrarquisants qui constituent
Hecatombe a Diane, puis les Stances et les Odes est de'Ja de'tou 1
b'd d ' rne par es Images
e mort, de sacrifice qui habiteront l'pope future. Les poncifs
. th l?u rance mspiree par un amour authentique et impossible pour une

0
Ique - ne s expnment pas sur le mode lgiaque mais travers des descri tio
vwlentes : la reprsentation dgrade et dforme de la nature d . . p dns
homm , , r , es ammaux es
es cree ,a . mteneur mme d'une forme code des irrgularits de type baro ;e I.
force P. arnphletatre de sa plume ridiculisera plus tard dans une saure "e' 1 q . _a
o t j'
11
roce a converswn
ppor umste et po ttlque de certains protestants au catholicisme.
l'incandescence baroque d'une pope visionnaire
Un pote engag, clu et amer
leur Les Tragiques refltent l'horreur des preuves subies ar le
combattant. Apres son echec amoureux Agrippa d'Aub' , . . H . p
Paris . . , , , Igne reJomt enn de Navarre
, partage sa captmte a la cour pendant trois ans (!573-1576) et part. , l' .
du prince t t d ICipe a vaswn
pro es ant avant e retourner au combat U bi
' 11 fi . . . ne essure grave et la menac
que e ait peser sur sa VIe en 1577 ractivent son obsession de la mort et de l'a .
alors la rdaction des Tragiques: la dfaite des protestants et la
corn attant, permettront l'uvre de voir le jour. Car d'Aubign suit H . IV . ' u
1593 mais ' t . enn JUsqu en
l', d't d N n accep pas .sa converswn politique au catholicisme. La proclamation de
lae en, n'inspire qu'amertume au militant et
de T. . e ecnvam emeure un revolte et un proscrit. Aprs les deux ditions
s ragzques (1616 et 1623) puis la publication de son Histoire universelle (!627),
d'Aubign est compromis dans une conjuration contre Louis XIII et doit s'exiler
Genve, o il mourra.
t Les Tragiques
L'ampleur pique de ce pome en sept chants bouscule les codes d'un genre pidictique
et morat, vou depuis l'Antiquit au style noble: il s'agit pour le pote de reprsenter
dans sa vrit le martyre vcu par les membres de la seule glise qu'il reconnaisse comme
juste, le protestantisme, et de prophtiser sa victoire future. Confondant divers pisodes
de sa v.ie de combattant, le rcit tourne autour des massacres de la Saint-Barthlemy. Il se
soucie peu d'exactitude chronologique et change souvent de forme et de ton. Inspire
par le dogme calviniste de la prdestination, l'uvre inscrit les vnements dans une
perspective eschatologique. Entre rcit et pamphlet, entre description et vision proph-
tique, le pote oppose constamment la bassesse de la terre la lumire ternelle du Ciel
d'o les victimes protestantes de la guerre civile, lues et bienheureuses, observent et
jugent l'Histoire en train de se drouler sous leurs yeux. Entre ces deux mondes, le
pote n'est .plus seulement narrateur comme dans les popes classiques: il est tmoin
visuel et engag de la misre, prophte de la rdemption, mdiateur entre le monde
divin et la terre. D'Aubign utilise souvent de faon trs moderne des formules anapho-
riques du type: j'ai vu)) ou<< je veux)), trs proches de la mise en scne baroque de soi.
Il ne recule pas devant la fausse prophtie et annonce des vnements qui ont dj eu
lieu au moment o il crit, tels que le meurtre d'Henri IV, comme voulus par Dieu.
La structure et la progression de l'uvre refltent cette tension entre deux mondes et
la violence engage du narrateur: au chant I, la description raliste des Misres se
veut dans un style bas)) pour donner voir l'horreur des combats et le massacre des
femmes et des enfants comme une allgorie de la France supplicie. Dans le chant IV,
intitul Feux, qui voque le sort et la souffrance des protestants morts sur les
bchers, le ton est tragique et les images touchent au fantastique des scnes picturales
de Danse macabre)): mais le pote promet l'ternit aux supplicis. Le chant V, Fers,
clbre sur le mode tragique lev les hros: il fait revivre d'autres massacres, comme
celui de Coligny, qui, du haut du ciel, assiste son assassinat, et 1' agonie de
d'Aubign au sens propre du terme, c'est--dire le combat contre la mort men par le
pote aprs sa blessure de 1577. C'est dans ces pages sombres que le pote trouve pour
chanter la gloire et le bonheur des martyrs la formule fameuse :
Une rose d'automne est plus qu'une autre exquise
Vous avez joui l'automne de l'glise.''
Dans le chant II, Princes, le pote pourfend avec une rage satirique inoue l'hypo-
crisie, la cruaut et les_ intrigues meurtrires qui dvoraient la cour pendant la Saint-
Barthlemy, puis la captivit du futur Henri IV, dont il a t tmoin. Charles IX y est
prsent comme une putain farde aux cts de Catherine de Mdicis, maquerelle
empoisonneuse, tous deux rgnant sur un univers rapproch de Sodome et Gomorrhe.
Le chant III s'attaque sur le mme ton aux juges malhonntes de la Chambre dore>).
Aprs le livre Vl, Vengeances, qui dtaille par l'exemple le chtiment divin rserv
aux coupables, le septime et dernier chant rsonne comme l'apothose baroque de
l'ensemble: partant du texte vanglique de l'Apocalypse, il met en scne de faon
flamboyante la rsurrection de la chair et le jugement dernier dans des images vigou-
reusement antithtiques.
39
Le baroque
... .
en poes1e
crite la fin du XVI' sicle, publie au XVII', l'uvre de d'Aubign caractrise
bien l'impossibilit de cerner les contours du mouvement baroque: on le saisit
davantage dans sa vision du monde que dans son historicit. Nanmoins le
XVII' sicle ne voit pas la doctrine classique brutalement <<succder au
ven:ent baroque, ces deux esthtiques semblent coexister jusqu'en 1660, en
poesze, notamment, et parfois chez le mme auteur.
1. le baroque, posie du changement et de la mort
40
t la mort dans la vie
Ds la fin du XVIe sicle, les potes baroques privilgient les mtaphores de l'eau
symbole de l'inconstance et de la prcarit propres la condition humaine.
Ams1 Jean de Sponde (voir fiche JI) crit-il:
<<Tout s'enfle contre moi, tout m'assaut, tout me tente,
Et le Monde et la Chair et l'Ange rvolt,
Dont l'onde, dont l'effort, dont le charme invent
Et m'abme, Seigneur, et m'branle et m'enchante.
Tantt de manire douloureuse, tantt de manire ludique, les potes du xvw sicle
dans la mobilit, la fluidit de la vie et des tres, le caractre protiforme des
Situatwns et des individus, la dimension phmre du bonheur et du savoir l'essentiel
de leur inspiration. Leur mditation sur la mort ne s'exprime pas dans rflexion
mais par la profusion de leur imaginaire. Dans une srie de visions macabres,
par la de la dcomposition, la posie baroque fait pendant l'image-
ne artistique qm decime le memento mari travers des reprsentations de squelettes,
de cadavres ou de crnes as_socis dans les vanits aux attributs de la vie et du plaisir.
Le genre du tombeau qm rend hommage une vie vanouie voisine avec celui mis
la mode par la Pliade, de l'pitaphe funbre. '
Obsessions et visions macabres
Sans se limiter comme tous ses contemporains la posie du deuil, Pierre Motin
(1566-v. 1612)dans sa Mditation sur le Memento homo (1600) voque de faon
trs crue la metamorphose du visage dont la peau deviendra cendre au lieu de
poudre musque avant d'tre ronge par les vers. L'obsession de la mort se traduit
par des et des vers courts, organiss sur le mode circulaire et scands par des
qm reprennent les termes de la Bible pour les assortir de visions fantas-
Moins violent, Pierre Matthieu (1563-1621) insiste, dans ses Tablettes de la
Vte de la mort (1610), sur les hasards de la vie soumise des alas comparables aux
cap nees de la nature et un mouvement perptuel:
<(La vie que tu vois n'est qu'une comdie,
O l'un fait le Csar et l'autre l'Arlequin;
Mais la Mort la finit toujours en Tragdie,
Et ne distingue point l'empereur du faquin.
Ce lyrisme religieux se retrouve dans les Thormes spirituels (1613 et 1621) de La
Ceppde et chez d'autres potes comme Tristan L'Hermite, Malherbe, futur thoricien
du classicisme, qui crit des Larmes de saint Pierre d'allure baroque.
2. l'exaltation baroque de la nature et de l'amour
la nature entre onirisme et solitude
Hritier de la posie pastorale de la Pliade, fige dans des formes et des motifs conve-
nus surchargs d'allusions mythologiques, l'imaginaire baroque s'mancipe lentement
de cette tutelle. Des descriptions animes par la sensibilit du pote introduisent dans
cet univers artificel des images plus fortes inspires par les changements de la nature
et leur effet sur l'homme. Thophile de Viau (1590-1626) et Saint-Amant (1594 -1661)
mettent en scne leur propre sensibilit au sein d'une nature familire en crivant cha-
cun une Solitude, picturale et impressionniste pour l'un, contraste et fantastique
pour l'autre, nourrissant d'lments plus personnels une tendance esquisse par la
Pliade et promise un riche avenir. La rverie baroque sur la nature s'attache d'abord
tout ce qui est insaisissable: comme l'a remarqu le critique Jean Rousset, le pote
oppose la flamme et la neige et clbre la grce de la bulle, du nuage et de l'arc-en-ciel
aussi fugitive que celle de la vie. Dans une troite correspondance entre les change-
ments de la nature et l'incop_stance de l'homme, Motin compare ses penses <<des
fantmes, des vents, des songes, des chimres et con dut:
Mon esprit est lger car ce n'est rien que flamme,
Et si pour tout le monde, il n'est qu'une seule me,
I:me de tout le monde est le seul mouvement.>>
L'eau et le miroir
Dans cette reprsentation de l'univers, l'eau est partout prsente: indissociable des
paysages du XVIIe sicle, elle coule dans les fontaines romaines du Bernin, le sculpteur
qui Symbolise le mieux l'art baroque. La place qu'elle tient avec ses jets d'eau et ses
cascades dans les ftes du surintendant Fouquet, Vaux-le-Vicomte, dont les grottes
artificielles et mystrieuses inspirent La Fontaine, prfigure ce qu'en fera plus tard
Louis XIV Versailles .. Plus qu'aucun autre lment sa fluidit reprsente l'coulement
fugitif de la vie humaine et l'instabilit de ses passions. Tristan L'Hermite (1601-1655)
clbre les mtamorphoses de La Mer (1627). Saint-Amant mais aussi Gombauld, Racan
(1589-1670), lui consacrent odes et sonnets. Un sonnet clbre de Marbeuf (v. 1596-
1645) joue sur les assonances et les allitrations pour comparer ramour et la mer:
Et la mer et l'amour ont l'amour pour partage,
Et la mer est amre et l'amour est amer
L'on s'abme en l'amour aussi bien qu'en la mer
Car la mer et l'amour ne sont point sans orage.
41
Le baroque
... .
en poes1e
crite la fin du XVI' sicle, publie au XVII', l'uvre de d'Aubign caractrise
bien l'impossibilit de cerner les contours du mouvement baroque: on le saisit
davantage dans sa vision du monde que dans son historicit. Nanmoins le
XVII' sicle ne voit pas la doctrine classique brutalement <<succder au
ven:ent baroque, ces deux esthtiques semblent coexister jusqu'en 1660, en
poesze, notamment, et parfois chez le mme auteur.
1. le baroque, posie du changement et de la mort
40
t la mort dans la vie
Ds la fin du XVIe sicle, les potes baroques privilgient les mtaphores de l'eau
symbole de l'inconstance et de la prcarit propres la condition humaine.
Ams1 Jean de Sponde (voir fiche JI) crit-il:
<<Tout s'enfle contre moi, tout m'assaut, tout me tente,
Et le Monde et la Chair et l'Ange rvolt,
Dont l'onde, dont l'effort, dont le charme invent
Et m'abme, Seigneur, et m'branle et m'enchante.
Tantt de manire douloureuse, tantt de manire ludique, les potes du xvw sicle
dans la mobilit, la fluidit de la vie et des tres, le caractre protiforme des
Situatwns et des individus, la dimension phmre du bonheur et du savoir l'essentiel
de leur inspiration. Leur mditation sur la mort ne s'exprime pas dans rflexion
mais par la profusion de leur imaginaire. Dans une srie de visions macabres,
par la de la dcomposition, la posie baroque fait pendant l'image-
ne artistique qm decime le memento mari travers des reprsentations de squelettes,
de cadavres ou de crnes as_socis dans les vanits aux attributs de la vie et du plaisir.
Le genre du tombeau qm rend hommage une vie vanouie voisine avec celui mis
la mode par la Pliade, de l'pitaphe funbre. '
Obsessions et visions macabres
Sans se limiter comme tous ses contemporains la posie du deuil, Pierre Motin
(1566-v. 1612)dans sa Mditation sur le Memento homo (1600) voque de faon
trs crue la metamorphose du visage dont la peau deviendra cendre au lieu de
poudre musque avant d'tre ronge par les vers. L'obsession de la mort se traduit
par des et des vers courts, organiss sur le mode circulaire et scands par des
qm reprennent les termes de la Bible pour les assortir de visions fantas-
Moins violent, Pierre Matthieu (1563-1621) insiste, dans ses Tablettes de la
Vte de la mort (1610), sur les hasards de la vie soumise des alas comparables aux
cap nees de la nature et un mouvement perptuel:
<(La vie que tu vois n'est qu'une comdie,
O l'un fait le Csar et l'autre l'Arlequin;
Mais la Mort la finit toujours en Tragdie,
Et ne distingue point l'empereur du faquin.
Ce lyrisme religieux se retrouve dans les Thormes spirituels (1613 et 1621) de La
Ceppde et chez d'autres potes comme Tristan L'Hermite, Malherbe, futur thoricien
du classicisme, qui crit des Larmes de saint Pierre d'allure baroque.
2. l'exaltation baroque de la nature et de l'amour
la nature entre onirisme et solitude
Hritier de la posie pastorale de la Pliade, fige dans des formes et des motifs conve-
nus surchargs d'allusions mythologiques, l'imaginaire baroque s'mancipe lentement
de cette tutelle. Des descriptions animes par la sensibilit du pote introduisent dans
cet univers artificel des images plus fortes inspires par les changements de la nature
et leur effet sur l'homme. Thophile de Viau (1590-1626) et Saint-Amant (1594 -1661)
mettent en scne leur propre sensibilit au sein d'une nature familire en crivant cha-
cun une Solitude, picturale et impressionniste pour l'un, contraste et fantastique
pour l'autre, nourrissant d'lments plus personnels une tendance esquisse par la
Pliade et promise un riche avenir. La rverie baroque sur la nature s'attache d'abord
tout ce qui est insaisissable: comme l'a remarqu le critique Jean Rousset, le pote
oppose la flamme et la neige et clbre la grce de la bulle, du nuage et de l'arc-en-ciel
aussi fugitive que celle de la vie. Dans une troite correspondance entre les change-
ments de la nature et l'incop_stance de l'homme, Motin compare ses penses <<des
fantmes, des vents, des songes, des chimres et con dut:
Mon esprit est lger car ce n'est rien que flamme,
Et si pour tout le monde, il n'est qu'une seule me,
I:me de tout le monde est le seul mouvement.>>
L'eau et le miroir
Dans cette reprsentation de l'univers, l'eau est partout prsente: indissociable des
paysages du XVIIe sicle, elle coule dans les fontaines romaines du Bernin, le sculpteur
qui Symbolise le mieux l'art baroque. La place qu'elle tient avec ses jets d'eau et ses
cascades dans les ftes du surintendant Fouquet, Vaux-le-Vicomte, dont les grottes
artificielles et mystrieuses inspirent La Fontaine, prfigure ce qu'en fera plus tard
Louis XIV Versailles .. Plus qu'aucun autre lment sa fluidit reprsente l'coulement
fugitif de la vie humaine et l'instabilit de ses passions. Tristan L'Hermite (1601-1655)
clbre les mtamorphoses de La Mer (1627). Saint-Amant mais aussi Gombauld, Racan
(1589-1670), lui consacrent odes et sonnets. Un sonnet clbre de Marbeuf (v. 1596-
1645) joue sur les assonances et les allitrations pour comparer ramour et la mer:
Et la mer et l'amour ont l'amour pour partage,
Et la mer est amre et l'amour est amer
L'on s'abme en l'amour aussi bien qu'en la mer
Car la mer et l'amour ne sont point sans orage.
41
L'eau, tantt endormie et paresseuse, tantt bondissante et prompte la mtamor-
phose, offre aussi l'exhibitionnisme du pote baroque un miroir o il peut mettre en
scne son narcissisme: c'est ce qu'exprime Tristan L'Hermite dans Le Promenoir des
deux amants. ou Saint-Amant dans un passage de son pope Moyse sauv. Dans le
sonnet du rmroir >>,le pote d'Etelan s'adresse ce complice pour lui dire:
Tu peux seul me montrer quand chez toi je me vois,
Toutes mes passions peintes sur mon visage.>>
L'inspiration amoureuse et l'amour de changer
la vie et la te:nps o,nt suscit dans le mouvement baroque les
de 1 .mconstance nmre , he a la thematique funbre. Paralllement, la "fluctua-
tiOn des sentiments et leur fugacit suscitent dans la posie galante un jeu stylistique et
a puA appeler de l'inc.onstance blanche'' L'ostentation baroque se
mamfeste, grace et parfms provocatiOn dans le traitement des situations amou-
reuses: masques, feintes sentimentales, fausse fidlit et vritable culte
du capnce. A 1 mconstance comme art d'aimer sont ddis des sonnets, des odes,
des stances filant constamment de nouve1les mtaphores et jouant sur le renversement
et ,le rythme, comme dans le sonnet IX de Vauquelin des Yveteaux (1567-1649),
LAmour de changer:
Avecques mon amour nat l'amour de changer.
J'en aime une au matin; l'autre au soir me possde.
Premier qu'avoir le mal, je cherche le remde,
N'attendant tre pris pour me dsengager.>>
de l'in,constance qui prfigure ce qui deviendra la prcosit se
substitue a 1 ObJet meme de 1 amour et devient une affirmation de libert: aprs les
de ballet (1609) de jean de Lingendes (v. 1580-!6!6) ddis aux" Dames, qu'il
dans un mouvement perptuel, Thophile de Viau feint, dans le pome l-
gie a une darne ( 1621 ), de refuser les codes pour mieux crer les siens en avouant:
La rgle me dplat, j'cris confusment;
Jamais un bon esprit ne fait rien qu'aisment.
lve de Racan, l'auteur des Bergeries (!625), Franois Maynard (!582-1646)
dansAI bll 'Ill' 'h b ,mane
< a e e vzet e antlt se aroque qui associe dans une dvotion permanente Ja
et femme ge une rgularit harmonieuse de la forme toute proche du
classiCisme nmssant.
3. Provocations baroques
42
t Le baroque burlesque et l'inspiration satirique
Le refus des rgles qui s'exprime de faon galante dans la posie amoureuse
ne qu enter, dans une poque de remise en question profonde de J'ordre
une veme plus radicale. Certains potes connus pour leur indpendance se
aller une expression, presque libertaire parfois chez ceux qui sont
par le cou.rant de dit '' hbertm >> qui affiche une trs grande indpendance
a 1 egard de la lm, de la traditwn et de la religion. Cet aspect du mouvement baroque
s'est manifest en Italie dans la peinture et la sculpture de grotesques en rfrence
des ornements dcouverts aux xve et XVIe sicles dans les ruines appeles grottes des
monuments antiques italiens. On y trouvait des arabesques, des rinceaux, des sujets
fantastiques peints ou sculpts en stuc. Dans le sillage de Pinturicchio et de Raphal,
des peintres baroques franais, comme Du Cerceau et Brain, ont insist sur le caractre
caricatural et fantasque de ces figures. En posie, cet art du dfoulement adopte le
mode de l'inversion burlesque: contre le platonisme ptrarquisant on clbre gaillar-
dement' et avec ralisme les plaisirs de la table et de la chair, la laideur et la monstruo-
sit. On se vautre avec truculence dans les trivialits de la vie quotidienne, on dcrit
avec fo'rce dtails les ravages de la vieillesse, des infirmits, des maladies, de la guerre.
Ainsi les Gaillardises ( 1606) de Montgaillard jouent-elles sur l'inventaire, avant
Prvert, de toutes les laideurs, de la marmite'> la mule de mdecin, pour qualifler
la dcrpitude d'une vieille femme. Cette posie qui se voulait bouffonne a cr une
double tradition: elle a renouvel le genre de la satire et impos une tonalit, le
burlesque, fond sur le contraste entre un sujet lev>> digne de la tragdie et un ton
volontairement bas. Ces jeux savants sont publis dans des recueils collectifs, la Muse
foltre, les Muses gaillardes et le Parnasse satyrique (1622-1623) qui leur attira des
poursuites judiciaires.
t Mathurin Rgnier (1573-1613}
Au moment o Malherbe, d'abord sduit par le baroque, tente d'imposer une po-
tique purement franaise fonde sur la rigueur de la langue et de la forme potiques,
l'auteur des Satires (!609) revendique la double crativit des Anciens et de la Pliade.
Il assume le caractre btard de ce mlange, au sens propre du terme, qu'est son
genre privilgi. Ses Satires jouent sur plusieurs tableaux: la satire VIII ravive avec
verdeur le motif du ,<fcheux,>, dj trait par le pote latin Horace et que l'on retrou-
vera dans la comdie classique tandis que sa satire XIII introduit le thme de la fausse
dvotion. Sa querelle reste fameuse avec Malherbe lui inspire, dans la satire IX,
d'acerbes critiques contre les crivains du classicisme naissant qui:
[ .. ] rampent bassement, faibles d'inventions,
Et n'osent, peu hardis, tenter les fictions
Froids l'imaginer: car s'ils font quelque chose,
C'est proser de la rime et rimer de la prose:>>.
Thophile de Viau, Saint-Amant, Scarron
Alors que Thophile de Viau a manifest dans le Parnasse satyrique la face gaillarde et
provocante de son inspjration, Saint-Amant ridiculise les vices humains. la manire
des peintres hollandais contemporains dtaillant des scnes de genre et des types
humains, il .met en scne des "goinfres, des animaux et la vanit de sa propre per-
sonne dans le pome fameux du <<fumeun>. Quant Paul Scarron (1610-1660), il
donne au genre burlesque, aprs un Recueil de quelques vers burlesques (1643), une
forme aboutie: sa rcriture parodique de L'nide sous le titre du Virgile travesti ( 1648-
1652) int1ige un traitement aussi rude que comique un sujet trait de multiples fois
sur les registres tragique et pathtique dans la peinture et la littrature du temps.
43
L'eau, tantt endormie et paresseuse, tantt bondissante et prompte la mtamor-
phose, offre aussi l'exhibitionnisme du pote baroque un miroir o il peut mettre en
scne son narcissisme: c'est ce qu'exprime Tristan L'Hermite dans Le Promenoir des
deux amants. ou Saint-Amant dans un passage de son pope Moyse sauv. Dans le
sonnet du rmroir >>,le pote d'Etelan s'adresse ce complice pour lui dire:
Tu peux seul me montrer quand chez toi je me vois,
Toutes mes passions peintes sur mon visage.>>
L'inspiration amoureuse et l'amour de changer
la vie et la te:nps o,nt suscit dans le mouvement baroque les
de 1 .mconstance nmre , he a la thematique funbre. Paralllement, la "fluctua-
tiOn des sentiments et leur fugacit suscitent dans la posie galante un jeu stylistique et
a puA appeler de l'inc.onstance blanche'' L'ostentation baroque se
mamfeste, grace et parfms provocatiOn dans le traitement des situations amou-
reuses: masques, feintes sentimentales, fausse fidlit et vritable culte
du capnce. A 1 mconstance comme art d'aimer sont ddis des sonnets, des odes,
des stances filant constamment de nouve1les mtaphores et jouant sur le renversement
et ,le rythme, comme dans le sonnet IX de Vauquelin des Yveteaux (1567-1649),
LAmour de changer:
Avecques mon amour nat l'amour de changer.
J'en aime une au matin; l'autre au soir me possde.
Premier qu'avoir le mal, je cherche le remde,
N'attendant tre pris pour me dsengager.>>
de l'in,constance qui prfigure ce qui deviendra la prcosit se
substitue a 1 ObJet meme de 1 amour et devient une affirmation de libert: aprs les
de ballet (1609) de jean de Lingendes (v. 1580-!6!6) ddis aux" Dames, qu'il
dans un mouvement perptuel, Thophile de Viau feint, dans le pome l-
gie a une darne ( 1621 ), de refuser les codes pour mieux crer les siens en avouant:
La rgle me dplat, j'cris confusment;
Jamais un bon esprit ne fait rien qu'aisment.
lve de Racan, l'auteur des Bergeries (!625), Franois Maynard (!582-1646)
dansAI bll 'Ill' 'h b ,mane
< a e e vzet e antlt se aroque qui associe dans une dvotion permanente Ja
et femme ge une rgularit harmonieuse de la forme toute proche du
classiCisme nmssant.
3. Provocations baroques
42
t Le baroque burlesque et l'inspiration satirique
Le refus des rgles qui s'exprime de faon galante dans la posie amoureuse
ne qu enter, dans une poque de remise en question profonde de J'ordre
une veme plus radicale. Certains potes connus pour leur indpendance se
aller une expression, presque libertaire parfois chez ceux qui sont
par le cou.rant de dit '' hbertm >> qui affiche une trs grande indpendance
a 1 egard de la lm, de la traditwn et de la religion. Cet aspect du mouvement baroque
s'est manifest en Italie dans la peinture et la sculpture de grotesques en rfrence
des ornements dcouverts aux xve et XVIe sicles dans les ruines appeles grottes des
monuments antiques italiens. On y trouvait des arabesques, des rinceaux, des sujets
fantastiques peints ou sculpts en stuc. Dans le sillage de Pinturicchio et de Raphal,
des peintres baroques franais, comme Du Cerceau et Brain, ont insist sur le caractre
caricatural et fantasque de ces figures. En posie, cet art du dfoulement adopte le
mode de l'inversion burlesque: contre le platonisme ptrarquisant on clbre gaillar-
dement' et avec ralisme les plaisirs de la table et de la chair, la laideur et la monstruo-
sit. On se vautre avec truculence dans les trivialits de la vie quotidienne, on dcrit
avec fo'rce dtails les ravages de la vieillesse, des infirmits, des maladies, de la guerre.
Ainsi les Gaillardises ( 1606) de Montgaillard jouent-elles sur l'inventaire, avant
Prvert, de toutes les laideurs, de la marmite'> la mule de mdecin, pour qualifler
la dcrpitude d'une vieille femme. Cette posie qui se voulait bouffonne a cr une
double tradition: elle a renouvel le genre de la satire et impos une tonalit, le
burlesque, fond sur le contraste entre un sujet lev>> digne de la tragdie et un ton
volontairement bas. Ces jeux savants sont publis dans des recueils collectifs, la Muse
foltre, les Muses gaillardes et le Parnasse satyrique (1622-1623) qui leur attira des
poursuites judiciaires.
t Mathurin Rgnier (1573-1613}
Au moment o Malherbe, d'abord sduit par le baroque, tente d'imposer une po-
tique purement franaise fonde sur la rigueur de la langue et de la forme potiques,
l'auteur des Satires (!609) revendique la double crativit des Anciens et de la Pliade.
Il assume le caractre btard de ce mlange, au sens propre du terme, qu'est son
genre privilgi. Ses Satires jouent sur plusieurs tableaux: la satire VIII ravive avec
verdeur le motif du ,<fcheux,>, dj trait par le pote latin Horace et que l'on retrou-
vera dans la comdie classique tandis que sa satire XIII introduit le thme de la fausse
dvotion. Sa querelle reste fameuse avec Malherbe lui inspire, dans la satire IX,
d'acerbes critiques contre les crivains du classicisme naissant qui:
[ .. ] rampent bassement, faibles d'inventions,
Et n'osent, peu hardis, tenter les fictions
Froids l'imaginer: car s'ils font quelque chose,
C'est proser de la rime et rimer de la prose:>>.
Thophile de Viau, Saint-Amant, Scarron
Alors que Thophile de Viau a manifest dans le Parnasse satyrique la face gaillarde et
provocante de son inspjration, Saint-Amant ridiculise les vices humains. la manire
des peintres hollandais contemporains dtaillant des scnes de genre et des types
humains, il .met en scne des "goinfres, des animaux et la vanit de sa propre per-
sonne dans le pome fameux du <<fumeun>. Quant Paul Scarron (1610-1660), il
donne au genre burlesque, aprs un Recueil de quelques vers burlesques (1643), une
forme aboutie: sa rcriture parodique de L'nide sous le titre du Virgile travesti ( 1648-
1652) int1ige un traitement aussi rude que comique un sujet trait de multiples fois
sur les registres tragique et pathtique dans la peinture et la littrature du temps.
43
44
Le baroque au thtre
et dans le roman
Fonde sur le paratre, l'hyperbole et le spectaculaire, la vision baroque du
monde semblazt fazte pour s'panouir au thtre E'lle s' t t d
p , es zn ro uzte en
'rance ;n detou:nant les codes de l'art classique en train de se constituer au
profit d une esthetzque lgante et libre.
1. le baroque au thtre
tes prcurseurs
saurait comparer le t?tre baroque en France avec les grandes uvres suscites
pat e mouvement dans d autres pays d'Europe tandis qLJe Ca!d
E 1 h:' eron mvente en
spagne e t eatre du monde avec La vie est un songe ( 1635) et 1 d
Shakespeare sont bie , l , h,, que es uvres e
e , , , . n t eatre cherche encore son identit en France, le
XVI Slecle s des modles antiques ou religieux. Par ailleurs
seul le de qm, ouvre au thtre des lieux de reprsentation permet
genre d exister. Neanmoms, des le dbut du XVI!' ,., ] J' ft' ,
b . , 1 . ,.. , Siee e, e ervescence creative qm
a. outlra a a suprematie du theatre classique produit des uvres d'un b , d'
nchess , t D nom re et une
b . e .e eux get:res qui s'affirment attestent une authentique sensibilit
pdstorale dramatique et la tragi-comde refltent durablement la libert
Irregu ante, le mlange des tons, l'illusion et la magie propres la sensibilit b '
C' Al aroque.
est auteur inclassable de plus de six cents pices ui
par son gout de luregulante, de la bigarrure, du merveilleux spectaculaire creq '
la pastorale dramatique, ouvert l'influence baroque: dans l'artifice d,'un ndun
c amptre, la galanterie, le merveilleux, le burlesque et une vague m l A '. re
dan d . , ora e se cotment
s es mtngues compliquees. Mis la mode par Racan ce genre a' ,
' I'" 1 ' sucees se retrou-
a age c ass1que dans la comdie-ballet, les pices machines et le d d'
tlssem t . . s gran s 1ver-
, en.,s royaux comme les Platszrs de l'le enchante (1664) conus our Louis XIV
Plus encore ,de l'esprit baroque, la revendique le
mettre en scene les memes personnes traitant tanto't d'aff: ,
im t . aires seneuses
antes et tragiques, et mcontinent aprs, de choses communes vaines e'
Franois Ogier propos de )ean de Schlm;dre (1584:
t . une Tyr et Stdon (1628), tmoigne des contrastes et des excs de la
ragi-come Ie: Hardy puis Thophile de Viau dans les Amours de Pyrame et de Thisb
( 1623) Inventent les SituatiOns les plus invraisemblables t ] . 1 1
. ,.. . . e es cnmes es p us sanglants
pour w: pathetique mls en question par d'innombrables pripties et mtamor-
phoses en puisant leurs sources chez les Espagnols ou dans l'Antiquit.
la flamboya nee baroque du jeune corneille
La longue carrire de Pierre Corneille (1606-1684) neP 't
b , , ouvax que rencontrer l'esthtique
aroque. A ses debuts, en effet, la vogue de la tragi-comdie, genre emblmatique de
l'irrgularit baroque, est telle que jean Mairet (1604-1686) et jean de Rotrou (1609-
1650) s'y essaient avant de participer de prs la naissance de la tragdie classique:
Le Vritable Saint Genest (1645) de Rotrou combine la tragdie religieuse avec l'incer-
titude baroque en s'inspirant de l'Espagnol Lope de Vega. Le coup de foudre pour le
thtre qui frappe le jeune Corneille lui inspire une srie de comdies, toutes domines
par le thme de l'inconstance: Mlite ou les fausses lettres (1629), puis l'blouissante
Place Royale (1634) o l'on voit l'amoureux extravagant Alidor refuser l'asservisse-
ment n amour fidle pour se convertir, aprs un sacrifice presque stocien, la reli-
gion de l'inconstance qui garantit sa libert. L'Illusion comique (1636) inscrit la feinte
dans urie structure enchsse : partir d'une grotte, un magicien introduit de thtre
dans le thtre sous les yeux d'un pre qui recherche son fils et le voit se faire tuer au
terme d'une aventure curieuse. Mais l'illusion se rompt sur scne quand l'on apprend
la fausse mort du hros: Clindor, devenu comdien, ne jouait que le dnouement d'une
tragdie. Qualifie par son auteur d' trange monstre, la pice s'achve par un loge
du thtre en rsonance avec le temprament baroque d'un Corneille quelque peu
rebelle aux conventions de la tragdie classique. La cascade de quiproquos et la fivre
mythomane du hros, Doran te, de sa dernire comdie baroque, Le Menteur
(1644), attestent la vitalit de son inspiration.
2. l'influence baroque dans le roman
Du romanesque au picaresque
Deux courants entranent la production romanesque du xvw sicle, encore nostal-
gique du roman de chevalerie, dans des voies parallles sans tre opposes : le roma-
nesque hroque emprunte, aprs L'Astre (1607-1627) d'Honor d'Urf, le chemin de
la prciosit. l'oppos, le roman comique est hrit du grand modle parodique
de Cervants dans Don Quichotte (1605-1615). JI n'hsite pas montrer la trivialit du
rel et met en question le romanesque par le biais du picaro: satirique toujours, discr-
tement libertin, le roman comique>> est, avant tout, mouvement. Le morcellement du
rcit qui intgre des digressions et des intrigues secondaires, la varit des points de
vue, le brouillage des repres temporels, les rptitions et les chos refltent la mobilit
et l'art du .trompe-l'il baroques. Le mlange des genres et des tons, l'incursion de la
dans un univers prosaque, le rythme effrn et l'aspect spectaculaire des
intrigues entranent le lecteur dans un flux incontrl que plus tard Mme de La Fayette
saura exploiter tout en le rgulant.
& De charles sorel raul scarron,
Dans sa prface l'Histoire comique de Francion (1623), Charles Sorel justifie son
choix d'une forme o le picaresque populaire ctoie le burlesque dans une sorte de
roman d'apprentissage avant la lettre. Le lecteur voyage dans l'espace, le temps et la
socit dans les pas d'un personnage extravagant, compagnon d'un noble libertin
avant de se ranger. N sous Louis XIII, le genre connat un succs considrable jusqu'
la parution du chef-d'uvre inachev de Scarron, Le Roman comique (1651-1657).
};histoire de cette troupe de comdiens ambulants, sur fond d'aventure amoureuse et
d'enlvements reflte fidlement l'effervescence du gnie baroque.
45
44
Le baroque au thtre
et dans le roman
Fonde sur le paratre, l'hyperbole et le spectaculaire, la vision baroque du
monde semblazt fazte pour s'panouir au thtre E'lle s' t t d
p , es zn ro uzte en
'rance ;n detou:nant les codes de l'art classique en train de se constituer au
profit d une esthetzque lgante et libre.
1. le baroque au thtre
tes prcurseurs
saurait comparer le t?tre baroque en France avec les grandes uvres suscites
pat e mouvement dans d autres pays d'Europe tandis qLJe Ca!d
E 1 h:' eron mvente en
spagne e t eatre du monde avec La vie est un songe ( 1635) et 1 d
Shakespeare sont bie , l , h,, que es uvres e
e , , , . n t eatre cherche encore son identit en France, le
XVI Slecle s des modles antiques ou religieux. Par ailleurs
seul le de qm, ouvre au thtre des lieux de reprsentation permet
genre d exister. Neanmoms, des le dbut du XVI!' ,., ] J' ft' ,
b . , 1 . ,.. , Siee e, e ervescence creative qm
a. outlra a a suprematie du theatre classique produit des uvres d'un b , d'
nchess , t D nom re et une
b . e .e eux get:res qui s'affirment attestent une authentique sensibilit
pdstorale dramatique et la tragi-comde refltent durablement la libert
Irregu ante, le mlange des tons, l'illusion et la magie propres la sensibilit b '
C' Al aroque.
est auteur inclassable de plus de six cents pices ui
par son gout de luregulante, de la bigarrure, du merveilleux spectaculaire creq '
la pastorale dramatique, ouvert l'influence baroque: dans l'artifice d,'un ndun
c amptre, la galanterie, le merveilleux, le burlesque et une vague m l A '. re
dan d . , ora e se cotment
s es mtngues compliquees. Mis la mode par Racan ce genre a' ,
' I'" 1 ' sucees se retrou-
a age c ass1que dans la comdie-ballet, les pices machines et le d d'
tlssem t . . s gran s 1ver-
, en.,s royaux comme les Platszrs de l'le enchante (1664) conus our Louis XIV
Plus encore ,de l'esprit baroque, la revendique le
mettre en scene les memes personnes traitant tanto't d'aff: ,
im t . aires seneuses
antes et tragiques, et mcontinent aprs, de choses communes vaines e'
Franois Ogier propos de )ean de Schlm;dre (1584:
t . une Tyr et Stdon (1628), tmoigne des contrastes et des excs de la
ragi-come Ie: Hardy puis Thophile de Viau dans les Amours de Pyrame et de Thisb
( 1623) Inventent les SituatiOns les plus invraisemblables t ] . 1 1
. ,.. . . e es cnmes es p us sanglants
pour w: pathetique mls en question par d'innombrables pripties et mtamor-
phoses en puisant leurs sources chez les Espagnols ou dans l'Antiquit.
la flamboya nee baroque du jeune corneille
La longue carrire de Pierre Corneille (1606-1684) neP 't
b , , ouvax que rencontrer l'esthtique
aroque. A ses debuts, en effet, la vogue de la tragi-comdie, genre emblmatique de
l'irrgularit baroque, est telle que jean Mairet (1604-1686) et jean de Rotrou (1609-
1650) s'y essaient avant de participer de prs la naissance de la tragdie classique:
Le Vritable Saint Genest (1645) de Rotrou combine la tragdie religieuse avec l'incer-
titude baroque en s'inspirant de l'Espagnol Lope de Vega. Le coup de foudre pour le
thtre qui frappe le jeune Corneille lui inspire une srie de comdies, toutes domines
par le thme de l'inconstance: Mlite ou les fausses lettres (1629), puis l'blouissante
Place Royale (1634) o l'on voit l'amoureux extravagant Alidor refuser l'asservisse-
ment n amour fidle pour se convertir, aprs un sacrifice presque stocien, la reli-
gion de l'inconstance qui garantit sa libert. L'Illusion comique (1636) inscrit la feinte
dans urie structure enchsse : partir d'une grotte, un magicien introduit de thtre
dans le thtre sous les yeux d'un pre qui recherche son fils et le voit se faire tuer au
terme d'une aventure curieuse. Mais l'illusion se rompt sur scne quand l'on apprend
la fausse mort du hros: Clindor, devenu comdien, ne jouait que le dnouement d'une
tragdie. Qualifie par son auteur d' trange monstre, la pice s'achve par un loge
du thtre en rsonance avec le temprament baroque d'un Corneille quelque peu
rebelle aux conventions de la tragdie classique. La cascade de quiproquos et la fivre
mythomane du hros, Doran te, de sa dernire comdie baroque, Le Menteur
(1644), attestent la vitalit de son inspiration.
2. l'influence baroque dans le roman
Du romanesque au picaresque
Deux courants entranent la production romanesque du xvw sicle, encore nostal-
gique du roman de chevalerie, dans des voies parallles sans tre opposes : le roma-
nesque hroque emprunte, aprs L'Astre (1607-1627) d'Honor d'Urf, le chemin de
la prciosit. l'oppos, le roman comique est hrit du grand modle parodique
de Cervants dans Don Quichotte (1605-1615). JI n'hsite pas montrer la trivialit du
rel et met en question le romanesque par le biais du picaro: satirique toujours, discr-
tement libertin, le roman comique>> est, avant tout, mouvement. Le morcellement du
rcit qui intgre des digressions et des intrigues secondaires, la varit des points de
vue, le brouillage des repres temporels, les rptitions et les chos refltent la mobilit
et l'art du .trompe-l'il baroques. Le mlange des genres et des tons, l'incursion de la
dans un univers prosaque, le rythme effrn et l'aspect spectaculaire des
intrigues entranent le lecteur dans un flux incontrl que plus tard Mme de La Fayette
saura exploiter tout en le rgulant.
& De charles sorel raul scarron,
Dans sa prface l'Histoire comique de Francion (1623), Charles Sorel justifie son
choix d'une forme o le picaresque populaire ctoie le burlesque dans une sorte de
roman d'apprentissage avant la lettre. Le lecteur voyage dans l'espace, le temps et la
socit dans les pas d'un personnage extravagant, compagnon d'un noble libertin
avant de se ranger. N sous Louis XIII, le genre connat un succs considrable jusqu'
la parution du chef-d'uvre inachev de Scarron, Le Roman comique (1651-1657).
};histoire de cette troupe de comdiens ambulants, sur fond d'aventure amoureuse et
d'enlvements reflte fidlement l'effervescence du gnie baroque.
45
1.
46
Les prmices
du classicisme
Si l'influence baroque imprgne indirectement les genres littraires constitus
une pdode dterminer, la rflexion sur la langue et les
s engage des le debut du XVII' sicle: Malherbe conoit un vritable art
d ecnre, qut prfzgure la doctrine classique. Il est suivi dans une moindre
mesure par Guez de Balzac.
Malherbe, pote et thoricien (1555-1628)
Du baroque au classique
des Larmes de Saint Pierre, une mditation baroque sur le repentir, tout en ant-
theses et en hyperb?les, Malherbe, dit-on, a biff ce pome dans sa dernire impression
1607., certams, cet accident, le pote a toujours port en lui l'exigence
e clarte de. lm un_ pr_curseur du classicisme. Son parcours et son influence
m'on trent combien Il est difficile de distinguer des moments de rupture>> dans 1
d:roulement de l'histoire littraire. Sans se vouloir thoricien il a profondm et
reform l'art p "t" 1 fi l'h ' en
oe Ique e JUStl Ie ommage que Boileau, thoricien du classicisme lui
en Enfin Malherbe vint ... pour situer dans le temps les
la pote n'est pas, selon Malherbe, un dmiurge habit par
1 sac_re mats un artisan qui doit constamment retravailler son uvre
D: .cet e:nvam .exigeant, on connat surtout la fameuse Consolation Monsieur
(b98) .qw a un genre convenu hrit de Snque une lgance dj clas-
Peu avide glmre terrestre, Malherbe exige de l'artiste une humilit ncessaire
qm trouvera sa recompense dans la prennit et la supriorit de l'art. C'est ce que
suggre la chute de son sonnet Au roi)>, compos en 1624 pour le jeune Louis XIII:
<(Les ouvrages communs vivent quelques annes
Ce que Malherbe crit dure ternellement.
Des <<Commentaires" sur Desportes aw< rgles
C'est par les annotations portes en marge des pomes du pote de la Pliade Philip e
(1546-1606) et par le crit de son disciple Racan que
d, nnatt l:s pnnopes de Malherbe. Sa reflexiOn constitue une raction aux ambitions
. de Ronsard et de son mouvement. Il rejette aussi bien la vision du poe't
msplfe 1 f d"
1
e
par a ureur 1vme que es liberts revendiques par la Ple
1
d . h"
, . . a e. ennc tssement
systematique de la verbales et nologismes, archasmes, rptitions
redondances, diVers comme le recours aux diminutifs, emprunts aux
dtalectes et aux langues anciennes. Il reproche aux excs formels de la Ple
1
d l' b .
t 1 f , , a e o scunte
a con UsiOn qu entrame le recours systmatique la langue potique et s 'S
Ic:nces: elle ne ?serait comprise selon lui que par quelques initis. Au nom d'u:e
exigence de clarte, la langue potique doit, tout en visant la perfection et sans que cela
2.
suffise sa beaut, rester proche de la prose parle par les gens de qualit, en fait ce
qu'on appelle aujourd'hui le langage soutenu. Les recommandations formules
s'appliquent aussi bien la syntaxe qu'au vocabulaire.
C'est sur la versification que Malherbe s'est montr le plus prcis sans s'engager dans
une thorie d'ensemble. La clart exige des contraintes: il faut supprimer l'hiatus,
l'enjambement, les facilits en matire d'orthographe. Il met en garde contre le laisser-
aller des alexandrins enchans en rimes plates, prconise la fameuse pause, qui divise
l'alexandrin en deux hmistiches quilibrs, et l'alternance des rimes masculines et des
rimes fminines. La rime doit d'ailleurs satisfaire l'il autant que l'oreille, ce qui
empche de faire rimer des vocables homophones sans correspondance orthogra-
phique (prudent/pendant, par exemple). Ses remarques trs prcises portent galement
sur le choix des strophes: on doit prfrer l'unit - comme dans sa Consolation - et
respecter une pause correspondant au type choisi: sizain, huitain ou dizain. La clart
de la posie est enfin lie la construction des phrases qui doivent viser le mme
quilibre que la prose. Se mfiant des artifices que peut concevoir la puissance de
l'imagination, Malherbe estime que la posie peut s'lever au-dessus de la prose sans
utiliser une langue spcifique : la musicalit naturelle du vers franais classique lui
doit donc beaucoup.
vers l'art classique
Par leur minutie souvent juge pointilleuse, les rgles de Malherbe taient faciles
appliquer; le classicisme naissant ne pouvait que les approuver et son influence sur la
posie restera trs forte jusqu' la fin du XVIW sicle mais trs critique en son temps:
on lui reprochait son mpris pour les grandes envoles de l'imagination et son indiff-
rence l'ide de gnie qui transforment la posie en un jeu exigeant. L'austrit de ses
thmes d'inspiration d'origine morale et religieuse, comme dans sa paraphrase des
Psaumes, ont t souponnes de freiner la cration et d'appauvrir la langue et la po-
sie. Par un mouvement de balancier frquent dans les arts et la littrature, aprs la
dferlante romantique, c'est Baudelaire puis les potes du Parnasse qui lui rendront
justice. Parmi les sources du classicisme sous le rgne de Louis XIII, il faut compter
l'influence exerce par jean Guez de Balzac (1597-1654), disciple de Malherbe aprs
avoir, comme lui, prouv la sduction baroque. Cet pistolier fameux n'a pas laiss de
textethorique: dans ses Lettres (1624) ou ses Remarques sur les Sonnets d'Uranie et de
Job (1649) c'est en artiste critique qu'il dfinit par l'exemple les principes de la future
langue classique. I1 rhabilite la rhtorique tout en lui assignant une juste place desti-
ne servir le sens du texte crit et non pas l'touffer. Paralllement Malherbe en
posie, il fonde son credo sur la ncessit d'exprimer en prose une pense rationnelle
dans un style clair, compris du plus grand nombre: c'est dans ce but qu'il prconise
une rhtorique de l'quilibre. Il fait place aux antithses et aux balancements, aux
rythmes binaires et ternaires. Mais il impose une obligation de clart comme un
devoir l'gard du lecteur non initi et non spcialiste, celui que les thories de la
rception appelleront le lecteur naf. Dans un souci trs moderne, sans renier l'hri-
tage de la Renaissance, Guez de Balzac invite se mfier de l'artifice gratuit et des
ornements du style qui, utiliss sans ncessit et sans retenue, rduisent l'uvre un
divertissement sans grande porte.
47
1.
46
Les prmices
du classicisme
Si l'influence baroque imprgne indirectement les genres littraires constitus
une pdode dterminer, la rflexion sur la langue et les
s engage des le debut du XVII' sicle: Malherbe conoit un vritable art
d ecnre, qut prfzgure la doctrine classique. Il est suivi dans une moindre
mesure par Guez de Balzac.
Malherbe, pote et thoricien (1555-1628)
Du baroque au classique
des Larmes de Saint Pierre, une mditation baroque sur le repentir, tout en ant-
theses et en hyperb?les, Malherbe, dit-on, a biff ce pome dans sa dernire impression
1607., certams, cet accident, le pote a toujours port en lui l'exigence
e clarte de. lm un_ pr_curseur du classicisme. Son parcours et son influence
m'on trent combien Il est difficile de distinguer des moments de rupture>> dans 1
d:roulement de l'histoire littraire. Sans se vouloir thoricien il a profondm et
reform l'art p "t" 1 fi l'h ' en
oe Ique e JUStl Ie ommage que Boileau, thoricien du classicisme lui
en Enfin Malherbe vint ... pour situer dans le temps les
la pote n'est pas, selon Malherbe, un dmiurge habit par
1 sac_re mats un artisan qui doit constamment retravailler son uvre
D: .cet e:nvam .exigeant, on connat surtout la fameuse Consolation Monsieur
(b98) .qw a un genre convenu hrit de Snque une lgance dj clas-
Peu avide glmre terrestre, Malherbe exige de l'artiste une humilit ncessaire
qm trouvera sa recompense dans la prennit et la supriorit de l'art. C'est ce que
suggre la chute de son sonnet Au roi)>, compos en 1624 pour le jeune Louis XIII:
<(Les ouvrages communs vivent quelques annes
Ce que Malherbe crit dure ternellement.
Des <<Commentaires" sur Desportes aw< rgles
C'est par les annotations portes en marge des pomes du pote de la Pliade Philip e
(1546-1606) et par le crit de son disciple Racan que
d, nnatt l:s pnnopes de Malherbe. Sa reflexiOn constitue une raction aux ambitions
. de Ronsard et de son mouvement. Il rejette aussi bien la vision du poe't
msplfe 1 f d"
1
e
par a ureur 1vme que es liberts revendiques par la Ple
1
d . h"
, . . a e. ennc tssement
systematique de la verbales et nologismes, archasmes, rptitions
redondances, diVers comme le recours aux diminutifs, emprunts aux
dtalectes et aux langues anciennes. Il reproche aux excs formels de la Ple
1
d l' b .
t 1 f , , a e o scunte
a con UsiOn qu entrame le recours systmatique la langue potique et s 'S
Ic:nces: elle ne ?serait comprise selon lui que par quelques initis. Au nom d'u:e
exigence de clarte, la langue potique doit, tout en visant la perfection et sans que cela
2.
suffise sa beaut, rester proche de la prose parle par les gens de qualit, en fait ce
qu'on appelle aujourd'hui le langage soutenu. Les recommandations formules
s'appliquent aussi bien la syntaxe qu'au vocabulaire.
C'est sur la versification que Malherbe s'est montr le plus prcis sans s'engager dans
une thorie d'ensemble. La clart exige des contraintes: il faut supprimer l'hiatus,
l'enjambement, les facilits en matire d'orthographe. Il met en garde contre le laisser-
aller des alexandrins enchans en rimes plates, prconise la fameuse pause, qui divise
l'alexandrin en deux hmistiches quilibrs, et l'alternance des rimes masculines et des
rimes fminines. La rime doit d'ailleurs satisfaire l'il autant que l'oreille, ce qui
empche de faire rimer des vocables homophones sans correspondance orthogra-
phique (prudent/pendant, par exemple). Ses remarques trs prcises portent galement
sur le choix des strophes: on doit prfrer l'unit - comme dans sa Consolation - et
respecter une pause correspondant au type choisi: sizain, huitain ou dizain. La clart
de la posie est enfin lie la construction des phrases qui doivent viser le mme
quilibre que la prose. Se mfiant des artifices que peut concevoir la puissance de
l'imagination, Malherbe estime que la posie peut s'lever au-dessus de la prose sans
utiliser une langue spcifique : la musicalit naturelle du vers franais classique lui
doit donc beaucoup.
vers l'art classique
Par leur minutie souvent juge pointilleuse, les rgles de Malherbe taient faciles
appliquer; le classicisme naissant ne pouvait que les approuver et son influence sur la
posie restera trs forte jusqu' la fin du XVIW sicle mais trs critique en son temps:
on lui reprochait son mpris pour les grandes envoles de l'imagination et son indiff-
rence l'ide de gnie qui transforment la posie en un jeu exigeant. L'austrit de ses
thmes d'inspiration d'origine morale et religieuse, comme dans sa paraphrase des
Psaumes, ont t souponnes de freiner la cration et d'appauvrir la langue et la po-
sie. Par un mouvement de balancier frquent dans les arts et la littrature, aprs la
dferlante romantique, c'est Baudelaire puis les potes du Parnasse qui lui rendront
justice. Parmi les sources du classicisme sous le rgne de Louis XIII, il faut compter
l'influence exerce par jean Guez de Balzac (1597-1654), disciple de Malherbe aprs
avoir, comme lui, prouv la sduction baroque. Cet pistolier fameux n'a pas laiss de
textethorique: dans ses Lettres (1624) ou ses Remarques sur les Sonnets d'Uranie et de
Job (1649) c'est en artiste critique qu'il dfinit par l'exemple les principes de la future
langue classique. I1 rhabilite la rhtorique tout en lui assignant une juste place desti-
ne servir le sens du texte crit et non pas l'touffer. Paralllement Malherbe en
posie, il fonde son credo sur la ncessit d'exprimer en prose une pense rationnelle
dans un style clair, compris du plus grand nombre: c'est dans ce but qu'il prconise
une rhtorique de l'quilibre. Il fait place aux antithses et aux balancements, aux
rythmes binaires et ternaires. Mais il impose une obligation de clart comme un
devoir l'gard du lecteur non initi et non spcialiste, celui que les thories de la
rception appelleront le lecteur naf. Dans un souci trs moderne, sans renier l'hri-
tage de la Renaissance, Guez de Balzac invite se mfier de l'artifice gratuit et des
ornements du style qui, utiliss sans ncessit et sans retenue, rduisent l'uvre un
divertissement sans grande porte.
47
Le courant
.. .
prec1eux
S'il n'est pas une cole>>, le courant prcieux clairement situ dans la dcennie
1650-1660 se distingue du mouvement baroque et du classicisme dfinis a pos-
tenon : zl se reconnat comme tel ds 1654, quand le mot <<prcieux,, dsigne
une mode, un mode de vie et une littrature en train de se constituer.
1. Saloi'IS, il'lfiUel'!ces et querelles ae I'UI'Iivers prcieux (1620-1659}
48
un art de vivre, d'aimer et d'crire
Il est relativement ais de cerner les contours du courant prcieux dans la mesure o il
a donn un contenu littraire une manire de vivre clairement identifie dans la vie
traver: quelques raction contre la truculence dbride et gros-
Sie re en usage a la cour d Henn IV; art mondain de la conversation anim par des
femmes de l'aristocratie soucieuses de s'affirmer par le raffinement et la culture dans
un qui leur assignait une place juridiquement et politiquement ingrate; usage
soCia! lettre amoureuse et des changes potiques comme signes d'appartenance
une _mtellectuelle, et sociale; triomphe de la posie et du romanesque;
c?nstltutwn de cercles ferms runis autour de loisirs lgants, ordonns par de presti-
matresses de maison pour faire valoir les potes attachs leur salon; appari-
t;on d'un idal fond sur le culte de l'amour, la prminence de
lamour platomque sur la passwn sensuelle et le choix du raffinement dans les jeux de
la La prciosit _rartage avec la Renaissance la volont de crer un langage
poetique etranger au vulgmre et rserv aux initis. Il participe de l'esthtique baroque
par son got de l'absolu et des intrigues romanesques cheveles. Il reflte enfin l' l-
gance du classicisme naissant.
l'htel de Rambouillet
Religion pour certains, la prciosit a eu ses temples et s'est originellement enracine
dans l'aristocratie. De 1620 1648, la marquise de Rambouillet (1588-1655) s'loigne de
la cour pour runir dans la fameuse chambre bleue:.> de son htel parisien une lite
qui rivalise de talent dans l'art de parler d'amour en vers. Si le badinage mondain
I emporte chez elle sur l'ambition littraire, les potes de son salon crent des formes
appeles une grande fortune: emblmatique de son salon, La Guirlande de Julie (1634)
en Julie d'Angennes, fille de la marquise et rebelle au mariage,
sene, de madngaux allgoriques composs par les lettrs de l'htel. Il s'agissait de
celebrer, a travers des fleurs, la beaut de la jeune fille, qui consentit enfin pouser
Charles de Montausier. Les potes de l'htel travaillent sur les mmes thmes et les
mmes procds de rhtorique, reprennent certains genres mdivaux comme le blason
les genres prcieux comme le bout-rim, le madrigal ou le rondeau. Ils visent
divertissement mais leurs rivalits de salon enrichissent la littrature.
M"' de scudry et ses amis (1607-1701)
La seconde gnration du courant prcieux manifestera plus d'ambition. Le salon de
Madeleine de Scudry, plus littraire que mondain, est celui d'un authentique cri-
vain: ses romans sont publis sous le nom de son frre Georges mais elle inaugure une
tradition, celle des femmes de lettres mancipes. Son salon devient entre 1653 et 1660
une rfrence. On se, presse ses samedis. Elle obtiendra une vraie reconnaissance
matrialise par une pension de Mazarin ainsi que l'amiti de grands personnages,
futurs crivains, comme La Rochefoucauld, Mme de Svign et Mme de La Fayette.
Moins .ferm que le premier, ce deuxime cercle prcieux essaime Paris et en
province: c'est le temps des conversations galantes et raffines dans les salons et les
ruelles'> des chambres aristocratiques ou bourgeoises. Et, comme toute mode, la
prciosit suscite excs et snobisme: ce sont videmment ces travers que Molire cari-
cature en 1659 dans Les Prcieuses ridicules.
salons prcieux et rivalits littraires
Serviteurs d'un idal essentiellement social, les potes prcieux se considraient plus
comme des acteurs mondains que comme des artistes. Le succs dans des jeux en
forme de tournois potiques leur importait davantage que le jugement de la postrit.
Ainsi deux potes habitus de l'htel de Rambouillet, Vincent Voiture (1597 -1648) et
Claude de Malleville (1597-1647), se sont-ils mesurs sur un topos de la posie
galante: leurs deux sonnets consacrs la Belle Matineuse>:. filent la comparaison
entre le lever rayonnant du soleil et la rencontre matinale d'une belle jeune femme.
Mais ils renouvellent le motif et inspirent par l d'autres potes jusqu'au xxe sicle.
Parmi les joutes fameuses, certaines semblent trs artificielles, comme la querelle:.>
(1649) sur les mrites du sonnet sur l'amour d'Uranie, compar celui d'Isaac de
Benserade (v. 1613-169]) sur ]ob>:.. Derrire un enjeu futile, cette querelle reflte la
rivalit entre les deux grands salons prcieux: les uranistes :.> habitus de l'htel de
Rambouillet, conduits par Julie de Montausier, soutenaient le sonnet de Voiture. Les
jobelins, dfenseurs de Benserade, pote favori du salon de Madeleine de Scudry,
cherchaient affirmer leur originalit et leur valeur.
De vrais potes
Au-del de l'anecdote- Benserade fut dcrt vainqueur-, l'affaire souligne l'impor-
tance sociale acquise par la littrature grce l'art de la conversation entre beaux
esprits. Voiture et Benserade sont de vritables crivains qui ont eu, plus qu'une
uvre, une influence sur le classicisme. Voiture fut le champion des petits genres
comme l'lgie, les stances, les ptres et la chanson. Sa finesse psychologique, sensible
dans ses lettres, la justesse de ses images potiques le rattachent pleinement la mou-
vance que k classicisme viendra ordonner. Benserade, proche de La Fontaine, a crit
des tragdies. Li avec le musicien du roi Jean-Baptiste Lully, il a rdig, dans le cadre
d'un monopole, le livret des divertissements royaux comme le Ballet de la nuit (1653),
demeur clbre pour avoir fait danser le jeune Louis XIV sous les traits d'Apollon,
dieu du Soleil, Alcine ou La Naissance de Vnus (1665), et fut lu l'Acadmie fran-
aise. Leur influence comme celle d'autres potes moins connus tels l'abb Cottin ou
jean-Franois Sarasin (v. 1614-1654) soulignent le rle de la galanterie de cour et du
langage lgant dans la naissance du classicisme.
49
Le courant
.. .
prec1eux
S'il n'est pas une cole>>, le courant prcieux clairement situ dans la dcennie
1650-1660 se distingue du mouvement baroque et du classicisme dfinis a pos-
tenon : zl se reconnat comme tel ds 1654, quand le mot <<prcieux,, dsigne
une mode, un mode de vie et une littrature en train de se constituer.
1. Saloi'IS, il'lfiUel'!ces et querelles ae I'UI'Iivers prcieux (1620-1659}
48
un art de vivre, d'aimer et d'crire
Il est relativement ais de cerner les contours du courant prcieux dans la mesure o il
a donn un contenu littraire une manire de vivre clairement identifie dans la vie
traver: quelques raction contre la truculence dbride et gros-
Sie re en usage a la cour d Henn IV; art mondain de la conversation anim par des
femmes de l'aristocratie soucieuses de s'affirmer par le raffinement et la culture dans
un qui leur assignait une place juridiquement et politiquement ingrate; usage
soCia! lettre amoureuse et des changes potiques comme signes d'appartenance
une _mtellectuelle, et sociale; triomphe de la posie et du romanesque;
c?nstltutwn de cercles ferms runis autour de loisirs lgants, ordonns par de presti-
matresses de maison pour faire valoir les potes attachs leur salon; appari-
t;on d'un idal fond sur le culte de l'amour, la prminence de
lamour platomque sur la passwn sensuelle et le choix du raffinement dans les jeux de
la La prciosit _rartage avec la Renaissance la volont de crer un langage
poetique etranger au vulgmre et rserv aux initis. Il participe de l'esthtique baroque
par son got de l'absolu et des intrigues romanesques cheveles. Il reflte enfin l' l-
gance du classicisme naissant.
l'htel de Rambouillet
Religion pour certains, la prciosit a eu ses temples et s'est originellement enracine
dans l'aristocratie. De 1620 1648, la marquise de Rambouillet (1588-1655) s'loigne de
la cour pour runir dans la fameuse chambre bleue:.> de son htel parisien une lite
qui rivalise de talent dans l'art de parler d'amour en vers. Si le badinage mondain
I emporte chez elle sur l'ambition littraire, les potes de son salon crent des formes
appeles une grande fortune: emblmatique de son salon, La Guirlande de Julie (1634)
en Julie d'Angennes, fille de la marquise et rebelle au mariage,
sene, de madngaux allgoriques composs par les lettrs de l'htel. Il s'agissait de
celebrer, a travers des fleurs, la beaut de la jeune fille, qui consentit enfin pouser
Charles de Montausier. Les potes de l'htel travaillent sur les mmes thmes et les
mmes procds de rhtorique, reprennent certains genres mdivaux comme le blason
les genres prcieux comme le bout-rim, le madrigal ou le rondeau. Ils visent
divertissement mais leurs rivalits de salon enrichissent la littrature.
M"' de scudry et ses amis (1607-1701)
La seconde gnration du courant prcieux manifestera plus d'ambition. Le salon de
Madeleine de Scudry, plus littraire que mondain, est celui d'un authentique cri-
vain: ses romans sont publis sous le nom de son frre Georges mais elle inaugure une
tradition, celle des femmes de lettres mancipes. Son salon devient entre 1653 et 1660
une rfrence. On se, presse ses samedis. Elle obtiendra une vraie reconnaissance
matrialise par une pension de Mazarin ainsi que l'amiti de grands personnages,
futurs crivains, comme La Rochefoucauld, Mme de Svign et Mme de La Fayette.
Moins .ferm que le premier, ce deuxime cercle prcieux essaime Paris et en
province: c'est le temps des conversations galantes et raffines dans les salons et les
ruelles'> des chambres aristocratiques ou bourgeoises. Et, comme toute mode, la
prciosit suscite excs et snobisme: ce sont videmment ces travers que Molire cari-
cature en 1659 dans Les Prcieuses ridicules.
salons prcieux et rivalits littraires
Serviteurs d'un idal essentiellement social, les potes prcieux se considraient plus
comme des acteurs mondains que comme des artistes. Le succs dans des jeux en
forme de tournois potiques leur importait davantage que le jugement de la postrit.
Ainsi deux potes habitus de l'htel de Rambouillet, Vincent Voiture (1597 -1648) et
Claude de Malleville (1597-1647), se sont-ils mesurs sur un topos de la posie
galante: leurs deux sonnets consacrs la Belle Matineuse>:. filent la comparaison
entre le lever rayonnant du soleil et la rencontre matinale d'une belle jeune femme.
Mais ils renouvellent le motif et inspirent par l d'autres potes jusqu'au xxe sicle.
Parmi les joutes fameuses, certaines semblent trs artificielles, comme la querelle:.>
(1649) sur les mrites du sonnet sur l'amour d'Uranie, compar celui d'Isaac de
Benserade (v. 1613-169]) sur ]ob>:.. Derrire un enjeu futile, cette querelle reflte la
rivalit entre les deux grands salons prcieux: les uranistes :.> habitus de l'htel de
Rambouillet, conduits par Julie de Montausier, soutenaient le sonnet de Voiture. Les
jobelins, dfenseurs de Benserade, pote favori du salon de Madeleine de Scudry,
cherchaient affirmer leur originalit et leur valeur.
De vrais potes
Au-del de l'anecdote- Benserade fut dcrt vainqueur-, l'affaire souligne l'impor-
tance sociale acquise par la littrature grce l'art de la conversation entre beaux
esprits. Voiture et Benserade sont de vritables crivains qui ont eu, plus qu'une
uvre, une influence sur le classicisme. Voiture fut le champion des petits genres
comme l'lgie, les stances, les ptres et la chanson. Sa finesse psychologique, sensible
dans ses lettres, la justesse de ses images potiques le rattachent pleinement la mou-
vance que k classicisme viendra ordonner. Benserade, proche de La Fontaine, a crit
des tragdies. Li avec le musicien du roi Jean-Baptiste Lully, il a rdig, dans le cadre
d'un monopole, le livret des divertissements royaux comme le Ballet de la nuit (1653),
demeur clbre pour avoir fait danser le jeune Louis XIV sous les traits d'Apollon,
dieu du Soleil, Alcine ou La Naissance de Vnus (1665), et fut lu l'Acadmie fran-
aise. Leur influence comme celle d'autres potes moins connus tels l'abb Cottin ou
jean-Franois Sarasin (v. 1614-1654) soulignent le rle de la galanterie de cour et du
langage lgant dans la naissance du classicisme.
49
3.
50
2. Amour prcieux et gloire du roman
t Un modle fondateur, L 'Astre
gnralement L'Astre (1607-1627) d'Honor d'Urf (1567-1625)
pan IOn une nouvelle gnration roman . d , , .
d'aventures .. L'ouvrage trs lon . esque qm anne de 1 epmsseur au rcit
. , . g, orgamse autour des amours d' Astr t d ' C '] d
compromises par un malentendu fauteur de 'al . . , . e . e e a on
claires, crant le genre du roman , t' . J oDusie toute une sene d mtngues secon-
a trotrs . ans un cadre p t 1 . ,
mythe de l'ge d'or les hros sont d . fi . . as ora qm evoque le
vivent simplement service d'un ligures anstocrattques dguises en bergers, qui
, 1 ea amoureux L'Astr t 1
1
,
longue conqute. de la
figure fondatrice de l'a!ant de son prtendant. Cladon,
d' 1 . x, es con amn a une longue cour . I ,
et dDestnes l'authenticit de
r . 1 e. ans cet umvers o le culte d l' . ,
tOls le mariage et l'abandon la sensu rt, 1 . e amour reJette a la
a I e, ce sont es sentiments qui guident l'action.
& Le Grand cyrus (1649-1653) et C!lie (1654-1660}
C'est Madeleine de Scudry qui a donn avec Artam
Cllie ses lettres de noblesse la p h 1 . d 1 ne ou le Grand Cyrus et surtout
. sye o ogie ans e roman C d'. . .
antique combinent des aventures et
1
. . es romans msptratwn
b
une co oratwn p
1
que av , d .
lance psychologique La casuJ t. . ec un souci e vrmsem-
. s Ique amoureuse qm fa 'tf d
suscitait des dbats passionns s'inscrit alors dans l'nt . !Sai .ans les salons et y
nages: les lecteurs et surtout les lectrices retro t ngue et es sentiments des person-
traits et les caractres rencontrs dans la socit , dans la fiction, les por-
ment amoureux et les obstacles franchir don I s VIVent. Les tapes du senti-
gographie allgorique de l'amour , t' nmssance, du salon au roman, une
Tendre dessine un royaume qui Bans une .la fameuse Il carte de
le culte de l' <1 amour tendre constJ.ttll: sous ta ?rme de trms villes et de trois fleuves,
e par fOIS Vertus J'. r j'
reconnaissance. Les qualits intermdJ. . d l' . ' mc. matwn, estime et la
.
1
. atres e . 1< am1 tendre qu
1
,' J' .
tl cu Ier sont dclines sur la cart c d 1 . s oppose . ami par-
e sous torme e ocahts et 1 d ,
par des rivires et des lacs Au-del' d d' . es angers sont represents
a li IVerttssement et d }"d' l' > ,
roman prcieux traduit donc les valeurs et 1 . . e I ea tsme qu Il vehJCule, le
prtend savoir l'art de parer la vertu Smorda,Ies dd'uneCiFI.oque qui
cu ery ans e
1
e.
Grandeur et dcadence de la galanterie
et de la conversation prcieuse
t la Prcieuse de l'abb cie Pure
Conteste et critique comme toutes les modes 1 . .
d'impo.rtance pour voir ses usages de'fi . d . , a prcwsit a eu suffisamment
d
mis ans un roman cls la p ,
1
es ruelles (1656) de J'abb d p L' ' reneuse ou e mystre
e e ure. ouvrage met clairement l' 1 .
fministe avant la lettre du cou t. d' accent sur a dimension
d l' ran . en reven Iquant leur place d 1
e esprit et en refusant 1' alin f l. . ans es ouvrages
a lOn par e manage, les prcieuses avaient choisi de
modifier la place des femmes dans les champs social et intellectuel. I:abb de Pure
souligne leur dtermination en les prsentant comme adeptes d'une espce de reli-
gion'' fonde sur la ralisation de trois vux: la subtilit dans les penses, <<la
mthode dans les dsirs, la puret du style. Comme le note le critique Philippe
Van Tieghem, les prcieux incarnent un courant moderne car ils prtendent :
recevoir leurs principes des milieux aristocratiques et lgants du monde, c'est--dire du
got fminin, non de la tradition antique. lls font figure d'indpendants en revendiquant le
droit,de ne pas parler comme tout le monde et mlent curieusement le purisme et l'audace,
le purisme pour la grammaire, l'audace pour le vocabulaire.
D Le Grand Dictionnaire des prcieuses et le dbat sur les femmes
Le rejet systmatique du langage bas et vulgaire aboutit une sorte de langue code,
voire affecte. Le langage prcieux qui multiplie les figures de style semble artificiel et
pdant, l'image des fameuses hyperboles, priphrases et mtaphores que Molire
attribue ses Prcieuses ridicules (1659). Les prcieuses s'exposaient aux sarcasmes et
aux critiques: leurs travers, qui assurent encore le succs de Molire, ont fait en leur
temps la fortune d'Antoine Baudeau de Somaize, oubli aujourd'hui. En 1660, son
Grand Dictionnaire procde un inventaire satirique des usages prcieux: il y raille un
langage et des dbats qui touchent la philosophie, la psychologie, la morale en
privilgiant le <1 got" personnel sur toutes sortes de sujets, de la rhtorique de l'aveu
l'emploi des conjonctions de coordination. Quant l'idalisme prcieux, il fait sourire
les libertins comme Scarron et Ninon de Lenclos. Mais la conjonction d'un courant
littraire et d'un phnomne social a des consquences durables: !es revendications
des prcieuses permettent un dbat sur le rle social des femmes, leur ducation et
leur libert dans le mariage, de s'ouvrir durablement. De L'cole des maris L'cole des
femmes, du Misanthrope aux Femmes savantes, Molire n'abandonnera jamais ce sujet
et le traitera de faon plus nuance qu'il n'y parat. A la scne comme dans le roman, le
marivaudage" du XVIW sicle est fils de la prciosit.
une empreinte mconnue sur la littrature classique
En dpit des critiques contre le phnomne socio-historique, la prciosit littraire et
son art de la conversation imprgnent de faon ineffaable le classicisme: aprs avoir
saisi l'occasion d'une charge facile, Molire s'en empare au service d'une parole claire
sans tre pdante, celle qu'il utilise dans ses <1 grandes comdies. Il dfend aussi,
l'instar de son Clitandre dans Les Femmes savantes, le raffinement esthtique et moral
du '< got en usage la cour contre la morale bourgeoise et le langage un peu brutal
de la I<Ville. L'idal classique de l'<1honnte homme dfini par le chevalier de Mr
doit beaucoup la prciosit. Une uvre majeure comme La Princesse de Clves (1678)
se droule dans un climat de galanterie affiche: avant de donner l'intrigue un tour
tragique, le dilemme de la Princesse- faut-il avouer son mari un amour interdit?-
ressemble une des questions abstraites dont on dbattait longuement dans les salons
prcieux. Mais ces questions apparemment galantes sont hisses par Mme de La Fayette
et ses amis pessimistes la hauteur d'une morale et d'une vision du monde. Des
Maximes de La Rochefoucauld la tragdie racinienne, toute la seconde moiti du
Grand Sicle s'est ainsi nourrie du courant prcieux.
51
3.
50
2. Amour prcieux et gloire du roman
t Un modle fondateur, L 'Astre
gnralement L'Astre (1607-1627) d'Honor d'Urf (1567-1625)
pan IOn une nouvelle gnration roman . d , , .
d'aventures .. L'ouvrage trs lon . esque qm anne de 1 epmsseur au rcit
. , . g, orgamse autour des amours d' Astr t d ' C '] d
compromises par un malentendu fauteur de 'al . . , . e . e e a on
claires, crant le genre du roman , t' . J oDusie toute une sene d mtngues secon-
a trotrs . ans un cadre p t 1 . ,
mythe de l'ge d'or les hros sont d . fi . . as ora qm evoque le
vivent simplement service d'un ligures anstocrattques dguises en bergers, qui
, 1 ea amoureux L'Astr t 1
1
,
longue conqute. de la
figure fondatrice de l'a!ant de son prtendant. Cladon,
d' 1 . x, es con amn a une longue cour . I ,
et dDestnes l'authenticit de
r . 1 e. ans cet umvers o le culte d l' . ,
tOls le mariage et l'abandon la sensu rt, 1 . e amour reJette a la
a I e, ce sont es sentiments qui guident l'action.
& Le Grand cyrus (1649-1653) et C!lie (1654-1660}
C'est Madeleine de Scudry qui a donn avec Artam
Cllie ses lettres de noblesse la p h 1 . d 1 ne ou le Grand Cyrus et surtout
. sye o ogie ans e roman C d'. . .
antique combinent des aventures et
1
. . es romans msptratwn
b
une co oratwn p
1
que av , d .
lance psychologique La casuJ t. . ec un souci e vrmsem-
. s Ique amoureuse qm fa 'tf d
suscitait des dbats passionns s'inscrit alors dans l'nt . !Sai .ans les salons et y
nages: les lecteurs et surtout les lectrices retro t ngue et es sentiments des person-
traits et les caractres rencontrs dans la socit , dans la fiction, les por-
ment amoureux et les obstacles franchir don I s VIVent. Les tapes du senti-
gographie allgorique de l'amour , t' nmssance, du salon au roman, une
Tendre dessine un royaume qui Bans une .la fameuse Il carte de
le culte de l' <1 amour tendre constJ.ttll: sous ta ?rme de trms villes et de trois fleuves,
e par fOIS Vertus J'. r j'
reconnaissance. Les qualits intermdJ. . d l' . ' mc. matwn, estime et la
.
1
. atres e . 1< am1 tendre qu
1
,' J' .
tl cu Ier sont dclines sur la cart c d 1 . s oppose . ami par-
e sous torme e ocahts et 1 d ,
par des rivires et des lacs Au-del' d d' . es angers sont represents
a li IVerttssement et d }"d' l' > ,
roman prcieux traduit donc les valeurs et 1 . . e I ea tsme qu Il vehJCule, le
prtend savoir l'art de parer la vertu Smorda,Ies dd'uneCiFI.oque qui
cu ery ans e
1
e.
Grandeur et dcadence de la galanterie
et de la conversation prcieuse
t la Prcieuse de l'abb cie Pure
Conteste et critique comme toutes les modes 1 . .
d'impo.rtance pour voir ses usages de'fi . d . , a prcwsit a eu suffisamment
d
mis ans un roman cls la p ,
1
es ruelles (1656) de J'abb d p L' ' reneuse ou e mystre
e e ure. ouvrage met clairement l' 1 .
fministe avant la lettre du cou t. d' accent sur a dimension
d l' ran . en reven Iquant leur place d 1
e esprit et en refusant 1' alin f l. . ans es ouvrages
a lOn par e manage, les prcieuses avaient choisi de
modifier la place des femmes dans les champs social et intellectuel. I:abb de Pure
souligne leur dtermination en les prsentant comme adeptes d'une espce de reli-
gion'' fonde sur la ralisation de trois vux: la subtilit dans les penses, <<la
mthode dans les dsirs, la puret du style. Comme le note le critique Philippe
Van Tieghem, les prcieux incarnent un courant moderne car ils prtendent :
recevoir leurs principes des milieux aristocratiques et lgants du monde, c'est--dire du
got fminin, non de la tradition antique. lls font figure d'indpendants en revendiquant le
droit,de ne pas parler comme tout le monde et mlent curieusement le purisme et l'audace,
le purisme pour la grammaire, l'audace pour le vocabulaire.
D Le Grand Dictionnaire des prcieuses et le dbat sur les femmes
Le rejet systmatique du langage bas et vulgaire aboutit une sorte de langue code,
voire affecte. Le langage prcieux qui multiplie les figures de style semble artificiel et
pdant, l'image des fameuses hyperboles, priphrases et mtaphores que Molire
attribue ses Prcieuses ridicules (1659). Les prcieuses s'exposaient aux sarcasmes et
aux critiques: leurs travers, qui assurent encore le succs de Molire, ont fait en leur
temps la fortune d'Antoine Baudeau de Somaize, oubli aujourd'hui. En 1660, son
Grand Dictionnaire procde un inventaire satirique des usages prcieux: il y raille un
langage et des dbats qui touchent la philosophie, la psychologie, la morale en
privilgiant le <1 got" personnel sur toutes sortes de sujets, de la rhtorique de l'aveu
l'emploi des conjonctions de coordination. Quant l'idalisme prcieux, il fait sourire
les libertins comme Scarron et Ninon de Lenclos. Mais la conjonction d'un courant
littraire et d'un phnomne social a des consquences durables: !es revendications
des prcieuses permettent un dbat sur le rle social des femmes, leur ducation et
leur libert dans le mariage, de s'ouvrir durablement. De L'cole des maris L'cole des
femmes, du Misanthrope aux Femmes savantes, Molire n'abandonnera jamais ce sujet
et le traitera de faon plus nuance qu'il n'y parat. A la scne comme dans le roman, le
marivaudage" du XVIW sicle est fils de la prciosit.
une empreinte mconnue sur la littrature classique
En dpit des critiques contre le phnomne socio-historique, la prciosit littraire et
son art de la conversation imprgnent de faon ineffaable le classicisme: aprs avoir
saisi l'occasion d'une charge facile, Molire s'en empare au service d'une parole claire
sans tre pdante, celle qu'il utilise dans ses <1 grandes comdies. Il dfend aussi,
l'instar de son Clitandre dans Les Femmes savantes, le raffinement esthtique et moral
du '< got en usage la cour contre la morale bourgeoise et le langage un peu brutal
de la I<Ville. L'idal classique de l'<1honnte homme dfini par le chevalier de Mr
doit beaucoup la prciosit. Une uvre majeure comme La Princesse de Clves (1678)
se droule dans un climat de galanterie affiche: avant de donner l'intrigue un tour
tragique, le dilemme de la Princesse- faut-il avouer son mari un amour interdit?-
ressemble une des questions abstraites dont on dbattait longuement dans les salons
prcieux. Mais ces questions apparemment galantes sont hisses par Mme de La Fayette
et ses amis pessimistes la hauteur d'une morale et d'une vision du monde. Des
Maximes de La Rochefoucauld la tragdie racinienne, toute la seconde moiti du
Grand Sicle s'est ainsi nourrie du courant prcieux.
51
le modle
classique
Le classicisme en littrature ressemble une doctrine. On peut surtout y voir un
moment d'harmonie, associ la seconde moiti du XVII' sicle et ressenti ds le
sicle suivant comme un modle imiter et transmettre. C'est autour des
uvres classiques, contestes par les romantiques, que s'est construit l'enseigne-
ment de la littrature dans le systme scolaire : c'est aussi l'auteur classique, de
Racine Pascal et de Bossuet Mm' de La Fayette et La Rochefoucauld, qui
donne corps au mythe spcifiquement franais du<< grand crivain.
1. Ul'l problme de dfinitiol'l
52
Sens littraire et usage courant
Le mot classicisme apparat sous la plume de Stendhal dans son manifeste roman-
tique Racine et Shakespeare (1823), transformant en systme un aspect de la littrature
dj dfini par !"Allemand Friedrich Schlegel puis par M"" de Stal. En 1898, dans un
des premiers manuels visant enseigner une discipline rcente, l'histoire littraire,
Ferdinand Brunetire (1849-1906) prcise, toujours par opposition au romantisme,
que 'de classicisme avait fait de l'impersonnalit de l'uvre d'art l'une des conditions
de sa perfection. Au moment o le mouvement lui-mme atteint son point d'qui-
libre, autour des annes 1670, l'adjectif classique dsigne tymologiquement ce qui
est de premire classe. Mais le terme, rare et pjoratif, qualifie ce qui relve de l'ru-
dition et du monde scolaire par opposition ce qui est moderne. Cette acception cou-
rante, bien aprs le XVUC sicle, dsigne encore aujourd'hui une morale, une esth-
tique, un mode de vie et jusqu' une mode caractriss par la modration, l'lgance et
le refus de l'ostentation.
une doctrine ou un moment ?
Les contours du mouvement sont d'autant plus difficiles cerner que les repres histo-
riques le plus frquemment utiliss pour le situer concident difficilement avec la date
des textes thoriques majeurs : l'apoge du mouvement correspond au rgne person-
nel du Roi-Soleil, soit les annes 1661-1715, depuis que Voltaire a clbr l"art clas-
sique dans Le Sicle de Louis XIV (1751). Pourtant, ds 1606, Malherbe en pose les
jalons (voir fiche 15) et les fameuses rgles de l'art classique s'bauchent sous le rgne
de Louis XIII pour se prciser pendant tout le sicle. S'il est tentant par ailleurs de par-
ler, comme Phlippe Van Tieghem, de doctrine pour un mouvement soucieux de
formuler les prceptes d'un art de l'criture, force est de constater l'absence d'un
corps de doctrine rellement prcis et unifi. Les rgles de l'art classique ont
constamment volu et les textes de rfrence comportent des contradictions. On parle
plutt aujourd'hui d'un classique, caractris par une rflexion thorique
2.
au service de valeurs et par la production d'uvres dans lesquelles les contemporains
ont reconnu tout ou partie de ces valeurs ''
1

l'art classique au croisement de la littmture et de l'histoire
D un besoin de nonnes sur fond de guerre civile
Le classicisme ne s'est pas impos d'emble comme le modle marmoren fig sous le
rgne de Louis XIV en un spectacle grandiose par l'archit.ecture du temps: la
Galerie des Glaces de Versailles a t acheve b1en aprs la nmssance des grandes
uvres. La dfinition progressive de rgles rpond plutt une aspiration, prouve
au cur de la fivre baroque et des dsordres politiques par le pouvoir puis par les
crivains eux-mmes. Au milieu du rgne de Louis XIII (1610-1643), le cardinal de
Richelieu fonde l'institution emblmatique de l'art classique, l'Acadmie franaise
( 1635), dans un objectif tout aussi politique et moral que culturel: centraliser l"tat, en
le dotant, au cur de la vie sociale, d'une identit littraire et artistique forte, incarne
par une assemble qui encourage, promeut et contrle la littrai:e.
de l'loquence et du dbat de bon ton, l'acadmie est charge de un
conforme au bon usage, pour consolider et embellir la langue offiCielle, celle du ro1
et de la classe dominante, une petite aristocratie. Comme elle a aussi pour mission de
dvelopper les arts et les lettres, elle devient l'observatoire privilgi de la littraire.
Avec la querelle du Cid en 1637 (voir fiche 18) l"influence des doctes sur la vre des lettres
s'affirme durablement: l'exercice de la littrature est soumis la norme d'une morale
officielle et les crivains, soucieux de briller et de progresser dans une mulation
constante, appliquent leur cration les principes formels qui leur sont ce
sens, les auteurs du xvne sicle rpondent bien la dfinition de Paul Valry qw
salise la notion de classcisme en dclarant: Classique est l'crivain qui porte un en-
tique en soi-mme et l'associe intimement ses travaux (Situation de Baudelaire
2
).
l'esthtique d'un rgne
eabsolutisme royal va figer en principes et en rgles ce besoin de normes. La volont
politique, la culture rare et la grce souveraine d'un jeune roi de vingt-trois ans, rgu-
lirement figur sous les traits solaires d'Apollon, dieu des Arts, aux la
mission de reprsenter dans toute sa solennit le spectacle du pouvmr. Le
domine l'poque et redevient, comme dans l'Antiquit, pour quelques
sacralises par la postrit, une liturgie sociale, potique et musicale. Alors que ses pre-
dcesseurs se contentaient de choisir et de protger leurs artistes, Louis XIV invente le
mcnat d'tat, ce qui lgitime l'absolutisme. Privs de tout les grands
deviennent les spectateurs de la gloire du roi, un terme cl de la tragdie classique
qui reflte moins un tat de fait qu'une exigence morale. _L:s uvres command:s
Corneille, Molire, Racine ou au musicien Lully, sont destmees aux somptueuses fetes
royales qui blouissent la cour et font rver la ville: on pense moins ainsi l'envers du
1. Batrice Gui on, Histoire de la France littraire, t. II, PUF, 2006, p. 131.
2. Paul Valry, ,< Situation de Baudelaire)), in Varit Il, Gallimard, 1930, rd. colL "Folio essais))'
!998. p. 239.
53
le modle
classique
Le classicisme en littrature ressemble une doctrine. On peut surtout y voir un
moment d'harmonie, associ la seconde moiti du XVII' sicle et ressenti ds le
sicle suivant comme un modle imiter et transmettre. C'est autour des
uvres classiques, contestes par les romantiques, que s'est construit l'enseigne-
ment de la littrature dans le systme scolaire : c'est aussi l'auteur classique, de
Racine Pascal et de Bossuet Mm' de La Fayette et La Rochefoucauld, qui
donne corps au mythe spcifiquement franais du<< grand crivain.
1. Ul'l problme de dfinitiol'l
52
Sens littraire et usage courant
Le mot classicisme apparat sous la plume de Stendhal dans son manifeste roman-
tique Racine et Shakespeare (1823), transformant en systme un aspect de la littrature
dj dfini par !"Allemand Friedrich Schlegel puis par M"" de Stal. En 1898, dans un
des premiers manuels visant enseigner une discipline rcente, l'histoire littraire,
Ferdinand Brunetire (1849-1906) prcise, toujours par opposition au romantisme,
que 'de classicisme avait fait de l'impersonnalit de l'uvre d'art l'une des conditions
de sa perfection. Au moment o le mouvement lui-mme atteint son point d'qui-
libre, autour des annes 1670, l'adjectif classique dsigne tymologiquement ce qui
est de premire classe. Mais le terme, rare et pjoratif, qualifie ce qui relve de l'ru-
dition et du monde scolaire par opposition ce qui est moderne. Cette acception cou-
rante, bien aprs le XVUC sicle, dsigne encore aujourd'hui une morale, une esth-
tique, un mode de vie et jusqu' une mode caractriss par la modration, l'lgance et
le refus de l'ostentation.
une doctrine ou un moment ?
Les contours du mouvement sont d'autant plus difficiles cerner que les repres histo-
riques le plus frquemment utiliss pour le situer concident difficilement avec la date
des textes thoriques majeurs : l'apoge du mouvement correspond au rgne person-
nel du Roi-Soleil, soit les annes 1661-1715, depuis que Voltaire a clbr l"art clas-
sique dans Le Sicle de Louis XIV (1751). Pourtant, ds 1606, Malherbe en pose les
jalons (voir fiche 15) et les fameuses rgles de l'art classique s'bauchent sous le rgne
de Louis XIII pour se prciser pendant tout le sicle. S'il est tentant par ailleurs de par-
ler, comme Phlippe Van Tieghem, de doctrine pour un mouvement soucieux de
formuler les prceptes d'un art de l'criture, force est de constater l'absence d'un
corps de doctrine rellement prcis et unifi. Les rgles de l'art classique ont
constamment volu et les textes de rfrence comportent des contradictions. On parle
plutt aujourd'hui d'un classique, caractris par une rflexion thorique
2.
au service de valeurs et par la production d'uvres dans lesquelles les contemporains
ont reconnu tout ou partie de ces valeurs ''
1

l'art classique au croisement de la littmture et de l'histoire
D un besoin de nonnes sur fond de guerre civile
Le classicisme ne s'est pas impos d'emble comme le modle marmoren fig sous le
rgne de Louis XIV en un spectacle grandiose par l'archit.ecture du temps: la
Galerie des Glaces de Versailles a t acheve b1en aprs la nmssance des grandes
uvres. La dfinition progressive de rgles rpond plutt une aspiration, prouve
au cur de la fivre baroque et des dsordres politiques par le pouvoir puis par les
crivains eux-mmes. Au milieu du rgne de Louis XIII (1610-1643), le cardinal de
Richelieu fonde l'institution emblmatique de l'art classique, l'Acadmie franaise
( 1635), dans un objectif tout aussi politique et moral que culturel: centraliser l"tat, en
le dotant, au cur de la vie sociale, d'une identit littraire et artistique forte, incarne
par une assemble qui encourage, promeut et contrle la littrai:e.
de l'loquence et du dbat de bon ton, l'acadmie est charge de un
conforme au bon usage, pour consolider et embellir la langue offiCielle, celle du ro1
et de la classe dominante, une petite aristocratie. Comme elle a aussi pour mission de
dvelopper les arts et les lettres, elle devient l'observatoire privilgi de la littraire.
Avec la querelle du Cid en 1637 (voir fiche 18) l"influence des doctes sur la vre des lettres
s'affirme durablement: l'exercice de la littrature est soumis la norme d'une morale
officielle et les crivains, soucieux de briller et de progresser dans une mulation
constante, appliquent leur cration les principes formels qui leur sont ce
sens, les auteurs du xvne sicle rpondent bien la dfinition de Paul Valry qw
salise la notion de classcisme en dclarant: Classique est l'crivain qui porte un en-
tique en soi-mme et l'associe intimement ses travaux (Situation de Baudelaire
2
).
l'esthtique d'un rgne
eabsolutisme royal va figer en principes et en rgles ce besoin de normes. La volont
politique, la culture rare et la grce souveraine d'un jeune roi de vingt-trois ans, rgu-
lirement figur sous les traits solaires d'Apollon, dieu des Arts, aux la
mission de reprsenter dans toute sa solennit le spectacle du pouvmr. Le
domine l'poque et redevient, comme dans l'Antiquit, pour quelques
sacralises par la postrit, une liturgie sociale, potique et musicale. Alors que ses pre-
dcesseurs se contentaient de choisir et de protger leurs artistes, Louis XIV invente le
mcnat d'tat, ce qui lgitime l'absolutisme. Privs de tout les grands
deviennent les spectateurs de la gloire du roi, un terme cl de la tragdie classique
qui reflte moins un tat de fait qu'une exigence morale. _L:s uvres command:s
Corneille, Molire, Racine ou au musicien Lully, sont destmees aux somptueuses fetes
royales qui blouissent la cour et font rver la ville: on pense moins ainsi l'envers du
1. Batrice Gui on, Histoire de la France littraire, t. II, PUF, 2006, p. 131.
2. Paul Valry, ,< Situation de Baudelaire)), in Varit Il, Gallimard, 1930, rd. colL "Folio essais))'
!998. p. 239.
53
dcor, une politique de conqute coteuse en argent et en vies humaines. Cette
connexion unique entre une politique et une esthtique explique la brivet du classi-
cisme proprement dit: le modle traverse les sicles, l'application stricte des principes
n'a pas dur.
3. Des modles et des rgles
54
un hritage orient, clair et slectif
Comme tout mouvement en qute de reconnaissance, le classicisme a choisi d'imiter
les modles antiques les plus conformes son idal: l'ordre, l'quilibre et la rigueur,
incarns avec lgance par les valeurs mondaines reconnues la cour. Contrairement
la Pliade, qui s'emparait volontiers de tout l'hritage antique, le classicisme prfre
Homre aux fulgurances d'un Eschyle et l'lgance police des latins Trence ou
Virgile aux rudes passions des Grecs. Comme leurs prdcesseurs et quelques excep-
tions illustres prs - Racine lit et traduit le grec couramment -, les classiques ne
dcouvrent leurs modles que par la seconde maint>. Avant de devenir le brviaire
suivi avec dvotion mais sans servilit par le classicisme franais, le texte de rfrence
d'Aristote (384-322 av. ).-C.) a t rpandu en Europe par les potes et rudits
italiens, Le Tasse, notamment. Aprs les Rflexions sur la Potique d'Aristote (1674) de
Ren Rapin, une premire traduction franaise de la Potique en 1692 prennise cette
rencontre entre l'esthtique antique et les aspirations leves du sicle de Louis XIV.
La doctrine classique, au thtre surtout, trouve son essence dans cette uvre inache-
ve d'Aristote: le philosophe, parmi bien d'autres traits, avait tent de fixer thori-
quement, au TVe sicle, le cadre de la tragdie et de la comdie portes l'incandes-
cence par le ye sicle athnien. Le classicisme franais y puise deux principes fonda-
mentaux: la mimesis recommande une imitation du rel non pas servile mais tendue
vers la recherche du beau>> travers le naturel; la catharsis donne au pome drama-
tique le pouvoir de purger>> le spectateur de ses passions en s'identifiant un
homme tomb dans le malheur sans l'avoir voulu , l'archtype de cet homme tant
dipe. 1bus les prceptes du thtre classique, dont l'aura influence les autres genres
littraires, s'inspirent directement d'Aristote. Du Hollandais Heinsius avec sa
Constitution de la tragdie (1611) l'abb d'Aubignac qui y puise les principes de sa
Pratique du thtre (1657), la pense aristotlicienne domine le sicle.
L'ge classique, plus proche des crivains latins que des auteurs grecs, dsirait gale-
ment trouver dans l'Antiquit une morale adapte ses valeurs mondaines: dans ce
but, l'Art potique (v. 361) d'Horace (65-8 av. ).-C.) est devenu le deuxime pivot de la
doctrine. Le pote romain partage avec Aristote le principe de l'imitation, traduit par
la fameuse formule ut pictura poesis " qui enjoint aux crivains de chercher comme
les peintres leurs sujets dans la nature. Si les classiques empruntent Aristote le
recours des figures aristocratiques et des sentiments levs, c'est Horace qui leur
inspire le principe d'utilit de l'art: instruire et former les hommes en les divertissant
et, par l, les rendre meilleurs. Il faut donc s'imposer une exigence de dcorum: ne peut
tre reprsent que ce qui est dcent et ne heurte pas la sensibilit des spectateurs ou des
lecteurs. C'est ainsi que, pour rpondre aux attentes du public, la fameuse rgle des
biensances)), hrite des usages de l'loquence Rome, se gnralise.
Les rgles classiques: une potique et une grammaire
Les qualificatifs qui a posteriori rsument l'art classique en deux triades- naturel, vrai-
semblance, imitation et ordre, rigueur, quilibre - traduisent une double ambition
uniformiser l'criture des genres et harmoniser la langue : un texte classique s'entend
parfois avant de se comprendre. Si l'Art potique (1674) de Boileau (1636-1711), bible
rtrospective du classicisme, a connu une fortune proverbiale, ille doit en partie sa
forme versifie. Ce serait cependant un contresens que de voir dans la doctrine
classiqu un rejet de l'inspiration, assimile depuis Platon une fureur divine. Pour les
classiques, la technique qu'ils appellent l' art doit contrler le gnie et interdire les
garements. Les thoriciens du classicisme, Rapin, le jsuite Dominique Bouhours,
puis Boileau ont affirm l'troite conjonction des rgles et du gnie,judicium et ingenium,
dans la perfection d'une uvre: dans la primaut du travail sur le jaillissement de
l'inspiration prne par le classicisme, les philosophes du xvme sicle ont surtout vu la
victoire de la raison. Mais, comme Boileau l'crira, au-del du travail, un je ne sais
quoi qui ne se prouve pas, assure le gnie. Le jansniste Nicole, matre de Racine, fait
l'loge de la raison et recommande de s'lever au-dessus des rgles par cette ide et
cette impression vive qui s'appelle sentiment ou got [qui] est tout autrement subtil
que toutes les rgles du monde [ ... ], qui fait qu'on n'y est point asservi, qu'on en juge,
qu'on n'en abuse point. I.:application des rgles est donc finalise par la ralisation de
l'idal inspir d'Horace: plaire, toucher et instruire.
L'originalit du classicisme et le gnie de sa langue tiennent enfin un paradoxe: les
inventeurs du purisme linguistique, savants ou mondains, ont donn de la rigueur
un art social et lger, qui avait dtrn r loquence en se rpandant dans les salons,
celui de la conversation. Aprs Vaugelas et ses Remarques sur la langue franaise (1647),
c'est par un dialogue, Les Entretiens d'Ariste et d'Eugne (1671) que Bouhours intresse
l'aristocratie au beau langage, assimil une rhtorique de l'honntet. Il crit ainsi:
ce qu'il y a de plus merveilleux en notre langue[ ... ], c'est qu'tant si noble et si majestueuse
elle ne laisse pas d'tre la plus simple et la plus nave langue du monde>>.
Sortant du cercle troit des doctes, la grammaire conquiert ses lettres de noblesse. Les
codes qui vont la rgir jusqu' une date rcente, transmis par la tradition scolaire, se
fixent tout au long du sicle: dans une optique savante, l'oppos du registre mondain
du jsuite Bouhours, le groupe jansniste des Messieurs >t de Port-Royal conoit un
ouvrage majeur, la Grammaire gnrale et raisonne de Port-Royal (1.660). Les
Observations sur la langue franaise (1672) de Mnage sont plus savantes que celles de
Vaugelas. Le vocabulaire fait 1' objet de recherches dterminantes concrtises par le
Dictionnaire de Richelet (1680) et celui de Furetire (1690). l'extrmit du grand
sicle, le Dictionnaire de l'Acadmie (1692) donne forme et sens au projet de Richelieu
parachev par Louis XIV: la cration officielle d'une langue unique dont nous avons
aujourd'hui oubli les contraintes pour n'entendre que l'harmonie.
55
dcor, une politique de conqute coteuse en argent et en vies humaines. Cette
connexion unique entre une politique et une esthtique explique la brivet du classi-
cisme proprement dit: le modle traverse les sicles, l'application stricte des principes
n'a pas dur.
3. Des modles et des rgles
54
un hritage orient, clair et slectif
Comme tout mouvement en qute de reconnaissance, le classicisme a choisi d'imiter
les modles antiques les plus conformes son idal: l'ordre, l'quilibre et la rigueur,
incarns avec lgance par les valeurs mondaines reconnues la cour. Contrairement
la Pliade, qui s'emparait volontiers de tout l'hritage antique, le classicisme prfre
Homre aux fulgurances d'un Eschyle et l'lgance police des latins Trence ou
Virgile aux rudes passions des Grecs. Comme leurs prdcesseurs et quelques excep-
tions illustres prs - Racine lit et traduit le grec couramment -, les classiques ne
dcouvrent leurs modles que par la seconde maint>. Avant de devenir le brviaire
suivi avec dvotion mais sans servilit par le classicisme franais, le texte de rfrence
d'Aristote (384-322 av. ).-C.) a t rpandu en Europe par les potes et rudits
italiens, Le Tasse, notamment. Aprs les Rflexions sur la Potique d'Aristote (1674) de
Ren Rapin, une premire traduction franaise de la Potique en 1692 prennise cette
rencontre entre l'esthtique antique et les aspirations leves du sicle de Louis XIV.
La doctrine classique, au thtre surtout, trouve son essence dans cette uvre inache-
ve d'Aristote: le philosophe, parmi bien d'autres traits, avait tent de fixer thori-
quement, au TVe sicle, le cadre de la tragdie et de la comdie portes l'incandes-
cence par le ye sicle athnien. Le classicisme franais y puise deux principes fonda-
mentaux: la mimesis recommande une imitation du rel non pas servile mais tendue
vers la recherche du beau>> travers le naturel; la catharsis donne au pome drama-
tique le pouvoir de purger>> le spectateur de ses passions en s'identifiant un
homme tomb dans le malheur sans l'avoir voulu , l'archtype de cet homme tant
dipe. 1bus les prceptes du thtre classique, dont l'aura influence les autres genres
littraires, s'inspirent directement d'Aristote. Du Hollandais Heinsius avec sa
Constitution de la tragdie (1611) l'abb d'Aubignac qui y puise les principes de sa
Pratique du thtre (1657), la pense aristotlicienne domine le sicle.
L'ge classique, plus proche des crivains latins que des auteurs grecs, dsirait gale-
ment trouver dans l'Antiquit une morale adapte ses valeurs mondaines: dans ce
but, l'Art potique (v. 361) d'Horace (65-8 av. ).-C.) est devenu le deuxime pivot de la
doctrine. Le pote romain partage avec Aristote le principe de l'imitation, traduit par
la fameuse formule ut pictura poesis " qui enjoint aux crivains de chercher comme
les peintres leurs sujets dans la nature. Si les classiques empruntent Aristote le
recours des figures aristocratiques et des sentiments levs, c'est Horace qui leur
inspire le principe d'utilit de l'art: instruire et former les hommes en les divertissant
et, par l, les rendre meilleurs. Il faut donc s'imposer une exigence de dcorum: ne peut
tre reprsent que ce qui est dcent et ne heurte pas la sensibilit des spectateurs ou des
lecteurs. C'est ainsi que, pour rpondre aux attentes du public, la fameuse rgle des
biensances)), hrite des usages de l'loquence Rome, se gnralise.
Les rgles classiques: une potique et une grammaire
Les qualificatifs qui a posteriori rsument l'art classique en deux triades- naturel, vrai-
semblance, imitation et ordre, rigueur, quilibre - traduisent une double ambition
uniformiser l'criture des genres et harmoniser la langue : un texte classique s'entend
parfois avant de se comprendre. Si l'Art potique (1674) de Boileau (1636-1711), bible
rtrospective du classicisme, a connu une fortune proverbiale, ille doit en partie sa
forme versifie. Ce serait cependant un contresens que de voir dans la doctrine
classiqu un rejet de l'inspiration, assimile depuis Platon une fureur divine. Pour les
classiques, la technique qu'ils appellent l' art doit contrler le gnie et interdire les
garements. Les thoriciens du classicisme, Rapin, le jsuite Dominique Bouhours,
puis Boileau ont affirm l'troite conjonction des rgles et du gnie,judicium et ingenium,
dans la perfection d'une uvre: dans la primaut du travail sur le jaillissement de
l'inspiration prne par le classicisme, les philosophes du xvme sicle ont surtout vu la
victoire de la raison. Mais, comme Boileau l'crira, au-del du travail, un je ne sais
quoi qui ne se prouve pas, assure le gnie. Le jansniste Nicole, matre de Racine, fait
l'loge de la raison et recommande de s'lever au-dessus des rgles par cette ide et
cette impression vive qui s'appelle sentiment ou got [qui] est tout autrement subtil
que toutes les rgles du monde [ ... ], qui fait qu'on n'y est point asservi, qu'on en juge,
qu'on n'en abuse point. I.:application des rgles est donc finalise par la ralisation de
l'idal inspir d'Horace: plaire, toucher et instruire.
L'originalit du classicisme et le gnie de sa langue tiennent enfin un paradoxe: les
inventeurs du purisme linguistique, savants ou mondains, ont donn de la rigueur
un art social et lger, qui avait dtrn r loquence en se rpandant dans les salons,
celui de la conversation. Aprs Vaugelas et ses Remarques sur la langue franaise (1647),
c'est par un dialogue, Les Entretiens d'Ariste et d'Eugne (1671) que Bouhours intresse
l'aristocratie au beau langage, assimil une rhtorique de l'honntet. Il crit ainsi:
ce qu'il y a de plus merveilleux en notre langue[ ... ], c'est qu'tant si noble et si majestueuse
elle ne laisse pas d'tre la plus simple et la plus nave langue du monde>>.
Sortant du cercle troit des doctes, la grammaire conquiert ses lettres de noblesse. Les
codes qui vont la rgir jusqu' une date rcente, transmis par la tradition scolaire, se
fixent tout au long du sicle: dans une optique savante, l'oppos du registre mondain
du jsuite Bouhours, le groupe jansniste des Messieurs >t de Port-Royal conoit un
ouvrage majeur, la Grammaire gnrale et raisonne de Port-Royal (1.660). Les
Observations sur la langue franaise (1672) de Mnage sont plus savantes que celles de
Vaugelas. Le vocabulaire fait 1' objet de recherches dterminantes concrtises par le
Dictionnaire de Richelet (1680) et celui de Furetire (1690). l'extrmit du grand
sicle, le Dictionnaire de l'Acadmie (1692) donne forme et sens au projet de Richelieu
parachev par Louis XIV: la cration officielle d'une langue unique dont nous avons
aujourd'hui oubli les contraintes pour n'entendre que l'harmonie.
55
le classicisme
au thtre
Pour le profane, le classicisme se confond avec le thtre, impos par une
socit fige dans le spectaculaire, sublim par les rgles. Trois uvres intem-
porelles continuent le magnifier.
Corneille cre la tragdie politique en mettant son imagination baroque au
service d'une morale hroque, Racine la transforme en crmonie, Molire
instille la morale de l'honnte homme dans le tourbillon dramatique de la
comdie.
1. La dramaturgie classique
56
Plus que les autres genres, le thtre devait rpondre au besoin de norme ressenti
ds la premire moiti du XVW sicle. Malgr le triomphe de la tragi-comdie baroque,
l'ouverture de salles de spectacle ddies l'aristocratie et le got du roi pour le thtre
exigeaient la dfinition d'un code lev. Fidles Aristote, les crits thoriques
s'attachent dfinir les rgles de la tragdie: le Discours sur la tragdie (1639) de jean-
Franois Sarrasin, la Potique ( 1640) de La Ninardire et surtout la Pratique du thtre
(1657) de l'abb d'Aubignac forment alors le "got du temps. Cette codification a
stimul l'mulation entre auteurs en crant parfois de vaines querelles. Mais elle a
incit les plus grands, Corneille et Racine comme Molire, multiplier les prfaces,
avertissements, examens destins se concilier les doctes et le public tout en nous
livrant de prcieuses informations sur leur art dramatique. C'est plus dans les trois
Discours sur le pome dramatique (1660) de Corneille et la prface de Brnice de
Racine que se trouve aujourd'hui rsume cette potique de la tragdie.
Rien de tout cela ne serait cependant arriv si le disciple malherbien du cardinal de
Richelieu, )ean Chapelain (1595-1674), n'avait formul dans sa Lettre sur la rgle des
vingt-quatre heures (1630) les principes d'une bonne imitation: il s'agissait de concen-
trer l'attention du spectateur sur un seul conflit pour raliser l'unit d'action et aboutir
une seule catastrophe, d'autant plus bouleversante. En limitant vingt-quatre
heures la dure de la pice, on rapproche le temps de l'action de celui de la reprsenta-
tion: c'est l'unit de temps qui exclut les rebondissements invraisemblables et les pices
tiroirs. L'unit de lieu dcoulait logiquement des deux autres: ds le rgne de
Louis XIII, on avait renonc aux dcors simultans du Moyen Age; le classicisme
rduit un seul dcor l'espace de la tragdie, une salle de palais, qui symbolise la
condition royale du hros et sa rclusion dans un dilemme insoluble.
Pour exprimer cette tristesse majestueuse qui fait tout le plaisir de la tragdie, selon
le mot de Racine, les rgles recommandent de respecter le principe d'imitation du rel
en ne proposant au public que des intrigues vraisemblables. Ce principe contraire
de vieilles habitudes rencontre beaucoup de rsistance. Il ne gne pas Racine mais
Corneille, dans le Discours de l'utilit et des parties du pome dramatique (1660), affirme
que les grands sujets qui remuent les passions [ ... ] doivent toujours aller au-del du
vraisemblable. Tolrants, les doctes distinguent le vraisemblable ordinaire du
vraisemblable extraordinaire: un sujet emprunt l'Histoire exige la fidlit la
ralit des faits. Les intrigues tires de la mythologie autorisent une sorte de mer-
veilleux vraisemblable, notamment dans les tragdies machines, dnoues par
l'intervention ultime d'une divinit. En revanche, plus on avance dans le sicle, plus
s'impose le respect des biensances: pas de sang, pas de meurtre sur scne, d'
tion indcente d'un dipe montr sur scne les yeux crevs. Lhorreur tragtque, edul-
core parle rcit, est repousse hors scne.
2. corneille (1606-1684) entre gnie et thorie
L'uvre de Corneille dfie l'histoire littraire et ses classements: au cours de sa longue
carrire, le dramaturge a subi toutes les influences sans jamais sa libert
crateur. Fascin par le baroque espagnol, Corneille triomphe avec Ct.d (1637) :nms
provoque involontairement une querelle qui acclre la, des r,egles
classiques: en 1637, un dramaturge rival, Georges de Scudery, unte par le sucees du
Cid, rpertoria les manquements de la pice aux principes aristotliciens. Corn:ille,
soutenu par le public et dj clbre pour ses comdies, ne daignant pas a. ses
Observations sur le Cid, Scudry fit appel l'Acadmie qui arbitra le conflit. Elle hvra
ses Sentiments sur la pice sous la plume de Chapelain: malgr la modration des
critiques mles de nombreux loges, elle invitait le pote , traiter
le genre tragique. Corneille, prudent, feint de respecter les regles les ha,bt-
lement. Il dfinit alors dans ses trois Discours sur le pome dramatzque sa visiOn d un
thtre qui reste d'abord le sien. Il peut ainsi se mesurer avec Racine, son cade.t de
trente ans et, classique sans l'avoir voulu, entrer au Panthon mythique du xvue stcle
tout en conservant son originalit.
Contrairement Racine qui cre un climat tragique avec trs peu de chose, Corneille ne
conoit le genre que pour des personnages dmesurs, prompts la. au
l'acte symbolique, l'instar du Cid. Il prte ses hros, des extremes
tires de l'histoire romaine, des comportements psychologiquement mvra1semblables
qu'il juge ncessaires et n'hsite pas, dans ce but, falsifier l'Histoire. Il justifie sa
frence pour les conflits et les tres d'exception par le .lev de la
pour transmettre ['exemple d'une morale stocienne, elle dmt assoCier grand mteret
d'tat une intrigue amoureuse, en elle-mme insuffisante pour susciter et purger
les passions. Surdtermines par cette volont de grandeur d'es c_:euvres
Horace (1640), Cinna (1642) ou mme Polyeucte (!643) sont auJourd hm plus datees et
moins reprsentes, malgr leur posie, que tragdies ce qm _semble
injuste. Si, en 1670, le public prfre Je dpomllement de la Berentce de RaCI:1.e la
complexit de la Tite et Brnice de Corneille, la disgrce n'empche le pote d
son inspiration. On redcouvre aujourd'hui, ct de l'ternelle Jeunesse du Czd, la
modernit violente de Rodogune (!645) et la puret lgiaque de Surna (1674). Dans ce
chant du cygne absolument pessimiste, on assiste la <<dmolition du hros.. Aussi
gnreux que Rodrigue qui avait construit l'_tat , aussi indpendant que
qui, dans la pice ponyme, avait affront l'Etat, le hros est
l'tat. tu, d'une flche dans le dos, sur l'ordre d'un souveram mach1avehen qm
n'aime ,pas tre servi par un sujet trop glorieux, pourtant indiffrent la postrit.
57
le classicisme
au thtre
Pour le profane, le classicisme se confond avec le thtre, impos par une
socit fige dans le spectaculaire, sublim par les rgles. Trois uvres intem-
porelles continuent le magnifier.
Corneille cre la tragdie politique en mettant son imagination baroque au
service d'une morale hroque, Racine la transforme en crmonie, Molire
instille la morale de l'honnte homme dans le tourbillon dramatique de la
comdie.
1. La dramaturgie classique
56
Plus que les autres genres, le thtre devait rpondre au besoin de norme ressenti
ds la premire moiti du XVW sicle. Malgr le triomphe de la tragi-comdie baroque,
l'ouverture de salles de spectacle ddies l'aristocratie et le got du roi pour le thtre
exigeaient la dfinition d'un code lev. Fidles Aristote, les crits thoriques
s'attachent dfinir les rgles de la tragdie: le Discours sur la tragdie (1639) de jean-
Franois Sarrasin, la Potique ( 1640) de La Ninardire et surtout la Pratique du thtre
(1657) de l'abb d'Aubignac forment alors le "got du temps. Cette codification a
stimul l'mulation entre auteurs en crant parfois de vaines querelles. Mais elle a
incit les plus grands, Corneille et Racine comme Molire, multiplier les prfaces,
avertissements, examens destins se concilier les doctes et le public tout en nous
livrant de prcieuses informations sur leur art dramatique. C'est plus dans les trois
Discours sur le pome dramatique (1660) de Corneille et la prface de Brnice de
Racine que se trouve aujourd'hui rsume cette potique de la tragdie.
Rien de tout cela ne serait cependant arriv si le disciple malherbien du cardinal de
Richelieu, )ean Chapelain (1595-1674), n'avait formul dans sa Lettre sur la rgle des
vingt-quatre heures (1630) les principes d'une bonne imitation: il s'agissait de concen-
trer l'attention du spectateur sur un seul conflit pour raliser l'unit d'action et aboutir
une seule catastrophe, d'autant plus bouleversante. En limitant vingt-quatre
heures la dure de la pice, on rapproche le temps de l'action de celui de la reprsenta-
tion: c'est l'unit de temps qui exclut les rebondissements invraisemblables et les pices
tiroirs. L'unit de lieu dcoulait logiquement des deux autres: ds le rgne de
Louis XIII, on avait renonc aux dcors simultans du Moyen Age; le classicisme
rduit un seul dcor l'espace de la tragdie, une salle de palais, qui symbolise la
condition royale du hros et sa rclusion dans un dilemme insoluble.
Pour exprimer cette tristesse majestueuse qui fait tout le plaisir de la tragdie, selon
le mot de Racine, les rgles recommandent de respecter le principe d'imitation du rel
en ne proposant au public que des intrigues vraisemblables. Ce principe contraire
de vieilles habitudes rencontre beaucoup de rsistance. Il ne gne pas Racine mais
Corneille, dans le Discours de l'utilit et des parties du pome dramatique (1660), affirme
que les grands sujets qui remuent les passions [ ... ] doivent toujours aller au-del du
vraisemblable. Tolrants, les doctes distinguent le vraisemblable ordinaire du
vraisemblable extraordinaire: un sujet emprunt l'Histoire exige la fidlit la
ralit des faits. Les intrigues tires de la mythologie autorisent une sorte de mer-
veilleux vraisemblable, notamment dans les tragdies machines, dnoues par
l'intervention ultime d'une divinit. En revanche, plus on avance dans le sicle, plus
s'impose le respect des biensances: pas de sang, pas de meurtre sur scne, d'
tion indcente d'un dipe montr sur scne les yeux crevs. Lhorreur tragtque, edul-
core parle rcit, est repousse hors scne.
2. corneille (1606-1684) entre gnie et thorie
L'uvre de Corneille dfie l'histoire littraire et ses classements: au cours de sa longue
carrire, le dramaturge a subi toutes les influences sans jamais sa libert
crateur. Fascin par le baroque espagnol, Corneille triomphe avec Ct.d (1637) :nms
provoque involontairement une querelle qui acclre la, des r,egles
classiques: en 1637, un dramaturge rival, Georges de Scudery, unte par le sucees du
Cid, rpertoria les manquements de la pice aux principes aristotliciens. Corn:ille,
soutenu par le public et dj clbre pour ses comdies, ne daignant pas a. ses
Observations sur le Cid, Scudry fit appel l'Acadmie qui arbitra le conflit. Elle hvra
ses Sentiments sur la pice sous la plume de Chapelain: malgr la modration des
critiques mles de nombreux loges, elle invitait le pote , traiter
le genre tragique. Corneille, prudent, feint de respecter les regles les ha,bt-
lement. Il dfinit alors dans ses trois Discours sur le pome dramatzque sa visiOn d un
thtre qui reste d'abord le sien. Il peut ainsi se mesurer avec Racine, son cade.t de
trente ans et, classique sans l'avoir voulu, entrer au Panthon mythique du xvue stcle
tout en conservant son originalit.
Contrairement Racine qui cre un climat tragique avec trs peu de chose, Corneille ne
conoit le genre que pour des personnages dmesurs, prompts la. au
l'acte symbolique, l'instar du Cid. Il prte ses hros, des extremes
tires de l'histoire romaine, des comportements psychologiquement mvra1semblables
qu'il juge ncessaires et n'hsite pas, dans ce but, falsifier l'Histoire. Il justifie sa
frence pour les conflits et les tres d'exception par le .lev de la
pour transmettre ['exemple d'une morale stocienne, elle dmt assoCier grand mteret
d'tat une intrigue amoureuse, en elle-mme insuffisante pour susciter et purger
les passions. Surdtermines par cette volont de grandeur d'es c_:euvres
Horace (1640), Cinna (1642) ou mme Polyeucte (!643) sont auJourd hm plus datees et
moins reprsentes, malgr leur posie, que tragdies ce qm _semble
injuste. Si, en 1670, le public prfre Je dpomllement de la Berentce de RaCI:1.e la
complexit de la Tite et Brnice de Corneille, la disgrce n'empche le pote d
son inspiration. On redcouvre aujourd'hui, ct de l'ternelle Jeunesse du Czd, la
modernit violente de Rodogune (!645) et la puret lgiaque de Surna (1674). Dans ce
chant du cygne absolument pessimiste, on assiste la <<dmolition du hros.. Aussi
gnreux que Rodrigue qui avait construit l'_tat , aussi indpendant que
qui, dans la pice ponyme, avait affront l'Etat, le hros est
l'tat. tu, d'une flche dans le dos, sur l'ordre d'un souveram mach1avehen qm
n'aime ,pas tre servi par un sujet trop glorieux, pourtant indiffrent la postrit.
57
3. Racine (1639-1699} et le rituel tragique
Tout oppose, dans le classicisme t> mme de leur criture, Corneil1e et Racine, au-del
de leur rivalit bien connue la scne et du parallle tabli entre eux par La Bruyre et
trop souvent ressass. Les rgles qui embarrassrent l'an, form par les jsuites, ne
sont pour le plus jeune, lve des jansnistes et rompu leur discipline, qu'une
contrainte productive. L'loquence cornlienne frle parfois l'emphase des prtoires
frquents par r ancien avocat quand le dbat racinien s'exprime voix basse dans les
cellules de Port-Royal.
Mais ce qui distingue Racine de tous ses contemporains dramaturges est incontestable-
ment son aisance dans l'interprtation du modle grec. Ancen lve des Petites coles
de Port-Royal, il matrise parfaitement le grec, qu'il a tudi avec le matre Lancelot, et
le latin, transmis par l'illustre grammairien Nicole. En une dizaine d'annes (1664-
1677), l'essentiel de son uvre dramatique transpose la source antique et son modle
formel dans un univers tragique totalement conforme aux attentes de son temps. La
liturgie antique se transforme en crmonie" de cour. Racne revendique une fidlit
scrupuleuse aux tragiques grecs et surtout Euripide, le plus raliste et le plus pessi-
miste d'entre eux. Il tire ses sujets de l'pope homrique et de la mythologie grecque:
La Thbade (1664), Andromaque (1667), Iphignie (1674), Phdre (1677). Mais il est
tout aussi l'aise dans la tragdie romaine et politique qui lui permet de reprsenter
sous les yeux d'un monarque absolu les figures des empereurs romains Nron dans
Britannicus (1669) et Titus dans Brnice (1670), ou celle des souverains orientaux
Mithridate, roi du Pont, dans la pice ponyme (1673) ou Roxane dans Bajazet (1672).
En remplaant la violence incantatoire du vers grec par le langage galant des princes de
son poque pour se conformer aux biensances, Racine exprime les passions antago-
nistes et froces de ses personnages dans un lexique potique et rduit qui se coule
parfaitement dans l'alexandrin classique. Pour imposer son modle, il se rfre
l'autorit d'Aristote et l'exemple d'Euripide: dans la prface de Brnice, huis clos
dpouill dont l'intrigue est tire de trois mots de Sutone et qui s'achve par une
sparation annonce, il doit justifier un dnouement sans mort violente. C'est
l'occasion de raffirmer sa prfrence pour la simplicit d'une action charge de peu
de matire; le primat de la vraisemblance; le rejet du romanesque; le refus de
l'<< extraordinaire des pripties inutiles au bnfice d'un intrt soutenu par la
grandeur des personnages; le naturel de <<scnes bien remplies et bien lies.
Quand on analyse la structure et le schma actantiel de la tragdie racinienne, c'est-
-dire les rapports de force qui, sur une chelle du dsir, alimentent le conflit et le
conduisent au dnouement, on peut y reprer une sorte d'uniformit mcanique. Mais
cette sobrit dramatique chappe la rptition tant la langue porte en elle de
richesse et de renouvellements contrls: les critres absolus de l'art classique.
4. Molire (1622-1673) et le miracle de la scne
58
La varit des formes thtrales comiques, trs prises par divers publics, ne pouvait
chapper la redfinition des genres. Sans tre un divertissement royal, la comdie au
xvue sicle tend son ambition potique et rhtorique: elle va galement se couler
dans le moule classique trs naturellement car Louis XIV aime autant la comdie et la
danse que la tragdie ou l'opra. Mais comment faire sortir la comdie du cadre trs
vague qui la cantonnait dans des genres bas, celui d'une intrigue invente qui s'achve
heureusement mettant en scne des bourgeois sur des sujets convenus traits en prose
(querelles d'argent, mariages forcs, conflits de gnrations)? Ds la premire moiti
du sicle, Corneille a pourtant donn des lettres de noblesse, en vers, la comdie
d'intrigue l'espagnole)) qui se dveloppait en mme temps que la comdie de carac-
tre et la comdie de murs. Il est suivi par Boisrobert, Thomas Corneille ou Mairet.
Rien ne semble destiner le Molire des annes famliques, voues rinventer la farce
sur des trteaux de province en rdigeant peine le texte de ses intrigues jamais
publies; hausser la comdie au niveau de l'esthtique classique: d'ailleurs ds qu'il
dispose d'une salle Paris, il s'essaie la tragdie.
On sait que c'est en faisant rire le roi, en 1658, que le comdien consent raliser sa
vocation de dramaturge comique: dans les trois domaines o il excelle, farce, comdie,
comdie-ballet ou machines, Molire renouvelle le genre et rpond aux attentes
de ses trois publics. Car il doit satisfaire en mme temps le public parisien des doctes,
attach au respect des codes, celui des bourgeois cultivs qui se reconnaissent vers
1630 dans l'idal de l' honnte homme>) et le public de la cour proprement dit. Aprs
une srie ininterrompue de succs; L'cole des femmes (1662) entame un cycle de
grandes comdies)): un genre calqu sur le modle en vigueur dans la tragdie.
L'intrigue reste bourgeoise et comique mais contenue par les biensances, et le niveau
de la satire s'lve. La pice est en cinq actes et en vers. Mais les exigences de la scne
l'emporteront toujours sur le canon esthtique auquel Molire veut obir pour se faire
publier et admettre la cour. Il l'affirme en 1665:
i< On sait bien que les comdies ne sont faites que pour tre joues; et je ne conseille de les lire
qu'aux personnes qui ont des yeux pour dcouvrir dans la lecture tout le jeu du thtre.))
Au-del du jeu, le texte de ses plus grandes uvres, comme Le Misanthrope (1666) et
Tartuffe (1669) conserve aujourd'hui sa vigueur polmique et sa langue, porte par
l'esthtique classique, reste d'une clart ingalable. La cabale qui accompagne la repr-
sentation de L'cole des femmes donne d'ailleurs au dramaturge l'occasion de formuler
son credo artistique dans la Critique de l'cole des femmes (1663) et L'Impromptu de
Versailles ( 1663 ). Son art, en harmonie avec son modle latin, Trence, et avec l'idal et
la morale classiques, veut : peindre d'aprs nature, <<faire rire les honntes gens et
les instruire en les divertissant. La prface de Tartuffe insiste sur la ncessit de corri-
ger les vices des hommes>) par le rire: Molire a donc tendu un miroir ses contempo-
rains. Sceptiques mais mesures, sa morale de l'honnte homme)) et surtout sa verve
satirique lui ont valu des haines tenaces. Car, par son pessimisme aussi, Molire est
classique.
59
3. Racine (1639-1699} et le rituel tragique
Tout oppose, dans le classicisme t> mme de leur criture, Corneil1e et Racine, au-del
de leur rivalit bien connue la scne et du parallle tabli entre eux par La Bruyre et
trop souvent ressass. Les rgles qui embarrassrent l'an, form par les jsuites, ne
sont pour le plus jeune, lve des jansnistes et rompu leur discipline, qu'une
contrainte productive. L'loquence cornlienne frle parfois l'emphase des prtoires
frquents par r ancien avocat quand le dbat racinien s'exprime voix basse dans les
cellules de Port-Royal.
Mais ce qui distingue Racine de tous ses contemporains dramaturges est incontestable-
ment son aisance dans l'interprtation du modle grec. Ancen lve des Petites coles
de Port-Royal, il matrise parfaitement le grec, qu'il a tudi avec le matre Lancelot, et
le latin, transmis par l'illustre grammairien Nicole. En une dizaine d'annes (1664-
1677), l'essentiel de son uvre dramatique transpose la source antique et son modle
formel dans un univers tragique totalement conforme aux attentes de son temps. La
liturgie antique se transforme en crmonie" de cour. Racne revendique une fidlit
scrupuleuse aux tragiques grecs et surtout Euripide, le plus raliste et le plus pessi-
miste d'entre eux. Il tire ses sujets de l'pope homrique et de la mythologie grecque:
La Thbade (1664), Andromaque (1667), Iphignie (1674), Phdre (1677). Mais il est
tout aussi l'aise dans la tragdie romaine et politique qui lui permet de reprsenter
sous les yeux d'un monarque absolu les figures des empereurs romains Nron dans
Britannicus (1669) et Titus dans Brnice (1670), ou celle des souverains orientaux
Mithridate, roi du Pont, dans la pice ponyme (1673) ou Roxane dans Bajazet (1672).
En remplaant la violence incantatoire du vers grec par le langage galant des princes de
son poque pour se conformer aux biensances, Racine exprime les passions antago-
nistes et froces de ses personnages dans un lexique potique et rduit qui se coule
parfaitement dans l'alexandrin classique. Pour imposer son modle, il se rfre
l'autorit d'Aristote et l'exemple d'Euripide: dans la prface de Brnice, huis clos
dpouill dont l'intrigue est tire de trois mots de Sutone et qui s'achve par une
sparation annonce, il doit justifier un dnouement sans mort violente. C'est
l'occasion de raffirmer sa prfrence pour la simplicit d'une action charge de peu
de matire; le primat de la vraisemblance; le rejet du romanesque; le refus de
l'<< extraordinaire des pripties inutiles au bnfice d'un intrt soutenu par la
grandeur des personnages; le naturel de <<scnes bien remplies et bien lies.
Quand on analyse la structure et le schma actantiel de la tragdie racinienne, c'est-
-dire les rapports de force qui, sur une chelle du dsir, alimentent le conflit et le
conduisent au dnouement, on peut y reprer une sorte d'uniformit mcanique. Mais
cette sobrit dramatique chappe la rptition tant la langue porte en elle de
richesse et de renouvellements contrls: les critres absolus de l'art classique.
4. Molire (1622-1673) et le miracle de la scne
58
La varit des formes thtrales comiques, trs prises par divers publics, ne pouvait
chapper la redfinition des genres. Sans tre un divertissement royal, la comdie au
xvue sicle tend son ambition potique et rhtorique: elle va galement se couler
dans le moule classique trs naturellement car Louis XIV aime autant la comdie et la
danse que la tragdie ou l'opra. Mais comment faire sortir la comdie du cadre trs
vague qui la cantonnait dans des genres bas, celui d'une intrigue invente qui s'achve
heureusement mettant en scne des bourgeois sur des sujets convenus traits en prose
(querelles d'argent, mariages forcs, conflits de gnrations)? Ds la premire moiti
du sicle, Corneille a pourtant donn des lettres de noblesse, en vers, la comdie
d'intrigue l'espagnole)) qui se dveloppait en mme temps que la comdie de carac-
tre et la comdie de murs. Il est suivi par Boisrobert, Thomas Corneille ou Mairet.
Rien ne semble destiner le Molire des annes famliques, voues rinventer la farce
sur des trteaux de province en rdigeant peine le texte de ses intrigues jamais
publies; hausser la comdie au niveau de l'esthtique classique: d'ailleurs ds qu'il
dispose d'une salle Paris, il s'essaie la tragdie.
On sait que c'est en faisant rire le roi, en 1658, que le comdien consent raliser sa
vocation de dramaturge comique: dans les trois domaines o il excelle, farce, comdie,
comdie-ballet ou machines, Molire renouvelle le genre et rpond aux attentes
de ses trois publics. Car il doit satisfaire en mme temps le public parisien des doctes,
attach au respect des codes, celui des bourgeois cultivs qui se reconnaissent vers
1630 dans l'idal de l' honnte homme>) et le public de la cour proprement dit. Aprs
une srie ininterrompue de succs; L'cole des femmes (1662) entame un cycle de
grandes comdies)): un genre calqu sur le modle en vigueur dans la tragdie.
L'intrigue reste bourgeoise et comique mais contenue par les biensances, et le niveau
de la satire s'lve. La pice est en cinq actes et en vers. Mais les exigences de la scne
l'emporteront toujours sur le canon esthtique auquel Molire veut obir pour se faire
publier et admettre la cour. Il l'affirme en 1665:
i< On sait bien que les comdies ne sont faites que pour tre joues; et je ne conseille de les lire
qu'aux personnes qui ont des yeux pour dcouvrir dans la lecture tout le jeu du thtre.))
Au-del du jeu, le texte de ses plus grandes uvres, comme Le Misanthrope (1666) et
Tartuffe (1669) conserve aujourd'hui sa vigueur polmique et sa langue, porte par
l'esthtique classique, reste d'une clart ingalable. La cabale qui accompagne la repr-
sentation de L'cole des femmes donne d'ailleurs au dramaturge l'occasion de formuler
son credo artistique dans la Critique de l'cole des femmes (1663) et L'Impromptu de
Versailles ( 1663 ). Son art, en harmonie avec son modle latin, Trence, et avec l'idal et
la morale classiques, veut : peindre d'aprs nature, <<faire rire les honntes gens et
les instruire en les divertissant. La prface de Tartuffe insiste sur la ncessit de corri-
ger les vices des hommes>) par le rire: Molire a donc tendu un miroir ses contempo-
rains. Sceptiques mais mesures, sa morale de l'honnte homme)) et surtout sa verve
satirique lui ont valu des haines tenaces. Car, par son pessimisme aussi, Molire est
classique.
59
Le classicisme entre
esthtique et morale
Symbolise par le thtre, l'esthtique classique traverse entre 1660 et 1690
tous les genres. On la retrouve chez les auteurs de fables, de maximes, de por-
traits, de romans runis par les mmes proccupations morales: le Grand
Sicle est celui des moralistes>>.
1. Les morales du Grand Sicle
60
Grandeur et dchance du hros
Dans Le Sicle de Louis XIV ( 1751 ), Voltaire dfinit involontairement le classicisme :
<<C'tait un temps digne de l'attention des temps venir que celui o les hros de Corneille
et de Racine, les personnages de Molire, les symphonies de Lully 1- .. ], les voix de Bossuet et
de Bourdaloue se faisaient entendre Louis XIV, Madame, si clbre par son got.[ ... ] Ce
temps ne se retrouvera plus o un duc de La Rochefoucauld, l'auteur des Maximes, au sortir
de la conversation d'un Pascal ou d'un Arnauld, allait au thtre de Corneille))_
L'auteur de Candide aurole les crivains cits ici d'un prestige aussi moral qu'esth-
tique. En effet, les courants de pense qui ont travers le sicle en ont inflchi la pro-
duction littraire: en marge des grands genres, l'inquitude philosophique et reli-
gieuse, la vise morale et le got de la satire habitent l'poque. Il n'existe cependant
pas, comme l'a montr Paul Bnichou, une morale mais des morales du Grand
Sicle qui ont parfois concid ou se sont succd. L'closion de l'individu et du
moi, inquitante pour le pouvoir religieux, se trouve en partie conforte par la place
que Descartes accorde au sujet matre et possesseur de la nature. Le dbat sur les
rapports entre raison et passion qui domine le sicle atteste une volution : influenc
par Descartes qui estime, dans un trait fameux, que l'on peut duquer les passions
humaines, Corneille transforme d'abord dans ses grandes tragdies le dsir de gloire
en un idal hroque qui redonne sens et prestige au pouvoir de l'aristocratie. Mais la
chape de pessimisme que les querelles religieuses font peser sur la socit finit par
l'atteindre: le hros de son ultime tragdie, Surna (1674), est broy par la stratgie
machiavlienne du souverain. Les crivains classiques doivent donc trouver un qui-
libre entre le pessimisme jansniste et la monte d'un courant libre-penseur, le liberti-
nage. On qualifie de jansniste le choix spirituel qui conduisit, autour du grand
Arnauld, un groupe d'crivains et d'aristocrates hommes de foi suivre l'exemple de
la communaut des religieuses de Port-Royal, en affrontant, dans la solitude de la
retraite, la misre de l'homme sans Dieu. Cette vision du monde, condamne par
!'glise officielle, se rapproche de l'augustinisme: une relecture des textes sacrs du
christianisme qui insiste, l'instar du Pre de l'glise saint Augustin, sur le poids du
pch originel et l'impuissance de l'homme racheter ses fautes. Cette morale impose
au chrtien une vie austre de Solitaires sans jamais lui promettre un salut ternel
accord arbitrairement par la grce divine. Vivement combattu par les jsuites, tout-
puissants la cour o ils rpandent l'espoir d'une grce suffisante acquise par la
charit et les dons d'argent l'glise, ce pessimisme se retrouve des degrs divers
dans la littrature. Sa grande voix jansniste est celle de Pascal (1623-1662), son incar-
nation orthodoxe et puissamment rhtorique est celle de Bossuet (1627-1704).
libertinage et idal de l'honnte homme
D'inspiration parfois athe au XVIe sicle, le courant libertin fait des adeptes dans la
socit cultive. La Mothe Le Vayer (1588-1672) propose par exemple de distinguer
nettement la pense et Ja religion, ce que ne nie pas vraiment le cartsianisme attach
rconcilier la raison et la foi. Ce libertinage de pense, mais non de murs, man-
cipe IaJittrature et l'expression des ides. Si la raction catholique fait peser le soup-
on sur les esprits libres comme La Fontaine, puis Molire, le courant libertin croise la
philosophie morale et J'art aristocratique de la conversation pour aboutir ce qu'on
appelle l'idal de l' honnte homme, une sorte de rsum des valeurs classiques
fixes avec lgance par le chevalier de Mr dans son Discours sur la vraie honntet
(1677). L'honntet rsulte d'un compromis entre la modestie mondaine, la mesure,
l'art de plaire avec distinction, et une pense de l'quilibre qui prne le pouvoir discret
mais sans tyrannie de la raison sur la passion. L'honnte homme [qui] ne se pique de
rien, selon le mot de La Rochefoucauld, dcrte le moi hassable comme Pascal
mais ne se prive pas de fouiller les trfonds de l'me humaine, par la maxime, la fable,
le fragment, le portrait pour en tirer une sagesse.
2. Genres, formes et tons chez les moralistes
Au-del de la fulgurance inacheve des Penses de Pascal (posthume, 1670) exprime
en fragments, c'est dans les formes brves que l'art des moralistes est le plus achev. Ils
n'ont pas pour ambition de rformer les murs. Ils cherchent, par l'observation dis-
tancie et la satire, atteindre un nouvel art de vivre dans une socit pessimiste et
hante par le doute aprs des dcennies de conflits religieux. Imitant les formes brves
de l'Antiquit, les Maximes de La Rochefoucauld (1613-1680) sont d'inspiration jans-
niste et la critique des murs dans Les Caractres de La Bruyre (1645-1696) se veut
un rappel la morale chrtienne. Mais la forme brve permet ces crivains d' chap-
per la lourdeur doctrinale en dlivrant une sagesse compatible avec la vie sociale. Ils
convainquent d'autant plus que, membres de la socit de cour dont ils relvent les
vices, ils prfrent le trait juste la thorie et demeurent ambigus dans un point de vue
qui n'est ni censeur ni complice. Cette retenue fait apparatre l'uvre des moralistes
comme le brviaire de l'honnte homme.
Ce pessimisme, aussi pntrant que caustique et discret, s'exprime galement dans les
Fables (1668-1693) de La Fontaine (1621-1695) et les romans, dont le plus clbre est
celui de Mme de La Fayette, La Princesse de Clves (1678). La Fontaine se saisit d'un
genre pratiq en Grce et Rome par Phdre et sope pour adoucir son scepticisme
en le parant des charmes du rcit animalier versifi et conclu par une morale ambigu.
Son contemporain Charles Perrault (1628-1703) remet la mode le pouvoir des
contes. Les Nouvelles de Se grais (1624-170 1 ), le roman pistolaire chez Guilleragues
(1628-1685), historique pour Saint-Ral (1643-1692), participent de ce courant mora-
liste: derrire le divertissement offert par l'intrigue se profile une rflexion qui
annonce le futur essor de la fiction et sa vocation exprimer une vision du monde.
61
Le classicisme entre
esthtique et morale
Symbolise par le thtre, l'esthtique classique traverse entre 1660 et 1690
tous les genres. On la retrouve chez les auteurs de fables, de maximes, de por-
traits, de romans runis par les mmes proccupations morales: le Grand
Sicle est celui des moralistes>>.
1. Les morales du Grand Sicle
60
Grandeur et dchance du hros
Dans Le Sicle de Louis XIV ( 1751 ), Voltaire dfinit involontairement le classicisme :
<<C'tait un temps digne de l'attention des temps venir que celui o les hros de Corneille
et de Racine, les personnages de Molire, les symphonies de Lully 1- .. ], les voix de Bossuet et
de Bourdaloue se faisaient entendre Louis XIV, Madame, si clbre par son got.[ ... ] Ce
temps ne se retrouvera plus o un duc de La Rochefoucauld, l'auteur des Maximes, au sortir
de la conversation d'un Pascal ou d'un Arnauld, allait au thtre de Corneille))_
L'auteur de Candide aurole les crivains cits ici d'un prestige aussi moral qu'esth-
tique. En effet, les courants de pense qui ont travers le sicle en ont inflchi la pro-
duction littraire: en marge des grands genres, l'inquitude philosophique et reli-
gieuse, la vise morale et le got de la satire habitent l'poque. Il n'existe cependant
pas, comme l'a montr Paul Bnichou, une morale mais des morales du Grand
Sicle qui ont parfois concid ou se sont succd. L'closion de l'individu et du
moi, inquitante pour le pouvoir religieux, se trouve en partie conforte par la place
que Descartes accorde au sujet matre et possesseur de la nature. Le dbat sur les
rapports entre raison et passion qui domine le sicle atteste une volution : influenc
par Descartes qui estime, dans un trait fameux, que l'on peut duquer les passions
humaines, Corneille transforme d'abord dans ses grandes tragdies le dsir de gloire
en un idal hroque qui redonne sens et prestige au pouvoir de l'aristocratie. Mais la
chape de pessimisme que les querelles religieuses font peser sur la socit finit par
l'atteindre: le hros de son ultime tragdie, Surna (1674), est broy par la stratgie
machiavlienne du souverain. Les crivains classiques doivent donc trouver un qui-
libre entre le pessimisme jansniste et la monte d'un courant libre-penseur, le liberti-
nage. On qualifie de jansniste le choix spirituel qui conduisit, autour du grand
Arnauld, un groupe d'crivains et d'aristocrates hommes de foi suivre l'exemple de
la communaut des religieuses de Port-Royal, en affrontant, dans la solitude de la
retraite, la misre de l'homme sans Dieu. Cette vision du monde, condamne par
!'glise officielle, se rapproche de l'augustinisme: une relecture des textes sacrs du
christianisme qui insiste, l'instar du Pre de l'glise saint Augustin, sur le poids du
pch originel et l'impuissance de l'homme racheter ses fautes. Cette morale impose
au chrtien une vie austre de Solitaires sans jamais lui promettre un salut ternel
accord arbitrairement par la grce divine. Vivement combattu par les jsuites, tout-
puissants la cour o ils rpandent l'espoir d'une grce suffisante acquise par la
charit et les dons d'argent l'glise, ce pessimisme se retrouve des degrs divers
dans la littrature. Sa grande voix jansniste est celle de Pascal (1623-1662), son incar-
nation orthodoxe et puissamment rhtorique est celle de Bossuet (1627-1704).
libertinage et idal de l'honnte homme
D'inspiration parfois athe au XVIe sicle, le courant libertin fait des adeptes dans la
socit cultive. La Mothe Le Vayer (1588-1672) propose par exemple de distinguer
nettement la pense et Ja religion, ce que ne nie pas vraiment le cartsianisme attach
rconcilier la raison et la foi. Ce libertinage de pense, mais non de murs, man-
cipe IaJittrature et l'expression des ides. Si la raction catholique fait peser le soup-
on sur les esprits libres comme La Fontaine, puis Molire, le courant libertin croise la
philosophie morale et J'art aristocratique de la conversation pour aboutir ce qu'on
appelle l'idal de l' honnte homme, une sorte de rsum des valeurs classiques
fixes avec lgance par le chevalier de Mr dans son Discours sur la vraie honntet
(1677). L'honntet rsulte d'un compromis entre la modestie mondaine, la mesure,
l'art de plaire avec distinction, et une pense de l'quilibre qui prne le pouvoir discret
mais sans tyrannie de la raison sur la passion. L'honnte homme [qui] ne se pique de
rien, selon le mot de La Rochefoucauld, dcrte le moi hassable comme Pascal
mais ne se prive pas de fouiller les trfonds de l'me humaine, par la maxime, la fable,
le fragment, le portrait pour en tirer une sagesse.
2. Genres, formes et tons chez les moralistes
Au-del de la fulgurance inacheve des Penses de Pascal (posthume, 1670) exprime
en fragments, c'est dans les formes brves que l'art des moralistes est le plus achev. Ils
n'ont pas pour ambition de rformer les murs. Ils cherchent, par l'observation dis-
tancie et la satire, atteindre un nouvel art de vivre dans une socit pessimiste et
hante par le doute aprs des dcennies de conflits religieux. Imitant les formes brves
de l'Antiquit, les Maximes de La Rochefoucauld (1613-1680) sont d'inspiration jans-
niste et la critique des murs dans Les Caractres de La Bruyre (1645-1696) se veut
un rappel la morale chrtienne. Mais la forme brve permet ces crivains d' chap-
per la lourdeur doctrinale en dlivrant une sagesse compatible avec la vie sociale. Ils
convainquent d'autant plus que, membres de la socit de cour dont ils relvent les
vices, ils prfrent le trait juste la thorie et demeurent ambigus dans un point de vue
qui n'est ni censeur ni complice. Cette retenue fait apparatre l'uvre des moralistes
comme le brviaire de l'honnte homme.
Ce pessimisme, aussi pntrant que caustique et discret, s'exprime galement dans les
Fables (1668-1693) de La Fontaine (1621-1695) et les romans, dont le plus clbre est
celui de Mme de La Fayette, La Princesse de Clves (1678). La Fontaine se saisit d'un
genre pratiq en Grce et Rome par Phdre et sope pour adoucir son scepticisme
en le parant des charmes du rcit animalier versifi et conclu par une morale ambigu.
Son contemporain Charles Perrault (1628-1703) remet la mode le pouvoir des
contes. Les Nouvelles de Se grais (1624-170 1 ), le roman pistolaire chez Guilleragues
(1628-1685), historique pour Saint-Ral (1643-1692), participent de ce courant mora-
liste: derrire le divertissement offert par l'intrigue se profile une rflexion qui
annonce le futur essor de la fiction et sa vocation exprimer une vision du monde.
61
La Querelle des Anciens
et des Modernes
Connue sous le nom de querelle des Anciens et des Modernes>> (1687-1694),
la bataille littraire qui se prolonge jusqu'en 1714, signe la fin de l'ge classique.
Elle envenime un dbat engag ds le XVI' sicle entre deux visions de la
littrature. Mais aucun camp n'est victorieux et aucune<< rupture brutale ne
spare le sicle de l'honnte homme de celui des philosophes.
1. U11 conflit latent
62
la contestation des Anciens
Runis par leur admiration du modle antique, la Pliade et le classicisme l'ont abord
sous des angles diffrents : le XVIe sicle, dans sa ferveur imaginative, voit dans
l'Antiquit un ferment d'mancipation; le xvne classique exige une fidlit rigoureuse
la Rhtorique et la Potique d'Aristote. La suprmatie linguistique, moral et esth-
tique des Anciens ne souffre aucune objection: le gnie est antique comme le roi est
grancl. Ivlontaigne qui, trs lu au XVII" sicle, a enrichi la langue franaise, se prosterne
devant les Anciens tout en raillant les pdants de son temps. Pourtant, ds l'huma-
nisme, quelques esprits isols comme Pierre de La Rame avaient nuanc la condam-
nation radicale d'un Moyen ge jug gothique: le principe de continuit des civili-
sations empchait, selon lui, qu'une poque ft totalement improductive. L'apparition,
par exemple, d'un merveilleux chrtien, souvent raill, dans des pomes inspirs par
l'histoire nationale se situait dans le prolongement de la mythologie paenne.
Cependant, la prminence du got classique cre un foss entre les mondains de la
cour qui <<conversent lgamment en franais et les <<doctes qui rgnent la ville sur
l'Acadmie, en s'exprimant dans une langue latine truffe de citations.
langue et valeur esthtique
C'est un dbat sur le statut du franais qui va dramatiser la querelle latente. Malgr la
commande du Dictionnaire de l'Acadmie, la reconnaissance esthtique de la langue
nationale demeurait improbable: le choix de la langue employer pour les inscriptions
figurant sur les monuments rigs par le Roi-Soleil divise pendant deux ans (1676-
1677) la microsocit cultive. C'est le franais qui l'emporte mais deux partis se consti-
tuent : les doctes sont soutenus par les grands noms attachs la rigueur classique
taille dans le modle antique tels Boileau, La Bruyre, La Fontaine, Racine, Bossuet et
toute l'Acadmie. Les mondains, amateurs de littrature galante, frus de formes artis-
tiques nouvelles comme l'opra, se rangent du ct des modernes. Des esprits ind-
pendants, disciples de Descartes qui a traduit son uvre en langue vulgaire, passion-
ns par les dcouvertes scientifiques et la rflexion philosophique, critiquent le dca-
lage entre les mentalits antiques marques par le paganisme et les modes de pense
contemporains. C'est le cas de Saint-vremond et de Fontenelle.
2. l'attaque des Modernes et la riposte des Anciens
Les querelles publiques
Charles Perrault, contrleur des Btiments trs influent la cour, ouvre les hostilits:
il lit au cours d'une sance de l'Acadmie son pome sur Le Sicle de Louis le Grand
(1687). li y affirme tranquillement:
Je vois les Anciens sans ployer les genoux,
Ils sont grands, il est vrai, mais hommes comme nous.>>
Boileau, scandalis, quitte aussitt la sance et prend la tte du parti des Anciens. La
riposte s'organise: en 1687, La Fontaine dfend ses modles anciens dans l'ptre
Huet et affirme: Mon imitation n'est point un esclavage. La Digression sur les
Anciens et les Modernes de Fontenelle ( 1688) souligne l'incompatibilit entre la pense
cartsienne et la superstition antique. La Bruyre ironise sur les lVIodernes dans ceux
de ses Caractres publis la mme anne. Le hraut des Modernes, Perrault, redouble
ses attaques avec ses Parallles des Anciens et des Modernes ( 1688-1697) et celui des
Anciens, Boileau, rplique par ses Rflexions sur Longin (1694).
Malgr la rconciliation, toujours publique, de Boileau et Perrault en 1694, le dbat
rebondit l'extrme fin du rgne (1713-1714): le pote Houdar de LaMotte (1672-
1731) propose, sans connatre le texte grec, une sorte de vulgarisation abrge de
L'Iliade. Anne Dacier (1647-1720), traductrice savante du mme monument, stigma-
tise le procd. Comme toutes les batailles littraires, la querelle recouvrait des luttes
de pouvoir et de personnes, grossies par la rumeur. Si elle s'teint grce une sorte
d'arbitrage de Fnelon dans sa Lettre sur les occupations de l'Acadmie (1714), ]es
Modernes ont marqu des points. Le classicisme s'est fig dans ses contraintes, telle
rgne solaire qui 1' a vu natre et finit dans un sombre climat.
une volution sans rvolution
L'enjeu du conflit tait videmment l'ide de progrs, dont l'existence est contestable
en art: le sublime en posie demeure intemporel, .Racine ne dtrne pas Euripide.
Les Anciens ne concevaient l'Europe moderne qu'arrime au gnie antique. Les mon-
dains, pris d'une lgret indiffrente la doctrine classique, aspiraient une esth-
tique proche de la socit volue. Les Modernes, qui comptaient parmi eux les hri-
tiers du courant libertin comme Pierre Bayle (1647-1706), argumentaient en faveur du
progrs. Mais, malgr sa virulence, la querelle rsulte d'une longue volution. La
crise de la conscience europenne>>, apparue en 1680, annonce l'Aufkllrung allemand
et l'esprit des Lumires ne surgit pas brutalement. Locke (1632-1704) et Spinoza (1632-
1677) l'annoncent. Le Grand Sicle n'a pas jou une partie rtrograde dans le dbat
trs ancien entre rigueur et imagination, formalisme et libert. n a vu natre le rationa-
lisme et l'affirmation du moi individuel. Le philosophe sera bien le fils de l'hon-
nte homme>> et Pat Bnichou conclut:
L'humanisme classique [ ... ] a bientt montr, en se dveloppant, une nature moderne. Sous
le vtement antique est apparue une puissance nouvelle, alimente par un progrs gnral de
la vie et des relations sociales, qui ne devait rien l'hritage de l'Antiquil. [ ... J le XVIW sicle
ne fait que continuer une uvre entreprise avant lui et laquelle, en dpit d'apparences
superficielles, son prdcesseur n'a pas peu contribu.
63
La Querelle des Anciens
et des Modernes
Connue sous le nom de querelle des Anciens et des Modernes>> (1687-1694),
la bataille littraire qui se prolonge jusqu'en 1714, signe la fin de l'ge classique.
Elle envenime un dbat engag ds le XVI' sicle entre deux visions de la
littrature. Mais aucun camp n'est victorieux et aucune<< rupture brutale ne
spare le sicle de l'honnte homme de celui des philosophes.
1. U11 conflit latent
62
la contestation des Anciens
Runis par leur admiration du modle antique, la Pliade et le classicisme l'ont abord
sous des angles diffrents : le XVIe sicle, dans sa ferveur imaginative, voit dans
l'Antiquit un ferment d'mancipation; le xvne classique exige une fidlit rigoureuse
la Rhtorique et la Potique d'Aristote. La suprmatie linguistique, moral et esth-
tique des Anciens ne souffre aucune objection: le gnie est antique comme le roi est
grancl. Ivlontaigne qui, trs lu au XVII" sicle, a enrichi la langue franaise, se prosterne
devant les Anciens tout en raillant les pdants de son temps. Pourtant, ds l'huma-
nisme, quelques esprits isols comme Pierre de La Rame avaient nuanc la condam-
nation radicale d'un Moyen ge jug gothique: le principe de continuit des civili-
sations empchait, selon lui, qu'une poque ft totalement improductive. L'apparition,
par exemple, d'un merveilleux chrtien, souvent raill, dans des pomes inspirs par
l'histoire nationale se situait dans le prolongement de la mythologie paenne.
Cependant, la prminence du got classique cre un foss entre les mondains de la
cour qui <<conversent lgamment en franais et les <<doctes qui rgnent la ville sur
l'Acadmie, en s'exprimant dans une langue latine truffe de citations.
langue et valeur esthtique
C'est un dbat sur le statut du franais qui va dramatiser la querelle latente. Malgr la
commande du Dictionnaire de l'Acadmie, la reconnaissance esthtique de la langue
nationale demeurait improbable: le choix de la langue employer pour les inscriptions
figurant sur les monuments rigs par le Roi-Soleil divise pendant deux ans (1676-
1677) la microsocit cultive. C'est le franais qui l'emporte mais deux partis se consti-
tuent : les doctes sont soutenus par les grands noms attachs la rigueur classique
taille dans le modle antique tels Boileau, La Bruyre, La Fontaine, Racine, Bossuet et
toute l'Acadmie. Les mondains, amateurs de littrature galante, frus de formes artis-
tiques nouvelles comme l'opra, se rangent du ct des modernes. Des esprits ind-
pendants, disciples de Descartes qui a traduit son uvre en langue vulgaire, passion-
ns par les dcouvertes scientifiques et la rflexion philosophique, critiquent le dca-
lage entre les mentalits antiques marques par le paganisme et les modes de pense
contemporains. C'est le cas de Saint-vremond et de Fontenelle.
2. l'attaque des Modernes et la riposte des Anciens
Les querelles publiques
Charles Perrault, contrleur des Btiments trs influent la cour, ouvre les hostilits:
il lit au cours d'une sance de l'Acadmie son pome sur Le Sicle de Louis le Grand
(1687). li y affirme tranquillement:
Je vois les Anciens sans ployer les genoux,
Ils sont grands, il est vrai, mais hommes comme nous.>>
Boileau, scandalis, quitte aussitt la sance et prend la tte du parti des Anciens. La
riposte s'organise: en 1687, La Fontaine dfend ses modles anciens dans l'ptre
Huet et affirme: Mon imitation n'est point un esclavage. La Digression sur les
Anciens et les Modernes de Fontenelle ( 1688) souligne l'incompatibilit entre la pense
cartsienne et la superstition antique. La Bruyre ironise sur les lVIodernes dans ceux
de ses Caractres publis la mme anne. Le hraut des Modernes, Perrault, redouble
ses attaques avec ses Parallles des Anciens et des Modernes ( 1688-1697) et celui des
Anciens, Boileau, rplique par ses Rflexions sur Longin (1694).
Malgr la rconciliation, toujours publique, de Boileau et Perrault en 1694, le dbat
rebondit l'extrme fin du rgne (1713-1714): le pote Houdar de LaMotte (1672-
1731) propose, sans connatre le texte grec, une sorte de vulgarisation abrge de
L'Iliade. Anne Dacier (1647-1720), traductrice savante du mme monument, stigma-
tise le procd. Comme toutes les batailles littraires, la querelle recouvrait des luttes
de pouvoir et de personnes, grossies par la rumeur. Si elle s'teint grce une sorte
d'arbitrage de Fnelon dans sa Lettre sur les occupations de l'Acadmie (1714), ]es
Modernes ont marqu des points. Le classicisme s'est fig dans ses contraintes, telle
rgne solaire qui 1' a vu natre et finit dans un sombre climat.
une volution sans rvolution
L'enjeu du conflit tait videmment l'ide de progrs, dont l'existence est contestable
en art: le sublime en posie demeure intemporel, .Racine ne dtrne pas Euripide.
Les Anciens ne concevaient l'Europe moderne qu'arrime au gnie antique. Les mon-
dains, pris d'une lgret indiffrente la doctrine classique, aspiraient une esth-
tique proche de la socit volue. Les Modernes, qui comptaient parmi eux les hri-
tiers du courant libertin comme Pierre Bayle (1647-1706), argumentaient en faveur du
progrs. Mais, malgr sa virulence, la querelle rsulte d'une longue volution. La
crise de la conscience europenne>>, apparue en 1680, annonce l'Aufkllrung allemand
et l'esprit des Lumires ne surgit pas brutalement. Locke (1632-1704) et Spinoza (1632-
1677) l'annoncent. Le Grand Sicle n'a pas jou une partie rtrograde dans le dbat
trs ancien entre rigueur et imagination, formalisme et libert. n a vu natre le rationa-
lisme et l'affirmation du moi individuel. Le philosophe sera bien le fils de l'hon-
nte homme>> et Pat Bnichou conclut:
L'humanisme classique [ ... ] a bientt montr, en se dveloppant, une nature moderne. Sous
le vtement antique est apparue une puissance nouvelle, alimente par un progrs gnral de
la vie et des relations sociales, qui ne devait rien l'hritage de l'Antiquil. [ ... J le XVIW sicle
ne fait que continuer une uvre entreprise avant lui et laquelle, en dpit d'apparences
superficielles, son prdcesseur n'a pas peu contribu.
63
Lumires et
critiques des Lumires
(1 )
Les conqutes
de la raison
Le courant de pense europen rsum par la belle mtaphore des Lumires
invite parfois regarder le XVIII' sicle, l'instar de l'humanisme, comme une
priode conqurante. Il est, cependant, imprudent d'enfermer l'esprit des
Lumires dans une image de perptuel progrs face la perfection apolli-
nienne mais fige du classicisme. La ralit est plus complexe.
1. De l'esprit Rgence au rgne de Louis xv
66
l'aube des LUmires en France
A la fin du rgne de Louis XIV, la crispation de l'absolutisme sur ses checs militaires
coteux, l'intolrance religieuse symbolise par la rvocation de l'dit de Nantes
(1685) ont dj suscit la critique: l'exil de l'lite protestante, la perscution des jans-
nistes n'entament pas la rsistance au pouvoir absolu. Celle-ci se manifeste mme la
cour o le parti des ducs, conduit par Saint-Simon, espre le retour au pouvoir des
grands. L'esprit des Lumires ne s'est donc pas panoui spontanment au moment o la
mort du grand roi (1715) clt une re. Il est, certes, tentant d'opposer l'obscurit
de l'absolutisme finissant l'clat soudain d'une priode intensment philosophique,
avide de libert: c'est la perspective retenue par l'histoire littraire. L'histoire des ides
met, elle, en vidence, entre 1680 et 1715, dans le prolongement du cartsianisme et
du libertinage et dans la crise de la conscience europenne, l'mergence d'une pense
critique, diffuse par Spinoza (1632-1677) et john Locke (1632-1704). Cet lan
s'exprime en France travers le Dictionnaire historique et critique (1696-1697) de
Pierre Bayle et les uvres de Fontenelle tandis que le mouvement philosophique
s'accompagne d'une volont d'mancipation politique. C'est dans l'univers restreint
des lettrs que se manifeste l'aspiration intellectuelle, politique et sociale la libert:
en ramenant la cour Paris, le Rgent Philippe d'Orlans (1674-1723), connu pour
son indpendance d'esprit et le libertinage de ses murs ouvre une re de libert. Le
mouvement philosophique proprement dit s'impose donc sous la Rgence (1715-
1723) tandis que la paix aux frontires redonne, jusqu'en 1740, du lustre la vie
sociale et intellectuelle.
un sicle de crises
r; chec du gouvernement des ducs et la banqueroute de Law qui provoque une crise
financire sans prcdent (1720), peu avant la mort soudaine du Rgent, psent sur le
rgne personnel de Louis XV (1743-1774). Aprs un moment de popularit, l'autorit
de Louis le Bien-Aim>> est affaiblie par les intrigues de ses favorites et les dfaites
subies pendant la guerre de Sept Ans. L'attentat de Damiens contre la personne du roi
( 1757) provoque un raidissement despotique du rgime. Les ides philosophiques font
l'objet de soupons et de censure: le <<despotisme clair>> s'panouit dans les cours
europennes, mais Louis XV le dcouvre tardivement et meurt avant de le mettre en
place. Louis XVI, malgr le secours d'un ministre acquis aux ides philosophiques,
Turgot, rgnera sur un pays min, la mort de Voltaire, par une situation conomique
et financire dplorable. la veille de la Rvolution, les crises de subsistance alimen-
taire rptition provoquent la colre populaire et la cour est conteste.
2. Qu'est-ce que les Lumires?
De l' Enlightenment anglais l' Aufklinmg allemand
Si la vie. intellectuelle ne concerne qu'une minorit cultive, l'poque favorise la circula-
tion des ides. Les voyages de Bougainville (1766-1769) et de La Prouse (1785-1788)
font rver. L'crivain voyage autant pour s'clairer que pour fuir la censure. Le courant
philosophique en France s'ouvre d'autres influences: entre unit et diversit, les trois
ples europens du mouvement crent des rseaux d'change. Pour Voltaire, l'origine
des Lumires se trouve en Angleterre: c'est grce Newton (1642-1727), en effet, que
le statut de la raison change. En tablissant un rgime d'intelligibilit universelle grce
aux lois de la gravitation, le physicien met distance la mtaphysique toute-puissante
jusqu'alors. La mthode inductive de Francis Bacon (1561-1626), parce qu'elle prconise
l'observation rationnelle des phnomnes avant la dfinition des principes, inspire le
travail de !"Encyclopdie (1751-1772). !:empirisme de Locke prfre tirer ses leons de
l'exprience plutt que chercher l'essence des choses. C'est l'ide de progrs qui donne
son unit au courant allemand de l'Aufkliirung: moins systmatique que les philo-
sophes anglais, Kant (1724-1804) invente la mtaphore des Lumires>>, et affirme le
rle dterminant de la raison t'origine de toute connaissance. Politiquement,
l'adhsion des Allemands aux Lumires est symbolise par le despotisme clair du roi
de Prusse Frdric II, champion d'un savoir bourgeois, universitaire, mais plac sous
l'autorit du christianisme. L'empereur d'Autriche Joseph II rationalise, lui, l'absolu-
tisme des Habsbourg.
D les LUmires, les connaissances, la raison, le progrs
Bien qu'on surestime leur pouvoir de dnonciation, les Lumires en France ont provo-
qu un combat en heurtant frontalement l'alliance entre l'absolutisme et le pouvoir
clrical. La primaut de la raison, capable selon Kant de faire passer l'esprit humain de
sa minorit sa majorit, remettait en cause l'organisation des pouvoirs: elle dlgiti-
rnait l'autorit de droit divin dvolue au roi appuy sur le parti clricaL Car la mta-
phore des Lumires>> dsigne avant tout 1' ensemble des connaissances acquises par la
raison sans recours la tradition ou la religion. Les savoirs scientifiques dmontrs sont
au cur de l'idal des Lumires comme les uvres et les hommes qui les ont transmis.
Mais on ne peut assimiler le sicle l'closion continue d'un optimisme conqurant
dans les doniaines politique, moral et social: lentement, dans un dbat dispers, de
nouveHes formes littraires ont fait circuler des ides sans jamais entraner d'adhsion
unanime. C'est le gnie propre d'crivains appartenant des gnrations diffrentes,
d'un Montesquieu, d'un Voltaire, d'un Diderot, qui a prsent comme des vidences
les grandes ides du temps : la certitude du progrs matriel et moral, la recherche du
bonheur, la libert et la tolrance, le relativisme et la foi en l'homme capables d'enrichir
la civilisation sous le regard d'un Dieu rationnel comme une horloge.
67
Les conqutes
de la raison
Le courant de pense europen rsum par la belle mtaphore des Lumires
invite parfois regarder le XVIII' sicle, l'instar de l'humanisme, comme une
priode conqurante. Il est, cependant, imprudent d'enfermer l'esprit des
Lumires dans une image de perptuel progrs face la perfection apolli-
nienne mais fige du classicisme. La ralit est plus complexe.
1. De l'esprit Rgence au rgne de Louis xv
66
l'aube des LUmires en France
A la fin du rgne de Louis XIV, la crispation de l'absolutisme sur ses checs militaires
coteux, l'intolrance religieuse symbolise par la rvocation de l'dit de Nantes
(1685) ont dj suscit la critique: l'exil de l'lite protestante, la perscution des jans-
nistes n'entament pas la rsistance au pouvoir absolu. Celle-ci se manifeste mme la
cour o le parti des ducs, conduit par Saint-Simon, espre le retour au pouvoir des
grands. L'esprit des Lumires ne s'est donc pas panoui spontanment au moment o la
mort du grand roi (1715) clt une re. Il est, certes, tentant d'opposer l'obscurit
de l'absolutisme finissant l'clat soudain d'une priode intensment philosophique,
avide de libert: c'est la perspective retenue par l'histoire littraire. L'histoire des ides
met, elle, en vidence, entre 1680 et 1715, dans le prolongement du cartsianisme et
du libertinage et dans la crise de la conscience europenne, l'mergence d'une pense
critique, diffuse par Spinoza (1632-1677) et john Locke (1632-1704). Cet lan
s'exprime en France travers le Dictionnaire historique et critique (1696-1697) de
Pierre Bayle et les uvres de Fontenelle tandis que le mouvement philosophique
s'accompagne d'une volont d'mancipation politique. C'est dans l'univers restreint
des lettrs que se manifeste l'aspiration intellectuelle, politique et sociale la libert:
en ramenant la cour Paris, le Rgent Philippe d'Orlans (1674-1723), connu pour
son indpendance d'esprit et le libertinage de ses murs ouvre une re de libert. Le
mouvement philosophique proprement dit s'impose donc sous la Rgence (1715-
1723) tandis que la paix aux frontires redonne, jusqu'en 1740, du lustre la vie
sociale et intellectuelle.
un sicle de crises
r; chec du gouvernement des ducs et la banqueroute de Law qui provoque une crise
financire sans prcdent (1720), peu avant la mort soudaine du Rgent, psent sur le
rgne personnel de Louis XV (1743-1774). Aprs un moment de popularit, l'autorit
de Louis le Bien-Aim>> est affaiblie par les intrigues de ses favorites et les dfaites
subies pendant la guerre de Sept Ans. L'attentat de Damiens contre la personne du roi
( 1757) provoque un raidissement despotique du rgime. Les ides philosophiques font
l'objet de soupons et de censure: le <<despotisme clair>> s'panouit dans les cours
europennes, mais Louis XV le dcouvre tardivement et meurt avant de le mettre en
place. Louis XVI, malgr le secours d'un ministre acquis aux ides philosophiques,
Turgot, rgnera sur un pays min, la mort de Voltaire, par une situation conomique
et financire dplorable. la veille de la Rvolution, les crises de subsistance alimen-
taire rptition provoquent la colre populaire et la cour est conteste.
2. Qu'est-ce que les Lumires?
De l' Enlightenment anglais l' Aufklinmg allemand
Si la vie. intellectuelle ne concerne qu'une minorit cultive, l'poque favorise la circula-
tion des ides. Les voyages de Bougainville (1766-1769) et de La Prouse (1785-1788)
font rver. L'crivain voyage autant pour s'clairer que pour fuir la censure. Le courant
philosophique en France s'ouvre d'autres influences: entre unit et diversit, les trois
ples europens du mouvement crent des rseaux d'change. Pour Voltaire, l'origine
des Lumires se trouve en Angleterre: c'est grce Newton (1642-1727), en effet, que
le statut de la raison change. En tablissant un rgime d'intelligibilit universelle grce
aux lois de la gravitation, le physicien met distance la mtaphysique toute-puissante
jusqu'alors. La mthode inductive de Francis Bacon (1561-1626), parce qu'elle prconise
l'observation rationnelle des phnomnes avant la dfinition des principes, inspire le
travail de !"Encyclopdie (1751-1772). !:empirisme de Locke prfre tirer ses leons de
l'exprience plutt que chercher l'essence des choses. C'est l'ide de progrs qui donne
son unit au courant allemand de l'Aufkliirung: moins systmatique que les philo-
sophes anglais, Kant (1724-1804) invente la mtaphore des Lumires>>, et affirme le
rle dterminant de la raison t'origine de toute connaissance. Politiquement,
l'adhsion des Allemands aux Lumires est symbolise par le despotisme clair du roi
de Prusse Frdric II, champion d'un savoir bourgeois, universitaire, mais plac sous
l'autorit du christianisme. L'empereur d'Autriche Joseph II rationalise, lui, l'absolu-
tisme des Habsbourg.
D les LUmires, les connaissances, la raison, le progrs
Bien qu'on surestime leur pouvoir de dnonciation, les Lumires en France ont provo-
qu un combat en heurtant frontalement l'alliance entre l'absolutisme et le pouvoir
clrical. La primaut de la raison, capable selon Kant de faire passer l'esprit humain de
sa minorit sa majorit, remettait en cause l'organisation des pouvoirs: elle dlgiti-
rnait l'autorit de droit divin dvolue au roi appuy sur le parti clricaL Car la mta-
phore des Lumires>> dsigne avant tout 1' ensemble des connaissances acquises par la
raison sans recours la tradition ou la religion. Les savoirs scientifiques dmontrs sont
au cur de l'idal des Lumires comme les uvres et les hommes qui les ont transmis.
Mais on ne peut assimiler le sicle l'closion continue d'un optimisme conqurant
dans les doniaines politique, moral et social: lentement, dans un dbat dispers, de
nouveHes formes littraires ont fait circuler des ides sans jamais entraner d'adhsion
unanime. C'est le gnie propre d'crivains appartenant des gnrations diffrentes,
d'un Montesquieu, d'un Voltaire, d'un Diderot, qui a prsent comme des vidences
les grandes ides du temps : la certitude du progrs matriel et moral, la recherche du
bonheur, la libert et la tolrance, le relativisme et la foi en l'homme capables d'enrichir
la civilisation sous le regard d'un Dieu rationnel comme une horloge.
67
les lumires,
un esprit et des formes
Littraire autant que philosophique, le XVIII' sicle franais a combin les
exigences du discours spculatif avec la rhtorique des formes pour crer une
littrature d'ides parfaitement originale: l'esprit philosophique, loin de
rompre avec l'idal de rationalit et de sociabilit propre l'honnte homme,
le prolonge en atteignant de nouveaux publics.
1. Entre littrature et philosophie
68
~ Normes anciennes et ambitions nouvelles
L'esprit des lumires a sans doute russi sa premire conqute en supprimant la fron-
tire qui, depuis l'Antiquit, sparait la prose d'ides du champ des belles-lettres.
Souponne de trahir la pense pour sduire son public, la rhtorique semblait depuis
Platon incompatible avec la philosophie car le disciple de Socrate qui traduisait sa pen-
se par le dialogue, voire par le mythe, assimilait la posie un beau mensonge! Plus
largement, si le X V ~ sicle exigeait des genres dvolus la fiction - thtre, roman,
posie - une adhsion totale aux valeurs partages par la socit du temps, on leur
dniait la facult de transmettre des ides. Dans son enthousiasme, le XVIW sicle fran-
ais efface les limites entre les sciences et les lettres, entre la littrature et la philoso-
phie. Tandis que la philosophie allemande, dans le sillage de Kant, refuse toute collu-
sion entre esthtique et pense, il serait bien difficile de distinguer dans les uvres de
Voltaire, Rousseau ou Diderot les textes philosophiques des ouvrages littraires. Si l'on
considre que la prose d'ides se dfinit par sa forme spculative et sa vise didactique
pour exposer un systme ou une doctrine, sans recours la fiction, on exclut de la
pense des Lumires des uvres qui, pour beaucoup, la symbolisent comme le
Candide de Voltaire.
~ Genres littraires et ides nouvelles
En ralit, ds les Essais de Montaigne et chez les prcurseurs des Lumires, Bayle et
Fontenelle, la frontire tait bien peu tanche. Le dsir de partager des savoirs fonds
sur la raison rconcilie la pense des Lumires avec la littrature. De faon dguise ou
directe, la dmonstration passe par la fiction: c'est le cas des Lettres persanes (1721) de
Montesquieu, qui incluent des apologues. Les Lettres philosophiques ( 1734) de Voltaire
cherchent mouvoir autant qu' convaincre et l'implication d'un je nonciatif
arrache la Lettre sur les aveugles ( 17 49) de Diderot et tous les Discours de Rousseau la
scheresse d'un expos thorique. Deux tapes fortes de la pense voltairienne s'expri-
ment par la posie: Le Mondain (1736) et le Pome sur le dsastre de Lisbonne (1756).
Diderot choisit le dialogue pour prsenter dans le Supplment au voyage de Bougainville
(1772) l'image d'une socit libre. Et, si le conte philosophique semble avoir t
invent par et pour Voltaire, la plupart des philosophes des Lumires, rdacteurs de
traits et engags dans l'aventure de l'Encyclopdie, ont crit des uvres plus lgres.
L'abb Prvost (1697-1763) et Marivaux (1688-1763) ont introduit des thmes moraux
et didactiques au thtre et dans le roman.
2. le mtier d'crivain, un sacerdoce laque
La figure du philosophe
L'homrpe des Lumires connat le privilge de donner un sens spcifique au mot
<<philosophe. L'acception nouvelle du terme congdie la figure ancienne du savant
besogneux, concepteur de systmes et dont la caricature semble tre le mtaphysicien.
La figure nouvelle du philosophe se dessine la fin de la querelle des Anciens et des
Modernes (voir fiche 20) et s'affirme tout au long du sicle, telle que la dfinit l'article
"pbilosophe" de l'Encyclopdie, d au philologue Dumarsais (1676-1756). En hritier
de Descartes, le philosophe fonde son action sur la raison mais se spare de lui parce
qu'il a os renverser les bornes sacres poses par la religion. Dumarsais affirme:
La raison est l'gard du philosophe ce que la grce est l'gard du chrtien. La grce
dtermine le chrtien agir; la raison dtermine le philosophe.
Si le philosophe ressemble un peu au libertin ou l'honnte homme, il est plus savant
que mondain. Il se garde des passions pour privilgier la rflexion>>. Guide par
l'exprience, la raison chez lui forme ses principes sur une infinit d'observations
particulires. Notre philosophe qui sait se partager entre le commerce des hommes
et la retraite est plein d'humanit.[ ... ] C'est un honnte homme qui veut plaire et se
rendre utile, conclut Durnarsais.
~ Socialisation et diffusion des ides
En mettant sa plume littraire au service d'une pense utile, le philosophe>> va consi-
drablement modifier le statut de ceux qu'on appelait jusqu'alors les i< gens de lettres.
Alors que l'crivain du XVW sicle exerait un ii mtier>>, de faon trs contrle, pour
un public restreint, le philosophe du XVlW, mancip de l'autorit religieuse, s'assigne
de nouvelles missions: diffuser l'esprit des Lumires ct en assurer le rayonnement. En
gagnant de nouveaux publics, les gens de lettres deviennent progressivement partir
de 1750 les officiants d'un <i sacerdoce laque, selon le mot de l'historien des ides
Paul Bnichou: on assiste alors au ii Sacre de l'crivain. Comme l'crivain du Grand
Sicle, le philosophe veut plaire ct toucher le public cultiv en le divertissant. Mais il
veut en outre tre utile et convaincre. Cette ambition modifie les rites sociaux de la
conversation: le savoir des Lumires se rpand dans les salons aristocratiques mais la
pratique du dbat s'tend aussi aux cafs frquents par la bourgeoisie cultive. Entre
1733 et 1776, une dizaine de salons accueillent les hommes de sciences et les philo-
sophes dans une ambiance cosmopolite: Montesquieu croise chez Mm de Tencin lord
Bolingbroke et le fameux mdecin suisse Tronchin, Voltaire et les encyclopdistes,
piliers jusqu'en 1764 du salon littraire de Mme du Deffand, rejoignent ensuite celui de
M
1
k de Lespinasse, haut lieu de l'enthousiasme philosophique. Le salon de Mme Geoffrin
est trs cosmopolite t celui du baron d'Holbach reoit autour de Diderot les plus auda-
cieux des philosophes europens. Jamais la circulation des ides n'aura t aussi intense.
69
les lumires,
un esprit et des formes
Littraire autant que philosophique, le XVIII' sicle franais a combin les
exigences du discours spculatif avec la rhtorique des formes pour crer une
littrature d'ides parfaitement originale: l'esprit philosophique, loin de
rompre avec l'idal de rationalit et de sociabilit propre l'honnte homme,
le prolonge en atteignant de nouveaux publics.
1. Entre littrature et philosophie
68
~ Normes anciennes et ambitions nouvelles
L'esprit des lumires a sans doute russi sa premire conqute en supprimant la fron-
tire qui, depuis l'Antiquit, sparait la prose d'ides du champ des belles-lettres.
Souponne de trahir la pense pour sduire son public, la rhtorique semblait depuis
Platon incompatible avec la philosophie car le disciple de Socrate qui traduisait sa pen-
se par le dialogue, voire par le mythe, assimilait la posie un beau mensonge! Plus
largement, si le X V ~ sicle exigeait des genres dvolus la fiction - thtre, roman,
posie - une adhsion totale aux valeurs partages par la socit du temps, on leur
dniait la facult de transmettre des ides. Dans son enthousiasme, le XVIW sicle fran-
ais efface les limites entre les sciences et les lettres, entre la littrature et la philoso-
phie. Tandis que la philosophie allemande, dans le sillage de Kant, refuse toute collu-
sion entre esthtique et pense, il serait bien difficile de distinguer dans les uvres de
Voltaire, Rousseau ou Diderot les textes philosophiques des ouvrages littraires. Si l'on
considre que la prose d'ides se dfinit par sa forme spculative et sa vise didactique
pour exposer un systme ou une doctrine, sans recours la fiction, on exclut de la
pense des Lumires des uvres qui, pour beaucoup, la symbolisent comme le
Candide de Voltaire.
~ Genres littraires et ides nouvelles
En ralit, ds les Essais de Montaigne et chez les prcurseurs des Lumires, Bayle et
Fontenelle, la frontire tait bien peu tanche. Le dsir de partager des savoirs fonds
sur la raison rconcilie la pense des Lumires avec la littrature. De faon dguise ou
directe, la dmonstration passe par la fiction: c'est le cas des Lettres persanes (1721) de
Montesquieu, qui incluent des apologues. Les Lettres philosophiques ( 1734) de Voltaire
cherchent mouvoir autant qu' convaincre et l'implication d'un je nonciatif
arrache la Lettre sur les aveugles ( 17 49) de Diderot et tous les Discours de Rousseau la
scheresse d'un expos thorique. Deux tapes fortes de la pense voltairienne s'expri-
ment par la posie: Le Mondain (1736) et le Pome sur le dsastre de Lisbonne (1756).
Diderot choisit le dialogue pour prsenter dans le Supplment au voyage de Bougainville
(1772) l'image d'une socit libre. Et, si le conte philosophique semble avoir t
invent par et pour Voltaire, la plupart des philosophes des Lumires, rdacteurs de
traits et engags dans l'aventure de l'Encyclopdie, ont crit des uvres plus lgres.
L'abb Prvost (1697-1763) et Marivaux (1688-1763) ont introduit des thmes moraux
et didactiques au thtre et dans le roman.
2. le mtier d'crivain, un sacerdoce laque
La figure du philosophe
L'homrpe des Lumires connat le privilge de donner un sens spcifique au mot
<<philosophe. L'acception nouvelle du terme congdie la figure ancienne du savant
besogneux, concepteur de systmes et dont la caricature semble tre le mtaphysicien.
La figure nouvelle du philosophe se dessine la fin de la querelle des Anciens et des
Modernes (voir fiche 20) et s'affirme tout au long du sicle, telle que la dfinit l'article
"pbilosophe" de l'Encyclopdie, d au philologue Dumarsais (1676-1756). En hritier
de Descartes, le philosophe fonde son action sur la raison mais se spare de lui parce
qu'il a os renverser les bornes sacres poses par la religion. Dumarsais affirme:
La raison est l'gard du philosophe ce que la grce est l'gard du chrtien. La grce
dtermine le chrtien agir; la raison dtermine le philosophe.
Si le philosophe ressemble un peu au libertin ou l'honnte homme, il est plus savant
que mondain. Il se garde des passions pour privilgier la rflexion>>. Guide par
l'exprience, la raison chez lui forme ses principes sur une infinit d'observations
particulires. Notre philosophe qui sait se partager entre le commerce des hommes
et la retraite est plein d'humanit.[ ... ] C'est un honnte homme qui veut plaire et se
rendre utile, conclut Durnarsais.
~ Socialisation et diffusion des ides
En mettant sa plume littraire au service d'une pense utile, le philosophe>> va consi-
drablement modifier le statut de ceux qu'on appelait jusqu'alors les i< gens de lettres.
Alors que l'crivain du XVW sicle exerait un ii mtier>>, de faon trs contrle, pour
un public restreint, le philosophe du XVlW, mancip de l'autorit religieuse, s'assigne
de nouvelles missions: diffuser l'esprit des Lumires ct en assurer le rayonnement. En
gagnant de nouveaux publics, les gens de lettres deviennent progressivement partir
de 1750 les officiants d'un <i sacerdoce laque, selon le mot de l'historien des ides
Paul Bnichou: on assiste alors au ii Sacre de l'crivain. Comme l'crivain du Grand
Sicle, le philosophe veut plaire ct toucher le public cultiv en le divertissant. Mais il
veut en outre tre utile et convaincre. Cette ambition modifie les rites sociaux de la
conversation: le savoir des Lumires se rpand dans les salons aristocratiques mais la
pratique du dbat s'tend aussi aux cafs frquents par la bourgeoisie cultive. Entre
1733 et 1776, une dizaine de salons accueillent les hommes de sciences et les philo-
sophes dans une ambiance cosmopolite: Montesquieu croise chez Mm de Tencin lord
Bolingbroke et le fameux mdecin suisse Tronchin, Voltaire et les encyclopdistes,
piliers jusqu'en 1764 du salon littraire de Mme du Deffand, rejoignent ensuite celui de
M
1
k de Lespinasse, haut lieu de l'enthousiasme philosophique. Le salon de Mme Geoffrin
est trs cosmopolite t celui du baron d'Holbach reoit autour de Diderot les plus auda-
cieux des philosophes europens. Jamais la circulation des ides n'aura t aussi intense.
69
Montesquieu et
la politique des Lumires
Pre fondateur des Lumires, Charles-Louis de Secondat, baron de Montesquieu
(1689-1755), a donn l'lan des Lumires deux traits majeurs: la profondeur
et l'ambition critique d'une rflexion sur la socit et d'une pense politique
l'origine des dmocraties modernes.
1. Du roman pistolaire ii la satire lgante
70
les Lettres persanes (1721)
Malgr le vif dbat qui s'est instaur autour de la naissance des Lumires et ne permet
personne de dater avec prcision le dbut du mouvement, le rle qu'y ont jou les
Lettres persanes n'est jamais contest. La premire uvre d'un aristocrate bordelais
aussi indpendant l'gard de la cour qu'on pouvait l'tre alors, hritier d'une charge
judiciaire et form par des pdagogues modernes, les oratoriens de Juilly, donne au
mouvement sa puissance et sa couleur: c'est par le biais d'tm roman pistolaire, genre
mondain apprci au XV!l e qu'l fait connatre sa plume et ses ides avec une ambition
qui est celle du sicle: plaire, aider comprendre, instruire et critiquer. Entre roman
de harem - qui finit mal - et rcit de voyage, les lettres de deux Persans de fantaisie qui
parcourent la France entre 1712 et 1720 peuvent se lire sous l'angle exclusif de
l'humour raffin. Mais elles dissimulent, derrire l'exotisme la mode, une rflexion
sur la politique, la religion et la socit. Persuads que le rgime persan est le meilleur,
Usbek et Rica dcrivent navement les vices de la socit orientale, superstitieuse,
hostile aux femmes et gouverne par des interdits. Leur fausse dcouverte de la socit
occidentale en France et leur tonnement feint devant les murs franaises, la ville
comme la cour, rvle implicitement le despotisme du pouvoir royal, les abus de
l'glise, les dsordres conomiques, les vices de la cour.
un relativisme humaniste
Mais la satire est loin de se limiter une entreprise de dmolition dsinvolte: du choc
des cultures le lecteur ne peut que tirer des conclusions relativistes et s'ouvrir la
conscience de l'ailleurs et de l'autre. Et grce aux artifices de la fiction ou de l'apo-
logue, dans le fameux pisode des Troglodytes>>, Montesquieu exprime ses ides sur
les lois, la justice, l'esclavage. Il esquisse le tableau d'une socit idale fonde sur la
justice et la raison, o les rois gouvernent comme des pres de famille en se laissant
guider par la vertu>>. Cette notion, centrale dans sa pense, ne dsigne pas un
comportement troitement conforme la morale courante mais le sens de l'intrt
gnral: les socits qui en bnficient s'orientent vers la libert et l'galit. Le dnoue-
ment du roman incite ainsi privlgier la raison par rapport aux sens et ce tableau
compar de deux rgimes galement contestables prfigure une vaste rflexion poli-
tique. Au-del de la satire, de l'lgance et de l'humour, c'est l'esprit mme des
Lumires qui claire les Lettres persanes.
2. Le fondateur de la science politique
t L'analyse des systmes politiques
Aprs s'tre transfOrm en sociologue ironique et mondain, Montesquieu a consacr
tous ses efforts l'examen raisonn des rgimes politiques, abords non plus sous
l'angle thologique mais avec le dtachement de l'historien, la prcision du juriste et
les convictions morales d'un rformiste prudent qui croit aux leons du pass. Citoyen
d'une France malade et victime d'un dsastre financier, la banqueroute de Law, gou-
verne par un Louis XV dcevant, il se tourne vers le pass. Dsireux de comprendre
pourquoi Rome, le grand tat qui a lgu le droit l'Occident, a pu s'crouler, il publie
ses Considrations sur les causes de la grandeur des Romains et de leur dcadence (1734)
et il y affirme:
Ce n'est pas la fortune qui domine le monde [ ... ]. Il y a des causes gnrales, soit morales,
soit physiques qui agissent dans chaque monarchie, l'lvent, la maintiennent ou la prcipitent;
tous ces accidents sont soumis.
Il met ainsi l'hypothse d'un dterminisme historique qui aurait conduit Rome la
ruine ds lors que la libert et la vertu fondatrices de sa rpublique ont t confisques
sous l'Empire par un pouvoir tyrannique.
De l'esprit des lois (1748)
De cette enqute, Montesquieu passe la recherche raisonne de la cit idale dans les
pas de Platon et des philosophes des XVIe et xvne sicles. Mais il ne dfinit pas, comme
eux, le modle de gouvernement abstrait qui lui semble a priori le meilleur. Il procde
un inventaire compar de tous les systmes de gouvernement existant dans l'histoire
pour difier le monument De l'esprit des lois, premier ouvrage moderne de science
politique. Dans les trente livres de cette somme finalit universelle, il examine la
nature des trois formes de gouvernement les plus rpandues - rpublique, monarchie,
despotisme-, les principes qui les fondent et les risques de dcadence qu'elles peuvent
impliquer. Profondment attach !'ide de libert politique, il en pose comme condi-
tion le principe de la sparation des pouvoirs. Cette thorie, dont la premire applica-
tion rside dans la Constitution de la jeune dmocratie amricaine, lui est inspire par
son admiration pour le systme de gouvernement anglais, une monarchie parlemen-
taire qui lui semble un rempart contre le despotisme. Sa condamnation du despotisme
ne privilgie pas explicitement une des deux autres formes de gouvernement: la lgiti-
mit d'un pouvoir se fonde, pour lui, sur des principes moraux dont le plus prcieux
est la vertu>>, dont il identifie la source dans les dmocraties antiques d'Athnes et
Rome. C'est au nom de la libert et de la vertu que, dans un texte clbre, l'Esprit des
lois procde . la premire condamnation de l'esclavage. Par sa haute vision de l'tat et
sa modration, Montesquieu a inspir de nombreuses analyses: les socialistes du XIXe
sicle le voyaient comme leur anctre, la critique marxiste lui a reproch de ne recher-
cher la libert que pour la noblesse fodale dont il tait issu. Mais on le reconnat sur-
tout comme un authentique libral, pourvu d'un solide ralisme qui le protgeait
contre l'utopie, sinon contre l'idalisme.
71
Montesquieu et
la politique des Lumires
Pre fondateur des Lumires, Charles-Louis de Secondat, baron de Montesquieu
(1689-1755), a donn l'lan des Lumires deux traits majeurs: la profondeur
et l'ambition critique d'une rflexion sur la socit et d'une pense politique
l'origine des dmocraties modernes.
1. Du roman pistolaire ii la satire lgante
70
les Lettres persanes (1721)
Malgr le vif dbat qui s'est instaur autour de la naissance des Lumires et ne permet
personne de dater avec prcision le dbut du mouvement, le rle qu'y ont jou les
Lettres persanes n'est jamais contest. La premire uvre d'un aristocrate bordelais
aussi indpendant l'gard de la cour qu'on pouvait l'tre alors, hritier d'une charge
judiciaire et form par des pdagogues modernes, les oratoriens de Juilly, donne au
mouvement sa puissance et sa couleur: c'est par le biais d'tm roman pistolaire, genre
mondain apprci au XV!l e qu'l fait connatre sa plume et ses ides avec une ambition
qui est celle du sicle: plaire, aider comprendre, instruire et critiquer. Entre roman
de harem - qui finit mal - et rcit de voyage, les lettres de deux Persans de fantaisie qui
parcourent la France entre 1712 et 1720 peuvent se lire sous l'angle exclusif de
l'humour raffin. Mais elles dissimulent, derrire l'exotisme la mode, une rflexion
sur la politique, la religion et la socit. Persuads que le rgime persan est le meilleur,
Usbek et Rica dcrivent navement les vices de la socit orientale, superstitieuse,
hostile aux femmes et gouverne par des interdits. Leur fausse dcouverte de la socit
occidentale en France et leur tonnement feint devant les murs franaises, la ville
comme la cour, rvle implicitement le despotisme du pouvoir royal, les abus de
l'glise, les dsordres conomiques, les vices de la cour.
un relativisme humaniste
Mais la satire est loin de se limiter une entreprise de dmolition dsinvolte: du choc
des cultures le lecteur ne peut que tirer des conclusions relativistes et s'ouvrir la
conscience de l'ailleurs et de l'autre. Et grce aux artifices de la fiction ou de l'apo-
logue, dans le fameux pisode des Troglodytes>>, Montesquieu exprime ses ides sur
les lois, la justice, l'esclavage. Il esquisse le tableau d'une socit idale fonde sur la
justice et la raison, o les rois gouvernent comme des pres de famille en se laissant
guider par la vertu>>. Cette notion, centrale dans sa pense, ne dsigne pas un
comportement troitement conforme la morale courante mais le sens de l'intrt
gnral: les socits qui en bnficient s'orientent vers la libert et l'galit. Le dnoue-
ment du roman incite ainsi privlgier la raison par rapport aux sens et ce tableau
compar de deux rgimes galement contestables prfigure une vaste rflexion poli-
tique. Au-del de la satire, de l'lgance et de l'humour, c'est l'esprit mme des
Lumires qui claire les Lettres persanes.
2. Le fondateur de la science politique
t L'analyse des systmes politiques
Aprs s'tre transfOrm en sociologue ironique et mondain, Montesquieu a consacr
tous ses efforts l'examen raisonn des rgimes politiques, abords non plus sous
l'angle thologique mais avec le dtachement de l'historien, la prcision du juriste et
les convictions morales d'un rformiste prudent qui croit aux leons du pass. Citoyen
d'une France malade et victime d'un dsastre financier, la banqueroute de Law, gou-
verne par un Louis XV dcevant, il se tourne vers le pass. Dsireux de comprendre
pourquoi Rome, le grand tat qui a lgu le droit l'Occident, a pu s'crouler, il publie
ses Considrations sur les causes de la grandeur des Romains et de leur dcadence (1734)
et il y affirme:
Ce n'est pas la fortune qui domine le monde [ ... ]. Il y a des causes gnrales, soit morales,
soit physiques qui agissent dans chaque monarchie, l'lvent, la maintiennent ou la prcipitent;
tous ces accidents sont soumis.
Il met ainsi l'hypothse d'un dterminisme historique qui aurait conduit Rome la
ruine ds lors que la libert et la vertu fondatrices de sa rpublique ont t confisques
sous l'Empire par un pouvoir tyrannique.
De l'esprit des lois (1748)
De cette enqute, Montesquieu passe la recherche raisonne de la cit idale dans les
pas de Platon et des philosophes des XVIe et xvne sicles. Mais il ne dfinit pas, comme
eux, le modle de gouvernement abstrait qui lui semble a priori le meilleur. Il procde
un inventaire compar de tous les systmes de gouvernement existant dans l'histoire
pour difier le monument De l'esprit des lois, premier ouvrage moderne de science
politique. Dans les trente livres de cette somme finalit universelle, il examine la
nature des trois formes de gouvernement les plus rpandues - rpublique, monarchie,
despotisme-, les principes qui les fondent et les risques de dcadence qu'elles peuvent
impliquer. Profondment attach !'ide de libert politique, il en pose comme condi-
tion le principe de la sparation des pouvoirs. Cette thorie, dont la premire applica-
tion rside dans la Constitution de la jeune dmocratie amricaine, lui est inspire par
son admiration pour le systme de gouvernement anglais, une monarchie parlemen-
taire qui lui semble un rempart contre le despotisme. Sa condamnation du despotisme
ne privilgie pas explicitement une des deux autres formes de gouvernement: la lgiti-
mit d'un pouvoir se fonde, pour lui, sur des principes moraux dont le plus prcieux
est la vertu>>, dont il identifie la source dans les dmocraties antiques d'Athnes et
Rome. C'est au nom de la libert et de la vertu que, dans un texte clbre, l'Esprit des
lois procde . la premire condamnation de l'esclavage. Par sa haute vision de l'tat et
sa modration, Montesquieu a inspir de nombreuses analyses: les socialistes du XIXe
sicle le voyaient comme leur anctre, la critique marxiste lui a reproch de ne recher-
cher la libert que pour la noblesse fodale dont il tait issu. Mais on le reconnat sur-
tout comme un authentique libral, pourvu d'un solide ralisme qui le protgeait
contre l'utopie, sinon contre l'idalisme.
71
1.
72
L'aventure de
l'Encyclopdie {1751-1772)
Prsent comme un sicle de combats, le XVIII' sicle l'a t par hasard. La
bataille de l'Encyclopdie montre que la rsistance des divers conservatismes
la diffusion du savoir a ainsi transform un projet savant et novateur en dfi
rvolutionnaire.
~ Une entreprise commerciale moderne
Jamais l'Encyclopdie n'aurait vu le jour si le sicle des Lumires n'avait t celui de la
lecture dont la pratique gagne de nouveaux publics curieux d'apprendre, de s'infor-
mer ou de se divertir. La littrature de colportage pntre les milieux populaires, le
nombre des libraires augmente: l'ambition commerciale de l'un d'eux, Le Breton,
dsireux de faire traduire la Cyclopaedia de l'Anglais Chambers va rencontrer la fer-
veur didactique de Diderot et d'Alembert, qu'il recrute dans ce but. Ds 1748, un
privilge, c'est--dire une autorisation officielle de la librairie du roi charge de la
censure, entrine un projet plus vaste qu'une simple traduction: celui d'un
Dictionnaire universel des sciences, arts et mtiers, riche de savoirs nouveaux. En 1750,
un Prospectus en dfinit l'ampleur- dix volumes-, le plan, et propose des conditions
de souscription. En 1751, le premier volume parat, prcd du Discours prliminaire
de d'Alembert et dfinit la vise mancipatrice de l'ouvrage. Grce l'ordre alphab-
tique, il entend guider le lecteur dans le labyrinthe des connaissances pour en saisir
la cohrence. La socit de gens de lettres qui, sous la houlette des deux pionniers, se
rpartira l'norme tche est videmment constitue d'adeptes des Lumires.
~ les tapes ae la bataille
Ds la parution du premier volume et malgr le soutien du nouveau directeur de la
librairie, Malesherbes, les jsuites passent l'attaque, dans leur Journal de Trvoux,
contre un projet qui fait concurrence leur propre Dictionnaire. Traquant r <<hrsie>>
et l' athisme>> de certains articles, ils obtiennent l'interdiction des deux premiers
volumes en 1752. Mais le succs assure, entre 1753 et 1757, la publication des cinq
tomes suivants, salue par l'lection de d'Alembert l'Acadmie franaise. Dans le
tome VII, l'article Genve, qu'il a rdig, prsent comme un loge du disme, sert
de prtexte au clan anti-philosophique pour obtenir les moyens de ruiner l'aventure:
en 1759, le privilge de 1748 est rvoqu, ordre est donn de rembourser les sous-
cripteurs; d'Alembert renonce la direction de l'ouvrage. Mais Malesherbes accorde
un sursis au projet: il autorise les libraires rembourser les souscripteurs en leur
envoyant des volumes de planches>> - des gravures illustratives ~ o n t le premier parat
en l 762. Discrtement, la rdaction des tomes suivants continue sous la direction de
Diderot. La vigueur des oppositions est alors affaiblie par l'expulsion des jsuites de
France - obtenue par le Parlement hostile leur influence. Malgr la censure sournoise
de certains articles par Le Breton, l'aventure ira son terme avec la publication en
1766 des dix derniers volumes et, en 1772, celle des volumes de planches. En vingt ans,
la bataille ditoriale a transform un projet audacieux en une machine de guerre:
l' uvre d'un sicle philosophe au service de la vrit et du progrs.
2. Les principes de 1 'Encyclopdie et ses auteurs
~ Le manifeste cles lumires
Plus qu'une somme gigantesque de connaissances - les dix volumes prvus devien-
dront dix-sept-, l'Encyclopdie a transmis la postrit l'essentiel de l'esprit des
Lumires en coulant des connaissances rpandues dans toute l'Europe dans un modle
franais. Elle construit ainsi un idal de progrs revendiqu jusqu' la fin du xxe sicle.
Dj matre et possesseur de la nature, l'esprit humain exerce dans l'Encyclopdie un
rle premier dans la comprhension et l'organisation religieuse et politique de l'univers:
de l'article <<Raison aux articles Grains et Luxe>>, en passant par Autorit poli-
tique, Paix, Presse ou Prtres>>, l'ouvrage dtaille la chane des principes
capables de construire une socit heureuse et quilibre: dvelopper les sciences et les
techniques, amliorer la productivit agricole pour assurer la prosprit conomique; en
encourageant les changes entre peuples, un tel systme favorise la paix et la tolrance
fondes sur le relativisme et le cosmopolitisme. Cette conjonction du luxe et de la
sagesse contribue au bonheur collectif, puis au bonheur individuel.
C'est dans les domaines religieux et politique que l'Encyclopdie se montre audacieuse.
Parmi les rdacteurs, les distes prudents ctoient de francs athes, comme le baron
d'Holbach ou Helvtius, et des chrtiens tolrants. TOus les articles affirment le primat
de la raison sur la foi, critiquent l'obscurantisme et la superstition. Au pays des
Lumires 'de prtre n'y oublie jamais qu'il est un homme, sujet et citoyen, ce q ~ i
revient contester la royaut de droit divin et prner la lacisation du systme poli-
tique: la lgitimit du monarque des Lumires ne provient ni de la force, ni de Dieu
mais du consentement du peuple qui, fort de son '<droit naturel au bonheur, dlgue
par contrat un "roi philosophe le pouvoir de le gouverner.
~ les encyclopdistes
Au-del des ides, l'ouvrage dessine la gographie intellectuelle et sociologique des
Lumires avant que des tensions idologiques et personnelles ne divisent les cent
quarante auteurs: porte par d'Alembert, un savant btard recueilli et soutenu par
l'aristocratie, et Diderot, un bourgeois opinitre et infatigable, l'entreprise runit un
baron matrialiste, d'Holbach, un haut fonctionnaire, Damilaville, un avocat philo-
logue, Dumarsais, l'efficace chevalier de Jaucourt, le philosophe Marmontel. A ct
des conomistes physiocrates comme Quesnay et Turgot, du mdecin Tronchin, du
pote Saint-Lambert, on trouve trois signatures prestigieuses: Rousseau rdige l'article
<'conomie politique ainsi que ceux consacrs la musique. L'article "Got est
crit par Montesquieu en collaboration avec Voltaire, dont la contribution, modeste,
s'accompagne d'un soutien indfectible. L'entreprise qui voulait, selon Diderot, "ser-
vir l'humanit y a russi dans certaines limites: l'ouvrage, conu par une lite, ne sera
lu que par une minorit.
73
1.
72
L'aventure de
l'Encyclopdie {1751-1772)
Prsent comme un sicle de combats, le XVIII' sicle l'a t par hasard. La
bataille de l'Encyclopdie montre que la rsistance des divers conservatismes
la diffusion du savoir a ainsi transform un projet savant et novateur en dfi
rvolutionnaire.
~ Une entreprise commerciale moderne
Jamais l'Encyclopdie n'aurait vu le jour si le sicle des Lumires n'avait t celui de la
lecture dont la pratique gagne de nouveaux publics curieux d'apprendre, de s'infor-
mer ou de se divertir. La littrature de colportage pntre les milieux populaires, le
nombre des libraires augmente: l'ambition commerciale de l'un d'eux, Le Breton,
dsireux de faire traduire la Cyclopaedia de l'Anglais Chambers va rencontrer la fer-
veur didactique de Diderot et d'Alembert, qu'il recrute dans ce but. Ds 1748, un
privilge, c'est--dire une autorisation officielle de la librairie du roi charge de la
censure, entrine un projet plus vaste qu'une simple traduction: celui d'un
Dictionnaire universel des sciences, arts et mtiers, riche de savoirs nouveaux. En 1750,
un Prospectus en dfinit l'ampleur- dix volumes-, le plan, et propose des conditions
de souscription. En 1751, le premier volume parat, prcd du Discours prliminaire
de d'Alembert et dfinit la vise mancipatrice de l'ouvrage. Grce l'ordre alphab-
tique, il entend guider le lecteur dans le labyrinthe des connaissances pour en saisir
la cohrence. La socit de gens de lettres qui, sous la houlette des deux pionniers, se
rpartira l'norme tche est videmment constitue d'adeptes des Lumires.
~ les tapes ae la bataille
Ds la parution du premier volume et malgr le soutien du nouveau directeur de la
librairie, Malesherbes, les jsuites passent l'attaque, dans leur Journal de Trvoux,
contre un projet qui fait concurrence leur propre Dictionnaire. Traquant r <<hrsie>>
et l' athisme>> de certains articles, ils obtiennent l'interdiction des deux premiers
volumes en 1752. Mais le succs assure, entre 1753 et 1757, la publication des cinq
tomes suivants, salue par l'lection de d'Alembert l'Acadmie franaise. Dans le
tome VII, l'article Genve, qu'il a rdig, prsent comme un loge du disme, sert
de prtexte au clan anti-philosophique pour obtenir les moyens de ruiner l'aventure:
en 1759, le privilge de 1748 est rvoqu, ordre est donn de rembourser les sous-
cripteurs; d'Alembert renonce la direction de l'ouvrage. Mais Malesherbes accorde
un sursis au projet: il autorise les libraires rembourser les souscripteurs en leur
envoyant des volumes de planches>> - des gravures illustratives ~ o n t le premier parat
en l 762. Discrtement, la rdaction des tomes suivants continue sous la direction de
Diderot. La vigueur des oppositions est alors affaiblie par l'expulsion des jsuites de
France - obtenue par le Parlement hostile leur influence. Malgr la censure sournoise
de certains articles par Le Breton, l'aventure ira son terme avec la publication en
1766 des dix derniers volumes et, en 1772, celle des volumes de planches. En vingt ans,
la bataille ditoriale a transform un projet audacieux en une machine de guerre:
l' uvre d'un sicle philosophe au service de la vrit et du progrs.
2. Les principes de 1 'Encyclopdie et ses auteurs
~ Le manifeste cles lumires
Plus qu'une somme gigantesque de connaissances - les dix volumes prvus devien-
dront dix-sept-, l'Encyclopdie a transmis la postrit l'essentiel de l'esprit des
Lumires en coulant des connaissances rpandues dans toute l'Europe dans un modle
franais. Elle construit ainsi un idal de progrs revendiqu jusqu' la fin du xxe sicle.
Dj matre et possesseur de la nature, l'esprit humain exerce dans l'Encyclopdie un
rle premier dans la comprhension et l'organisation religieuse et politique de l'univers:
de l'article <<Raison aux articles Grains et Luxe>>, en passant par Autorit poli-
tique, Paix, Presse ou Prtres>>, l'ouvrage dtaille la chane des principes
capables de construire une socit heureuse et quilibre: dvelopper les sciences et les
techniques, amliorer la productivit agricole pour assurer la prosprit conomique; en
encourageant les changes entre peuples, un tel systme favorise la paix et la tolrance
fondes sur le relativisme et le cosmopolitisme. Cette conjonction du luxe et de la
sagesse contribue au bonheur collectif, puis au bonheur individuel.
C'est dans les domaines religieux et politique que l'Encyclopdie se montre audacieuse.
Parmi les rdacteurs, les distes prudents ctoient de francs athes, comme le baron
d'Holbach ou Helvtius, et des chrtiens tolrants. TOus les articles affirment le primat
de la raison sur la foi, critiquent l'obscurantisme et la superstition. Au pays des
Lumires 'de prtre n'y oublie jamais qu'il est un homme, sujet et citoyen, ce q ~ i
revient contester la royaut de droit divin et prner la lacisation du systme poli-
tique: la lgitimit du monarque des Lumires ne provient ni de la force, ni de Dieu
mais du consentement du peuple qui, fort de son '<droit naturel au bonheur, dlgue
par contrat un "roi philosophe le pouvoir de le gouverner.
~ les encyclopdistes
Au-del des ides, l'ouvrage dessine la gographie intellectuelle et sociologique des
Lumires avant que des tensions idologiques et personnelles ne divisent les cent
quarante auteurs: porte par d'Alembert, un savant btard recueilli et soutenu par
l'aristocratie, et Diderot, un bourgeois opinitre et infatigable, l'entreprise runit un
baron matrialiste, d'Holbach, un haut fonctionnaire, Damilaville, un avocat philo-
logue, Dumarsais, l'efficace chevalier de Jaucourt, le philosophe Marmontel. A ct
des conomistes physiocrates comme Quesnay et Turgot, du mdecin Tronchin, du
pote Saint-Lambert, on trouve trois signatures prestigieuses: Rousseau rdige l'article
<'conomie politique ainsi que ceux consacrs la musique. L'article "Got est
crit par Montesquieu en collaboration avec Voltaire, dont la contribution, modeste,
s'accompagne d'un soutien indfectible. L'entreprise qui voulait, selon Diderot, "ser-
vir l'humanit y a russi dans certaines limites: l'ouvrage, conu par une lite, ne sera
lu que par une minorit.
73
Voltaire, la virtuosit
au service des ides
Plus que l'emblme des Lumires, Voltaire (1694-1778) aura t leur <<passeur.
Malgr sa curiosit naturelle de voyageur infatigable, son esprit protiforme et
la vigueur militante de ses dernires annes, sa pense, plus provocante
qu'audacieuse, dmontre que le mouvement a t un aboutissement plus
qu'une rupture.
1. le fils rvolt du Grand Sicle {1694 -1734)
74
l'hritier de la bourgeoisie claire
Si Franois Marie Arouet, dit Voltaire, tait mort trente ans, ce qui tait frquent en
son temps, la postrit n'aurait retenu de lui qu'une figure d'crivain courtisan un peu
plus libre que les autres mais fidle l'esthtique du Grand Sicle. Mais ce riche bour-
geois, n dans un milieu jansniste, form par les jsuites et proche des libertins,
absorbe toutes ces influences sans s'y soumettre: ses matres jsuites stimulent la puis-
sance de sa rhtorique, favorisent sa passion du thtre et son talent potique; les
libertins encouragent son optimisme picurien et un rejet prcoce de l'glise officielle.
La carrire de cet admirateur de Corneille et Racine semble d'abord devoir tre litt-
raire et mondaine, dans le prolongement du classicisme: il fait ses premires armes
dans les grands genres - posie, thtre, pope. Le succs de sa premire tragdie,
dipe (1718), peu aprs la mort du grand roi, lui permet de se rver en pote de
cour: il publie en 1728 une pope, La Henriade, inspire par les guerres de Religion et
sa tragdie la plus clbre, Zare (1732), consacre une fidlit aux formes classiques qui
ne se dmentira jamais.
Entre la cour et la Bastille
Mais le succs ne bride pas l'esprit indpendant et ffondeur cach par cette incarna-
tion brillante de la bourgeoisie montante: en dix ans, il est deux fois emprisonn !a
Bastille, d'abord pour des crits satiriques (1716), puis pour une querelle plus
srieuse avec le puissant chevalier de Rohan, symbole de la morgue des grands
(1726), qui l'envoie en exil Londres. Ces foucades coteuses ne sont que les pr-
mices d'un comportement paradoxal l'gard du pouvoir: Voltaire, tiraill entre
sa fascination pour l'aristocratie et la conscience de son propre gnie, ne trouvera
ni en France, ni en Europe, le poste honorifique dans une cour dont i1 rvait.
Rebelle mais non rvolutionnaire, sa pense politique dfendra la libert d'expres-
sion, la tolrance religieuse et la justice sans jamais reconnatre clairement l'incom-
patibilit de ces principes avec toute monarchie hrditaire, qu'elle soit absolue ou
constitutionnelle. De son sjour anglais il tire cependant une exprience suffisam-
ment riche pour concevoir le livre fondateur de sa vision du monde.
2. le messager des lumires en Europe (1734-1753}
De l'exil anglais au programme des Lumires
!}adhsion dfinitive de Voltaire l'esprit des Lumires concide en effet avec la publica-
tion, en 1734, des Lettres philosophiques ou Lettres anglaises. La forme pistolaire et la
fausse na'ivet du voyageur dpays, qu'il emprunte aux Lettres persanes (1.721),
transforlnent son tableau de l'Angleterre en un manifeste des Lumires: l'loge du
systme parlementaire et de la monarchie constitutionnelle britannique y voisine avec
l'homffiage la tolrance religieuse d'un pays qui accepte la coexistence de plusieurs
glises. Il clbre sur le mme ton l'empirisme de Locke, le gnie de Newton, les bienfaits
de l'inoculation -anctre de la vaccination -et les murs d'une socit qui apprcie ses
savants, reconnat les qualits de ses commerants et n'oublie pas la considration que
l'on doit aux gens de lettres tendue aux gens de thtre. Cette vole de pierres- fort
peu objective au demeurant - dans le jardin du monarchisme catholique et rpressif de
son pays d'origine est conclue par une profession de foi diste et optimiste. La vingt-
cinquime lettre, connue sous le titre d'Anti-Pascal, rfute Je pessimisme de l'auteur des
Penses et affirme des convictions qui, pour la plupart> accompagneront Voltaire toute sa
vie: un rationalisme qui s'tend au rle d'un Dieu horloger sage organisateur de
l'univers, un humanisme la fois lucide et joyeux, une morale de l'action et de la socia-
bilit, enfin, une foi dans la Providence, qui, elle, ne rsistera pas l'exprience.
L'ouvrage est immdiatement condamn par le Parlement, puis brl en public.
Philosophie, littrature et histoire
En s>exilant lui-mme Cirey,- dans le domaine d'une aristocrate claire et mathma-
ticienne, Mme du Chtelet> Voltaire -chappe la Bastille, complte son savoir et se lance
dans un cycle de publications considrables tout en montant des pices de thtre.
Bien que les philosophes d'aujourd'hui, au sens classique du terme, ne le considrent
pas, l'oppos de Rousseau, comme faisant partie des leurs, il a consacr la philoso-
phie une part importante de sa rflexion: la pense de Voltaire qui se refuse toute
ide de transcendance et se sert de la physique pour discrditer la mtaphysique
s'affirme dans ces annes-l, travers un Trait de mtaphysique (1734), les lments de la
philosophie de Newton, le Discours en vers sur l'homme ( 1738). Mais il est moins l'aise
dans la littrature d'ides traditionnel.Ie que dans les formes littraires qu'il dtourne au
service des Lumires: c'est le cas du pome Le .Mondain ( 1736), qui, attaquant le clerg et
ses superstitions, ravive la mfiance son gard et le contraint un bref exil en Hollande,
ou de sa tragdie Mahomet (1 741), ddie la tolrance mais rapidement interdite.
De la France l'Europe, l'utopie du despotisme clair
Malgr les efforts de protecteurs bien en cour comme le ministre d'Argenson ou la
Pompadour, l'historien Voltaire, auteur de l'Histoire de Charles XII, rate son retour en
grce: nomm historiographe du roi (1745)> il devient gentilhomme ordinaire de la
chambre du roi, est lu l'Acadmie franaise et continue dplaire ... ce qui lui
inspire son premier grand conte philosophique, Zadig ( 17 48). r: exil dfinitif se profile
en 17 49 aprs un passage la cour de Lunville, en Lorraine, et la mort inattendue
d'milie du Chtelet> matresse et sur d'lection pendant seize ans. Introduit, grce
75
Voltaire, la virtuosit
au service des ides
Plus que l'emblme des Lumires, Voltaire (1694-1778) aura t leur <<passeur.
Malgr sa curiosit naturelle de voyageur infatigable, son esprit protiforme et
la vigueur militante de ses dernires annes, sa pense, plus provocante
qu'audacieuse, dmontre que le mouvement a t un aboutissement plus
qu'une rupture.
1. le fils rvolt du Grand Sicle {1694 -1734)
74
l'hritier de la bourgeoisie claire
Si Franois Marie Arouet, dit Voltaire, tait mort trente ans, ce qui tait frquent en
son temps, la postrit n'aurait retenu de lui qu'une figure d'crivain courtisan un peu
plus libre que les autres mais fidle l'esthtique du Grand Sicle. Mais ce riche bour-
geois, n dans un milieu jansniste, form par les jsuites et proche des libertins,
absorbe toutes ces influences sans s'y soumettre: ses matres jsuites stimulent la puis-
sance de sa rhtorique, favorisent sa passion du thtre et son talent potique; les
libertins encouragent son optimisme picurien et un rejet prcoce de l'glise officielle.
La carrire de cet admirateur de Corneille et Racine semble d'abord devoir tre litt-
raire et mondaine, dans le prolongement du classicisme: il fait ses premires armes
dans les grands genres - posie, thtre, pope. Le succs de sa premire tragdie,
dipe (1718), peu aprs la mort du grand roi, lui permet de se rver en pote de
cour: il publie en 1728 une pope, La Henriade, inspire par les guerres de Religion et
sa tragdie la plus clbre, Zare (1732), consacre une fidlit aux formes classiques qui
ne se dmentira jamais.
Entre la cour et la Bastille
Mais le succs ne bride pas l'esprit indpendant et ffondeur cach par cette incarna-
tion brillante de la bourgeoisie montante: en dix ans, il est deux fois emprisonn !a
Bastille, d'abord pour des crits satiriques (1716), puis pour une querelle plus
srieuse avec le puissant chevalier de Rohan, symbole de la morgue des grands
(1726), qui l'envoie en exil Londres. Ces foucades coteuses ne sont que les pr-
mices d'un comportement paradoxal l'gard du pouvoir: Voltaire, tiraill entre
sa fascination pour l'aristocratie et la conscience de son propre gnie, ne trouvera
ni en France, ni en Europe, le poste honorifique dans une cour dont i1 rvait.
Rebelle mais non rvolutionnaire, sa pense politique dfendra la libert d'expres-
sion, la tolrance religieuse et la justice sans jamais reconnatre clairement l'incom-
patibilit de ces principes avec toute monarchie hrditaire, qu'elle soit absolue ou
constitutionnelle. De son sjour anglais il tire cependant une exprience suffisam-
ment riche pour concevoir le livre fondateur de sa vision du monde.
2. le messager des lumires en Europe (1734-1753}
De l'exil anglais au programme des Lumires
!}adhsion dfinitive de Voltaire l'esprit des Lumires concide en effet avec la publica-
tion, en 1734, des Lettres philosophiques ou Lettres anglaises. La forme pistolaire et la
fausse na'ivet du voyageur dpays, qu'il emprunte aux Lettres persanes (1.721),
transforlnent son tableau de l'Angleterre en un manifeste des Lumires: l'loge du
systme parlementaire et de la monarchie constitutionnelle britannique y voisine avec
l'homffiage la tolrance religieuse d'un pays qui accepte la coexistence de plusieurs
glises. Il clbre sur le mme ton l'empirisme de Locke, le gnie de Newton, les bienfaits
de l'inoculation -anctre de la vaccination -et les murs d'une socit qui apprcie ses
savants, reconnat les qualits de ses commerants et n'oublie pas la considration que
l'on doit aux gens de lettres tendue aux gens de thtre. Cette vole de pierres- fort
peu objective au demeurant - dans le jardin du monarchisme catholique et rpressif de
son pays d'origine est conclue par une profession de foi diste et optimiste. La vingt-
cinquime lettre, connue sous le titre d'Anti-Pascal, rfute Je pessimisme de l'auteur des
Penses et affirme des convictions qui, pour la plupart> accompagneront Voltaire toute sa
vie: un rationalisme qui s'tend au rle d'un Dieu horloger sage organisateur de
l'univers, un humanisme la fois lucide et joyeux, une morale de l'action et de la socia-
bilit, enfin, une foi dans la Providence, qui, elle, ne rsistera pas l'exprience.
L'ouvrage est immdiatement condamn par le Parlement, puis brl en public.
Philosophie, littrature et histoire
En s>exilant lui-mme Cirey,- dans le domaine d'une aristocrate claire et mathma-
ticienne, Mme du Chtelet> Voltaire -chappe la Bastille, complte son savoir et se lance
dans un cycle de publications considrables tout en montant des pices de thtre.
Bien que les philosophes d'aujourd'hui, au sens classique du terme, ne le considrent
pas, l'oppos de Rousseau, comme faisant partie des leurs, il a consacr la philoso-
phie une part importante de sa rflexion: la pense de Voltaire qui se refuse toute
ide de transcendance et se sert de la physique pour discrditer la mtaphysique
s'affirme dans ces annes-l, travers un Trait de mtaphysique (1734), les lments de la
philosophie de Newton, le Discours en vers sur l'homme ( 1738). Mais il est moins l'aise
dans la littrature d'ides traditionnel.Ie que dans les formes littraires qu'il dtourne au
service des Lumires: c'est le cas du pome Le .Mondain ( 1736), qui, attaquant le clerg et
ses superstitions, ravive la mfiance son gard et le contraint un bref exil en Hollande,
ou de sa tragdie Mahomet (1 741), ddie la tolrance mais rapidement interdite.
De la France l'Europe, l'utopie du despotisme clair
Malgr les efforts de protecteurs bien en cour comme le ministre d'Argenson ou la
Pompadour, l'historien Voltaire, auteur de l'Histoire de Charles XII, rate son retour en
grce: nomm historiographe du roi (1745)> il devient gentilhomme ordinaire de la
chambre du roi, est lu l'Acadmie franaise et continue dplaire ... ce qui lui
inspire son premier grand conte philosophique, Zadig ( 17 48). r: exil dfinitif se profile
en 17 49 aprs un passage la cour de Lunville, en Lorraine, et la mort inattendue
d'milie du Chtelet> matresse et sur d'lection pendant seize ans. Introduit, grce
75
quelques missions secrtes, auprs du roi Frdric II de Prusse, il rpond l'invitation
de celui qu'on croit tre le souverain des Lumires>>, qui le nomme chambellan sa
cour de Berlin (1750). Il y achve Le Sicle de Louis XIV (1751), paru en mme temps
que le premier volume de l'Encyclopdie, o il clbre la grandeur des arts et des lettres
voulue par le Roi-Soleil mais critique vigoureusement l'absolutisme. Berlin,
Micromgas (1752) amorce, aprs Zadig, le tournant sceptique de sa pense. Car le rve
prussien, arrim au projet grandiose d'une encyclopdie de la raison>>, bauche
inaboutie dont on retrouvera des traces en 1764 dans le Dictionnaire philosophique
portatif, rencontre une dure ralit, la censure de Frdric II, plus despote qu'clair:
Voltaire quitte la Prusse dans des conditions humiliantes.
3. Entre disme et relativisme (1753-1763}
76
De l'optimisme au scepticisme
Lass des cours et des rois hostiles son amour de la libert, Voltaire, qui a quand
mme attendu la soixantaine pour renoncer aux grandeurs d'tablissement, instaure
grce sa fcondit intellectuelle une sorte de souverainet de l'esprit en Europe, attes-
te non seulement par ses uvres, mais par les traces de sa correspondance avec toute
l'Europe (quelque 20 000 lettres): il est bien dcid diffuser l'esprit des Lumires et il
contribue l'aventure de I'Enqclopdie, qu'il soutient distance dans sa rsidence des
Dlices, prs de Genve (1755-1758). Dans le mme temps, sa foi en la Providence,
encore sensible dans la sagesse mlancolique de Zadig, est rudement mise l'preuve
par le tremblement de terre de Lisbonne, qui fait plus de 50 000 morts. Ce tait divers
lui inspire un Pome (1756), o s'expriment conjointement sa rvolte devant le scan-
dale du mal et de la souffrance et ses doutes face au providentialisme de Leibniz, qui lui
apparat comme une illusion consolante. Dans le mme temps, il travaille son Essai
sur les murs et l'esprit des nations (1756), et inscrit sa vision de l'Histoire dans une
perspective comparative et relativiste qui l'oppose au providentialisme thologique de
Bossuet comme au dterminisme de Montesquieu. Ce scepticisme ne quittera plus sa
pense au moment o une srie de ruptures et d'expriences fortuites vont progressi-
vement le transformer, malgr lui, en un crivain de combat.
t Les ambiguts ae candide {1759)
Alors qu'il espre passer la postrit pour ses tragdies, Voltaire crit, dans un
contexte pessimiste, l'uvre qui semble concentrer tous les aspects de son talent. Elle
symbolise l'esprit du XVIW sicle, brillant et lger par la forme, grave sur le fond,
constamment ouvert au dbat critique. Ce court roman ou long conte philosophique
donne ses lettres de noblesse un genre jusqu'alors cantonn dans la rhtorique,
1' apologue. Loin de se limiter une rfutation du Tout est bien de Leibniz, dont le
prcepteur Panglass n'est pas le porte-parole mais une caricature, Candide procde un
inventaire de toutes les formes possibles du mal. Le personnage principal, une marion-
nette dont le patronyme connote la fonction de tmoin naf, y accomplit un parcours
initiatique autour du monde. Il y rencontre les flaux naturels, la guerre, le fanatisme et
les perscutions religieuses, l'esclavage, la vanit des grands et du pouvoir, les dsillu-
sions de l'amour. Malgr une pause dans l'Eldorado, un pays de cocagne o se rfugie la
vision utopique de la cit idale, il est contraint d'admettre l'omniprsence du mal sans
pour autant consentir au pessimisme ontologique qu'il a rfut chez Pascal. Conscient
qu'il est impossible de construire un monde sans mal, il prne une sagesse sceptique,
fonde sur la lucidit et l'action. Curieusement, si la conclusion polysmique et ambi-
gu du conte, Il faut cultiver notre jardin, est le message le plus connu de Voltaire, la
rsolution qu'il mettra en pratique est celle du manichen Martin qui affirme:
Travaillons sans raisonner, c'est le seul moyen de rendre la vie supportable. >>
4. le ptriarche combattant (1763-1778)
Le <<sage c:le l'Europe
Aprs avoir t contraint d'abandonner sa rsidence des Dlices, trop proche de la
rpublique de Genve, o l'article du mme nom dans l'Encyclopdie a fait scandale
et provoqu sa rupture avec Rousseau, Voltaire s'est install Ferney (1758), la fron-
tire franco-suisse. Tandis qu'il ridiculise l'ennemi jsuite dans un pamphlet, la
Relation de la maladie du jsuite Berthier, en pleine bataille de l'Encyclopdie, toute
l'Europe des Lumires tente d'aller recevoir Ferney un brevet d'esprit philosophique.
C'est l que Voltaire achve le Dictionnaire philosophique portatif (1764) : cet abc-
daire commode de la pense des Lumires rpond une attente du public et tmoigne
de son sens pratique et de ses dons pour les affaires. Sa pense s'y affine et se radicalise
en faveur du combat contre l' infme)), le fanatisme religieux et son cortge de pers-
cutions, ainsi que l'arbitraire politique. Dans des articles plus percutants que ceux de
l'Encyclopdie, prudente et partiellement expurge, le Dictionnaire philosophique mar-
tle les convictions de toute une vie, au moment mme o celui qu'on croit devenu le
sage de l'Europe, guid par !es circonstances, passe l'action.
Le champion de la tolrance religieuse
En effet, son engagement au service des victimes de l'arbitraire et de l'intolrance
donne un ton inattendu aux crits de sa vieillesse. Son combat pour la rhabilitation
posthume du protestant Calas, accus d'avoir assassin un de ses fils dsireux de se
convertir au catholicisme et condamn sans preuves par les juges de Toulouse au
supplice de la roue, commence en 1762: Voltaire rdige une srie de ''mmoires>> en
faveur de la victime et soutient sa cause sans trve jusqu' sa rhabilitation (1765).
1andis qu'il publie son Trait sur la tolrance (1763) et le pamphlet De l'horrible danger
de la lecture (1765), il dfend, jusqu' son acquittement, une autre famille protestante,
celle des Srven. L'chec de son action pour la mmoire du jeune chevalier de La Barre,
atrocement supplici pour un geste d'impit mais surtout coupable d'avoir lu le
Dictionnaire philosophique, le marquera profondment. Voltaire consacre l'essentiel de
son nergie dans le grand ge dfendre les serfs de Franche-Comt, des paysans
comme Martin et Montbailli, et le comte de Lally-Tollendal, excut comme bouc
missaire aprs un chec militaire en Inde. Un an aprs la Relation de la mort du chevalier
de La Barre (1766), le fameux (aire de Voltaire)) rsonne avec plus d'amertume dans
L'Ingnu (1767), son dernier conte philosophique, dont le hros incarne toutes les
victimes de l'arbitraire. Les Questions l'Encyclopdie ( 1769-1772), prcdent de peu la
mort de Voltaire, survenue au cours d'un voyage triomphal Paris ( 1778).
77
quelques missions secrtes, auprs du roi Frdric II de Prusse, il rpond l'invitation
de celui qu'on croit tre le souverain des Lumires>>, qui le nomme chambellan sa
cour de Berlin (1750). Il y achve Le Sicle de Louis XIV (1751), paru en mme temps
que le premier volume de l'Encyclopdie, o il clbre la grandeur des arts et des lettres
voulue par le Roi-Soleil mais critique vigoureusement l'absolutisme. Berlin,
Micromgas (1752) amorce, aprs Zadig, le tournant sceptique de sa pense. Car le rve
prussien, arrim au projet grandiose d'une encyclopdie de la raison>>, bauche
inaboutie dont on retrouvera des traces en 1764 dans le Dictionnaire philosophique
portatif, rencontre une dure ralit, la censure de Frdric II, plus despote qu'clair:
Voltaire quitte la Prusse dans des conditions humiliantes.
3. Entre disme et relativisme (1753-1763}
76
De l'optimisme au scepticisme
Lass des cours et des rois hostiles son amour de la libert, Voltaire, qui a quand
mme attendu la soixantaine pour renoncer aux grandeurs d'tablissement, instaure
grce sa fcondit intellectuelle une sorte de souverainet de l'esprit en Europe, attes-
te non seulement par ses uvres, mais par les traces de sa correspondance avec toute
l'Europe (quelque 20 000 lettres): il est bien dcid diffuser l'esprit des Lumires et il
contribue l'aventure de I'Enqclopdie, qu'il soutient distance dans sa rsidence des
Dlices, prs de Genve (1755-1758). Dans le mme temps, sa foi en la Providence,
encore sensible dans la sagesse mlancolique de Zadig, est rudement mise l'preuve
par le tremblement de terre de Lisbonne, qui fait plus de 50 000 morts. Ce tait divers
lui inspire un Pome (1756), o s'expriment conjointement sa rvolte devant le scan-
dale du mal et de la souffrance et ses doutes face au providentialisme de Leibniz, qui lui
apparat comme une illusion consolante. Dans le mme temps, il travaille son Essai
sur les murs et l'esprit des nations (1756), et inscrit sa vision de l'Histoire dans une
perspective comparative et relativiste qui l'oppose au providentialisme thologique de
Bossuet comme au dterminisme de Montesquieu. Ce scepticisme ne quittera plus sa
pense au moment o une srie de ruptures et d'expriences fortuites vont progressi-
vement le transformer, malgr lui, en un crivain de combat.
t Les ambiguts ae candide {1759)
Alors qu'il espre passer la postrit pour ses tragdies, Voltaire crit, dans un
contexte pessimiste, l'uvre qui semble concentrer tous les aspects de son talent. Elle
symbolise l'esprit du XVIW sicle, brillant et lger par la forme, grave sur le fond,
constamment ouvert au dbat critique. Ce court roman ou long conte philosophique
donne ses lettres de noblesse un genre jusqu'alors cantonn dans la rhtorique,
1' apologue. Loin de se limiter une rfutation du Tout est bien de Leibniz, dont le
prcepteur Panglass n'est pas le porte-parole mais une caricature, Candide procde un
inventaire de toutes les formes possibles du mal. Le personnage principal, une marion-
nette dont le patronyme connote la fonction de tmoin naf, y accomplit un parcours
initiatique autour du monde. Il y rencontre les flaux naturels, la guerre, le fanatisme et
les perscutions religieuses, l'esclavage, la vanit des grands et du pouvoir, les dsillu-
sions de l'amour. Malgr une pause dans l'Eldorado, un pays de cocagne o se rfugie la
vision utopique de la cit idale, il est contraint d'admettre l'omniprsence du mal sans
pour autant consentir au pessimisme ontologique qu'il a rfut chez Pascal. Conscient
qu'il est impossible de construire un monde sans mal, il prne une sagesse sceptique,
fonde sur la lucidit et l'action. Curieusement, si la conclusion polysmique et ambi-
gu du conte, Il faut cultiver notre jardin, est le message le plus connu de Voltaire, la
rsolution qu'il mettra en pratique est celle du manichen Martin qui affirme:
Travaillons sans raisonner, c'est le seul moyen de rendre la vie supportable. >>
4. le ptriarche combattant (1763-1778)
Le <<sage c:le l'Europe
Aprs avoir t contraint d'abandonner sa rsidence des Dlices, trop proche de la
rpublique de Genve, o l'article du mme nom dans l'Encyclopdie a fait scandale
et provoqu sa rupture avec Rousseau, Voltaire s'est install Ferney (1758), la fron-
tire franco-suisse. Tandis qu'il ridiculise l'ennemi jsuite dans un pamphlet, la
Relation de la maladie du jsuite Berthier, en pleine bataille de l'Encyclopdie, toute
l'Europe des Lumires tente d'aller recevoir Ferney un brevet d'esprit philosophique.
C'est l que Voltaire achve le Dictionnaire philosophique portatif (1764) : cet abc-
daire commode de la pense des Lumires rpond une attente du public et tmoigne
de son sens pratique et de ses dons pour les affaires. Sa pense s'y affine et se radicalise
en faveur du combat contre l' infme)), le fanatisme religieux et son cortge de pers-
cutions, ainsi que l'arbitraire politique. Dans des articles plus percutants que ceux de
l'Encyclopdie, prudente et partiellement expurge, le Dictionnaire philosophique mar-
tle les convictions de toute une vie, au moment mme o celui qu'on croit devenu le
sage de l'Europe, guid par !es circonstances, passe l'action.
Le champion de la tolrance religieuse
En effet, son engagement au service des victimes de l'arbitraire et de l'intolrance
donne un ton inattendu aux crits de sa vieillesse. Son combat pour la rhabilitation
posthume du protestant Calas, accus d'avoir assassin un de ses fils dsireux de se
convertir au catholicisme et condamn sans preuves par les juges de Toulouse au
supplice de la roue, commence en 1762: Voltaire rdige une srie de ''mmoires>> en
faveur de la victime et soutient sa cause sans trve jusqu' sa rhabilitation (1765).
1andis qu'il publie son Trait sur la tolrance (1763) et le pamphlet De l'horrible danger
de la lecture (1765), il dfend, jusqu' son acquittement, une autre famille protestante,
celle des Srven. L'chec de son action pour la mmoire du jeune chevalier de La Barre,
atrocement supplici pour un geste d'impit mais surtout coupable d'avoir lu le
Dictionnaire philosophique, le marquera profondment. Voltaire consacre l'essentiel de
son nergie dans le grand ge dfendre les serfs de Franche-Comt, des paysans
comme Martin et Montbailli, et le comte de Lally-Tollendal, excut comme bouc
missaire aprs un chec militaire en Inde. Un an aprs la Relation de la mort du chevalier
de La Barre (1766), le fameux (aire de Voltaire)) rsonne avec plus d'amertume dans
L'Ingnu (1767), son dernier conte philosophique, dont le hros incarne toutes les
victimes de l'arbitraire. Les Questions l'Encyclopdie ( 1769-1772), prcdent de peu la
mort de Voltaire, survenue au cours d'un voyage triomphal Paris ( 1778).
77
les formes littraires
en question
Le mouvement des Lumires parat dmesur dans son intention de saisir et
d'expliquer la totalit du monde par la raison. Mais c'est son pouvoir de
sduction qu'il a d sa faveur sans prcdent auprs du public: il a su rester
mondain en s'appropriant naturellement les formes classiques de la littrature
tout en crant des formes nouvelles.
1. l'volution des genres traditionnels
78
la posie
Sociable, le philosophe'' du XVIW sicle a russi l'exploit de diffuser son esprit et ses
ambitions sans crer de conflit avec le public qu'il entendait conqurir. Loin de se cou-
per de la tradition en suscitant une querelle des Anciens et des Modernes,,, les
grandes figures des Lumires se sont fait connatre dans les formes hrites de
l'Antiquit. De faon presque contradictoire, ils plaaient la posie de facture classique
au sommet de la hirarchie des genres et presque tous ont commis des odes et des
ptres, formes mondaines par excellence en mme temps qu'ils composaient leurs
textes les plus novateurs: Montesquieu prtend avoir traduit du grec un Temple de
Cnide et Cphise et l'amour (1725); un an avant les Lettres philosophiques, Voltaire
exalte dans Le Temple du got (1733) les auteurs les plus classiques; Diderot produit
un nombre impressionnant d' pitres et pigrammes; Rousseau se croit tenu de faire de
mme, non sans avoir appris le latin en autodidacte, ce qui aboutit d'abord des vers
mdiocres avant d'innerver la prose parfaitement rythme des Rveries du promeneur
solitaire (1782). Tandis que perdure chez les ennemis des Lumires une posie tradi-
tionnelle et descriptive, celle de Delille (1738-1813), Le Brun (1729-1807) ou Lefranc
de Pompignan (1709-1784), les philosophes utilisent le genre au service de leurs ides:
Voltaire exprime les ides sulfureuses du Mondain en dcasyllabes faussement inno-
cents et adresse M'"' du Chtelet une ptre sur la philosophie de Newton (1736).
Cette posie didactique et militante devient un art de persuader le public des salons
peu friand de traits, encyclopdies et autres dictionnaires jugs trop savants.
le thtre et les formes dialogues
Paradoxalement, l'attachement des philosophes aux formes classiques les a conduits
considrer comme secondaires les uvres novatrices que nous lisons encore et sures-
timer leur production dans les grands genres. Plus personne ne lit les tragdies de
Voltaire mais elles ont particip au mouvement en habituant le public voir et
entendre sur scne les dbats politiques et religieux qu'il choisissait de mettre en scne.
Persuad d'tre le Racine de son sicle, il a ainsi teint en douceur les feux d'un genre
incompatible avec l'esprit des Lumires. Dans le mme temps, la porosit entre
littrature d'ides et divertissement a permis aux grands dramaturges contemporains
des Lumires de rester fidles la comdie d'intrigue, de caractre et de murs tout en
se montrant plus inventifs et plus offensifs dans la satire sociale. Ds 1725, Marivaux
(1688-1763) aborde des problmes de morale politique par l'utopie, comme l'escla-
vage dans L'lie des esclaves, L'le de la raison ou La Colonie. Beaumarchais (1732-1799)
attaque plus frontalement encore les structures figes d'une socit patriarcale dans Le
Barbier de Sville (1775) et remet en cause l'ordre social et judiciaire dans Le Mariage
de Figaro (1784). On note, enfin, que la reproduction de l'oralit dans les formes litt-
raires a augment la porte du dbat d'ides : c'est le cas du Supplment au voyage de
Bougainville ou du Rve de d'Alembert de Diderot.
2. l'invention de formes nouvelles
Du conte oriental au conte philosophique
Par son systme particulier qui met en scne la parole autorise de celui qui profre:
Il tait une fois)), le conte ne pouvait que connatre son ge d'or au xvme sicle. Pour
crer le conte philosophique, Voltaire feint l aussi de se couler dans le modle lger et
la mode des contes de fes de Perrault et des contes libertins de La Fontaine. I1
exploite et dtourne la veine de l'exotisme mis la mode par la traduction des contes
des Mille et Une Nuits, joue sur le merveilleux et russit l'exploit d'emmener son
lecteur en terrain connu pour mieux le dpayser. Hors de tout effet de rel, il peut,
par le pouvoir de son point de vue ironique, transmettre ses ides et leur volution:
baromtres de la pense voltairienne, les contes traduisent le providentialisme un
peu rsign de Zadig, le relativisme confirm de Micromgas, le bilan ambigu de
Candide, le pessimisme absolu de L'Ingnu. Mais, si Voltaire a donn - sans le vouloir
et sans le savoir - ses lettres de noblesse un genre qui s'panouira au sicle suivant
dans les registres fantastiques, moraux ou sociaux, la forme philosophique du conte
ne lui a pas survcu.
& Le roman entre rhabilitation et audaces
En y introduisant des digressions et des dbats d'ordre moral, le xvuc sicle avait
engag une mutation du roman, genre dcri dont les folles intrigues ne pouvaient
sduire que les femmes, selon la doxa du temps. Le mouvement s'acclre: l'encadre-
ment du roman par la parole du narrateur, dans Manon Lescaut ( 1731), permet
l'abb Prvost d'affirmer dans sa prface: L'ouvrage entier est un trait de morale
rduit agrablement en exercice. Les philosophes aprs Montesquieu se saisissent du
roman par lettres pour y insrer le discours philosophique. Et, sur le modle de
l'Anglais Richardson, auteur de Pamela (1740), Rousseau instille sa vision du monde
dans les trs nombreuses digressions de La Nouvelle Hlose (1761). Mais il n'oublie pas
de faire pleurer Margot et l'uvre devient un succs de librairie phnomnal prfigu-
rant la fortune ultrieure du genre. Diderot mettra encore plus distance l'illusion
raliste dans Jacques le Fataliste (rdig entre 1765 et 1773). Mais la rhabilitation par
les Lumires de la nature et des plaisirs facilite l'closion du roman libertin, dont les
variations rotiques circulent clandestinement. Sur cet lan, la cruelle peinture des
murs des Liaisons dangereuses (1782) de Choderlos de Lados s'largit une rflexion
sur la perversit de l'intelligence. Grce l'ambition du XVIW sicle, le roman devient
un genre majeur avant de dominer tous les autres.
79
les formes littraires
en question
Le mouvement des Lumires parat dmesur dans son intention de saisir et
d'expliquer la totalit du monde par la raison. Mais c'est son pouvoir de
sduction qu'il a d sa faveur sans prcdent auprs du public: il a su rester
mondain en s'appropriant naturellement les formes classiques de la littrature
tout en crant des formes nouvelles.
1. l'volution des genres traditionnels
78
la posie
Sociable, le philosophe'' du XVIW sicle a russi l'exploit de diffuser son esprit et ses
ambitions sans crer de conflit avec le public qu'il entendait conqurir. Loin de se cou-
per de la tradition en suscitant une querelle des Anciens et des Modernes,,, les
grandes figures des Lumires se sont fait connatre dans les formes hrites de
l'Antiquit. De faon presque contradictoire, ils plaaient la posie de facture classique
au sommet de la hirarchie des genres et presque tous ont commis des odes et des
ptres, formes mondaines par excellence en mme temps qu'ils composaient leurs
textes les plus novateurs: Montesquieu prtend avoir traduit du grec un Temple de
Cnide et Cphise et l'amour (1725); un an avant les Lettres philosophiques, Voltaire
exalte dans Le Temple du got (1733) les auteurs les plus classiques; Diderot produit
un nombre impressionnant d' pitres et pigrammes; Rousseau se croit tenu de faire de
mme, non sans avoir appris le latin en autodidacte, ce qui aboutit d'abord des vers
mdiocres avant d'innerver la prose parfaitement rythme des Rveries du promeneur
solitaire (1782). Tandis que perdure chez les ennemis des Lumires une posie tradi-
tionnelle et descriptive, celle de Delille (1738-1813), Le Brun (1729-1807) ou Lefranc
de Pompignan (1709-1784), les philosophes utilisent le genre au service de leurs ides:
Voltaire exprime les ides sulfureuses du Mondain en dcasyllabes faussement inno-
cents et adresse M'"' du Chtelet une ptre sur la philosophie de Newton (1736).
Cette posie didactique et militante devient un art de persuader le public des salons
peu friand de traits, encyclopdies et autres dictionnaires jugs trop savants.
le thtre et les formes dialogues
Paradoxalement, l'attachement des philosophes aux formes classiques les a conduits
considrer comme secondaires les uvres novatrices que nous lisons encore et sures-
timer leur production dans les grands genres. Plus personne ne lit les tragdies de
Voltaire mais elles ont particip au mouvement en habituant le public voir et
entendre sur scne les dbats politiques et religieux qu'il choisissait de mettre en scne.
Persuad d'tre le Racine de son sicle, il a ainsi teint en douceur les feux d'un genre
incompatible avec l'esprit des Lumires. Dans le mme temps, la porosit entre
littrature d'ides et divertissement a permis aux grands dramaturges contemporains
des Lumires de rester fidles la comdie d'intrigue, de caractre et de murs tout en
se montrant plus inventifs et plus offensifs dans la satire sociale. Ds 1725, Marivaux
(1688-1763) aborde des problmes de morale politique par l'utopie, comme l'escla-
vage dans L'lie des esclaves, L'le de la raison ou La Colonie. Beaumarchais (1732-1799)
attaque plus frontalement encore les structures figes d'une socit patriarcale dans Le
Barbier de Sville (1775) et remet en cause l'ordre social et judiciaire dans Le Mariage
de Figaro (1784). On note, enfin, que la reproduction de l'oralit dans les formes litt-
raires a augment la porte du dbat d'ides : c'est le cas du Supplment au voyage de
Bougainville ou du Rve de d'Alembert de Diderot.
2. l'invention de formes nouvelles
Du conte oriental au conte philosophique
Par son systme particulier qui met en scne la parole autorise de celui qui profre:
Il tait une fois)), le conte ne pouvait que connatre son ge d'or au xvme sicle. Pour
crer le conte philosophique, Voltaire feint l aussi de se couler dans le modle lger et
la mode des contes de fes de Perrault et des contes libertins de La Fontaine. I1
exploite et dtourne la veine de l'exotisme mis la mode par la traduction des contes
des Mille et Une Nuits, joue sur le merveilleux et russit l'exploit d'emmener son
lecteur en terrain connu pour mieux le dpayser. Hors de tout effet de rel, il peut,
par le pouvoir de son point de vue ironique, transmettre ses ides et leur volution:
baromtres de la pense voltairienne, les contes traduisent le providentialisme un
peu rsign de Zadig, le relativisme confirm de Micromgas, le bilan ambigu de
Candide, le pessimisme absolu de L'Ingnu. Mais, si Voltaire a donn - sans le vouloir
et sans le savoir - ses lettres de noblesse un genre qui s'panouira au sicle suivant
dans les registres fantastiques, moraux ou sociaux, la forme philosophique du conte
ne lui a pas survcu.
& Le roman entre rhabilitation et audaces
En y introduisant des digressions et des dbats d'ordre moral, le xvuc sicle avait
engag une mutation du roman, genre dcri dont les folles intrigues ne pouvaient
sduire que les femmes, selon la doxa du temps. Le mouvement s'acclre: l'encadre-
ment du roman par la parole du narrateur, dans Manon Lescaut ( 1731), permet
l'abb Prvost d'affirmer dans sa prface: L'ouvrage entier est un trait de morale
rduit agrablement en exercice. Les philosophes aprs Montesquieu se saisissent du
roman par lettres pour y insrer le discours philosophique. Et, sur le modle de
l'Anglais Richardson, auteur de Pamela (1740), Rousseau instille sa vision du monde
dans les trs nombreuses digressions de La Nouvelle Hlose (1761). Mais il n'oublie pas
de faire pleurer Margot et l'uvre devient un succs de librairie phnomnal prfigu-
rant la fortune ultrieure du genre. Diderot mettra encore plus distance l'illusion
raliste dans Jacques le Fataliste (rdig entre 1765 et 1773). Mais la rhabilitation par
les Lumires de la nature et des plaisirs facilite l'closion du roman libertin, dont les
variations rotiques circulent clandestinement. Sur cet lan, la cruelle peinture des
murs des Liaisons dangereuses (1782) de Choderlos de Lados s'largit une rflexion
sur la perversit de l'intelligence. Grce l'ambition du XVIW sicle, le roman devient
un genre majeur avant de dominer tous les autres.
79
Diderot,
messager des lumires
Sans avoir connu la gloire de Voltaire ou celle de Rousseau, Diderot (1713-1784)
n'est pas que le champion intrpide de l'Encyclopdie. Porte par une pense
radicale, son uvre, extrmement varie, ne cesse d'tre redcouverte.
1. l'homme de l'Encyclopdie, polygraphe et militant
80
~ la hardiesse d'un l l e ~ s s
Avec Rousseau, qu'il rencontre ds 1742, Denis Diderot est la seule figure de proue des
Lumires avoir trouv dans sa vie l'origine d'une remise en question de l'ordre ta-
bli: n Langres, il est lev par les jsuites et, pouss vers la prtrise par manque de
ressources, tonsur treize ans. En s'enfuyant Paris pour chapper une condition
qu'il refuse, il manifeste une nergie rebelle qu'il paie au prix le plus fort en se
condamnant pendant des annes exercer des petits mtiers tandis qu'il pouse une
jeune fille du peuple. Cette exprience, qui nourrit l'aspect picaresque de ses romans,
passe par la traduction d'ouvrages anglais: il dcouvre ainsi le versant britannique des
Lumires dans le domaine scientifique et lit Voltaire. 1J.lonn par le besoin et dou
d'un vif esprit d'entreprise, il se lance dans l'aventure de l'Encyclopdie et rdige paral-
llement: ses Penses philosophiques (1746) et un roman libertin, Les Bijoux indiscrets
(1748), publi sous le manteau. Sa Lettre sur les aveugles (1749), influence par le sen-
sualisme de son ami Condillac, pose la question des rapports entre la sensation et la
rflexion, et esquisse l'orientation matrialiste de sa pense: elle lui vaut aussitt un
sjour en prison dans le donjon de Vincennes, o Rousseau lui rendra une visite lgen-
daire. Cette preuve et les difficults rencontres par l'Encyclopdie, difficilement sau-
ve par la dtermination commerciale des libraires, radicalisent sa conscience poli-
tique. Tandis qu'il approfondit son travail philosophique dans les Penses sur l'interpr-
tation de la nature (1753) il rpand dans les salons aristocratiques ses ides matria-
listes et se lie avec le baron d'Holbach et Mme d'pinay.
t De la bataille philosophique la cour de Russie
Brouill avec Rousseau en 1757, Diderot est naturellement la premire cible des enne-
mis des Lumires. Malgr la campagne de dnigrement engage contre les philo-
sophes, affaiblis par le scandale de r article Genve de l'Encyclopdie, l'preuve ne
diminue pas la curiosit de Diderot. L'infatigable polygraphe produit des romans, La
Religieuse (v. 1760), Jacques le Fataliste et Le Neveu de Rameau (compos entre 1762 et
1777).ll invente presque la critique d'art dans ses comptes rendus des Salons de pein-
ture qui se tiennent rgulirement au Louvre et analyse magistralement les enjeux de
l'art dramatique dans Le Paradoxe sur le comdien (crit en 1773). Sous la forme dialo-
gue qui le met en dbat avec son ami d'Alembert et lui assure une large audience, il
publie Le Rve de d'Alembert (1769). Dans la dernire dcennie d'une vie toujours
durement gagne, Diderot bnficie du soutien matriel et de l'accueil de Catherine II
de Russie: la souveraine d'une des monarchies les plus tyranniques du monde, ouverte
par calcul la mode trs thorique du despotisme clair, avait envisag de faire
diter l'Encyclopdie en Russie au plus fort de la bataille contre la censure. Elle reoit
pendant cinq mois (1773) un Diderot assez naf pour rdiger un Plan de rforme mais
cet accueil prend, pour un crivain us, l'allure d'une reconnaissance: jusqu' sa mort
le philosophe crit, laissant comme Voltaire une brillante correspondance, adresse
notamment son amie de cur Sophie Volland, morte, comme d'Alembert, peu de
temps avant lui.
2. une pense trs avance
~ le matrialisme de Diderot
Construite avec une opinitret courageuse qui provoque la polmique sans la cher-
cher, la philosophie de Diderot se fonde sur l'exprience, comme l'attestent la Lettre
sur les aveugles et Le Rve de d'Alembert. Pour lui, la chane de la vie prend sa source
dans la matire et le mouvement qui organisent en continuit le rseau des sensa-
tions d'o procdent les sentiments et le jugement. Il est trs influenc par les
dcouvertes de son temps et toute son uvre insiste sur le rle exerc par le corps
sur les motions et l'activit intellectuelle. Il a l'intuition de l'volutionnisme et du
transformisme venir. Plus radicalement encore que Voltaire, il rejette toute religion
rvle et affirme la vanit de la mtaphysique puisque sa pense nie clairement le
dualisme cartsien qui distingue l'me du corps: cette hypothse implique donc son
athisme, mme s'il n'aborde pas la question frontalernent. Un des aspects les plus
audacieux de sa philosophie tient au dterminisme contenu dans sa vision matria-
liste du monde: le citoyen pris de libert ne nie pas la faible part du libre arbitre
dans la chane biologique dont il est issu.
~ Politique et morale
Diderot fait de la nature la cl de vote de son idal politique et moral. Il ne reconnat
pas le droit divin l'origine de l'absolutisme royal et lui oppose la notion de droit
naturel, qui donne la volont gnrale le pouvoir de fonder l'autorit politique sur un
contrat: deux principes qui donnent leurs titres des articles essentiels de
l'Encyclopdie. Profondment pris de libert, il ne croit pas au despotisme clair: car
la volont rformiste d'un souverain ne garantit en rien ses sujets contre l'arbitraire et
la collusion fatale entre le pouvoir politique et le clerg analyse dans le Discours d'un
philosophe un roi (1774).
C'est aussi la nature que se rfre le Supplment au voyage de Bougainville (1772), un
dialogue la structure complexe, pour prner une morale politique et sociale de la
libert dont la finalit unique est le bonheur. Jouant sur le mythe du <<bon sauvage,
l'utopie de la petite socit tahitienne dessine un idal politique fond sur la confiance
mise dans la sociabilit et la libert des murs. Enfin, Diderot s'affirme dmocrate
dans un de ses derniers textes, adress en 1782 aux Insurgents , vainqueurs des
Anglais et fondateurs des tats-Unis : il y voit un modle prometteur mais fragile
puisque conditionn par la vertu de ceux qu l'incarnent. Enfin, il fait de la politique
ducative des rgimes politiques une des cls de leur stabilit et de leur prennit.
81
Diderot,
messager des lumires
Sans avoir connu la gloire de Voltaire ou celle de Rousseau, Diderot (1713-1784)
n'est pas que le champion intrpide de l'Encyclopdie. Porte par une pense
radicale, son uvre, extrmement varie, ne cesse d'tre redcouverte.
1. l'homme de l'Encyclopdie, polygraphe et militant
80
~ la hardiesse d'un l l e ~ s s
Avec Rousseau, qu'il rencontre ds 1742, Denis Diderot est la seule figure de proue des
Lumires avoir trouv dans sa vie l'origine d'une remise en question de l'ordre ta-
bli: n Langres, il est lev par les jsuites et, pouss vers la prtrise par manque de
ressources, tonsur treize ans. En s'enfuyant Paris pour chapper une condition
qu'il refuse, il manifeste une nergie rebelle qu'il paie au prix le plus fort en se
condamnant pendant des annes exercer des petits mtiers tandis qu'il pouse une
jeune fille du peuple. Cette exprience, qui nourrit l'aspect picaresque de ses romans,
passe par la traduction d'ouvrages anglais: il dcouvre ainsi le versant britannique des
Lumires dans le domaine scientifique et lit Voltaire. 1J.lonn par le besoin et dou
d'un vif esprit d'entreprise, il se lance dans l'aventure de l'Encyclopdie et rdige paral-
llement: ses Penses philosophiques (1746) et un roman libertin, Les Bijoux indiscrets
(1748), publi sous le manteau. Sa Lettre sur les aveugles (1749), influence par le sen-
sualisme de son ami Condillac, pose la question des rapports entre la sensation et la
rflexion, et esquisse l'orientation matrialiste de sa pense: elle lui vaut aussitt un
sjour en prison dans le donjon de Vincennes, o Rousseau lui rendra une visite lgen-
daire. Cette preuve et les difficults rencontres par l'Encyclopdie, difficilement sau-
ve par la dtermination commerciale des libraires, radicalisent sa conscience poli-
tique. Tandis qu'il approfondit son travail philosophique dans les Penses sur l'interpr-
tation de la nature (1753) il rpand dans les salons aristocratiques ses ides matria-
listes et se lie avec le baron d'Holbach et Mme d'pinay.
t De la bataille philosophique la cour de Russie
Brouill avec Rousseau en 1757, Diderot est naturellement la premire cible des enne-
mis des Lumires. Malgr la campagne de dnigrement engage contre les philo-
sophes, affaiblis par le scandale de r article Genve de l'Encyclopdie, l'preuve ne
diminue pas la curiosit de Diderot. L'infatigable polygraphe produit des romans, La
Religieuse (v. 1760), Jacques le Fataliste et Le Neveu de Rameau (compos entre 1762 et
1777).ll invente presque la critique d'art dans ses comptes rendus des Salons de pein-
ture qui se tiennent rgulirement au Louvre et analyse magistralement les enjeux de
l'art dramatique dans Le Paradoxe sur le comdien (crit en 1773). Sous la forme dialo-
gue qui le met en dbat avec son ami d'Alembert et lui assure une large audience, il
publie Le Rve de d'Alembert (1769). Dans la dernire dcennie d'une vie toujours
durement gagne, Diderot bnficie du soutien matriel et de l'accueil de Catherine II
de Russie: la souveraine d'une des monarchies les plus tyranniques du monde, ouverte
par calcul la mode trs thorique du despotisme clair, avait envisag de faire
diter l'Encyclopdie en Russie au plus fort de la bataille contre la censure. Elle reoit
pendant cinq mois (1773) un Diderot assez naf pour rdiger un Plan de rforme mais
cet accueil prend, pour un crivain us, l'allure d'une reconnaissance: jusqu' sa mort
le philosophe crit, laissant comme Voltaire une brillante correspondance, adresse
notamment son amie de cur Sophie Volland, morte, comme d'Alembert, peu de
temps avant lui.
2. une pense trs avance
~ le matrialisme de Diderot
Construite avec une opinitret courageuse qui provoque la polmique sans la cher-
cher, la philosophie de Diderot se fonde sur l'exprience, comme l'attestent la Lettre
sur les aveugles et Le Rve de d'Alembert. Pour lui, la chane de la vie prend sa source
dans la matire et le mouvement qui organisent en continuit le rseau des sensa-
tions d'o procdent les sentiments et le jugement. Il est trs influenc par les
dcouvertes de son temps et toute son uvre insiste sur le rle exerc par le corps
sur les motions et l'activit intellectuelle. Il a l'intuition de l'volutionnisme et du
transformisme venir. Plus radicalement encore que Voltaire, il rejette toute religion
rvle et affirme la vanit de la mtaphysique puisque sa pense nie clairement le
dualisme cartsien qui distingue l'me du corps: cette hypothse implique donc son
athisme, mme s'il n'aborde pas la question frontalernent. Un des aspects les plus
audacieux de sa philosophie tient au dterminisme contenu dans sa vision matria-
liste du monde: le citoyen pris de libert ne nie pas la faible part du libre arbitre
dans la chane biologique dont il est issu.
~ Politique et morale
Diderot fait de la nature la cl de vote de son idal politique et moral. Il ne reconnat
pas le droit divin l'origine de l'absolutisme royal et lui oppose la notion de droit
naturel, qui donne la volont gnrale le pouvoir de fonder l'autorit politique sur un
contrat: deux principes qui donnent leurs titres des articles essentiels de
l'Encyclopdie. Profondment pris de libert, il ne croit pas au despotisme clair: car
la volont rformiste d'un souverain ne garantit en rien ses sujets contre l'arbitraire et
la collusion fatale entre le pouvoir politique et le clerg analyse dans le Discours d'un
philosophe un roi (1774).
C'est aussi la nature que se rfre le Supplment au voyage de Bougainville (1772), un
dialogue la structure complexe, pour prner une morale politique et sociale de la
libert dont la finalit unique est le bonheur. Jouant sur le mythe du <<bon sauvage,
l'utopie de la petite socit tahitienne dessine un idal politique fond sur la confiance
mise dans la sociabilit et la libert des murs. Enfin, Diderot s'affirme dmocrate
dans un de ses derniers textes, adress en 1782 aux Insurgents , vainqueurs des
Anglais et fondateurs des tats-Unis : il y voit un modle prometteur mais fragile
puisque conditionn par la vertu de ceux qu l'incarnent. Enfin, il fait de la politique
ducative des rgimes politiques une des cls de leur stabilit et de leur prennit.
81
Des anti-Lumires
au conflit avec Rousseau
L'importance du conflit qui oppose, partir de 1755, les deux gants du sicle,
Voltaire, rejoint par les philosophes, et Rousseau a t longtemps sur-
estime. Mais l'pisode est significatif: il s'inscrit dans un contexte de raction
un mouvement conqurant et met en vidence l'originalit de la pense de
Rousseau irrductible un quelconque mouvement.
1. Des divers
82
Rivalits intellectuelles
La rsistance aux Lumires, contrairement aux ides reues, ne s'est pas fige dans un
parti opposant clairement soud, celui des chrtiens dfenseurs de l'ordre social et reli-
gieux garanti par l'absolutisme. C'est parce qu'ils taient d'abord des crivains que les
philosophes ont suscit des rivalits sans merci dans leur propre milieu, celui des
lettrs. Certes, leurs ennemis les plus farouches sont conservateurs et naturellement
proches du parti dvot. Mais c'est au nom des belles-lettres et du <<got classique>>
qu'un Frron attaque Voltaire, dont le succs lui pse, dans L'Anne littraire. La charge
la plus rude contre le clan philosophique sera celle du dramaturge Palissot (1730-1814).
Sa comdie Les Philosophes (1760) reprend le schma des Femmes savantes de Molire
pour ridculiser Diderot et les encyclopdistes: ils sont prsents comme des pdants
irralistes, dpourvus de talent littraire, accuss de dtruire la morale, la religion et la
famille sans offrir en change une pense leve. Et curieusement ces critiques pargnent
Voltaire, qui est la cible favorite du pouvoir religieux et vient de s'installer Ferney: car
les anti-philosophes redoutent moins la corruption des esprits que la conqute d'un
pouvoir intellectuel au moment o Jes pratiques de lecture augmentent.
les dfenseurs cie la religion et cie la tradition
Ce n'est que dans les annes 1750, peu aprs l'emprisonnement de Diderot
Vincennes, sans qu'eux-mmes s'en rendent immdiatement compte, que la lutte
contre la coterie des philosophes s'organise en une sorte de coalition. Cette cam
pagne runit des pouvoirs gnralement opposs, la cour, rempart de l'absolutisme, et
le Parlement, qui dfend les privilges des anciens fodaux. Les critiques des jsuites du
journal de Trvoux concordent avec celles de leurs plus anciens ennemis, les jans-
nistes, qui s'expriment dans Les Nouvelles ecclsiastiques. En 1759, le livre De l'esprit
(1758), du matrialiste Helvtius, proche de d'Holbach et Diderot, est condamn par
le Parlement pendant les attaques contre 1' Encyclopdie. Ces puissants groupes de pres-
sion redoutent surtout la remise en cause de l'absolutisme. Hors de Paris, les ennemis
des Lumires, des prtres ou des thologiens peu connus, manifestent leurs craintes de
faon moins manichenne. Ils voient dans la gnralisation de l'esprit critique et le
relativisme une menace contre les traditions qui fondent leur univers, le renoncement
une sagesse que le christianisme a hrite de l' Anticjuit et 1 d .
d' . t - , a perte u sentiment
appar enance a une communaut organise. Beaucoup pensent que l , ,
tient n t 11 .. ' ,. ,t vente appar-
a Llle ement a ceux qm dettennent l'autorit et refusent fe - d
d v; 1 . pnnc1pe e tolrance
e en u par. o taire: cette opposition diffuse et durable se retrouvera bien 1 t d
dans la pensee contre-rvolutionnaire d'un Joseph de Maistre (1
753
_
1 82
1). pus ar
2. jean-jacques Rousseau (1712-1778}, de la critique ii la dissidence
Une figure marginale et inclassable
I1 aussi imprudent d'intgrer totalement l'uvre de Rousseau l'lan des
que de 1 en exclure en se fondant sur sa critique du mouvement. bien des
en plaant la nature au centre de sa rflexion, en analysant le pouvoir de la raison,
en les modes de gouvernement de son temps, il partage les procc ,. .
des phtl 1 M upa.wm
.
.
osop 1es. ats sa v.Iswn trs personnelle du monde le ton ht' 1
d t ' prop 1que et a
gravite e s?n e oquence avec le mouvement ptillant et parfois mondain
d_e qm furent ses amis. N dans la rpublique <i libre mais aristocratique d
Geneve, plus tranger encore que Diderot J'lgance spirituelle de:
salons C est un orphelin protestant, fils d'horloger en rupture de fam 'Il
au catholicisme au hasard de ses voyages pied en France et <lt
1
1
e,
Autod1d t 1 en a 1e.
ac e, musicien, 1 arnve Paris avec une expr1ence de la d
b 11 . . vw mconnue es
Il, ants dont Il se rapproche en exerant, aprs bien d'autres, le mtier de
precepteur. ? abord connu comme l'auteur d'un opra, il noue avec Voltaire
,d et ;nme Diderot, des .liens superfcels, attests par sa
l C est d'ailleurs, raconte-t-il dans Les Confessions en rendant
a_ Vincennes, que le hasard d'un sujet de auquel
1
, p:rtlope la tape d'une vision critique des Lumires: Je
systeme de pensee qu Il constrUit alors l'carte progressivement du monde ii des
nches et des gens de lettres o il s'tait gar.
t ta critique de la civilisation
mitan du mouvement, alors que l'ide de progrs se rpand, le Discours sur les
les ar:s .( 75?) affirme, nier la ncessit du savoir, que le confort et les
enfaits de la ClVtsatwn, par le blais des sciences et des arts, ont pour consquence
pas le bonheur des peuples mais le dclin de la vertu. Contrairement aux philo-
ophes, Rousseau ne souhaite pas uniquement comprendre et expliquer la nature mais
en retrouver la prsence originelle, dans une sorte de nostalgie de l'ge d' h
toute s . D or qm ante
lent . ans _rense, la disparition de l'tat de nature devient un quiva-
f: q. e, du pech ongmel: culture et donc les Lumires y apparaissent comme
une Rousseau oppose amsi la civilisation non pas l'tat le plus primit
1
fde la
nature ma r ', d' ., '
.. IS Image une soCiete douce et patriarcale, fonde sur la simplicit des
et la qui lui aurait immdiatement succd. Son Discours sur l'origine et les
on e
1
n;ents de.l'mgalit parmi les hommes (1755) voit alors dans l'institution sociale
<- d_e .l'humanit originelle: bonne et gnreuse, elle est corrompue par
. appantwn du de proprit et par les diffrentes formes de gouvernement qui ne
servent que les nches et engendrent guerres, misres et dgradation.
83
Des anti-Lumires
au conflit avec Rousseau
L'importance du conflit qui oppose, partir de 1755, les deux gants du sicle,
Voltaire, rejoint par les philosophes, et Rousseau a t longtemps sur-
estime. Mais l'pisode est significatif: il s'inscrit dans un contexte de raction
un mouvement conqurant et met en vidence l'originalit de la pense de
Rousseau irrductible un quelconque mouvement.
1. Des divers
82
Rivalits intellectuelles
La rsistance aux Lumires, contrairement aux ides reues, ne s'est pas fige dans un
parti opposant clairement soud, celui des chrtiens dfenseurs de l'ordre social et reli-
gieux garanti par l'absolutisme. C'est parce qu'ils taient d'abord des crivains que les
philosophes ont suscit des rivalits sans merci dans leur propre milieu, celui des
lettrs. Certes, leurs ennemis les plus farouches sont conservateurs et naturellement
proches du parti dvot. Mais c'est au nom des belles-lettres et du <<got classique>>
qu'un Frron attaque Voltaire, dont le succs lui pse, dans L'Anne littraire. La charge
la plus rude contre le clan philosophique sera celle du dramaturge Palissot (1730-1814).
Sa comdie Les Philosophes (1760) reprend le schma des Femmes savantes de Molire
pour ridculiser Diderot et les encyclopdistes: ils sont prsents comme des pdants
irralistes, dpourvus de talent littraire, accuss de dtruire la morale, la religion et la
famille sans offrir en change une pense leve. Et curieusement ces critiques pargnent
Voltaire, qui est la cible favorite du pouvoir religieux et vient de s'installer Ferney: car
les anti-philosophes redoutent moins la corruption des esprits que la conqute d'un
pouvoir intellectuel au moment o Jes pratiques de lecture augmentent.
les dfenseurs cie la religion et cie la tradition
Ce n'est que dans les annes 1750, peu aprs l'emprisonnement de Diderot
Vincennes, sans qu'eux-mmes s'en rendent immdiatement compte, que la lutte
contre la coterie des philosophes s'organise en une sorte de coalition. Cette cam
pagne runit des pouvoirs gnralement opposs, la cour, rempart de l'absolutisme, et
le Parlement, qui dfend les privilges des anciens fodaux. Les critiques des jsuites du
journal de Trvoux concordent avec celles de leurs plus anciens ennemis, les jans-
nistes, qui s'expriment dans Les Nouvelles ecclsiastiques. En 1759, le livre De l'esprit
(1758), du matrialiste Helvtius, proche de d'Holbach et Diderot, est condamn par
le Parlement pendant les attaques contre 1' Encyclopdie. Ces puissants groupes de pres-
sion redoutent surtout la remise en cause de l'absolutisme. Hors de Paris, les ennemis
des Lumires, des prtres ou des thologiens peu connus, manifestent leurs craintes de
faon moins manichenne. Ils voient dans la gnralisation de l'esprit critique et le
relativisme une menace contre les traditions qui fondent leur univers, le renoncement
une sagesse que le christianisme a hrite de l' Anticjuit et 1 d .
d' . t - , a perte u sentiment
appar enance a une communaut organise. Beaucoup pensent que l , ,
tient n t 11 .. ' ,. ,t vente appar-
a Llle ement a ceux qm dettennent l'autorit et refusent fe - d
d v; 1 . pnnc1pe e tolrance
e en u par. o taire: cette opposition diffuse et durable se retrouvera bien 1 t d
dans la pensee contre-rvolutionnaire d'un Joseph de Maistre (1
753
_
1 82
1). pus ar
2. jean-jacques Rousseau (1712-1778}, de la critique ii la dissidence
Une figure marginale et inclassable
I1 aussi imprudent d'intgrer totalement l'uvre de Rousseau l'lan des
que de 1 en exclure en se fondant sur sa critique du mouvement. bien des
en plaant la nature au centre de sa rflexion, en analysant le pouvoir de la raison,
en les modes de gouvernement de son temps, il partage les procc ,. .
des phtl 1 M upa.wm
.
.
osop 1es. ats sa v.Iswn trs personnelle du monde le ton ht' 1
d t ' prop 1que et a
gravite e s?n e oquence avec le mouvement ptillant et parfois mondain
d_e qm furent ses amis. N dans la rpublique <i libre mais aristocratique d
Geneve, plus tranger encore que Diderot J'lgance spirituelle de:
salons C est un orphelin protestant, fils d'horloger en rupture de fam 'Il
au catholicisme au hasard de ses voyages pied en France et <lt
1
1
e,
Autod1d t 1 en a 1e.
ac e, musicien, 1 arnve Paris avec une expr1ence de la d
b 11 . . vw mconnue es
Il, ants dont Il se rapproche en exerant, aprs bien d'autres, le mtier de
precepteur. ? abord connu comme l'auteur d'un opra, il noue avec Voltaire
,d et ;nme Diderot, des .liens superfcels, attests par sa
l C est d'ailleurs, raconte-t-il dans Les Confessions en rendant
a_ Vincennes, que le hasard d'un sujet de auquel
1
, p:rtlope la tape d'une vision critique des Lumires: Je
systeme de pensee qu Il constrUit alors l'carte progressivement du monde ii des
nches et des gens de lettres o il s'tait gar.
t ta critique de la civilisation
mitan du mouvement, alors que l'ide de progrs se rpand, le Discours sur les
les ar:s .( 75?) affirme, nier la ncessit du savoir, que le confort et les
enfaits de la ClVtsatwn, par le blais des sciences et des arts, ont pour consquence
pas le bonheur des peuples mais le dclin de la vertu. Contrairement aux philo-
ophes, Rousseau ne souhaite pas uniquement comprendre et expliquer la nature mais
en retrouver la prsence originelle, dans une sorte de nostalgie de l'ge d' h
toute s . D or qm ante
lent . ans _rense, la disparition de l'tat de nature devient un quiva-
f: q. e, du pech ongmel: culture et donc les Lumires y apparaissent comme
une Rousseau oppose amsi la civilisation non pas l'tat le plus primit
1
fde la
nature ma r ', d' ., '
.. IS Image une soCiete douce et patriarcale, fonde sur la simplicit des
et la qui lui aurait immdiatement succd. Son Discours sur l'origine et les
on e
1
n;ents de.l'mgalit parmi les hommes (1755) voit alors dans l'institution sociale
<- d_e .l'humanit originelle: bonne et gnreuse, elle est corrompue par
. appantwn du de proprit et par les diffrentes formes de gouvernement qui ne
servent que les nches et engendrent guerres, misres et dgradation.
83
D l'harmonie du moi sous le regard de Dieu
cette perte du bonheur primordial Rousseau associe l'alination du moi, gale-
ment corrompu par la civilisation et coup d'un Dieu partout prsent dans la nature.
Au cosmopolitisme conqurant des philosophes il prfre le repli de la conscience
elle-mme: dans son univers, le moi, qui pour les philosophes s'efface devant la rai-
son, occupe une place importante et s'panouit dans le recueillement et le contact
intime avec les beauts de la nature, ou au sein d'une petite socit. La religion de
Rousseau est tout aussi personnelle: s'il rcuse en raison les dogmes vhiculs par
toutes les religions rvles, le sentiment intrieur>> de l'existence de Dieu nat chez
lui d'une intuition rationnelle et non d'un affect. Mais son thisme est trs loign du
disme de Voltaire, et encore plus du sensualisme matrialiste de Diderot et d'Helvtius
ou de leur athisme, qui, aprs avoir limin Dieu, n'attribue les exigences de la
morale qu' un tat avanc de la civilisation. Au contraire, pour Rousseau, le dua-
lisme du corps et de l'me n'est pas contestable: ds l'tat de nature, l'homme est
bon, la conscience du bien lui est transmise par son me et lui permet de lutter
aussitt contre le mal dont tmoigne 1' gosme des espces. ll manifeste par ailleurs
une trs grande confiance dans la Providence au moment o Voltaire, par exemple,
devient de plus en plus sceptique.
La singularit de la pense rousseauiste qui s'approprie les donnes des Lun:res ne
s'exprimera dans sa totalit qu'aprs la rupture avec le clan philosophique. A travers
trois textes majeurs, il laborera un projet de socit conu pour rformer l'homme, le
citoyen et les murs: l'mile (1762) propose un programme pdagogique; Du contrat
social (1762) formule une thorie politique audacieuse qui prne le renoncement la
libert individuelle au profit de la libert civile et d'un gouvernement soumis la
volont du peuple; le roman La Nouvelle Hlose (1761) dcrit l'utopie d'une petite
socit o la transparence des curs et la communaut de pense assureraient le bonheur.
Ce mirage est cependant dmenti par l'issue tragique de l'intrigue amoureuse, qui a
valu son succs au roman et provoqu des torrents de larmes.
3. la querelle, son prtexte et ses consquences
84
Du doute la rupture
Ds le Discours sur les sciences et les arts, qui rend aussitt son auteur clbre, la contra-
diction est vidente entre les ides de Rousseau et la propagande des Lumires vhicu-
le par les philosophes. Le premier affirme que le but des socits n'est pas l'accroisse-
ment des richesses. Les seconds dcrivent une socit en marche vers le bonheur
la production, la consommation et le partage de biens de plus en plus labo::-,
Tandis que Rousseau voque le paradis perdu d'une socit patriarcale, les ph:lo-
sophes, aprs Voltaire qui a dclar, dans Le Mondain: <iLe paradis terrestre est ou )<'
suis, clbrent le progrs dans 1' article <<Luxe de l'Encyclopdie. Il semble cependant
que les rivalits d'influence et les incompatibilits d'humeur aient prcd, avant
l'envenimer, la controverse thorique sur la nature et les effets des Lumires. Fau: a
une constellation mondaine de talents brillants bien installs dans l'espace intellectuel
du moment, Rousseau, dj dcal socialement, n'a pu que se sentir isol dans unt
pense dont la puissance et l'originalit ne pouvaient qu'inquiter ses ii amis>>. ( )n
avait sans doute ii recrut, pour propager les ides des autres un trang . . l d . .
. d . c . , . ' er ma a rmt qm
preten mt Laire connaltre les siennes. Hypersensible dpourvu de l' .
d l
' . . . . ' msance mondam
et e de salon qm aplamssalt la plupart des conflits internes entre les h. _
sophes, le citoyen de Genve a rapidement irrit. P Ilo
le conflit avec Voltaire et les encyclopdistes
Le Discours sur les sciences et les arts a sans doute suscit chez les philosopl .
d' 1es un scepti-
Cisme temte amusement dont Rousseau ne ressentit pas l'ironie Ad
" lt' 1 ]'' d d l . mirateur de
".o a1re, 1 a m1pru en ce e m envoyer, en 1755, son Discours sur l'origine d l' , z ,
, .. . , . , ,. e mega 1te
et s atttre en reponse un petit chef-d uvre d Ironie et de mauvaise foi:
<<J'ai reu, Monsieur, votre nouveau livre contre le genre humain et
1
e vous
. en rerneroe
Vous plauez aux hommes qui vous dites leurs vrits mais vous ne les corrrg .
. erez pas. On
ne peut pemdre avec des couleurs plus fortes les horreurs de la socit hum
11
ne d
. . ' , ont notre
Ignorance et notre fm blesse nous promettent tant de consolations On n'a
1
an
1

1
.
, . , . ' ms emp oye
tant d espnt a vou.lOir nous rendre btes; il prend envie de marcher quatre p!tt
1 . , es quam
on ht votre ouvrage.>>
Le ton est donn: alors que la batame de l'Encyclopdie s'engage et que les philosophes
comptent leurs partisans, le fosse se creuse Au Pome sur le dsastre de Lt'sb
. . . . . anne
( 1756), qm rad1cahse le scepticisme de Voltaire, Rousseau rpond la mme anne par
sa sur la Providence. La publication de l'article Genve>> dans l'Encyclopdie
peu plus la querelle: l'article de d'Alembert dont la profession de foi
dets..te susCite la censure du pouvoir (voir fiche 24) est galement attaqu par Rouss .
l , . eau,
e Genevois, rcemment rapproch des calvinistes, qui, trs influents dans sa ville
natale, Y inte:dit la ii , reproche l'encyclopdiste d'en avoir fait l'apologie
dans une d1gresswn. La nposte de Rousseau dans la Lettre d'Alembert sur les spectacles
(1758) le spare dfinitivement des encyclopdistes : il conteste la valeur littraire et le
pouvoir librateur du thtre, condamnant une des grandes passions de Voltaire.
il s'est senti vis par une rplique d'une pice de Diderot, le Fils naturel,
affirmait: ii Il n'y a que le mchant qui soit seul et se brouille avec lui aprs un
echange de correspondance douloureux.
& Malentendus et consquences
Aggrav par les htes aristocratiques de Rousseau, sans doute ravis d'humilier un fils
ombrageux, orgueilleux et presque sauvage, ce conflit entre individus peut
mflechlf la lecture du mouvement, dont il n'est qu'un pisode. Il incite tort ranger
R,ousseau parmi les ennemis des Lumires alors que la philosophie de ce thoricien
resolument moderne est parfaitement rationnelle et que ce botaniste aime les sciences.
qui le distingue des Lumires, sa critique de la connaissance, son refus du relati-
ses positions sur le rle de la conscience et de la foi, est moins important que ce
qUI 1 en rapproche. Dans un combat ingal, la querelle a cependant bris l'homme
Jacques, mais elle a produit, sur le plan strictement littraire, deux purs chefs-
d uvre: sans la paranoa qui a affect Rousseau aprs le conflit, sans les perscutions
dont il a 't' ' Il t I C ,r,
. e e ree emen V1Cttme, m on
1
esswns, conues comme une justification,
n; Les du promeneur solitaire, crites comme un retour intemporel soi-mme
n aurment Jamais vu le jour.
85
D l'harmonie du moi sous le regard de Dieu
cette perte du bonheur primordial Rousseau associe l'alination du moi, gale-
ment corrompu par la civilisation et coup d'un Dieu partout prsent dans la nature.
Au cosmopolitisme conqurant des philosophes il prfre le repli de la conscience
elle-mme: dans son univers, le moi, qui pour les philosophes s'efface devant la rai-
son, occupe une place importante et s'panouit dans le recueillement et le contact
intime avec les beauts de la nature, ou au sein d'une petite socit. La religion de
Rousseau est tout aussi personnelle: s'il rcuse en raison les dogmes vhiculs par
toutes les religions rvles, le sentiment intrieur>> de l'existence de Dieu nat chez
lui d'une intuition rationnelle et non d'un affect. Mais son thisme est trs loign du
disme de Voltaire, et encore plus du sensualisme matrialiste de Diderot et d'Helvtius
ou de leur athisme, qui, aprs avoir limin Dieu, n'attribue les exigences de la
morale qu' un tat avanc de la civilisation. Au contraire, pour Rousseau, le dua-
lisme du corps et de l'me n'est pas contestable: ds l'tat de nature, l'homme est
bon, la conscience du bien lui est transmise par son me et lui permet de lutter
aussitt contre le mal dont tmoigne 1' gosme des espces. ll manifeste par ailleurs
une trs grande confiance dans la Providence au moment o Voltaire, par exemple,
devient de plus en plus sceptique.
La singularit de la pense rousseauiste qui s'approprie les donnes des Lun:res ne
s'exprimera dans sa totalit qu'aprs la rupture avec le clan philosophique. A travers
trois textes majeurs, il laborera un projet de socit conu pour rformer l'homme, le
citoyen et les murs: l'mile (1762) propose un programme pdagogique; Du contrat
social (1762) formule une thorie politique audacieuse qui prne le renoncement la
libert individuelle au profit de la libert civile et d'un gouvernement soumis la
volont du peuple; le roman La Nouvelle Hlose (1761) dcrit l'utopie d'une petite
socit o la transparence des curs et la communaut de pense assureraient le bonheur.
Ce mirage est cependant dmenti par l'issue tragique de l'intrigue amoureuse, qui a
valu son succs au roman et provoqu des torrents de larmes.
3. la querelle, son prtexte et ses consquences
84
Du doute la rupture
Ds le Discours sur les sciences et les arts, qui rend aussitt son auteur clbre, la contra-
diction est vidente entre les ides de Rousseau et la propagande des Lumires vhicu-
le par les philosophes. Le premier affirme que le but des socits n'est pas l'accroisse-
ment des richesses. Les seconds dcrivent une socit en marche vers le bonheur
la production, la consommation et le partage de biens de plus en plus labo::-,
Tandis que Rousseau voque le paradis perdu d'une socit patriarcale, les ph:lo-
sophes, aprs Voltaire qui a dclar, dans Le Mondain: <iLe paradis terrestre est ou )<'
suis, clbrent le progrs dans 1' article <<Luxe de l'Encyclopdie. Il semble cependant
que les rivalits d'influence et les incompatibilits d'humeur aient prcd, avant
l'envenimer, la controverse thorique sur la nature et les effets des Lumires. Fau: a
une constellation mondaine de talents brillants bien installs dans l'espace intellectuel
du moment, Rousseau, dj dcal socialement, n'a pu que se sentir isol dans unt
pense dont la puissance et l'originalit ne pouvaient qu'inquiter ses ii amis>>. ( )n
avait sans doute ii recrut, pour propager les ides des autres un trang . . l d . .
. d . c . , . ' er ma a rmt qm
preten mt Laire connaltre les siennes. Hypersensible dpourvu de l' .
d l
' . . . . ' msance mondam
et e de salon qm aplamssalt la plupart des conflits internes entre les h. _
sophes, le citoyen de Genve a rapidement irrit. P Ilo
le conflit avec Voltaire et les encyclopdistes
Le Discours sur les sciences et les arts a sans doute suscit chez les philosopl .
d' 1es un scepti-
Cisme temte amusement dont Rousseau ne ressentit pas l'ironie Ad
" lt' 1 ]'' d d l . mirateur de
".o a1re, 1 a m1pru en ce e m envoyer, en 1755, son Discours sur l'origine d l' , z ,
, .. . , . , ,. e mega 1te
et s atttre en reponse un petit chef-d uvre d Ironie et de mauvaise foi:
<<J'ai reu, Monsieur, votre nouveau livre contre le genre humain et
1
e vous
. en rerneroe
Vous plauez aux hommes qui vous dites leurs vrits mais vous ne les corrrg .
. erez pas. On
ne peut pemdre avec des couleurs plus fortes les horreurs de la socit hum
11
ne d
. . ' , ont notre
Ignorance et notre fm blesse nous promettent tant de consolations On n'a
1
an
1

1
.
, . , . ' ms emp oye
tant d espnt a vou.lOir nous rendre btes; il prend envie de marcher quatre p!tt
1
. , es quam
on ht votre ouvrage.>>
Le ton est donn: alors que la batame de l'Encyclopdie s'engage et que les philosophes
comptent leurs partisans, le fosse se creuse Au Pome sur le dsastre de Lt'sb
. . . . . anne
( 1756), qm rad1cahse le scepticisme de Voltaire, Rousseau rpond la mme anne par
sa sur la Providence. La publication de l'article Genve>> dans l'Encyclopdie
peu plus la querelle: l'article de d'Alembert dont la profession de foi
dets..te susCite la censure du pouvoir (voir fiche 24) est galement attaqu par Rouss .
l , . eau,
e Genevois, rcemment rapproch des calvinistes, qui, trs influents dans sa ville
natale, Y inte:dit la ii , reproche l'encyclopdiste d'en avoir fait l'apologie
dans une d1gresswn. La nposte de Rousseau dans la Lettre d'Alembert sur les spectacles
(1758) le spare dfinitivement des encyclopdistes : il conteste la valeur littraire et le
pouvoir librateur du thtre, condamnant une des grandes passions de Voltaire.
il s'est senti vis par une rplique d'une pice de Diderot, le Fils naturel,
affirmait: ii Il n'y a que le mchant qui soit seul et se brouille avec lui aprs un
echange de correspondance douloureux.
& Malentendus et consquences
Aggrav par les htes aristocratiques de Rousseau, sans doute ravis d'humilier un fils
ombrageux, orgueilleux et presque sauvage, ce conflit entre individus peut
mflechlf la lecture du mouvement, dont il n'est qu'un pisode. Il incite tort ranger
R,ousseau parmi les ennemis des Lumires alors que la philosophie de ce thoricien
resolument moderne est parfaitement rationnelle et que ce botaniste aime les sciences.
qui le distingue des Lumires, sa critique de la connaissance, son refus du relati-
ses positions sur le rle de la conscience et de la foi, est moins important que ce
qUI 1 en rapproche. Dans un combat ingal, la querelle a cependant bris l'homme
Jacques, mais elle a produit, sur le plan strictement littraire, deux purs chefs-
d uvre: sans la paranoa qui a affect Rousseau aprs le conflit, sans les perscutions
dont il a 't' ' Il t I C ,r,
. e e ree emen V1Cttme, m on
1
esswns, conues comme une justification,
n; Les du promeneur solitaire, crites comme un retour intemporel soi-mme
n aurment Jamais vu le jour.
85
ou rationalisme des Lumires
la sensibilit prromantique>>
La notion conteste et problmatique de prromantisme>> tente d'tablir un
lien entre le rgne de la raison au XVIII' sicle et celui du <<cur>>, au dbut
du XIX'. Elle dsigne la fois une tendance littraire qui se manifeste pendant
l'closion des Lumires chez ses zlateurs mmes et la priode qui s'tend des
annes 1770 1815, du crpuscule de la royaut la chute de l'Empire.
1. l!.lmires et sensibilit
86
la permanence cl' un coumnt lyrique
La question de la sensibilit au sicle des Lumires met en vidence de
la notion de courant ou de mouvement>>: elle ne peut pas rendre la coexistence
dans une mme priode de tendances opposes. En effet, si les philosophes ont voulu
faire de leur sicle celui de la raison, leur ardeur doctrinaire n'a pas teint les formes
classiques de la littrature. Si la postrit a opr un tri qui relgue dans l'oubli un
grand nombre de potes clbrs en leur temps, 1' expression de la sensibilit s'exprime
tout au long du sicle face au militantisme des Lumires. Les intrigues du thtre de
Marivaux donnent une place importante aux intuitions et aux mois du cur.
L'influence de la littrature anglaise n'y est pas trangre: on traduit les pomes de
Pope et Les Nuits de Young. Les mutations du roman qui privilgie des personnages de
plus en plus vraisemblables par rapport l'intrigue y introduisent le pathtique: celui
des hrones de Marivaux dans La Vie de Marianne (1731-1741) et de l'abb Prvost
dans Manon Lescaut ( 1731).
La sensibilit au cur cles LUmires
Le mouvement d'o natra le romantisme est donc profondment ancr dans le
xvme sicle: l'expression de la sensibilit individuelle et des passions, touffe par
l'absolutisme et condamne par le classicisme, va de pair, de faon moins offensive,
avec celle de la raison. Cette libration est facilite par la critique des modles antiques
et la remise en cause des formes littraires par les philosophes qui sont dj le legs de la
querelle des Anciens et des Modernes, la fin du xvue sicle. La correspondance entre-
tenue par les philosophes et les amis des Lumires, contemporaine de l'essor du roman
pistolaire, tmoigne de cette double tendance privilgier la raison tout en consen-
tant aux passions. Les lettres de Diderot tmoignent de sa mlancolie et
sensibilit extrme: il est le premier utiliser un des mots cls du romantisme, ceh.11
de ,<spleen, quand, en 1760, il crit son amie Sophie Volland et lui en dcrit les
symptmes, c'est--dire les fameuses vapeurs anglaises, appeles le mah
du sicle suivant. Le genre du drame bourgeois qu'il invente alors et qm JOUe sur l_a
sensiblerie du spectateur doit probablement son chec un excs de Mais
son loge, dans le Salon de 1767, de la <<posie des ruines'' qui se dgage des tmles du
peintre Hubert Robert (1733-1808) cre une mode durable.
2. les effusions du moi Q la fin du sicle
Les clisciples cie Rousseau
partir des annes 1770, Ja vague sensible qui se veut moralisatrice prend appui sur
les effets qu'aura sur le lecteur la manifestation des affects. Selon P. Van Tieghem:
''L'efficacit morale de l'uvre littraire vient donc moins de la leon implicite qu'elle
contient que de la chaleur que sauront provoquer dans le cur du lecteur le rcit ou la
peinture des caractres.
De 1760 1770, l'entreprise rparatrice des Confessions de Rousseau, le got de la
nature et de la retraite qu'il y exprime ont donn leurs lettres de noblesse et une justifi-
cation morale aux panchements du cur. L'analyse du moi" cesse d'apparatre
comme une marque de complaisance ou de faiblesse pour devenir un moyen de
connaissance de soi, dans la ligne de saint Augustin. La Lettre Malesherbes (1762) et
le chant du cygne que constituent Les Rveries du promeneur solitaire confirment la
contigut naturelle entre un paysage et un tat d'me. Les disciples de Rousseau
prolongent l'influence du matre: c'est le cas de Bernardin de Saint-Pierre (1737-1814).
Lecteur passionn du Robinson Cruso de Daniel Defoe, fru d'exotisme, il se fait
connatre de Rousseau grce un rcit de voyage et l'accompagne dans ses dernires
annes de mditation. Ses tudes de la nature (1784) dcrivent, au-del du pittoresque,
l'harmonie des paysages avec une richesse lexicale et une recherche de l'image qui
influenceront le courant exotique et orientaliste en posie et en peinture l'poque
romantique. C'est surtout pour son roman sentimental Paul et Virginie (1788) qu'il est
alors clbre: quoique trs larmoyant, le rcit tablit une correspondance entre la
reprsentation de la nature et les motions des amants malheureux.
Dans son sillage, Volney (1757-1820) inaugure la mditation morale sur les Ruines
( 1791) : encyclopdiste, futur dput l'Assemble constituante, il oppose la grandeur
disparue de l'antique Palmyre la dcadence que connotent ses ruines pour en tirer
une leon politique sur la ncessit du progrs, un thme qui va fortement inspirer le
jeune Chateaubriand.
La posie lyrique
Dans le mme temps, la posie lgiaque amoureuse connat une belle fortune:
presque tous les thmes de la posie romantique rdent autour des lgies (1778) de
Pa rn y, des Regrets (1782) de Lonard. Dans la posie descriptive de Delille et ses
Jardins ( 1782), on trouve des vers comme J'aime mler mon deuil au deuil de la
nature qui prfigurent nettement Lamartine. Mais le grand pote lyrique et mconnu
de la fin du XVII!' est Andr Chnier (1762-1794), longtemps rduit ses crits poli-
tiques et son destin tragique de victime de la Terreur. Ses lgies, ses Bucoliques et
son ode La Jeune Tarentine (1785-1789) expriment une posie du deuil, de l'automne,
du crpuscule, que l'on peut qualifier de prromantique. Leur criture classique doit
aussi beaucoup l'innutrition des grands modles lyriques du XVIe sicle et l'imita-
tion cratrice des formes et des topai antiques: les orages'' romantiques ont donc t
longtemps dsirs au XVlW sicle.
87
ou rationalisme des Lumires
la sensibilit prromantique>>
La notion conteste et problmatique de prromantisme>> tente d'tablir un
lien entre le rgne de la raison au XVIII' sicle et celui du <<cur>>, au dbut
du XIX'. Elle dsigne la fois une tendance littraire qui se manifeste pendant
l'closion des Lumires chez ses zlateurs mmes et la priode qui s'tend des
annes 1770 1815, du crpuscule de la royaut la chute de l'Empire.
1. l!.lmires et sensibilit
86
la permanence cl' un coumnt lyrique
La question de la sensibilit au sicle des Lumires met en vidence de
la notion de courant ou de mouvement>>: elle ne peut pas rendre la coexistence
dans une mme priode de tendances opposes. En effet, si les philosophes ont voulu
faire de leur sicle celui de la raison, leur ardeur doctrinaire n'a pas teint les formes
classiques de la littrature. Si la postrit a opr un tri qui relgue dans l'oubli un
grand nombre de potes clbrs en leur temps, 1' expression de la sensibilit s'exprime
tout au long du sicle face au militantisme des Lumires. Les intrigues du thtre de
Marivaux donnent une place importante aux intuitions et aux mois du cur.
L'influence de la littrature anglaise n'y est pas trangre: on traduit les pomes de
Pope et Les Nuits de Young. Les mutations du roman qui privilgie des personnages de
plus en plus vraisemblables par rapport l'intrigue y introduisent le pathtique: celui
des hrones de Marivaux dans La Vie de Marianne (1731-1741) et de l'abb Prvost
dans Manon Lescaut ( 1731).
La sensibilit au cur cles LUmires
Le mouvement d'o natra le romantisme est donc profondment ancr dans le
xvme sicle: l'expression de la sensibilit individuelle et des passions, touffe par
l'absolutisme et condamne par le classicisme, va de pair, de faon moins offensive,
avec celle de la raison. Cette libration est facilite par la critique des modles antiques
et la remise en cause des formes littraires par les philosophes qui sont dj le legs de la
querelle des Anciens et des Modernes, la fin du xvue sicle. La correspondance entre-
tenue par les philosophes et les amis des Lumires, contemporaine de l'essor du roman
pistolaire, tmoigne de cette double tendance privilgier la raison tout en consen-
tant aux passions. Les lettres de Diderot tmoignent de sa mlancolie et
sensibilit extrme: il est le premier utiliser un des mots cls du romantisme, ceh.11
de ,<spleen, quand, en 1760, il crit son amie Sophie Volland et lui en dcrit les
symptmes, c'est--dire les fameuses vapeurs anglaises, appeles le mah
du sicle suivant. Le genre du drame bourgeois qu'il invente alors et qm JOUe sur l_a
sensiblerie du spectateur doit probablement son chec un excs de Mais
son loge, dans le Salon de 1767, de la <<posie des ruines'' qui se dgage des tmles du
peintre Hubert Robert (1733-1808) cre une mode durable.
2. les effusions du moi Q la fin du sicle
Les clisciples cie Rousseau
partir des annes 1770, Ja vague sensible qui se veut moralisatrice prend appui sur
les effets qu'aura sur le lecteur la manifestation des affects. Selon P. Van Tieghem:
''L'efficacit morale de l'uvre littraire vient donc moins de la leon implicite qu'elle
contient que de la chaleur que sauront provoquer dans le cur du lecteur le rcit ou la
peinture des caractres.
De 1760 1770, l'entreprise rparatrice des Confessions de Rousseau, le got de la
nature et de la retraite qu'il y exprime ont donn leurs lettres de noblesse et une justifi-
cation morale aux panchements du cur. L'analyse du moi" cesse d'apparatre
comme une marque de complaisance ou de faiblesse pour devenir un moyen de
connaissance de soi, dans la ligne de saint Augustin. La Lettre Malesherbes (1762) et
le chant du cygne que constituent Les Rveries du promeneur solitaire confirment la
contigut naturelle entre un paysage et un tat d'me. Les disciples de Rousseau
prolongent l'influence du matre: c'est le cas de Bernardin de Saint-Pierre (1737-1814).
Lecteur passionn du Robinson Cruso de Daniel Defoe, fru d'exotisme, il se fait
connatre de Rousseau grce un rcit de voyage et l'accompagne dans ses dernires
annes de mditation. Ses tudes de la nature (1784) dcrivent, au-del du pittoresque,
l'harmonie des paysages avec une richesse lexicale et une recherche de l'image qui
influenceront le courant exotique et orientaliste en posie et en peinture l'poque
romantique. C'est surtout pour son roman sentimental Paul et Virginie (1788) qu'il est
alors clbre: quoique trs larmoyant, le rcit tablit une correspondance entre la
reprsentation de la nature et les motions des amants malheureux.
Dans son sillage, Volney (1757-1820) inaugure la mditation morale sur les Ruines
( 1791) : encyclopdiste, futur dput l'Assemble constituante, il oppose la grandeur
disparue de l'antique Palmyre la dcadence que connotent ses ruines pour en tirer
une leon politique sur la ncessit du progrs, un thme qui va fortement inspirer le
jeune Chateaubriand.
La posie lyrique
Dans le mme temps, la posie lgiaque amoureuse connat une belle fortune:
presque tous les thmes de la posie romantique rdent autour des lgies (1778) de
Pa rn y, des Regrets (1782) de Lonard. Dans la posie descriptive de Delille et ses
Jardins ( 1782), on trouve des vers comme J'aime mler mon deuil au deuil de la
nature qui prfigurent nettement Lamartine. Mais le grand pote lyrique et mconnu
de la fin du XVII!' est Andr Chnier (1762-1794), longtemps rduit ses crits poli-
tiques et son destin tragique de victime de la Terreur. Ses lgies, ses Bucoliques et
son ode La Jeune Tarentine (1785-1789) expriment une posie du deuil, de l'automne,
du crpuscule, que l'on peut qualifier de prromantique. Leur criture classique doit
aussi beaucoup l'innutrition des grands modles lyriques du XVIe sicle et l'imita-
tion cratrice des formes et des topai antiques: les orages'' romantiques ont donc t
longtemps dsirs au XVlW sicle.
87
Les prmices
de l'me romantique
Aucun corps de doctrine fond sur la prennit ou le renouvellement des genres
ne caractrise cette priode confuse du postclassicisme o l'on ne sait pas
encore que le romantisme va l'emporter sur toutes les autres tendances litt-
raires. Un constat s'impose nanmoins: c'est le contenu des uvres littraires
plus que leur forme qui constitue un courant entre 1778 et 1820.
1. l'individu dans l'Histoire
88
ou jugement de valeur au plaisir individuel
Bien que l'on s'accorde situer entre la mort de Rousseau (1778) et la publication des
Mditations potiques (1820) de Lamartine la priode qui permet d'enterrer en France
l'hritage du classicisme, une seule csure est vritablement nette, celle de l'Histoire : la
Rvolution, le Consulat, l'Empire et l'croulement des rves. Certes, les thmes majeurs
du romantisme voisinent ds 1750 avec l'idal des Lumires. Mais, aprs .l'ambition de
perfection morale du classicisme et celle d'une socit de progrs collectif, l'ombre de
la vertu et du bonheur philosophiques, c'est la voix des individus qui revendique une
place au milieu des convulsions rvolutionnaires. Le champ de la littrature est alors trs
vaste: il runit les crits philosophiques et les ouvrages d'imagination. Et, dans la
lecture ou au thtre, l'motion esthtique commence l'emporter sur le plaisir intellectuel
de l'homme de got. On recherche moins dans la littrature la reproduction d'un
modle que l'expression d'un sentiment prisonnier au fond de l'me (Mme de Stal).
Mme de Stal, Benjamin Constant et leurs mules
Auteurs d'essais et de romans, Benjamin Constant (1767-1830) et surtout Mme de Stal
(1766-1817) incarnent bien la double postulation de l'poque la comprhension du
monde et l'expression esthtique de soi. Fille de Necker, le dernier ministre des
Finances de Louis XVI, Mme de Stal est une hritire des Lumires. Elle a rencontr
Benjamin Constant dans les salons parisiens. Tous deux manifestent dans des uvres
romanesques leur adhsion au courant sensible, Constant avec Adolphe (1816), Mme de
Stal avec Delphine (1802) et Corinne (1807), o s'esquissent certains grands thmes
romantiques, l'Italie, la nature, la mlancolie, coups de digressions idologiques.
Dans le sillon trac par Rousseau et son besoin de <i prsence soi-mme, puis creus
par Goethe (1749-1832) en Allemagne, le primat du moi et l'affirmation de son origi-
nalit par rapport des principes et des rgles s'expriment avec force. En effet, dans
le roman Les Souffrances du jeune Werther (1774), un jeune homme, victime d'une
banale dception amoureuse, rejette l'ordre social jusqu'au suicide en affirmant: Ce
que je sais, tout le monde peut le savoir, mais mon cur n'est qu' moi. On retrouve
dans le sombre rcit de Senancour (1770-1846) Oberman (1804), une sorte de journal
intime sous forme pistolaire, une qute d'absolu de mme nature.
2. De l'harmonie au gnie et au sacr
t l'esquisse d'une thorie
Mais, tandis que Benjamin Constant s'oriente vers la rflexion politique, Mme de Stal
donne un autre sens au cosmopolitisme qu'elle a hrit des Lumires. Dans De la
littrature (1800) et De l'Allemagne (1810), elle dpasse le dbat traditionnel sur les
genres et'la distinction raison/sentiment. En s'interrogeant sur l'influence exerce par
les institutions sociales sur la littrature, elle assigne la pense le devoir d'assurer
les prog'rs de la socit. Mais elle rserve aux uvres d'imagination le pouvoir
d'entraner, par l'motion qu'elles suscitent, l'adhsion du lecteur l'volution du
monde. En refusant d'opposer pense et posie, son tude annonce clairement .le
romantisme. Elle donne surtout un support thorique la puissance de l'imaginaire
dans la littrature anglaise et surtout allemande, face au rationalisme franais : en
distinguant une opposition littraire entre le Nord et le Sud, taye sur une thorie
des climats, elle attribue le foisonnement de la littrature allemande une cause
historique, le nombre de ses nationalits et son passage brutal de la barbarie au
christianisme et rhabilite la littrature et le folklore mdivaux.
ou bon got l'enthousiasme
Aprs avoir, dans son premier essai, dfendu une forme de complmentarit entre
raison et sentiment)), runis par la nature et la religion, Mme de Stal va assez loin
dans sa dfinition du gnie et donne par l le ton d'une poque. L'volution sman-
tique de ce terme la fin du sicle est caractristique d'un renversement philosophique
et esthtique. Les encyclopdistes considraient le gnie comme la qualit d'une
uvre plus que celle d'un homme. Un crivain pouvait avoir du gnie tout en
demeurant une figure rationnelle, sa forme d'intelligence suprieure celle de
l'<< homme sensible lui assurant une communication superlative avec le monde. La
gnration dite prromantique fait place l'irrationnel: il ne s'agit plus pour le
grand crateur d' avoir du gnie mais d'en tre un. La notion d' enthousiasme
revient la mode, s'inspirant du sens tymologique de ce terme, qui dsigne le fait
d'tre possd par un souffle divin, elle revendique pour le pote une puissance vitale
au-dessus de la moyenne donne par les dieux ou Dieu. Le gnie est ainsi capable de
dfier les rgles du bon got.
La prsence du sacr et la redcouverte de la nature
La rhabilitation du gnie va de pair avec celle du sacr ds lors que les partisans de la
religion naturelle sont battus en brche par une vague de religiosit nouvelle: ct du
retour au catholicisme prn par le courant contre-rvolutionnaire, c'est le sentiment
religieux dfendu par Rousseau, premire figure du gnie malheureux, dans la
Profession de foi du Vicaire savoyard (chapitre IV de l'mile), qui s'impose. Instaurant
un rapport direct avec le divin, dans une communion de l'me avec son crateur, cette
religion indiffrente au dogme et aux institutions connat un vrai regain. Le sentjment
du sacr passe par l'isolement. La beaut de la nature est la premire figure d'un
sublime non plus fabriqu par les rgles de l'art classique mais vcu par l'crivain, un
tre que le xvme sicle a consacr en raison et que le XIXe va transformer en prophte.
89
Les prmices
de l'me romantique
Aucun corps de doctrine fond sur la prennit ou le renouvellement des genres
ne caractrise cette priode confuse du postclassicisme o l'on ne sait pas
encore que le romantisme va l'emporter sur toutes les autres tendances litt-
raires. Un constat s'impose nanmoins: c'est le contenu des uvres littraires
plus que leur forme qui constitue un courant entre 1778 et 1820.
1. l'individu dans l'Histoire
88
ou jugement de valeur au plaisir individuel
Bien que l'on s'accorde situer entre la mort de Rousseau (1778) et la publication des
Mditations potiques (1820) de Lamartine la priode qui permet d'enterrer en France
l'hritage du classicisme, une seule csure est vritablement nette, celle de l'Histoire : la
Rvolution, le Consulat, l'Empire et l'croulement des rves. Certes, les thmes majeurs
du romantisme voisinent ds 1750 avec l'idal des Lumires. Mais, aprs .l'ambition de
perfection morale du classicisme et celle d'une socit de progrs collectif, l'ombre de
la vertu et du bonheur philosophiques, c'est la voix des individus qui revendique une
place au milieu des convulsions rvolutionnaires. Le champ de la littrature est alors trs
vaste: il runit les crits philosophiques et les ouvrages d'imagination. Et, dans la
lecture ou au thtre, l'motion esthtique commence l'emporter sur le plaisir intellectuel
de l'homme de got. On recherche moins dans la littrature la reproduction d'un
modle que l'expression d'un sentiment prisonnier au fond de l'me (Mme de Stal).
Mme de Stal, Benjamin Constant et leurs mules
Auteurs d'essais et de romans, Benjamin Constant (1767-1830) et surtout Mme de Stal
(1766-1817) incarnent bien la double postulation de l'poque la comprhension du
monde et l'expression esthtique de soi. Fille de Necker, le dernier ministre des
Finances de Louis XVI, Mme de Stal est une hritire des Lumires. Elle a rencontr
Benjamin Constant dans les salons parisiens. Tous deux manifestent dans des uvres
romanesques leur adhsion au courant sensible, Constant avec Adolphe (1816), Mme de
Stal avec Delphine (1802) et Corinne (1807), o s'esquissent certains grands thmes
romantiques, l'Italie, la nature, la mlancolie, coups de digressions idologiques.
Dans le sillon trac par Rousseau et son besoin de <i prsence soi-mme, puis creus
par Goethe (1749-1832) en Allemagne, le primat du moi et l'affirmation de son origi-
nalit par rapport des principes et des rgles s'expriment avec force. En effet, dans
le roman Les Souffrances du jeune Werther (1774), un jeune homme, victime d'une
banale dception amoureuse, rejette l'ordre social jusqu'au suicide en affirmant: Ce
que je sais, tout le monde peut le savoir, mais mon cur n'est qu' moi. On retrouve
dans le sombre rcit de Senancour (1770-1846) Oberman (1804), une sorte de journal
intime sous forme pistolaire, une qute d'absolu de mme nature.
2. De l'harmonie au gnie et au sacr
t l'esquisse d'une thorie
Mais, tandis que Benjamin Constant s'oriente vers la rflexion politique, Mme de Stal
donne un autre sens au cosmopolitisme qu'elle a hrit des Lumires. Dans De la
littrature (1800) et De l'Allemagne (1810), elle dpasse le dbat traditionnel sur les
genres et'la distinction raison/sentiment. En s'interrogeant sur l'influence exerce par
les institutions sociales sur la littrature, elle assigne la pense le devoir d'assurer
les prog'rs de la socit. Mais elle rserve aux uvres d'imagination le pouvoir
d'entraner, par l'motion qu'elles suscitent, l'adhsion du lecteur l'volution du
monde. En refusant d'opposer pense et posie, son tude annonce clairement .le
romantisme. Elle donne surtout un support thorique la puissance de l'imaginaire
dans la littrature anglaise et surtout allemande, face au rationalisme franais : en
distinguant une opposition littraire entre le Nord et le Sud, taye sur une thorie
des climats, elle attribue le foisonnement de la littrature allemande une cause
historique, le nombre de ses nationalits et son passage brutal de la barbarie au
christianisme et rhabilite la littrature et le folklore mdivaux.
ou bon got l'enthousiasme
Aprs avoir, dans son premier essai, dfendu une forme de complmentarit entre
raison et sentiment)), runis par la nature et la religion, Mme de Stal va assez loin
dans sa dfinition du gnie et donne par l le ton d'une poque. L'volution sman-
tique de ce terme la fin du sicle est caractristique d'un renversement philosophique
et esthtique. Les encyclopdistes considraient le gnie comme la qualit d'une
uvre plus que celle d'un homme. Un crivain pouvait avoir du gnie tout en
demeurant une figure rationnelle, sa forme d'intelligence suprieure celle de
l'<< homme sensible lui assurant une communication superlative avec le monde. La
gnration dite prromantique fait place l'irrationnel: il ne s'agit plus pour le
grand crateur d' avoir du gnie mais d'en tre un. La notion d' enthousiasme
revient la mode, s'inspirant du sens tymologique de ce terme, qui dsigne le fait
d'tre possd par un souffle divin, elle revendique pour le pote une puissance vitale
au-dessus de la moyenne donne par les dieux ou Dieu. Le gnie est ainsi capable de
dfier les rgles du bon got.
La prsence du sacr et la redcouverte de la nature
La rhabilitation du gnie va de pair avec celle du sacr ds lors que les partisans de la
religion naturelle sont battus en brche par une vague de religiosit nouvelle: ct du
retour au catholicisme prn par le courant contre-rvolutionnaire, c'est le sentiment
religieux dfendu par Rousseau, premire figure du gnie malheureux, dans la
Profession de foi du Vicaire savoyard (chapitre IV de l'mile), qui s'impose. Instaurant
un rapport direct avec le divin, dans une communion de l'me avec son crateur, cette
religion indiffrente au dogme et aux institutions connat un vrai regain. Le sentjment
du sacr passe par l'isolement. La beaut de la nature est la premire figure d'un
sublime non plus fabriqu par les rgles de l'art classique mais vcu par l'crivain, un
tre que le xvme sicle a consacr en raison et que le XIXe va transformer en prophte.
89
Romantisme
( )
.Parnasse
(1
Chateaubriand
entre deux sicles
Aucune uvre n'atteste plus que celle de l'Enchanteur>> la permabilit des
courants de pense et des mouvements littraires: sa carrire d'crivain,
presque aussi longue que sa vie tourmente par l'Histoire, a transform en
pre fondateur du romantisme un jeune homme coul dans le moule du classi-
cisme avant de s'ouvrir aux Lumires.
1. Deux hritages esthtiques spars par le sang (1768-1801)
92
ou modle classique i la tentation des LUmires
Par .tradition familiale comme par esprit de caste, Franois Ren de Chateaubriand
(1768-1848), fils d'un aristocrate ruin devenu aventurier pour restaurer le prestige de
son nom, est attach aux rgles du classicisme. Cadet d'une famille bretonne et donc
priv d'hritage, il est d'abord vou la prtrise et nourri de grec et de latin>>:
passionn d'histoire, il connat par cur les grands modles antiques et la tragdie
racinienne figure au premier rang de son panthon esthtique. Mais, alors qu'il vient
de refuser d'entrer dans les ordres, le hasard d'une alliance familiale l'amne dcou-
vrir, Paris, l'esprit des Lumires. Il pressent, avec l'intuition de celui qui se sent dj
exclu, l'volution inluctable des ides et la fin de l'Ancien Rgime. Parti pour
l'Amrique (1791) en disciple des philosophes, il revient un an plus tard avec des sources
d'inspiration nouvelles. Mais la radicalisation rvolutionnaire le ramne ses origines et
il accompagne l'arme des princes migrs au moment o le sang se met couler: exil
en Angleterre, il apprend, aprs l'excution du-roi Louis XVI (1793), celle de son frre,
guillotin avec toute la famille du grand Malesherbes, protecteur de Rousseau et des
philosophes. Dans l'Essai sur les rvolutions (1797), il exprime sa fascination pour les
ides des Lumires, qui l'invitent pratiquement l'athisme et incarnent pour lui
l'avenir. Mais l'ouvrage traduit aussi son horreur face la Terreur, caricature sanglante
d'autres rvolutions antiques et modernes dont il tudie l'histoire.
la double conversion esthtique et religieuse
Cette dchirure de l'tre dans un monde qui a perdu sa cohrence recouvre une qute
de sens et d'absolu. Se plaant lui-mme au cur du dbat comme individu dans
l'Histoire, il prouve ce qu'il dcrira plus tard ainsi:
Je me suis rencontr entre deux sicles comme au confluent de deux fleuves; j'ai plong dans
leurs caux troubles, m'loignant regret du vieux rivage o j'tais n, et nageant avec
esprance vers la rive inconnue o vont aborder les gnrations nouvelles.>>
La conversion de Chateaubriand, ou plutt son retour la religion chrtienne, qui a fiit
couler beaucoup d'encre et qu'il date de la mort de sa mre, oriente alors son esth-
tique, au mme titre que son exigence morale. Au spleen matrialiste de Diderot, la
mlancolie vague de Bernardin de Saint-Pierre, au mal du sicle dfini par Mme de StaL
tous les thmes de la sensibilit la mode - ruines, nature, tristesse sans objet-, il va
donner une signification mtaphorique: ce malaise traduit l'angoisse humaine face la
vanit d'une existence divise entre ses dsirs et ses limites.
2. Du Gnie du christianisme au monument des Mmoires
le Gnie du christianisme (1802}
Cette apologie du christianisme, prsente en quatre livres, ne cherche pas prouver
l'existenCe de Dieu par des arguments thologiques. Elle invite plutt le lecteur ressentir
la prsence divine dans les merveilles de la nature, les beaux-arts que le catholicisme a
inspirs, les cathdrales qu'il a riges et les beauts du culte. Le succs de l'uvre
concide avec la signature du Concordat (J 802), destin rconcilier autour de l'autel
une France dchire. La potique des ruines, la potique de la mort prouve dans la
vie mme, la littraire et artistique de la souffrance sous le regard d'un Dieu
compatissant rpondent au besoin d'harmonie et de rparation d'une socit divise
en la reliant ses racines.
le succs d'Atala (1801) et de Ren (1802)
Dans le mme temps, Chateaubriand publie deux romans. Il transpose d'abord dans
un ailleurs historique et gographique le sentimentalisme difiant d'une histoire
d'amour interdit: celle d'Atala, sur fond d'exotisme et de fatalit. Un an plus tard, il
cre la figure parallle de Ren dans une uvre ponyme, presque sans intrigue et for-
tement autobiographique qui dessine la figure du jeune homme romantique. La rus-
site est considrable et durable. En crivant, comme ille revendique pour la gnra-
tion ne, en 1802, dans un monde ruin, il ouvre la porte l'expansion du vague des
passions>> et son intuition est juste: Victor Hugo, qui nat cette anne-l, se reconnat
en lui et ds l'adolescence voudra, comme crivain, devenir Chateaubriand ou rien.
les Mmoires d'outre-tombe (1809-1847) entre le moi et le momie
Tandis que l'chec quasi volontaire de sa carrire politique, d'abord sous !e Consulat
puis sous la Restauration, entretient la mlancolie du prince des songes, il publie
des romans et un rcit de voyage inspir, l'Itinraire de Paris jrusalem (1811). Mais
en sou,rdine, pendant quarante ans, des Mmoires de ma vie, conus ds 1809, aux
i\1moires d'outre-tombe, qui commencent paratre en feuilleton en 1848, l'anne de
sa mort, Chateaubriand met en musique, dans une prose potique inimitable, les rso-
nances de son moi avec une poque trouble, dans un temps et un espace qui
englobent et dpassent la vague romantique: de sa prsentation au roi la veille de la
rvolution de 1789 sa propre agonie au milieu des meutes de 1848, d'o sortira la
nr Rpublique, Chateaubriand orchestre sa vie en trois carrires)) puisqu'il aura t
voyageur, et homme politique. Il confronte constamment le prsent
au pass dans un vertige qui oppose les lieux et les poques, l'aventure intime et le fra-
cas de l'Histoire, la mort et la vie, la tombe et le berceau. Mmorialiste et tmoin
de son sicle, il est aussi, dans la ligne de Rousseau, le premier vritable autobio-
graphe du XIXe sicle. Son exprience du temps prfigure celle de Proust, et tous les
crivains romantiques se sont penss comme ses hritiers.
93
Chateaubriand
entre deux sicles
Aucune uvre n'atteste plus que celle de l'Enchanteur>> la permabilit des
courants de pense et des mouvements littraires: sa carrire d'crivain,
presque aussi longue que sa vie tourmente par l'Histoire, a transform en
pre fondateur du romantisme un jeune homme coul dans le moule du classi-
cisme avant de s'ouvrir aux Lumires.
1. Deux hritages esthtiques spars par le sang (1768-1801)
92
ou modle classique i la tentation des LUmires
Par .tradition familiale comme par esprit de caste, Franois Ren de Chateaubriand
(1768-1848), fils d'un aristocrate ruin devenu aventurier pour restaurer le prestige de
son nom, est attach aux rgles du classicisme. Cadet d'une famille bretonne et donc
priv d'hritage, il est d'abord vou la prtrise et nourri de grec et de latin>>:
passionn d'histoire, il connat par cur les grands modles antiques et la tragdie
racinienne figure au premier rang de son panthon esthtique. Mais, alors qu'il vient
de refuser d'entrer dans les ordres, le hasard d'une alliance familiale l'amne dcou-
vrir, Paris, l'esprit des Lumires. Il pressent, avec l'intuition de celui qui se sent dj
exclu, l'volution inluctable des ides et la fin de l'Ancien Rgime. Parti pour
l'Amrique (1791) en disciple des philosophes, il revient un an plus tard avec des sources
d'inspiration nouvelles. Mais la radicalisation rvolutionnaire le ramne ses origines et
il accompagne l'arme des princes migrs au moment o le sang se met couler: exil
en Angleterre, il apprend, aprs l'excution du-roi Louis XVI (1793), celle de son frre,
guillotin avec toute la famille du grand Malesherbes, protecteur de Rousseau et des
philosophes. Dans l'Essai sur les rvolutions (1797), il exprime sa fascination pour les
ides des Lumires, qui l'invitent pratiquement l'athisme et incarnent pour lui
l'avenir. Mais l'ouvrage traduit aussi son horreur face la Terreur, caricature sanglante
d'autres rvolutions antiques et modernes dont il tudie l'histoire.
la double conversion esthtique et religieuse
Cette dchirure de l'tre dans un monde qui a perdu sa cohrence recouvre une qute
de sens et d'absolu. Se plaant lui-mme au cur du dbat comme individu dans
l'Histoire, il prouve ce qu'il dcrira plus tard ainsi:
Je me suis rencontr entre deux sicles comme au confluent de deux fleuves; j'ai plong dans
leurs caux troubles, m'loignant regret du vieux rivage o j'tais n, et nageant avec
esprance vers la rive inconnue o vont aborder les gnrations nouvelles.>>
La conversion de Chateaubriand, ou plutt son retour la religion chrtienne, qui a fiit
couler beaucoup d'encre et qu'il date de la mort de sa mre, oriente alors son esth-
tique, au mme titre que son exigence morale. Au spleen matrialiste de Diderot, la
mlancolie vague de Bernardin de Saint-Pierre, au mal du sicle dfini par Mme de StaL
tous les thmes de la sensibilit la mode - ruines, nature, tristesse sans objet-, il va
donner une signification mtaphorique: ce malaise traduit l'angoisse humaine face la
vanit d'une existence divise entre ses dsirs et ses limites.
2. Du Gnie du christianisme au monument des Mmoires
le Gnie du christianisme (1802}
Cette apologie du christianisme, prsente en quatre livres, ne cherche pas prouver
l'existenCe de Dieu par des arguments thologiques. Elle invite plutt le lecteur ressentir
la prsence divine dans les merveilles de la nature, les beaux-arts que le catholicisme a
inspirs, les cathdrales qu'il a riges et les beauts du culte. Le succs de l'uvre
concide avec la signature du Concordat (J 802), destin rconcilier autour de l'autel
une France dchire. La potique des ruines, la potique de la mort prouve dans la
vie mme, la littraire et artistique de la souffrance sous le regard d'un Dieu
compatissant rpondent au besoin d'harmonie et de rparation d'une socit divise
en la reliant ses racines.
le succs d'Atala (1801) et de Ren (1802)
Dans le mme temps, Chateaubriand publie deux romans. Il transpose d'abord dans
un ailleurs historique et gographique le sentimentalisme difiant d'une histoire
d'amour interdit: celle d'Atala, sur fond d'exotisme et de fatalit. Un an plus tard, il
cre la figure parallle de Ren dans une uvre ponyme, presque sans intrigue et for-
tement autobiographique qui dessine la figure du jeune homme romantique. La rus-
site est considrable et durable. En crivant, comme ille revendique pour la gnra-
tion ne, en 1802, dans un monde ruin, il ouvre la porte l'expansion du vague des
passions>> et son intuition est juste: Victor Hugo, qui nat cette anne-l, se reconnat
en lui et ds l'adolescence voudra, comme crivain, devenir Chateaubriand ou rien.
les Mmoires d'outre-tombe (1809-1847) entre le moi et le momie
Tandis que l'chec quasi volontaire de sa carrire politique, d'abord sous !e Consulat
puis sous la Restauration, entretient la mlancolie du prince des songes, il publie
des romans et un rcit de voyage inspir, l'Itinraire de Paris jrusalem (1811). Mais
en sou,rdine, pendant quarante ans, des Mmoires de ma vie, conus ds 1809, aux
i\1moires d'outre-tombe, qui commencent paratre en feuilleton en 1848, l'anne de
sa mort, Chateaubriand met en musique, dans une prose potique inimitable, les rso-
nances de son moi avec une poque trouble, dans un temps et un espace qui
englobent et dpassent la vague romantique: de sa prsentation au roi la veille de la
rvolution de 1789 sa propre agonie au milieu des meutes de 1848, d'o sortira la
nr Rpublique, Chateaubriand orchestre sa vie en trois carrires)) puisqu'il aura t
voyageur, et homme politique. Il confronte constamment le prsent
au pass dans un vertige qui oppose les lieux et les poques, l'aventure intime et le fra-
cas de l'Histoire, la mort et la vie, la tombe et le berceau. Mmorialiste et tmoin
de son sicle, il est aussi, dans la ligne de Rousseau, le premier vritable autobio-
graphe du XIXe sicle. Son exprience du temps prfigure celle de Proust, et tous les
crivains romantiques se sont penss comme ses hritiers.
93
la rvolution romantique
et ses sources en Europe
La vigueur du mouvement romantique franais, conqurant et militant, a t
quelque peu affadie par la postrit, qui l'a restreint souvent son expression
potique la plus lgiaque: c'est pourtant une vision du monde radicale, por-
te par un lan europen, qui nat la fin du XVIII' sicle en Angleterre et s'est
impose en France dans les annes 1820-1840.
Malgr sa forte identit, le romantisme franais ne s'est impos qu'aprs le premier
dferlement de la vague en Europe. C'est en Angleterre que l'adjectif romantic, ds
le xvw sicle, apparat pour dsigner ce qui est pittoresque ou cc qui se situe dans les
brumes romanesques de la chevalerie. Ds le dbut du XVIIl c sicle, les Anglais ajoutent
ce sens premier diverses connotations qui renvoient l'ide d'une nature sauvage et
libre. En Allemagne, dans les dernires annes du xvmc sicle, le mot devient
substantif et qualifie d'emble une vision du monde philosophique et absolutisante,
domine par le dsir de s'unir l'essence divine de la nature. Entre ces deux
acceptions trs diffrentes, l'adjectif franais romantique caractrise alors des
paysages qui font vibrer l'imagination et s'utilise presque comme un synonyme de
romanesque, confusion qui rapparatra dans le langage courant au xxe sicle.
Rousseau, annonant implicitement la fameuse formule du Suisse Amiel <<Un paysage
est un tat d'me, qualife de <<romantiques>> vers 1776 les rives du lac de Bienne
dans Les Rveries du promeneur solitaire car elles refltent les mouvements de son me.
Chateaubriand l'emploie videmment ds l'Essai sur les rvolutions. C'est Senancour,
dans Oberman (1804), que l'on doit une claire distinction qui hirarchise les notions
de<< romanesque et de<< romantique:
Le romanesque sduit les imaginations vives et fleuries; le romantique sufftt seul aux m ~
profondes, la vritable sensibilit. [ ... ] Les effets romantiques sont les accents d'une langue
que les hommes ne connaissent pas tous>>.
Mme de Stal largira cette dfnition, dans De l'Allemagne, tout ce qui caractrise la
posie des troubadours dans la tradition mdivale chrtienne.
2. Le romantisme anglais
94
Dans toute l'Europe, le romantisme a correspondu une rbellion esthtique contre
les contraintes du classicisme et une remise en question du rationalisme. Spiritualit,
sensualit, dsir de retour la nature, le romantisme anglais est le premier s'expri"
mer dans Les Nuits (1742-1745) d'Edward Young (1683-1765), dans les lgies (175!)
de Thomas Gray (1716-1771) et les romans de Samuel Richardson (1689-!761) qui
influencent fortement le courant sensible en France au moment o les traduc-
ti ons se multiplient. Entre 1760 et 1773, l'Anglais Macpherson prtend faire connatre
les pomes du mystrieux barde cossais Ossian, qui aurait vcu au IW sicle de notre
re en transmettant ses chants par voie orale. Considr par Mme de Stal comme
l'Homre du Nord, ce pote cristallise aprs sa traduction en franais par I.e 1burneur
nombre d'aspirations romantiques. Sa posie- dont l'authenticit est discute- appa-
rat comme celle des origines, indiffrente aux rgles qui natront aprs elle. Elle
oppose au modle grco-latin, universel, la singularit d'une pope nationale dont
l'nergie guerrire sduit jusqu' Napolon Bonaparte, Premier consuL
Rciproquement, l'influence de Rousseau et de sa posie de l'eau se retrouve chez les
potes <dakistes : William Wordsworth (1770-1850), auteur des Lyrical ballads (1798),
et Coleridge (1772-1834) runissent, dans la rgion du Lake District, un groupe soud
par l'amour de la nature et de la posie. Quant aux trois grandes fgures de la posie
romantique anglaise, chargs d'une aura prophtique et messianique, lord Byron
(1788-1824), William Shelley (1792-1822) et john Keats (1795-1821), elles ont dj
donn leurs uvres essentielles et imprim leur marque au courant potique anglais
lorsque le mouvement commence s'exprimer en France.
3. le romantisme allemcmd
Antrieur la Rvolution, le Sturm und Drang (1770-1780), mouvement radical qu'on
ne peut traduire qu'imparfaitement par tempte et assaut , correspond un rejet
par les potes contemporains de Goethe de l' Aufklarung triomphant en Allemagne et
des Lumires en France. Tandis qu'ils opposent l'universalit de la raison 1' originalit
du gnie individuel, le hros des Souffrances du jeune Werther (1774) de Goethe
incarne la radicalit tragique de ce refus d'un ordre esthtique et social touffant, que
l'on ose nommer mal du sicle. Aprs l'croulement de l'quilibre europen, la
priode post-rvolutionnaire voit se constituer autour de Friedrich Schlegel (1767-
1845), qui donne en 1808 un Cours de littrature dramatique anim par l'hostilit au
classicisme franais et l'athisme des Lumires, le groupe d'Ina. Contre l'empire de
la raison raisonnante , ce cnacle voit dans la religion la racine vritable de notre
tre)). La posie conue comme une mystique devient la seule et la vritable expression
du sentiment d'exil mtaphysique l'origine de la mlancolie romantique et du dsir
de rconciliation avec la nature premire qui fonde la philosophie du groupe.
Cette souverainet de ta nature retrouver transforme la posie en moyen de
connaissance et le pote en prophte. Dans cette vision idaliste, le monde rel n'int-
resse pas les potes. Leur exigence premire est celle de la libert de crer, dans la
langue nationale allemande, dont l'excellence est revendique pour la premire fois-
alors que l'usage du franais dominait dans les cours europennes. C'est par la sensa-
tion, le rve, la communion avec la nature, que des potes comme Hlderlin ( l 770-
1843), Novalis (1772-1801) ou Kleist (1777-1811) cherchent retrouver, dans une
libert totale par rapport tous les codes esthtiques, les principes premiers de la
nature o tout attendrit, alanguit l'me du pote, l'arrache sa personnalit et la
verse enivre et dlirante au sein de cette universalit de vie o elle se confond et se
perd)), C'est dans la conception absolue de la posie allemande que gt ds le dpart ce
qui minera le mouvement, le dcalage avec le rel, la morbidit, la tentation du suicide.
95
la rvolution romantique
et ses sources en Europe
La vigueur du mouvement romantique franais, conqurant et militant, a t
quelque peu affadie par la postrit, qui l'a restreint souvent son expression
potique la plus lgiaque: c'est pourtant une vision du monde radicale, por-
te par un lan europen, qui nat la fin du XVIII' sicle en Angleterre et s'est
impose en France dans les annes 1820-1840.
Malgr sa forte identit, le romantisme franais ne s'est impos qu'aprs le premier
dferlement de la vague en Europe. C'est en Angleterre que l'adjectif romantic, ds
le xvw sicle, apparat pour dsigner ce qui est pittoresque ou cc qui se situe dans les
brumes romanesques de la chevalerie. Ds le dbut du XVIIl c sicle, les Anglais ajoutent
ce sens premier diverses connotations qui renvoient l'ide d'une nature sauvage et
libre. En Allemagne, dans les dernires annes du xvmc sicle, le mot devient
substantif et qualifie d'emble une vision du monde philosophique et absolutisante,
domine par le dsir de s'unir l'essence divine de la nature. Entre ces deux
acceptions trs diffrentes, l'adjectif franais romantique caractrise alors des
paysages qui font vibrer l'imagination et s'utilise presque comme un synonyme de
romanesque, confusion qui rapparatra dans le langage courant au xxe sicle.
Rousseau, annonant implicitement la fameuse formule du Suisse Amiel <<Un paysage
est un tat d'me, qualife de <<romantiques>> vers 1776 les rives du lac de Bienne
dans Les Rveries du promeneur solitaire car elles refltent les mouvements de son me.
Chateaubriand l'emploie videmment ds l'Essai sur les rvolutions. C'est Senancour,
dans Oberman (1804), que l'on doit une claire distinction qui hirarchise les notions
de<< romanesque et de<< romantique:
Le romanesque sduit les imaginations vives et fleuries; le romantique sufftt seul aux m ~
profondes, la vritable sensibilit. [ ... ] Les effets romantiques sont les accents d'une langue
que les hommes ne connaissent pas tous>>.
Mme de Stal largira cette dfnition, dans De l'Allemagne, tout ce qui caractrise la
posie des troubadours dans la tradition mdivale chrtienne.
2. Le romantisme anglais
94
Dans toute l'Europe, le romantisme a correspondu une rbellion esthtique contre
les contraintes du classicisme et une remise en question du rationalisme. Spiritualit,
sensualit, dsir de retour la nature, le romantisme anglais est le premier s'expri"
mer dans Les Nuits (1742-1745) d'Edward Young (1683-1765), dans les lgies (175!)
de Thomas Gray (1716-1771) et les romans de Samuel Richardson (1689-!761) qui
influencent fortement le courant sensible en France au moment o les traduc-
ti ons se multiplient. Entre 1760 et 1773, l'Anglais Macpherson prtend faire connatre
les pomes du mystrieux barde cossais Ossian, qui aurait vcu au IW sicle de notre
re en transmettant ses chants par voie orale. Considr par Mme de Stal comme
l'Homre du Nord, ce pote cristallise aprs sa traduction en franais par I.e 1burneur
nombre d'aspirations romantiques. Sa posie- dont l'authenticit est discute- appa-
rat comme celle des origines, indiffrente aux rgles qui natront aprs elle. Elle
oppose au modle grco-latin, universel, la singularit d'une pope nationale dont
l'nergie guerrire sduit jusqu' Napolon Bonaparte, Premier consuL
Rciproquement, l'influence de Rousseau et de sa posie de l'eau se retrouve chez les
potes <dakistes : William Wordsworth (1770-1850), auteur des Lyrical ballads (1798),
et Coleridge (1772-1834) runissent, dans la rgion du Lake District, un groupe soud
par l'amour de la nature et de la posie. Quant aux trois grandes fgures de la posie
romantique anglaise, chargs d'une aura prophtique et messianique, lord Byron
(1788-1824), William Shelley (1792-1822) et john Keats (1795-1821), elles ont dj
donn leurs uvres essentielles et imprim leur marque au courant potique anglais
lorsque le mouvement commence s'exprimer en France.
3. le romantisme allemcmd
Antrieur la Rvolution, le Sturm und Drang (1770-1780), mouvement radical qu'on
ne peut traduire qu'imparfaitement par tempte et assaut , correspond un rejet
par les potes contemporains de Goethe de l' Aufklarung triomphant en Allemagne et
des Lumires en France. Tandis qu'ils opposent l'universalit de la raison 1' originalit
du gnie individuel, le hros des Souffrances du jeune Werther (1774) de Goethe
incarne la radicalit tragique de ce refus d'un ordre esthtique et social touffant, que
l'on ose nommer mal du sicle. Aprs l'croulement de l'quilibre europen, la
priode post-rvolutionnaire voit se constituer autour de Friedrich Schlegel (1767-
1845), qui donne en 1808 un Cours de littrature dramatique anim par l'hostilit au
classicisme franais et l'athisme des Lumires, le groupe d'Ina. Contre l'empire de
la raison raisonnante , ce cnacle voit dans la religion la racine vritable de notre
tre)). La posie conue comme une mystique devient la seule et la vritable expression
du sentiment d'exil mtaphysique l'origine de la mlancolie romantique et du dsir
de rconciliation avec la nature premire qui fonde la philosophie du groupe.
Cette souverainet de ta nature retrouver transforme la posie en moyen de
connaissance et le pote en prophte. Dans cette vision idaliste, le monde rel n'int-
resse pas les potes. Leur exigence premire est celle de la libert de crer, dans la
langue nationale allemande, dont l'excellence est revendique pour la premire fois-
alors que l'usage du franais dominait dans les cours europennes. C'est par la sensa-
tion, le rve, la communion avec la nature, que des potes comme Hlderlin ( l 770-
1843), Novalis (1772-1801) ou Kleist (1777-1811) cherchent retrouver, dans une
libert totale par rapport tous les codes esthtiques, les principes premiers de la
nature o tout attendrit, alanguit l'me du pote, l'arrache sa personnalit et la
verse enivre et dlirante au sein de cette universalit de vie o elle se confond et se
perd)), C'est dans la conception absolue de la posie allemande que gt ds le dpart ce
qui minera le mouvement, le dcalage avec le rel, la morbidit, la tentation du suicide.
95
L'avnement et la diffusion
de la posie romantique
Si la priode dite prromantique a t plus riche en dfinitions thoriques
qu'en uvres littraires, il est d'usage de considrer la parution des
Mditations potiques (1820) de Lamartine comme l'acte de naissance officiel
du romantisme franais.
1. du lyrisme formel lyrisme intime
Avant mme que les manifestes et textes thoriques ne tentent de dfinir le roman-
tisme, qui se construit d'abord comme la raction cent cinquante ans de classicisme,
le succs historique du premier grand recueil d'Alphonse de Lamartine (1790-1869),
les Mditations potiques (1820), signe la ralit du mouvement Dans une socit tota-
lement dsoriente par l'croulement du rve napolonien qui ravive les blessures de la
priode rvolutionnaire, le lecteur est profondment mu de trouver sous la plume
lamartinienne l'expression du moi>> dans un lyrisme qui cesse d'tre un jeu lgant et
formel, pour montrer moins le pote que l'homme mme. S'il se montre beaucoup
moins audacieux sur les plans prosodique et rythmique que ses grands contemporains
Hugo ou Musset, il exprime travers des topo lgiaques comme Le Lac, Le Vallon>>
ou La Montagne!> ce qu'il y a de plus profond en lui. Et il affirme que la posie est
l'incarnation de ce que l'homme a de plus intime dans le cur et de plus divin dans la
pense (Des destines de la posie, 1831).
Mais l'expression de l'intime ne se referme pas sur elle-mme, elle reflte une destine
d'homme qui transforme en figure universelle des motions et des preuves humaines
la singularit d'une exprience. Deuil personnel dans les Mditations potiques, qute
de sens dans le Dernier Chant du plerinage de Childe Harold (1825), exaltation mystique
dans les Harmonies potiques et religieuses (1830), pope messianique dans Jocelyn
(1836) et La Chute d'un ange (1838), le moi lamartinien s'ouvre constamment au
monde et rve d'en construire un autre. Figure emblmatique de l'engagement du
pote au service de la socit, dvou, dans le sillage de lord Byron, la libert des
peuples opprims, Lamartine adhre au christianisme social de Lamennais. Aprs le
reflux de la vague romantique, et la rvolution de 1848, il deviendra le premier
prsident- phmre- de la Il' Rpublique.
2. Cercles, cnacles, presse: constitution du groupe
96
Rvlateur d'un courant profond, le succs des Mditations potiques favorise l'closion
d'un certain nombre de cercles qui, s'appuyant sur des revues, permettent de jeunes
potes de se structurer en groupe. C'est l'Abbaye-au-Bois, rue de Svres, que
Lamartine lit ses lvlditations autour de Chateaubriand et de sa muse, Juliette Rcamier,
qui tient un salon frquent par le jeune Victor Hugo et son frre Abel, laurats de
plusieurs prix de posie. Un peu plus tard, la revue La lvfuse franaise, appele vivre
un an (1823-1824), publie les jeunes potes qui se retrouvent ensuite dans le salon de
Charles Nodier, collaborateur de la revue et conservateur de la bibliothque de 1' Arsenal:
de Sainte-Beuve Marceline Desbordes-Valmore, d'mile Deschamps Alfred de Vigny
et Grard de Nerval, les potes de la grande gnration romantique se croisent et
rencontrent des romanciers comme Alexandre Dumas et Honor de Balzac, des
peintres comme Delacroix, des sculpteurs comme David d'Angers.
partir de 1827, Victor Hugo, l'toile montante du groupe, prend le relais de l'Arsenal
et orgar:-ise, dans sa maison de la rue Notre-Dame-des-Champs, une sorte de
cnacle>> potique, selon une expression de Sainte-Beuve dans son pome <<Joseph
Delorme. Le premier groupe s'y retrouve et accueille Aloysius Bertrand, Alfred de
Musset, Grard de Nerval et Thophile Gautier. Dans la passion et l'effervescence, on y
prparera la bataille d'Hernani. Mais, ct des cercles fondateurs, d'autres groupes se
forment. Ils font entendre la voix personnelle d'artistes diffrents qui apporteront leur
pierre la pluralit foisonnante du romantisme: ainsi a-t-on appel Petit Cnacle
l'atelier du sculpteur Jehan Duseigneur, o se retrouvaient la bande, exalte et
bohme, de ceux qui deviendront les petits>> romantiques ou les frntiques>>:
Ptrus Borel, Philothe O'Neddy, considrs comme des potes mineurs mais dont
l'influence sur Baudelaire, par exemple, sera trs importante. La plupart des crivains et
des artistes frquentent d'ailleurs plusieurs cercles en mme temps. Nerval et Gautier
retrouvent ainsi au Doyenn, dans un vieux quartier de Paris que Balzac immortalisera,
Delacroix ou Chassriau: la connivence entre les arts - posie, roman, thtre,
musique, peinture- qui frappe encore aujourd'hui les analystes de la priode s'est ta-
blie dans ces cercles appels fortifier le mouvement et laborer une doctrine.
J.:explosion de 1830 (voir fiche 34) ne peut par ailleurs s'expliquer que par le rle
nouveau jou par la presse. C'est dans les journaux que s'affirme d'abord l'influence
romantique dans un mouvement qui, avec ses deux versants, lgitimiste et libral,
transcende les clivages politiques et les divergences religieuses. Chateaubriand, qui se
dclarera dmocrate par nature, aristocrate par murs, et se battra toute sa vie,
contre son camp conservateur, pour la libert de la presse, a fond, en 1818, Le
Conservateur. partir de 1820, Le Conservateur littraire (1819-1821), journal des
frres Hugo, regroupe d'abord un certain nombre de potes monarchistes comme
Vigny, dj prsents dans l'quipe de la revue La Muse franaise. Plus proches de
l'hritage des Lumires, les libraux se retrouvent au Globe autour de Stendhal, dont
la plunie critique est dj trs acre, au Constitutionnel ou au Miroir. L'essor de la
presse bon march, sous l'influence d'un prodigieux patron moderne, mile de
Girardin, dont la femme, Delphine, est une des gries du romantisme, contribue la
diffusion du mouvement. Cependant, l'identification du romantisme un courant
libral dont bien des membres deviendront rpublicains ne s'est dfinie qu'a posteriori:
au moment o paraissent les Mditations potiques, seuls l'expansion du moi et le
rejet de l'esthtique classique peuvent paratre rvolutionnaires. Victor Hugo est
alors un fidle serviteur de la lgitimit royaliste et ne changera de camp que plus
tard et Stendhal, dont le journal dfend un libralisme de gauche, ne se reconnat
pas immdiatement dans l'esthtique de la posie romantique.
97
L'avnement et la diffusion
de la posie romantique
Si la priode dite prromantique a t plus riche en dfinitions thoriques
qu'en uvres littraires, il est d'usage de considrer la parution des
Mditations potiques (1820) de Lamartine comme l'acte de naissance officiel
du romantisme franais.
1. du lyrisme formel lyrisme intime
Avant mme que les manifestes et textes thoriques ne tentent de dfinir le roman-
tisme, qui se construit d'abord comme la raction cent cinquante ans de classicisme,
le succs historique du premier grand recueil d'Alphonse de Lamartine (1790-1869),
les Mditations potiques (1820), signe la ralit du mouvement Dans une socit tota-
lement dsoriente par l'croulement du rve napolonien qui ravive les blessures de la
priode rvolutionnaire, le lecteur est profondment mu de trouver sous la plume
lamartinienne l'expression du moi>> dans un lyrisme qui cesse d'tre un jeu lgant et
formel, pour montrer moins le pote que l'homme mme. S'il se montre beaucoup
moins audacieux sur les plans prosodique et rythmique que ses grands contemporains
Hugo ou Musset, il exprime travers des topo lgiaques comme Le Lac, Le Vallon>>
ou La Montagne!> ce qu'il y a de plus profond en lui. Et il affirme que la posie est
l'incarnation de ce que l'homme a de plus intime dans le cur et de plus divin dans la
pense (Des destines de la posie, 1831).
Mais l'expression de l'intime ne se referme pas sur elle-mme, elle reflte une destine
d'homme qui transforme en figure universelle des motions et des preuves humaines
la singularit d'une exprience. Deuil personnel dans les Mditations potiques, qute
de sens dans le Dernier Chant du plerinage de Childe Harold (1825), exaltation mystique
dans les Harmonies potiques et religieuses (1830), pope messianique dans Jocelyn
(1836) et La Chute d'un ange (1838), le moi lamartinien s'ouvre constamment au
monde et rve d'en construire un autre. Figure emblmatique de l'engagement du
pote au service de la socit, dvou, dans le sillage de lord Byron, la libert des
peuples opprims, Lamartine adhre au christianisme social de Lamennais. Aprs le
reflux de la vague romantique, et la rvolution de 1848, il deviendra le premier
prsident- phmre- de la Il' Rpublique.
2. Cercles, cnacles, presse: constitution du groupe
96
Rvlateur d'un courant profond, le succs des Mditations potiques favorise l'closion
d'un certain nombre de cercles qui, s'appuyant sur des revues, permettent de jeunes
potes de se structurer en groupe. C'est l'Abbaye-au-Bois, rue de Svres, que
Lamartine lit ses lvlditations autour de Chateaubriand et de sa muse, Juliette Rcamier,
qui tient un salon frquent par le jeune Victor Hugo et son frre Abel, laurats de
plusieurs prix de posie. Un peu plus tard, la revue La lvfuse franaise, appele vivre
un an (1823-1824), publie les jeunes potes qui se retrouvent ensuite dans le salon de
Charles Nodier, collaborateur de la revue et conservateur de la bibliothque de 1' Arsenal:
de Sainte-Beuve Marceline Desbordes-Valmore, d'mile Deschamps Alfred de Vigny
et Grard de Nerval, les potes de la grande gnration romantique se croisent et
rencontrent des romanciers comme Alexandre Dumas et Honor de Balzac, des
peintres comme Delacroix, des sculpteurs comme David d'Angers.
partir de 1827, Victor Hugo, l'toile montante du groupe, prend le relais de l'Arsenal
et orgar:-ise, dans sa maison de la rue Notre-Dame-des-Champs, une sorte de
cnacle>> potique, selon une expression de Sainte-Beuve dans son pome <<Joseph
Delorme. Le premier groupe s'y retrouve et accueille Aloysius Bertrand, Alfred de
Musset, Grard de Nerval et Thophile Gautier. Dans la passion et l'effervescence, on y
prparera la bataille d'Hernani. Mais, ct des cercles fondateurs, d'autres groupes se
forment. Ils font entendre la voix personnelle d'artistes diffrents qui apporteront leur
pierre la pluralit foisonnante du romantisme: ainsi a-t-on appel Petit Cnacle
l'atelier du sculpteur Jehan Duseigneur, o se retrouvaient la bande, exalte et
bohme, de ceux qui deviendront les petits>> romantiques ou les frntiques>>:
Ptrus Borel, Philothe O'Neddy, considrs comme des potes mineurs mais dont
l'influence sur Baudelaire, par exemple, sera trs importante. La plupart des crivains et
des artistes frquentent d'ailleurs plusieurs cercles en mme temps. Nerval et Gautier
retrouvent ainsi au Doyenn, dans un vieux quartier de Paris que Balzac immortalisera,
Delacroix ou Chassriau: la connivence entre les arts - posie, roman, thtre,
musique, peinture- qui frappe encore aujourd'hui les analystes de la priode s'est ta-
blie dans ces cercles appels fortifier le mouvement et laborer une doctrine.
J.:explosion de 1830 (voir fiche 34) ne peut par ailleurs s'expliquer que par le rle
nouveau jou par la presse. C'est dans les journaux que s'affirme d'abord l'influence
romantique dans un mouvement qui, avec ses deux versants, lgitimiste et libral,
transcende les clivages politiques et les divergences religieuses. Chateaubriand, qui se
dclarera dmocrate par nature, aristocrate par murs, et se battra toute sa vie,
contre son camp conservateur, pour la libert de la presse, a fond, en 1818, Le
Conservateur. partir de 1820, Le Conservateur littraire (1819-1821), journal des
frres Hugo, regroupe d'abord un certain nombre de potes monarchistes comme
Vigny, dj prsents dans l'quipe de la revue La Muse franaise. Plus proches de
l'hritage des Lumires, les libraux se retrouvent au Globe autour de Stendhal, dont
la plunie critique est dj trs acre, au Constitutionnel ou au Miroir. L'essor de la
presse bon march, sous l'influence d'un prodigieux patron moderne, mile de
Girardin, dont la femme, Delphine, est une des gries du romantisme, contribue la
diffusion du mouvement. Cependant, l'identification du romantisme un courant
libral dont bien des membres deviendront rpublicains ne s'est dfinie qu'a posteriori:
au moment o paraissent les Mditations potiques, seuls l'expansion du moi et le
rejet de l'esthtique classique peuvent paratre rvolutionnaires. Victor Hugo est
alors un fidle serviteur de la lgitimit royaliste et ne changera de camp que plus
tard et Stendhal, dont le journal dfend un libralisme de gauche, ne se reconnat
pas immdiatement dans l'esthtique de la posie romantique.
97
De la thorie
la bataille romantique
La posie romantique a dj pntr les esprits lorsque plusieurs textes
thoriques attaquent la tragdie, le symbole du classicisme. En 1830, la bataille
d'Hernani, consacre la prise du pouvoir littraire par un groupe port moins
par une doctrine que par la vision d'un monde nouveau.
1. Les textes thoriques
98
Indiffrent au mal du sicle et aux soubresauts de l'me romantique proprement dite.
Stendhal profite de la prsence Paris de comdiens anglais qui jouent Shakespeare
pour tenter, dans Racine et Shakespeare (1823), une dfinition de l'art romantique au
thtre. Longtemps mpris au nom de la puret>> classique par le public franais,
Shakespeare a t redcouvert de faon critique par Voltaire, puis remis la mode ct
rhablt par les romantiques anglais et plusieurs traductions, dont celle de Guizot en
1821. En l'opposant Racine, Stendhal met l'ide assez neuve pour l'poque que
l'esthtique d'une uvre est lie au plaisir qu'y trouvent les spectateurs dans des
conditions de production et de rception qui varient. Il remet en cause le dogme
classique de l'imitation des modles et dcrte que l'essentiel est de parvenir crer
une illusion parfaite. Le spectateur doit vivre l'action avec les personnages, il ne
convient pas plus d'imiter Shakespeare qui crivait pour les Anglais de 1590 , que
Racine auteur officiel du roi crivant pour la cour de Louis XIV. Ce qui est nouveau
est toujours romantique
Plus structure, la Prface de Cromwell ( 1827) doit beaucoup au Cours de littratur(
dramatique de SchlegeL Elle n'exprime pas d'ides vritablement nouvelles mas elle
les profre avec une force et une conviction suffisantes pour que ce texte soit rig en
manifeste thorique du drame romantique: Hugo affirme avec plus de nettet que sc;,
prdcesseurs le principe du mlange des genres fond sur l'harmonie des contraires.
la combinaison du sublime et du grotesque, qu'il voit philosophiquement comme
le symbole esthtique de l'alliance mystique entre l'me et le corps. Tout cela suppos''
la disparition des classifications traditionnelles du thtre- comdie et tragdie-, k
rejet absolu de toutes les rgles, et notamment celle des trois units, la libert pour k
pote d'embrasser dans ses drames un vaste tableau de l'humanit sur les plans histo
rique, social et moraL Hugo assigne donc une mission humaine et sociale au pote L1
mesure de son ambition artistique: celle-ci passe par la diversit des styles et l'usag
du vers et non de la prose, car le vers ne s'carte pas de la nature mais permet de b
transformer en la rendant visible et frappante. Il est:
"tour tour positif et potique, tout ensemble artiste et inspir, profond .et soudain, large d
vrai; sachant briser propos ct dplacer la csure pour dguiser sa monotonie d'alexandrill:
plus ami de l'enjambement qui l'allonge que de l'inversion qui l'embrouille; fidle la rime
cette esclave-reine, cette suprme grce de notre posie.
2.
Cette prface une pice injouable avertit le public de ce qui l'attend tandis qu'.mile
Deschamps, en 1828, et Alfred de Vigny, en 1829, expriment des points de vue voisins.
La bataille tl' Hernani et ses effets (25 fvrier
Dans sa dynamique conqurante, le romantisme devient vritablement le courant
dominant aprs la bataille d'Hernani, dont nous devons le rcit un de ses protago-
nistes, Thophile Gautier. Alors qu'une pice d'Alexandre Dumas, Henri Ill et sa cour,
avait o t ~ n u un beau succs la Comdie-Franaise, temple de l'esthtique classique,
Hugo, chef de file ambitieux du Cnacle, se heurte la censure royale au moment de
taire reprsenter une de ses uvres sur la mme scne. En juin 1829, Marion Delorme
est refuse. Mais le dramaturge revient la charge avec, deux sicles aprs Le Cid, une
pice espagnole>> qui exalte les amours tragiques d'un btard, rvolt et proscrit, et
d'une aristocrate. Les rptitions se sont droules dans un climat de cabale, l'actrice
principale, M
1
k Mars, exasprant le pote avec ses caprices de diva. Face cette hosti-
lit, le groupe du Cnacle organise la premire: la bande colore de ceux qui se dcr-
tent les Jeune- France)) contre les << Perruques, c'est --dire les reprsentants de la
rsistance au mouvement dont le foyer est l'Acadmie franaise, occupe la salle bien
avant l'heure du spectacle et provoque les conservateurs en se partageant des
victuailles. Quand les crnes acadmiques et classiques qui ont pour mission de
perturber le droulement de la pice s'installent l'orchestre et au balcon, la salle est
en fait dj embrase par l'enthousiasme juvnile et provocateur des partisans d'Hugo,
conduits par Thophile Gautier, dont la chevelure et le fameux gilet rouge entrent
dans la lgende du romantisme rvolutionnaire. Toutes les rpliques pratiquement
sont siffles, mais les Jeune-France rpondent par des vivats et des applaudissements.
Et, malgr la mauvaise volont de certains acteurs, la pice est un succs complet et
durable. L'esthtique romantique triomphe.
Aprs avoir provoqu une querelle littraire, le romantisme acquiert une dimension
politique. Peu avant les Trois Glorieuses (27-28-29 juillet 1830), journes insurrection-
nelles qui renverseront le ro.i Charles X, incarnation de la monarchie rtrograde, le
rouge de la bataille d'Hernani transforme le romantisme en mtaphore d'un espoir
rvolutionnaire. Sur le plan esthtique, le refus des rgles traduit l'aspiration la libert
de la gnration de 1802, celle de Victor Hugo et d'Alfred de l\!Iusset. Le conservatisme
aveugle des gouvernements ultra de Louis XVIII puis de Charles X irrite ceux dont
Chateatibriancl a crit, au moment o il rompt avec le rgime, en l 826, dans la Prface
gnrale ses uvres compltes:
Ces enfants qui n'entendirent que le bruit des armes, qui ne virent que des palmes autour
de leurs berceaux chapprent par leur ge l'oppression de l'Empire: ils n'eurent que les
jeux de la victoire dont leurs pres portaient les chanes. Race innocente et libre, ces enfants
n'taient paS ns quand la Rvolution commit ses forfaits; ils n'taient pas hommes quand la
Restauration multiplia ses fautes.>>
Encore royaliste alors, Victor Hugo revendique le lien troit entre l'esthtique roman-
tique et l'action politique en dcrtant, clans la Prface d'Hernani:
Le romantisme, tant de fois mal dfini, n'est, tout prendre, et c'est sa dfinition relle, que
Je libralisme en littrature.>>
99
De la thorie
la bataille romantique
La posie romantique a dj pntr les esprits lorsque plusieurs textes
thoriques attaquent la tragdie, le symbole du classicisme. En 1830, la bataille
d'Hernani, consacre la prise du pouvoir littraire par un groupe port moins
par une doctrine que par la vision d'un monde nouveau.
1. Les textes thoriques
98
Indiffrent au mal du sicle et aux soubresauts de l'me romantique proprement dite.
Stendhal profite de la prsence Paris de comdiens anglais qui jouent Shakespeare
pour tenter, dans Racine et Shakespeare (1823), une dfinition de l'art romantique au
thtre. Longtemps mpris au nom de la puret>> classique par le public franais,
Shakespeare a t redcouvert de faon critique par Voltaire, puis remis la mode ct
rhablt par les romantiques anglais et plusieurs traductions, dont celle de Guizot en
1821. En l'opposant Racine, Stendhal met l'ide assez neuve pour l'poque que
l'esthtique d'une uvre est lie au plaisir qu'y trouvent les spectateurs dans des
conditions de production et de rception qui varient. Il remet en cause le dogme
classique de l'imitation des modles et dcrte que l'essentiel est de parvenir crer
une illusion parfaite. Le spectateur doit vivre l'action avec les personnages, il ne
convient pas plus d'imiter Shakespeare qui crivait pour les Anglais de 1590 , que
Racine auteur officiel du roi crivant pour la cour de Louis XIV. Ce qui est nouveau
est toujours romantique
Plus structure, la Prface de Cromwell ( 1827) doit beaucoup au Cours de littratur(
dramatique de SchlegeL Elle n'exprime pas d'ides vritablement nouvelles mas elle
les profre avec une force et une conviction suffisantes pour que ce texte soit rig en
manifeste thorique du drame romantique: Hugo affirme avec plus de nettet que sc;,
prdcesseurs le principe du mlange des genres fond sur l'harmonie des contraires.
la combinaison du sublime et du grotesque, qu'il voit philosophiquement comme
le symbole esthtique de l'alliance mystique entre l'me et le corps. Tout cela suppos''
la disparition des classifications traditionnelles du thtre- comdie et tragdie-, k
rejet absolu de toutes les rgles, et notamment celle des trois units, la libert pour k
pote d'embrasser dans ses drames un vaste tableau de l'humanit sur les plans histo
rique, social et moraL Hugo assigne donc une mission humaine et sociale au pote L1
mesure de son ambition artistique: celle-ci passe par la diversit des styles et l'usag
du vers et non de la prose, car le vers ne s'carte pas de la nature mais permet de b
transformer en la rendant visible et frappante. Il est:
"tour tour positif et potique, tout ensemble artiste et inspir, profond .et soudain, large d
vrai; sachant briser propos ct dplacer la csure pour dguiser sa monotonie d'alexandrill:
plus ami de l'enjambement qui l'allonge que de l'inversion qui l'embrouille; fidle la rime
cette esclave-reine, cette suprme grce de notre posie.
2.
Cette prface une pice injouable avertit le public de ce qui l'attend tandis qu'.mile
Deschamps, en 1828, et Alfred de Vigny, en 1829, expriment des points de vue voisins.
La bataille tl' Hernani et ses effets (25 fvrier
Dans sa dynamique conqurante, le romantisme devient vritablement le courant
dominant aprs la bataille d'Hernani, dont nous devons le rcit un de ses protago-
nistes, Thophile Gautier. Alors qu'une pice d'Alexandre Dumas, Henri Ill et sa cour,
avait o t ~ n u un beau succs la Comdie-Franaise, temple de l'esthtique classique,
Hugo, chef de file ambitieux du Cnacle, se heurte la censure royale au moment de
taire reprsenter une de ses uvres sur la mme scne. En juin 1829, Marion Delorme
est refuse. Mais le dramaturge revient la charge avec, deux sicles aprs Le Cid, une
pice espagnole>> qui exalte les amours tragiques d'un btard, rvolt et proscrit, et
d'une aristocrate. Les rptitions se sont droules dans un climat de cabale, l'actrice
principale, M
1
k Mars, exasprant le pote avec ses caprices de diva. Face cette hosti-
lit, le groupe du Cnacle organise la premire: la bande colore de ceux qui se dcr-
tent les Jeune- France)) contre les << Perruques, c'est --dire les reprsentants de la
rsistance au mouvement dont le foyer est l'Acadmie franaise, occupe la salle bien
avant l'heure du spectacle et provoque les conservateurs en se partageant des
victuailles. Quand les crnes acadmiques et classiques qui ont pour mission de
perturber le droulement de la pice s'installent l'orchestre et au balcon, la salle est
en fait dj embrase par l'enthousiasme juvnile et provocateur des partisans d'Hugo,
conduits par Thophile Gautier, dont la chevelure et le fameux gilet rouge entrent
dans la lgende du romantisme rvolutionnaire. Toutes les rpliques pratiquement
sont siffles, mais les Jeune-France rpondent par des vivats et des applaudissements.
Et, malgr la mauvaise volont de certains acteurs, la pice est un succs complet et
durable. L'esthtique romantique triomphe.
Aprs avoir provoqu une querelle littraire, le romantisme acquiert une dimension
politique. Peu avant les Trois Glorieuses (27-28-29 juillet 1830), journes insurrection-
nelles qui renverseront le ro.i Charles X, incarnation de la monarchie rtrograde, le
rouge de la bataille d'Hernani transforme le romantisme en mtaphore d'un espoir
rvolutionnaire. Sur le plan esthtique, le refus des rgles traduit l'aspiration la libert
de la gnration de 1802, celle de Victor Hugo et d'Alfred de l\!Iusset. Le conservatisme
aveugle des gouvernements ultra de Louis XVIII puis de Charles X irrite ceux dont
Chateatibriancl a crit, au moment o il rompt avec le rgime, en l 826, dans la Prface
gnrale ses uvres compltes:
Ces enfants qui n'entendirent que le bruit des armes, qui ne virent que des palmes autour
de leurs berceaux chapprent par leur ge l'oppression de l'Empire: ils n'eurent que les
jeux de la victoire dont leurs pres portaient les chanes. Race innocente et libre, ces enfants
n'taient paS ns quand la Rvolution commit ses forfaits; ils n'taient pas hommes quand la
Restauration multiplia ses fautes.>>
Encore royaliste alors, Victor Hugo revendique le lien troit entre l'esthtique roman-
tique et l'action politique en dcrtant, clans la Prface d'Hernani:
Le romantisme, tant de fois mal dfini, n'est, tout prendre, et c'est sa dfinition relle, que
Je libralisme en littrature.>>
99
Victor Hugo
et les potes romantiques
Avec la gloire de Lamartine, la posie romantique connat autour du monstre
sacr Victor Hugo une extraordinaire efflorescence. Au-del de 1840, le mou-
vement se disperse ou s'panouit selon certains, mais l'aventure collective est
termine. Par ailleurs, c'est surtout dans la posie lyrique que l'on dcouvre, de
faon rcurrente, les thmes majeurs du romantisme, appels influencer tous
les autres genres.
1. Victor Hugo (1802-1885), l'toile du romantisme
100
t les pouvoirs de la posie
Si la posie lyrique est le domaine d'expression privilgi du romantisme, c'est bien
parce qu'elle correspond profondment une vision du monde dans laquelle l'intime,
l'individuel, le sentiment du relatif, l'emportent sur l'universel. Dans la prfJ.ce ses
Odes (1822), Victor Hugo affirme ce que toute son uvre approfondira et confirmera,
la puissance unique de la parole potique:
"Le domaine de la posie est illimit. Sous le monde rel, il existe un monde idal qui sc
montre resplendissant l'il de ceux que des mditations graves ont accoutums voir dans
les choses plus que les choses.>>
Dans ces conditions, la forme et la hirarchie des genres potiques passent au second
plan. Pas plus que ses amis romantiques Hugo n'a invent de fOrme lyrique nouvelle:
il a effac les frontires entre genres nobles et genres populaires, et refus les
classifications traditionnelles. La distinction, par exemple, entre l'ode et la chanson
l'irrite: ce qui est rellement beau et vrai est beau et vrai partout [ ... ] ce qui est lyrique
dans un couplet sera lyrique dans une strophe. Toutes les tendances du romantisme
se retrouvent dans ses pomes. Ce lyrisme hugo lien englobe une vision philosophique,
une tonalit pique, mais aussi l'allure capricieuse et la posie pittoresque des ballades,,
comme la ferveur religieuse.
le lyrisme hugolien
On discerne cependant une volution entre les premiers pomes et l'accomplissement
total ralis par Les Contemplations (1856), recueil publi dans l'exil aprs le dclin du
mouvement. Les Nouvelles Odes (1824), les Odes et ballades (1826) et Les Orientales
(1829) droulent les grands thmes du romantisme dans des registres plus varis que
ceux de ses contemporains. Hugo cre des scnes potiques, se saisit de l'orienta-
lisme pour lui donner une couleur et un son, exprime progressivement l'amour de
l'humanit et la proximit avec les humbles qui rendent unique sa voix. Mais c'est avec
Les Feuilles d'automne (1831), Les Chants du crpuscule (1835), Les Voix intrieures
(1837), Les Rayons et les Ombres (1840) que son chant le plus personnel se fait
entendre. La prgnance des souvenirs tait surgir dans le sentiment de la fuite du temps
et le dialogue avec la nature un lyrisme nostalgique, nourri par les preuves d'une jeu-
nesse tourmente par l'Histoire, les drames familiaux, la folie de son frre, des dcep-
tions et une vie sentimentale agite. La prface aux Chants du crpuscule avoue des
doutes et donne le ton de son lyrisme: ces cris d'espoir mls d'hsitations, ces
chants d'amour coups de plaintes, cette srnit pntre de tristesse. Les trois voix
de l'Histoire, de la Nature et de l'Homme se rpondent dans Les Voix intrieures. Et,
jusqu'en 1840, cette dualit entre l'lan lyrique et la tristesse lucide s'approfondit pour
aboutir au sombre Tristesse d'Olympia>> dans Les Rayons et les Ombres: ni le
bonheur amoureux, ni l'exaltation de l'enfance, ni la confidence la nature ne dissi-
pent la. mlancolie profonde du pote. Seule l'nergie d'un crateur qui se sent devenir
prophte arrache au pessimisme un lyrisme qui n'est jamais morbide. Les
Contemplations, prsentes comme les mmoires d'une me, rorganisent autour
d'une double blessure intime (la mort de sa fiile en 1843) et politique (l'chec de la
rvolution de 1848 et son exil) une mditation tendue l'humanit tout entire, por-
te par un lan visionnaire, un savoir de l'au-del et une profonde religiosit.
2. La constellation des potes romantiques
le lyrisme intimiste
Ds 1819, la voix de potes qui, sans connatre la gloire de Lamartine et des grandes
figures romantiques, se retrouveront dans le cercle hugolien s'tait fait entendre dans
un registre intimiste. C'est le cas de Marceline Desbordes-Valmore (1786-1859): ses
lgies et posies nouvelles (1825), puis d'autres recueils comme Pauvres Fleurs (1839)
et Bouquets et prires (1843), frappent par leur spontanit et la sincrit d'une posie
lgiaque qui exprime ses deuils, sa souffrance amoureuse et son angoisse devant le
temps avec une modestie mouvante sans tre plaintive. Sainte-Beuve (1804-1869),
historien de la littrature et critique influent du premier Cnacle, cre, sur le mode
intimiste, le personnage en forme de double de lui-mme dont un rcit potique
retrace la qute. En 1829, avant l' Olympia>> de Victor Hugo, la Vie, posies et penses
de joseph Delorme droule les tribulations sentimentales et morales d'une figure
romantique caractristique, prise entre doute et espoir, impatiente de vivre et de crer,
esprant l'amour et doutant de le connatre, habite par le rve et berant son dsen-
chantement dans la nature. Tout un pan de la posie d'Alfred de Musset (1810-1857)
se rattache ce lyrisme en forme de qute d'identit. Dans un cycle de quatre vastes
pomes, Les Nuits (1835-1837) accompagnent un dialogue entre le pote, bris par un
amour malheureux, et sa Muse: du dsespoir au pardon, en passant par le doute et un
espoir fragile, le pote finit par accepter, guid par sa muse, le pouvoir crateur qu'il
tire de sa souffrance.
D la posie philosophique
Avec la mme ambition que Victor Hugo, dont il est longtemps proche, Alfred de Vigny
(1797-1863), peu port l'panchement lyrique, voit dans la posie une perle de la
pense, capable de poser dans des termes levs les grandes interrogations soumises la
condition humaine. Les Pomes antiques et modernes (1826) rvlent partir de grands
sujets antiques et bibliques, comme l'histoire de Mose, ses obsessions: la fragilit de
101
Victor Hugo
et les potes romantiques
Avec la gloire de Lamartine, la posie romantique connat autour du monstre
sacr Victor Hugo une extraordinaire efflorescence. Au-del de 1840, le mou-
vement se disperse ou s'panouit selon certains, mais l'aventure collective est
termine. Par ailleurs, c'est surtout dans la posie lyrique que l'on dcouvre, de
faon rcurrente, les thmes majeurs du romantisme, appels influencer tous
les autres genres.
1. Victor Hugo (1802-1885), l'toile du romantisme
100
t les pouvoirs de la posie
Si la posie lyrique est le domaine d'expression privilgi du romantisme, c'est bien
parce qu'elle correspond profondment une vision du monde dans laquelle l'intime,
l'individuel, le sentiment du relatif, l'emportent sur l'universel. Dans la prfJ.ce ses
Odes (1822), Victor Hugo affirme ce que toute son uvre approfondira et confirmera,
la puissance unique de la parole potique:
"Le domaine de la posie est illimit. Sous le monde rel, il existe un monde idal qui sc
montre resplendissant l'il de ceux que des mditations graves ont accoutums voir dans
les choses plus que les choses.>>
Dans ces conditions, la forme et la hirarchie des genres potiques passent au second
plan. Pas plus que ses amis romantiques Hugo n'a invent de fOrme lyrique nouvelle:
il a effac les frontires entre genres nobles et genres populaires, et refus les
classifications traditionnelles. La distinction, par exemple, entre l'ode et la chanson
l'irrite: ce qui est rellement beau et vrai est beau et vrai partout [ ... ] ce qui est lyrique
dans un couplet sera lyrique dans une strophe. Toutes les tendances du romantisme
se retrouvent dans ses pomes. Ce lyrisme hugo lien englobe une vision philosophique,
une tonalit pique, mais aussi l'allure capricieuse et la posie pittoresque des ballades,,
comme la ferveur religieuse.
le lyrisme hugolien
On discerne cependant une volution entre les premiers pomes et l'accomplissement
total ralis par Les Contemplations (1856), recueil publi dans l'exil aprs le dclin du
mouvement. Les Nouvelles Odes (1824), les Odes et ballades (1826) et Les Orientales
(1829) droulent les grands thmes du romantisme dans des registres plus varis que
ceux de ses contemporains. Hugo cre des scnes potiques, se saisit de l'orienta-
lisme pour lui donner une couleur et un son, exprime progressivement l'amour de
l'humanit et la proximit avec les humbles qui rendent unique sa voix. Mais c'est avec
Les Feuilles d'automne (1831), Les Chants du crpuscule (1835), Les Voix intrieures
(1837), Les Rayons et les Ombres (1840) que son chant le plus personnel se fait
entendre. La prgnance des souvenirs tait surgir dans le sentiment de la fuite du temps
et le dialogue avec la nature un lyrisme nostalgique, nourri par les preuves d'une jeu-
nesse tourmente par l'Histoire, les drames familiaux, la folie de son frre, des dcep-
tions et une vie sentimentale agite. La prface aux Chants du crpuscule avoue des
doutes et donne le ton de son lyrisme: ces cris d'espoir mls d'hsitations, ces
chants d'amour coups de plaintes, cette srnit pntre de tristesse. Les trois voix
de l'Histoire, de la Nature et de l'Homme se rpondent dans Les Voix intrieures. Et,
jusqu'en 1840, cette dualit entre l'lan lyrique et la tristesse lucide s'approfondit pour
aboutir au sombre Tristesse d'Olympia>> dans Les Rayons et les Ombres: ni le
bonheur amoureux, ni l'exaltation de l'enfance, ni la confidence la nature ne dissi-
pent la. mlancolie profonde du pote. Seule l'nergie d'un crateur qui se sent devenir
prophte arrache au pessimisme un lyrisme qui n'est jamais morbide. Les
Contemplations, prsentes comme les mmoires d'une me, rorganisent autour
d'une double blessure intime (la mort de sa fiile en 1843) et politique (l'chec de la
rvolution de 1848 et son exil) une mditation tendue l'humanit tout entire, por-
te par un lan visionnaire, un savoir de l'au-del et une profonde religiosit.
2. La constellation des potes romantiques
le lyrisme intimiste
Ds 1819, la voix de potes qui, sans connatre la gloire de Lamartine et des grandes
figures romantiques, se retrouveront dans le cercle hugolien s'tait fait entendre dans
un registre intimiste. C'est le cas de Marceline Desbordes-Valmore (1786-1859): ses
lgies et posies nouvelles (1825), puis d'autres recueils comme Pauvres Fleurs (1839)
et Bouquets et prires (1843), frappent par leur spontanit et la sincrit d'une posie
lgiaque qui exprime ses deuils, sa souffrance amoureuse et son angoisse devant le
temps avec une modestie mouvante sans tre plaintive. Sainte-Beuve (1804-1869),
historien de la littrature et critique influent du premier Cnacle, cre, sur le mode
intimiste, le personnage en forme de double de lui-mme dont un rcit potique
retrace la qute. En 1829, avant l' Olympia>> de Victor Hugo, la Vie, posies et penses
de joseph Delorme droule les tribulations sentimentales et morales d'une figure
romantique caractristique, prise entre doute et espoir, impatiente de vivre et de crer,
esprant l'amour et doutant de le connatre, habite par le rve et berant son dsen-
chantement dans la nature. Tout un pan de la posie d'Alfred de Musset (1810-1857)
se rattache ce lyrisme en forme de qute d'identit. Dans un cycle de quatre vastes
pomes, Les Nuits (1835-1837) accompagnent un dialogue entre le pote, bris par un
amour malheureux, et sa Muse: du dsespoir au pardon, en passant par le doute et un
espoir fragile, le pote finit par accepter, guid par sa muse, le pouvoir crateur qu'il
tire de sa souffrance.
D la posie philosophique
Avec la mme ambition que Victor Hugo, dont il est longtemps proche, Alfred de Vigny
(1797-1863), peu port l'panchement lyrique, voit dans la posie une perle de la
pense, capable de poser dans des termes levs les grandes interrogations soumises la
condition humaine. Les Pomes antiques et modernes (1826) rvlent partir de grands
sujets antiques et bibliques, comme l'histoire de Mose, ses obsessions: la fragilit de
101
l'homme pris entre la volont de Dieu et le silence de la nature, le lien profond entre
l'amour et la mort, l'omniprsence de la souffrance. Le propos s'amplifie avec Les
Destines (1864), une odysse de l'me humaine, trs diffrente des Contemplations.
S'adressant une femme idale, Eva, compagne et mdiatrice de l'absolu, le pote montre
l'angoisse de l'homme dans une socit corrompue et une nature indiffrente. Mais le
consentement stoque la solitude et au mutisme divin permettent au pote d'atteindre
une forme de srnit orgueilleuse.
3. Thmes et principes de l'esthtique romantique
102
L'individu entre le moi et le monde
Du vague des passions au mal du sicle, l'me romantique se dfinit par
tude d'un moi>> obsd par la distance entre les virtualits qu'il ressent en lui et le
maigre espace offert leur ralisation. Chateaubriand affirme ainsi dans le Gnie du
christianisme:
On habite avec un cur plein dans un monde vide, et, sans avoir us de rien on est dsabus
de tout>>.
Cette angoisse se manifeste sous des formes diverses: de la rverie nostalgique du je
lamartinien la tristesse cratrice du je hugolien, de la complaisance morbide de
Musset l'gard de ses souffrances la mlancolie suicidaire du pote anglais dont
Vigny met en scne le dilemme et la fin tragique dans Chatterton. Toujours pessimiste,
l'me romantique affronte le vide d'un monde o elle est condamne l'oisivet de
faon contraste: Musset a dcrit avec prcision dans la Confession d'un enfant du sicle
l'incapacit vivre de sa gnration, ne dans un monde fantomatique et <<trop
VIeUx. Entre le souvenir des rves briss et celui d'un hrosme humili par les guerres
perdues, il est impossible d'agir. Pour d'autres, le pessimisme n'interdit pas l'action.
la souffrance, moteur de la cration
Si la souffrance apparat comme une condition, voire une composante, de l'art, ce
que Musset affirme dans le vers clbre: Les chants dsesprs sont les chants les
plus beauxt>, elle n'invite pas toujours l'abandon et au nihilisme. Pour Lamartine
ou Musset, la passion amoureuse justifie la peine qu'elle entrane. Le premier vt la
souffrance sur le mode sacrificiel, le second s'effondre avant de s'apaiser dans la
lumire du souvenir. C'est la douleur, selon Vigny, qui distingue l'homme de Dieu et
de la nature: s'ill' affronte avec stocisme, elle affirme sa dignit. Comme le hros de
son pome Mose qui assume son destin puissant et solitaire en se prparant la
mort, le pote revendique, dans un vers de La Maison du berger, cet aspect de son tre:
J'aime la majest des souffrances humaines. Pour Hugo, dont la posie est sature
par l'image du gouffre, la souffrance et le deuil entranent l'homme dans les
deurs de l'abme. Mais il en ressort, guid par la lumire divine: ce pouvoir crateur de
la souffrance passe par une longue initiation qui conduit Olympio, le frre intrieur du
pote, d'une tristesse vague un lan vers Dieu et les hommes. Au terme de sa qute, le
pote de Villequier, <<soumis mais non<< rsign>>, est capable d'assumer le poids
de sa condition tout en mettant sa vision de l'avenir au service de l'humanit.
La passion, la rvolte et l'chec du hros
L'imaginaire romantique est riche en figures rvoltes, prises d'absolu, dcides
transgresser les interdits : l'nergie pessimiste d'Hernani, le btard proscrit, celle de
Ruy Blas, le valet rvolt, font pendant la figure romanesque de julien Sorel, qui
passe de la rverie hroque l'action avant d'tre condamn mort pour avoir dfi
1' ordre social. Le lyrisme romantique affectionne les hros solitaires, chasseurs, orphe-
lins, brigands, mendiants, lus pour un destin tragique. Cette rbellion, gnralement
sans espoir, peut se traduire par la fascination du mal ou un pacte pass avec Satan.
Tout l'imaginaire romantique est, en effet, habit par la figure mythique de Faust,
dis que Hugo consacre un long pome Satan, objet de fascination pour les ii petits
romantiques. Ce got de la dmesure explique les rsistances au mouvement dans les
milieux conservateurs. Et, si Flaubert a immortalis l'chec de la gnration roman-
tique, englue dans ses rves, en crant la figure caricaturale de Frdric Moreau dans
L'ducation sentimentale (1869), il a toujours avou sa fascination pour les rvolts qui
sacrifient leur vie leur qute d'absolu.
p Le got de l'absolu, de l'trange et c:le l'ailleurs
Pour dpasser ses limites, le hros romantique se tourne vers l' ailleurs des pays
tains (voir fiche 36) et l'archasme des priodes historiques recules comme le .Moyen
ge. Il s'ouvre toutes les formes de religiosit et d'irrationnel: sa qute de
hritire de l'illuminisme du XVIW sicle et du romantisme, passe par le _got du
tastique, voire la frnsie satanique. Quant aux proccupations spirituelles intenses
d'Hugo ou de Vigny, elles s'expriment totalement en dehors du catholicisme
doxe. Le sentiment de la nature, la contemplation de ses beauts, l'arbre, notamment,
ne fournissent pas seulement un cadre la rverie: des degrs divers, et avec moins
d'intensit que les romantiques allemands, les potes franais, surtout Hugo, cherchent
relier leur inspiration l'me du cosmos, retrouver une harmonie originelle perdue.
Cette spiritualit revt parfois une dimension pathologique, elle explique la mode du
spiritisme, mais elle donne surtout un autre statut l'crivain.
le combat de l'crivain pour l'homme et l'avenir
r.: engagement politique et social de l'crivain que l'on date de cette poque est indisso-
ciable de sa nouvelle mission: aprs avoir t i< sacr au sicle des Lumires, il devient
prophte et ii mage)> au service des sicles venir. Retrouvant le sens tymologique de
son nom (celui qui fait), le pote romantique devient un homme d'action, charg
d'une mission civilisatrice. Sa parole est i< pense, sa vision englobe le monde et il peut
concevoir la socit de-l'avenir. Tout au long du xrxe sicle, cette vocation ne va cesser
de s'affirmer. Exprim d'abord sur le mode politique par l'engagement de Lamartine,
puis par celui de Victor Hugo au service du peuple et des peuples opprims, ce rle de
prophte va inspirer le catholicisme social et les utopies car, selon Victor Hugo, dans La
Lgende des sicles, <i il droule le grand fil mystrieux du labyrinthe humain, le Progrs.
103
l'homme pris entre la volont de Dieu et le silence de la nature, le lien profond entre
l'amour et la mort, l'omniprsence de la souffrance. Le propos s'amplifie avec Les
Destines (1864), une odysse de l'me humaine, trs diffrente des Contemplations.
S'adressant une femme idale, Eva, compagne et mdiatrice de l'absolu, le pote montre
l'angoisse de l'homme dans une socit corrompue et une nature indiffrente. Mais le
consentement stoque la solitude et au mutisme divin permettent au pote d'atteindre
une forme de srnit orgueilleuse.
3. Thmes et principes de l'esthtique romantique
102
L'individu entre le moi et le monde
Du vague des passions au mal du sicle, l'me romantique se dfinit par
tude d'un moi>> obsd par la distance entre les virtualits qu'il ressent en lui et le
maigre espace offert leur ralisation. Chateaubriand affirme ainsi dans le Gnie du
christianisme:
On habite avec un cur plein dans un monde vide, et, sans avoir us de rien on est dsabus
de tout>>.
Cette angoisse se manifeste sous des formes diverses: de la rverie nostalgique du je
lamartinien la tristesse cratrice du je hugolien, de la complaisance morbide de
Musset l'gard de ses souffrances la mlancolie suicidaire du pote anglais dont
Vigny met en scne le dilemme et la fin tragique dans Chatterton. Toujours pessimiste,
l'me romantique affronte le vide d'un monde o elle est condamne l'oisivet de
faon contraste: Musset a dcrit avec prcision dans la Confession d'un enfant du sicle
l'incapacit vivre de sa gnration, ne dans un monde fantomatique et <<trop
VIeUx. Entre le souvenir des rves briss et celui d'un hrosme humili par les guerres
perdues, il est impossible d'agir. Pour d'autres, le pessimisme n'interdit pas l'action.
la souffrance, moteur de la cration
Si la souffrance apparat comme une condition, voire une composante, de l'art, ce
que Musset affirme dans le vers clbre: Les chants dsesprs sont les chants les
plus beauxt>, elle n'invite pas toujours l'abandon et au nihilisme. Pour Lamartine
ou Musset, la passion amoureuse justifie la peine qu'elle entrane. Le premier vt la
souffrance sur le mode sacrificiel, le second s'effondre avant de s'apaiser dans la
lumire du souvenir. C'est la douleur, selon Vigny, qui distingue l'homme de Dieu et
de la nature: s'ill' affronte avec stocisme, elle affirme sa dignit. Comme le hros de
son pome Mose qui assume son destin puissant et solitaire en se prparant la
mort, le pote revendique, dans un vers de La Maison du berger, cet aspect de son tre:
J'aime la majest des souffrances humaines. Pour Hugo, dont la posie est sature
par l'image du gouffre, la souffrance et le deuil entranent l'homme dans les
deurs de l'abme. Mais il en ressort, guid par la lumire divine: ce pouvoir crateur de
la souffrance passe par une longue initiation qui conduit Olympio, le frre intrieur du
pote, d'une tristesse vague un lan vers Dieu et les hommes. Au terme de sa qute, le
pote de Villequier, <<soumis mais non<< rsign>>, est capable d'assumer le poids
de sa condition tout en mettant sa vision de l'avenir au service de l'humanit.
La passion, la rvolte et l'chec du hros
L'imaginaire romantique est riche en figures rvoltes, prises d'absolu, dcides
transgresser les interdits : l'nergie pessimiste d'Hernani, le btard proscrit, celle de
Ruy Blas, le valet rvolt, font pendant la figure romanesque de julien Sorel, qui
passe de la rverie hroque l'action avant d'tre condamn mort pour avoir dfi
1' ordre social. Le lyrisme romantique affectionne les hros solitaires, chasseurs, orphe-
lins, brigands, mendiants, lus pour un destin tragique. Cette rbellion, gnralement
sans espoir, peut se traduire par la fascination du mal ou un pacte pass avec Satan.
Tout l'imaginaire romantique est, en effet, habit par la figure mythique de Faust,
dis que Hugo consacre un long pome Satan, objet de fascination pour les ii petits
romantiques. Ce got de la dmesure explique les rsistances au mouvement dans les
milieux conservateurs. Et, si Flaubert a immortalis l'chec de la gnration roman-
tique, englue dans ses rves, en crant la figure caricaturale de Frdric Moreau dans
L'ducation sentimentale (1869), il a toujours avou sa fascination pour les rvolts qui
sacrifient leur vie leur qute d'absolu.
p Le got de l'absolu, de l'trange et c:le l'ailleurs
Pour dpasser ses limites, le hros romantique se tourne vers l' ailleurs des pays
tains (voir fiche 36) et l'archasme des priodes historiques recules comme le .Moyen
ge. Il s'ouvre toutes les formes de religiosit et d'irrationnel: sa qute de
hritire de l'illuminisme du XVIW sicle et du romantisme, passe par le _got du
tastique, voire la frnsie satanique. Quant aux proccupations spirituelles intenses
d'Hugo ou de Vigny, elles s'expriment totalement en dehors du catholicisme
doxe. Le sentiment de la nature, la contemplation de ses beauts, l'arbre, notamment,
ne fournissent pas seulement un cadre la rverie: des degrs divers, et avec moins
d'intensit que les romantiques allemands, les potes franais, surtout Hugo, cherchent
relier leur inspiration l'me du cosmos, retrouver une harmonie originelle perdue.
Cette spiritualit revt parfois une dimension pathologique, elle explique la mode du
spiritisme, mais elle donne surtout un autre statut l'crivain.
le combat de l'crivain pour l'homme et l'avenir
r.: engagement politique et social de l'crivain que l'on date de cette poque est indisso-
ciable de sa nouvelle mission: aprs avoir t i< sacr au sicle des Lumires, il devient
prophte et ii mage)> au service des sicles venir. Retrouvant le sens tymologique de
son nom (celui qui fait), le pote romantique devient un homme d'action, charg
d'une mission civilisatrice. Sa parole est i< pense, sa vision englobe le monde et il peut
concevoir la socit de-l'avenir. Tout au long du xrxe sicle, cette vocation ne va cesser
de s'affirmer. Exprim d'abord sur le mode politique par l'engagement de Lamartine,
puis par celui de Victor Hugo au service du peuple et des peuples opprims, ce rle de
prophte va inspirer le catholicisme social et les utopies car, selon Victor Hugo, dans La
Lgende des sicles, <i il droule le grand fil mystrieux du labyrinthe humain, le Progrs.
103
104
Le romantisme, l'Orient
et l'histoire
Pousss fuir le Vieux Monde pour prouver ailleurs l'instabilit de leur tre
et le refus de l'ordre, les crivains romantiques se plongent dans des temps et
des espaces lointains pour y chercher inspiration et vie.
De l'exotisme europen l'orientalisme
Vhicul par le dsir d'vasion et le mythe du bon sauvage >i, l'exotisme de la fin du
xvrne sicle a suscit des rves d'vasion et provoqu une curiosit pour l'Orient, atti-
se par la traduction des Mille et Une Nuits d'Antoine Galland. Le pote romantique
berce ses rveries en voyageant dans des pays mditerranens qui semblent dj exo-
tiques et incitent la libert. Mme de Stal met l'Italie la mode et bien avant que
l'Espagne pittoresque et tragique de son enfance n'enflamme l'imaginaire hugo lien,
Chateaubriand donne l'orientalisme la dimension d'une qute romantique.
L'Itinraire de Paris jrusalem (1811) dpasse les limites du rcit de voyage en
entranant le lecteur autour de la Mditerrane, non seulement sur les pas du plerin
chrtien vers la Palestine, mais de Grce en Turquie et en Afrique du Nord, dans des
pays chargs d'Histoire et de mythes et trs souvent opprims alors. De 1' Acropole aux
ruines de Carthage, Chateaubriand mdite sur la fin des civilisations et le rveil
possible de la libert pour ces peuples.
De la ca11se des Grecs au mythe de l'Orient
Dans ce climat, l'insurrection des Grecs contre les Turcs (1821-1832) connat un grand
retentissement en Europe. Le pote anglais Byron s'engage au service de la cause
grecque et sa mort Missolonghi, o il a dbarqu en 1824, frappe les esprits et inspire
les peintres, Delacroix, notamment, qui reprsente les Massacres de Scia ( 1823) ou
La Grce expirant sur les Ruines de Missolonghi (1827). Avec Les Orientales (1829), Victor
Hugo s'empare en mme temps de la cause grecque, voque dans le pome I.:Enfant>l,
et du mythe de l'Orient grand, riche, fcond comme le Moyen ge, cette autre mer de
posie. Comme Chateaubriand, il a une conception largie quasiment tout le bassin
mditerranen de la notion d'Orient, de l'gypte, magnifie par Champollion et
Bonaparte, au sud de l'Espagne et certaines rgions de l'Europe centrale.
Avant que la passion romantique n'ait converti au i< voyage en Orient un nombre
d'artistes- de Lamartine Flaubert en passant par Nerval- suffisant pour crer
presque un genre littraire, c'est d'un univers imaginaire que les potes s'emparent.
Musset en reste aux poncifs exotiques en crivant: i< Le romantisme, c'est la citerne
sous le palmier, c'est l'oriental. Pour Lamartine et Hugo, c'est le lieu de la grandeur,
de l'excs et de la dcadence tels que les reprsente le tableau de Delacroix La Mort de
Sardanapale (1827), c'est la mmoire d'une civilisation qu'il faut i< protger et
redcouvrir dans tous ses aspects culturels, artistiques et religieux. En se dveloppant
tout au long du XIXe sicle, le mythe va progressivement se dgrader, et 1' orientalisme
devenir le prtexte des fantasmes rotiques entretenus par la lgende du harem et
susciter des curiosits ambigus o l'on a pu dceler les prmices du colonialisme.
2. l' Qilleurs historique
la recration des grands rcits
Dans sa dimension pique, le romantisme revisite volontiers avec Hugo et Vigny les
rcits bibliques. Mais, sous l'influence aussi du romantisme allemand, c'est le Moyen
ge, le temps des croisades et la Renaissance qui inspirent les potes, les romanciers et
les dramaturges romantiques. C'est ce moment que l'Histoire se constitue dans une
dimension scientifique et que jules Michelet ( 1798-187 4) inscrit cette discipline dans
une perspective philosophique et dans un devenir. Les crivains en recherchent la
vrit d'une autre manire, en la faisant revivre: c'est d'abord le Moyen ge purement
imaginaire de Macpherson, la lecture symbolique de l'architecture mdivale par
Chateaubriand et la mode <<gothique suscite par l'norme succs des uvres de
Walter Scott (1771-1832), vritable dcouvreur du roman historique. Ds ses premiers
_pomes, Hugo se rve en rhapsode et en troubadour du Moyen ge. Mais, rapidement,
l'histoire et ses personnages prennent leur place dans sa vision du monde: dans
Notre-Dame de Paris ( 1831 ), le couple dsquilibr form par Esmralda et
Quasimodo entre dans sa mythologie et sa rflexion sur le mal et la rdemption. Dans
La Lgende des sicles (1859-1883), les personnages de Roland et de Charlemagne sont
pars de la grandeur pique et de la force promthenne des personnages hugo liens.
la valeur exemplaire et les co11leurs de l'Histoire
L'ambition de Vigny est diffrente: dans sa prface au roman Cinq-Mars (1826), rcit
d'une conjuration sous le rgne de Louis XIII, il distingue deux vrits historiques,
celle des faits rapports par les historiens et celle de la fiction. Il crit:
ce que l'on veut des uvres qui font mouvoir des fantmes d'hommes, c'est, je le rpte, le
spectacle philosophique de l'homme profondment travaill par les passions de son caractre
et de son temps; c'est donc la vrit de cet Homme et de ce Temps, mais tous deux levs
une puissance suprieure et idale qui en concentre toutes les forces.
La hauteur de cette ambition a certainement contribu dprcier, sur le plan stricte-
ment littraire, les romans historiques de genre comme ceux de Prosper Mrime
(1803-1870) et surtout ceux d'Alexandre Dumas ( 1802-1870), dont le succs populaire
est soutenu par la parution en feuilleton.
Enfin, l'intimit entretenue par l'imaginaire romantique avec l'Histoire tient une des
cause's du mal du sicle: la dsesprante monotonie de la Restauration. Pour chapper la
sombre atmosphre d'un pouvoir qui caricature l'Ancien Rgime et qui, sous le ministre
Guizot, dfend l'idal bourgeois de l'enrichissement matriel, l'inspiration historique fait
revivre les grands mythes lis la grandeur passe. On prfre les exalter pour oublier les
blessures proches au moment o Victor Hugo contribue crer le mythe napolonien.
105
104
Le romantisme, l'Orient
et l'histoire
Pousss fuir le Vieux Monde pour prouver ailleurs l'instabilit de leur tre
et le refus de l'ordre, les crivains romantiques se plongent dans des temps et
des espaces lointains pour y chercher inspiration et vie.
De l'exotisme europen l'orientalisme
Vhicul par le dsir d'vasion et le mythe du bon sauvage >i, l'exotisme de la fin du
xvrne sicle a suscit des rves d'vasion et provoqu une curiosit pour l'Orient, atti-
se par la traduction des Mille et Une Nuits d'Antoine Galland. Le pote romantique
berce ses rveries en voyageant dans des pays mditerranens qui semblent dj exo-
tiques et incitent la libert. Mme de Stal met l'Italie la mode et bien avant que
l'Espagne pittoresque et tragique de son enfance n'enflamme l'imaginaire hugo lien,
Chateaubriand donne l'orientalisme la dimension d'une qute romantique.
L'Itinraire de Paris jrusalem (1811) dpasse les limites du rcit de voyage en
entranant le lecteur autour de la Mditerrane, non seulement sur les pas du plerin
chrtien vers la Palestine, mais de Grce en Turquie et en Afrique du Nord, dans des
pays chargs d'Histoire et de mythes et trs souvent opprims alors. De 1' Acropole aux
ruines de Carthage, Chateaubriand mdite sur la fin des civilisations et le rveil
possible de la libert pour ces peuples.
De la ca11se des Grecs au mythe de l'Orient
Dans ce climat, l'insurrection des Grecs contre les Turcs (1821-1832) connat un grand
retentissement en Europe. Le pote anglais Byron s'engage au service de la cause
grecque et sa mort Missolonghi, o il a dbarqu en 1824, frappe les esprits et inspire
les peintres, Delacroix, notamment, qui reprsente les Massacres de Scia ( 1823) ou
La Grce expirant sur les Ruines de Missolonghi (1827). Avec Les Orientales (1829), Victor
Hugo s'empare en mme temps de la cause grecque, voque dans le pome I.:Enfant>l,
et du mythe de l'Orient grand, riche, fcond comme le Moyen ge, cette autre mer de
posie. Comme Chateaubriand, il a une conception largie quasiment tout le bassin
mditerranen de la notion d'Orient, de l'gypte, magnifie par Champollion et
Bonaparte, au sud de l'Espagne et certaines rgions de l'Europe centrale.
Avant que la passion romantique n'ait converti au i< voyage en Orient un nombre
d'artistes- de Lamartine Flaubert en passant par Nerval- suffisant pour crer
presque un genre littraire, c'est d'un univers imaginaire que les potes s'emparent.
Musset en reste aux poncifs exotiques en crivant: i< Le romantisme, c'est la citerne
sous le palmier, c'est l'oriental. Pour Lamartine et Hugo, c'est le lieu de la grandeur,
de l'excs et de la dcadence tels que les reprsente le tableau de Delacroix La Mort de
Sardanapale (1827), c'est la mmoire d'une civilisation qu'il faut i< protger et
redcouvrir dans tous ses aspects culturels, artistiques et religieux. En se dveloppant
tout au long du XIXe sicle, le mythe va progressivement se dgrader, et 1' orientalisme
devenir le prtexte des fantasmes rotiques entretenus par la lgende du harem et
susciter des curiosits ambigus o l'on a pu dceler les prmices du colonialisme.
2. l' Qilleurs historique
la recration des grands rcits
Dans sa dimension pique, le romantisme revisite volontiers avec Hugo et Vigny les
rcits bibliques. Mais, sous l'influence aussi du romantisme allemand, c'est le Moyen
ge, le temps des croisades et la Renaissance qui inspirent les potes, les romanciers et
les dramaturges romantiques. C'est ce moment que l'Histoire se constitue dans une
dimension scientifique et que jules Michelet ( 1798-187 4) inscrit cette discipline dans
une perspective philosophique et dans un devenir. Les crivains en recherchent la
vrit d'une autre manire, en la faisant revivre: c'est d'abord le Moyen ge purement
imaginaire de Macpherson, la lecture symbolique de l'architecture mdivale par
Chateaubriand et la mode <<gothique suscite par l'norme succs des uvres de
Walter Scott (1771-1832), vritable dcouvreur du roman historique. Ds ses premiers
_pomes, Hugo se rve en rhapsode et en troubadour du Moyen ge. Mais, rapidement,
l'histoire et ses personnages prennent leur place dans sa vision du monde: dans
Notre-Dame de Paris ( 1831 ), le couple dsquilibr form par Esmralda et
Quasimodo entre dans sa mythologie et sa rflexion sur le mal et la rdemption. Dans
La Lgende des sicles (1859-1883), les personnages de Roland et de Charlemagne sont
pars de la grandeur pique et de la force promthenne des personnages hugo liens.
la valeur exemplaire et les co11leurs de l'Histoire
L'ambition de Vigny est diffrente: dans sa prface au roman Cinq-Mars (1826), rcit
d'une conjuration sous le rgne de Louis XIII, il distingue deux vrits historiques,
celle des faits rapports par les historiens et celle de la fiction. Il crit:
ce que l'on veut des uvres qui font mouvoir des fantmes d'hommes, c'est, je le rpte, le
spectacle philosophique de l'homme profondment travaill par les passions de son caractre
et de son temps; c'est donc la vrit de cet Homme et de ce Temps, mais tous deux levs
une puissance suprieure et idale qui en concentre toutes les forces.
La hauteur de cette ambition a certainement contribu dprcier, sur le plan stricte-
ment littraire, les romans historiques de genre comme ceux de Prosper Mrime
(1803-1870) et surtout ceux d'Alexandre Dumas ( 1802-1870), dont le succs populaire
est soutenu par la parution en feuilleton.
Enfin, l'intimit entretenue par l'imaginaire romantique avec l'Histoire tient une des
cause's du mal du sicle: la dsesprante monotonie de la Restauration. Pour chapper la
sombre atmosphre d'un pouvoir qui caricature l'Ancien Rgime et qui, sous le ministre
Guizot, dfend l'idal bourgeois de l'enrichissement matriel, l'inspiration historique fait
revivre les grands mythes lis la grandeur passe. On prfre les exalter pour oublier les
blessures proches au moment o Victor Hugo contribue crer le mythe napolonien.
105
Romantisme
et roman
Ouragan lyrique, le romantisme est n dans un climat d'effusion sentimentale
aprs le succs d'Atala. La vogue des uvres de genre promeut le roman avant
que deux grands crateurs, Stendhal et Balzac, ne lui donnent les lettres de
noblesse qui l'identifient la modernit.
1. Romantisme et profusion romanesque
106
Si le romantisme a provoqu en posie une rvolution, la modernit des romans du
XVIIJC sicle, de Marivaux l'abb Prvost, avait dj affranchi le genre, alors peu estim,
des contraintes qui bridaient la posie. Deux tendances vont permettre au roman
d'occuper avec vigueur dans l'espace littraire une place grandissante: la vogue des
romans pittoresques et de genre, et la contribution de tous les potes de la grande gn-
ration romantique l'volution du roman vers la vrit et l'utilit. Comme souvent, le
parcours de Victor Hugo est exemplaire: dans sa priode strictement romantique
(1823-!834), il s'inspire d'abord de la mode gothique et fantastique lance par les
contes- Jean Sbogar (1818), Smarra (182!)- de son ami Charles Nodier (1780-1844)
pour crire deux romans noirs: Han d'Islande (1823) et Bug-Jargal (!826). On retrouve
cette veine dans certaines uvres de Mrime, comme La Vnus d'Ille (1837). L'influence
du roman historique, encore sensible dans Notre-Dame de Paris (1831), s'accompagne
d'un dsir d'crire pour tous en respectant le mouvement de la vie, idalise et grandie
par un souffle pique. Dans le mme temps, Hugo participe l'closion du roman
social en crivant Le Dernier Jour d'un condamn (!829); Claude Gueux (1834)
accompagne une qute de vrit et d'utilit, partage, on l'a vu, avec Vigny. Dans ces
deux uvres militantes, le ton du pote prfigure le monument des Misrables, qui ra-
lisera en 1862 la synthse magistrale du roman populaire et du roman social f) dans un
lan philosophique et messianique. Mais, jusqu'en 1850, le romanesque social s'panouit
d'abord sous la plume de George Sand (1804-1876). I:influence de Lamennais est trs
sensible dans Le Compagnon du Tour de France (1840) ou Le Meunier d'Angibault (1846).
Au centre de cette constellation d'influences, l'analyse des sentiments et la confession
personnelle prolongent l'effusion lyrique du moi J>. Dans le sillon trac par
Chateaubriand et les prromantiques, c'est au roman que Sainte-Beuve, dans Volupt
(1834), confie ses tourments autobiographiques. Romanesque, la Confession d'un
enfant du sicle (1836) donne une voix assourdie, aussi pessimiste que personnelle, au
rcit de l'chec de Musset, chec qui est celui d'une gnration. La tension entre senti-
ment et raison, entre les deux dimensions, ''potique>> et politique de la vie,
s'exprime travers les interrogations du personnage autobiographique de Stello dans
le roman ponyme de Vigny (1832). Dans ses premiers romans, Indiana (1832), Llia
(1833), George Sand tente d'<' idaliser le sentiment>> travers des figures proches de la
sienne: des hrones en rupture avec un monde dont elles rejettent le carcan oppri-
mant et vieillot. La confusion cette poque entre roman et rcit autobiographique est
frquente: le Ne/ida (1846) de la comtesse Marie d'Agoult, qui crit sous le nom de
Daniel Stern et ne publiera ses Souvenirs qu' titre posthume (1877), dcrit les
convulsions d'une liaison orageuse avec le musicien Franz Liszt.
2. Stendhal (1783-1842) et Balzac (1799-1850)
Preuve, s'il en fallait, de la porosit entre les diffrents mouvements, deux des crateurs
du roman moderne se construisent l'ombre du romantisme ou contre son esthtique
tout eri s'en nourrissant. Henri Beyle, dit Stendhal, est hostile ds sa jeunesse, malgr son
adhsion aux principes d'un renouveau littraire, au spiritualisme mystique et chrtien
du romantisme royaliste contre-rvolutionnaire. Libral dans le sens o il accepte la
socit cre par la Rvolution, ses murs et son esprit>>, il convertit le mal du sicle en
analyse distancie du "moi. Aprs avoir exprim dans les annes 1835-1836 une rvolte
toute romantique dans sa Vie de Henry Brulard (posthume, 1890), Stendhal manifeste sa
diffrence trs vite: en pleine effervescence romantique, l'anne de la bataille d'Hernani
et de la rvolution musicale symbolise par la Symphonie fantastique, dans I.e Rouge et le
Noir (1830), le regard du romancier congdie l'effusion, clbre l'nergie, la virt, de son
hros et, en miroir, commente les aventures de son personnage pour affirmer son culte
de l'individualisme et d'un idalisme anim par la "chasse d'un bonheur absolu,
qu'il qualifie de fou>>. Cet lan se retrouve dans Lucien Leuwen (posthume, 1894),
La Chartreuse de Parme (1839), et dans toute l'inspiration italienne d'une vritable
chevauche romanesque qui absorbe et dpasse le romantisme.
Paralllement, le personnage parfaitement romantique dans la vie qu'est Balzac, rvolt,
pauvre, souffrant, mal-aim, forge avec les outils du romantisme le modle qui l'en dta-
chera. Sa qute de vrit passe par un roman historique, Les Chouans (1829), qui ma-
trise brillamment les invariants de ce genre la mode. Mais rapidement son ambition
d'un roman plus total>> que raliste>> se dessine. Il veut saisir l'esprit, l'me, la phy-
sionomie des choses et des tres>' (Le Chef-d'uvre inconnu, 1837). '< [C]haque roman
n'est qu'un chapitre du grand roman de la socit, crit-il dans la prface d'une uvre
majeure, les Illusions perdues (!837-1843). Le hros emblmatique du romantisme,
Lucien de Rubempr, qui rend ce roman inoubliable, n'est pas envisag dans son indivi-
dualit mais dans le systme qui va le broyer comme les hros de La Peau de chagrin
(1831), du Lys dans la valle (!835). Mais c'est bien dans l'effervescence romantique que
nat l'ambition d'un plan qui effibrasse la foi l'histoire et la critique de la socit,
l'analyse de ses maux et la discussion de ses principes (Avant-propos de La Comdie
humaine, 1842). Le romancier se prsente comme une sorte de greffier'' de son poque,
mais son imagination dessine le tableau social et moral de la France depuis la rvolution
de 1789 jusqu' celle de 1848, Paris et en province, dans un souffle pique port par des
convictions prsentes ainsi: J'cris la lueur de deux vrits ternelles, la Religion, la
Monarchie. En ralit, ses romans publis en feuilleton dans les journaux, crits dans
une fivre qui fait sourire les puristes, recrent la ralit observe en l'levant la hauteur
du mythe. Et c'est dans le Paris romantique, personnage principal de plusieurs uvres,
que surgit le roman moderne, non sans avoir puis son crateur: il meurt quasiment en
mme temps que la vague romantique qu'il a concurrence et dpasse.
107
Romantisme
et roman
Ouragan lyrique, le romantisme est n dans un climat d'effusion sentimentale
aprs le succs d'Atala. La vogue des uvres de genre promeut le roman avant
que deux grands crateurs, Stendhal et Balzac, ne lui donnent les lettres de
noblesse qui l'identifient la modernit.
1. Romantisme et profusion romanesque
106
Si le romantisme a provoqu en posie une rvolution, la modernit des romans du
XVIIJC sicle, de Marivaux l'abb Prvost, avait dj affranchi le genre, alors peu estim,
des contraintes qui bridaient la posie. Deux tendances vont permettre au roman
d'occuper avec vigueur dans l'espace littraire une place grandissante: la vogue des
romans pittoresques et de genre, et la contribution de tous les potes de la grande gn-
ration romantique l'volution du roman vers la vrit et l'utilit. Comme souvent, le
parcours de Victor Hugo est exemplaire: dans sa priode strictement romantique
(1823-!834), il s'inspire d'abord de la mode gothique et fantastique lance par les
contes- Jean Sbogar (1818), Smarra (182!)- de son ami Charles Nodier (1780-1844)
pour crire deux romans noirs: Han d'Islande (1823) et Bug-Jargal (!826). On retrouve
cette veine dans certaines uvres de Mrime, comme La Vnus d'Ille (1837). L'influence
du roman historique, encore sensible dans Notre-Dame de Paris (1831), s'accompagne
d'un dsir d'crire pour tous en respectant le mouvement de la vie, idalise et grandie
par un souffle pique. Dans le mme temps, Hugo participe l'closion du roman
social en crivant Le Dernier Jour d'un condamn (!829); Claude Gueux (1834)
accompagne une qute de vrit et d'utilit, partage, on l'a vu, avec Vigny. Dans ces
deux uvres militantes, le ton du pote prfigure le monument des Misrables, qui ra-
lisera en 1862 la synthse magistrale du roman populaire et du roman social f) dans un
lan philosophique et messianique. Mais, jusqu'en 1850, le romanesque social s'panouit
d'abord sous la plume de George Sand (1804-1876). I:influence de Lamennais est trs
sensible dans Le Compagnon du Tour de France (1840) ou Le Meunier d'Angibault (1846).
Au centre de cette constellation d'influences, l'analyse des sentiments et la confession
personnelle prolongent l'effusion lyrique du moi J>. Dans le sillon trac par
Chateaubriand et les prromantiques, c'est au roman que Sainte-Beuve, dans Volupt
(1834), confie ses tourments autobiographiques. Romanesque, la Confession d'un
enfant du sicle (1836) donne une voix assourdie, aussi pessimiste que personnelle, au
rcit de l'chec de Musset, chec qui est celui d'une gnration. La tension entre senti-
ment et raison, entre les deux dimensions, ''potique>> et politique de la vie,
s'exprime travers les interrogations du personnage autobiographique de Stello dans
le roman ponyme de Vigny (1832). Dans ses premiers romans, Indiana (1832), Llia
(1833), George Sand tente d'<' idaliser le sentiment>> travers des figures proches de la
sienne: des hrones en rupture avec un monde dont elles rejettent le carcan oppri-
mant et vieillot. La confusion cette poque entre roman et rcit autobiographique est
frquente: le Ne/ida (1846) de la comtesse Marie d'Agoult, qui crit sous le nom de
Daniel Stern et ne publiera ses Souvenirs qu' titre posthume (1877), dcrit les
convulsions d'une liaison orageuse avec le musicien Franz Liszt.
2. Stendhal (1783-1842) et Balzac (1799-1850)
Preuve, s'il en fallait, de la porosit entre les diffrents mouvements, deux des crateurs
du roman moderne se construisent l'ombre du romantisme ou contre son esthtique
tout eri s'en nourrissant. Henri Beyle, dit Stendhal, est hostile ds sa jeunesse, malgr son
adhsion aux principes d'un renouveau littraire, au spiritualisme mystique et chrtien
du romantisme royaliste contre-rvolutionnaire. Libral dans le sens o il accepte la
socit cre par la Rvolution, ses murs et son esprit>>, il convertit le mal du sicle en
analyse distancie du "moi. Aprs avoir exprim dans les annes 1835-1836 une rvolte
toute romantique dans sa Vie de Henry Brulard (posthume, 1890), Stendhal manifeste sa
diffrence trs vite: en pleine effervescence romantique, l'anne de la bataille d'Hernani
et de la rvolution musicale symbolise par la Symphonie fantastique, dans I.e Rouge et le
Noir (1830), le regard du romancier congdie l'effusion, clbre l'nergie, la virt, de son
hros et, en miroir, commente les aventures de son personnage pour affirmer son culte
de l'individualisme et d'un idalisme anim par la "chasse d'un bonheur absolu,
qu'il qualifie de fou>>. Cet lan se retrouve dans Lucien Leuwen (posthume, 1894),
La Chartreuse de Parme (1839), et dans toute l'inspiration italienne d'une vritable
chevauche romanesque qui absorbe et dpasse le romantisme.
Paralllement, le personnage parfaitement romantique dans la vie qu'est Balzac, rvolt,
pauvre, souffrant, mal-aim, forge avec les outils du romantisme le modle qui l'en dta-
chera. Sa qute de vrit passe par un roman historique, Les Chouans (1829), qui ma-
trise brillamment les invariants de ce genre la mode. Mais rapidement son ambition
d'un roman plus total>> que raliste>> se dessine. Il veut saisir l'esprit, l'me, la phy-
sionomie des choses et des tres>' (Le Chef-d'uvre inconnu, 1837). '< [C]haque roman
n'est qu'un chapitre du grand roman de la socit, crit-il dans la prface d'une uvre
majeure, les Illusions perdues (!837-1843). Le hros emblmatique du romantisme,
Lucien de Rubempr, qui rend ce roman inoubliable, n'est pas envisag dans son indivi-
dualit mais dans le systme qui va le broyer comme les hros de La Peau de chagrin
(1831), du Lys dans la valle (!835). Mais c'est bien dans l'effervescence romantique que
nat l'ambition d'un plan qui effibrasse la foi l'histoire et la critique de la socit,
l'analyse de ses maux et la discussion de ses principes (Avant-propos de La Comdie
humaine, 1842). Le romancier se prsente comme une sorte de greffier'' de son poque,
mais son imagination dessine le tableau social et moral de la France depuis la rvolution
de 1789 jusqu' celle de 1848, Paris et en province, dans un souffle pique port par des
convictions prsentes ainsi: J'cris la lueur de deux vrits ternelles, la Religion, la
Monarchie. En ralit, ses romans publis en feuilleton dans les journaux, crits dans
une fivre qui fait sourire les puristes, recrent la ralit observe en l'levant la hauteur
du mythe. Et c'est dans le Paris romantique, personnage principal de plusieurs uvres,
que surgit le roman moderne, non sans avoir puis son crateur: il meurt quasiment en
mme temps que la vague romantique qu'il a concurrence et dpasse.
107
La face noire
du romantisme
En marge puis au-del du romantisme historique, le romantisme noir port
par la mode gothique et fantastique a cultiv jusqu' la provocation le got de
l'insolite et de l'trange. Hugo puis Nerval s'en sont inspirs.
1. Thophile Gautier et les frntiques
108
Entre sa prsence lgendaire en gilet rouge pendant la bataille d'Hernani (1830) et sa
conversion, tout aussi militante, aux prceptes du formalisme potique (1845), Thophile
Gautier alimente, en refusant tout engagement, la mythologie macabre qui traverse un
sicle considr comme maudit par les plus radicaux des Jeune- France. Il oppose au
sacerdoce laque ceux du dpit et du dsenchantement. Alors mme qu'il esquisse,
dans la prface de Mademoiselle de Maupin (1835), les principes del'art pour l'art, il
creuse la veine fantastique du romantisme dans La Morte amoureuse (1836). Puis, dans
une srie d'articles runis sous le titre Les Grotesques (1834-1836), il rhabilite les potes
maudits et provocateurs du XVW sicle, comme Thophile de Viau, Scarron et Saintw
Amant, longtemps mpriss au nom du bon got. Leur influence se retrouve dans sa
Comdie de la mort (1838), qui joue sur le morbide ironique et l'humour noir en
mnageant un dialogue entre une jeune femme morte et le ver qui s'apprte la ronger.
C'est aussi dans les cohortes turbulentes des Jeune-France que se sont retrouvs les
potes fascins par la nuit. Prcds par Charles Nodier dans la recherche du surnatu-
rel et du fantastique, ils sont inspirs par l'atmosphre angoissante des Contes
d'Hoffmann (1776-1822) et des romans anglais. Ces excentriques, demeurs dans
l'obscurit, se nomment eux-mmes frntiques'' et leur exaltation des composantes
ngatives du romantisme - chec et impuissance du crateur, passions dvorantes et
destructrices - sur fond d'illuminisme passe par une recherche lexicale chevele et
provocante. Le Feu et flamme (1833) de Philothe O'Neddy (18!1-1875), les Rhapsodies
(1832) et le Champavert (1833) de Ptrus Borel (1809-1859) auraient pu rester un pur
tmoignage des excs gratuits de la bohme littraire. Tout indique au contraire
qu'aprs avoir sduit et inspir Baudelaire, leur influence sur le surralisme qui les
redcouvre avec ferveur n'a pas t ngligeable.
Les drives sombres du rve qui habitent l'univers d'Aloysius Bertrand (1807-1841)
conjuguent enfin des topo du mme type avec un mlange novateur des formes et des
tons. Avec Gaspard de la nuit (posthume, 1842), il invente le pome en prose que
Baudelaire transformera en genre phare de la modernit. Son esthtique passe par tous
les registres du romantisme et revendique la forme baroque des ii fantaisies>> du
graveur jacques Callot (!592-1635), galement inspirateur de Goya (1746-1828).
Toujours en prose et dans une thmatique morbide, Xavier Forneret (1809-1884)
traduit avec quelques formules percutantes ses songes hallucins et sa dsesprance
dans Pices de temps, temps perdu (1840). Rvlateur des apories de la sensibilit
romantique, le romantisme noir survit au dclin historique du mouvement, sensible
ds 1840 et confirm aprs la rvolution de 1848.
2. la singularit de Grard de Nerval (1808-1855)
Aprs des dbuts trs conformistes, Nerval, condisciple de Thophile Gautier au collge
Charlemagne, rejoint vers 1829 le groupe des Jeune-France, frquente les deux
cnacles et se rallie au mouvement. Il assure un feuilleton dramatique dans un journal,
mais n'adopte pas le comportement paroxystique de ses amis frntiques en littrature
et en politique. Contrairement la plupart des membres du groupe qui avaient parti-
cip aux combats des Trois Glorieuses avant d'prouver de cruelles dceptions, il se
tient cj_istance. Il partage sans innover le credo romantique du Cnacle en prnant le
retour la posie du Moyen ge et de la Renaissance. Mais cette discrtion recouvre
une vision absolutisante du romantisme vcu comme une exprience intrieure. Ds
ses premiers pomes, comme le fameux i< Fantaisie (1832), une confusion s'tablit
chez lui entre le souvenir et le rve tandis qu'il aspire au retour des morts, dont le culte
lui est familier depuis la fin d'une enfance habite par l'absence de sa mre, tt disparue.
Entre la vie potique intense qu'il sent en lui et le rel dont il refuse le prosasme, il
tablit d'emble une distance radicale, il trouve dans la posie allemande qu'il connat
mieux que tous les autres potes franais de son temps des raisons d'aspirer l'au-del:
on le ressent dans sa traduction de certains potes romantiques allemands, comme
Jean- Paul Richter. Et c'est sa traduction du second Faust de Goethe qui fera connatre,
en 1840, le mythe dans les milieux artistiques franais.
Dj marqu par l'influence de l'illuminisme de la fin du sicle prcdent, Nerval
mrit son romantisme de la nuit pendant un voyage en Orient (1843). Il en revient
avec une vision du monde inflchie par la dcouverte de certaines mythologies et de
cultes sotriques comme celui d'Isis, combins avec des souvenirs chrtiens dans un
trange syncrtisme. Aprs la publication de son Voyage en Orient (1851) et des
Illumins (1852), la qute mystique de lui-mme et de la femme idale qu'il veut aimer
envahit toute sa production potque. Parues bien aprs le dclin du romantisme
historique, ses uvres majeures en reprsentent pourtant la quintessence. Dans le recueil
Les Filles du feu (1853), il runit la nouvelle Sylvie et les pomes des Chimres. La prose
potique de Sylvie traduit le combat que mnent, dans l'esprit du pote, le rve et la
ralit, la lucidit et la folie, la vie et la mort, travers deux figures fminines anti-
thtiques. La premire, Sylvie, ancre avec grce dans le rel, apparat comme la pro-
messe d'un bonheur simple. La deuxime, Adrienne, aristocrate morte ou disparue,
demeure inaccessible autrement que par le rve et se confond avec une troisime
figure, toute d'artifice et de cruaut, l'actrice Aurlia. Les sonnets des Chimres, compo-
ss selon Nerval lui-mme dans un i< tat de rverie supernaturaliste , modulent, dans
une prosodie et une mtrique trs fluides, 1' obsession du deuil et de la folie, et 1' espoir
d'une nouvelle vie ou d:une renaissance taye sur des allusions hermtiques divers
cultes sotriques, et des mythes, panthistes ou pythagoriciens. Nerval, dj victime
de dlires obsessionnels, sent la folie le gagner. Les frontires entre la ralit et le rve
qu'il avait souhait abolir se retournent pathologiquement contre lui: le rcit Aurlia
(1853-1854), journal de cette descente dans l'enfer de la folie, en analyse le processus
avec une fulgurance impressionnante peu avant le suicide du pote. La posie de
Nerval passionnera le groupe surraliste.
109
La face noire
du romantisme
En marge puis au-del du romantisme historique, le romantisme noir port
par la mode gothique et fantastique a cultiv jusqu' la provocation le got de
l'insolite et de l'trange. Hugo puis Nerval s'en sont inspirs.
1. Thophile Gautier et les frntiques
108
Entre sa prsence lgendaire en gilet rouge pendant la bataille d'Hernani (1830) et sa
conversion, tout aussi militante, aux prceptes du formalisme potique (1845), Thophile
Gautier alimente, en refusant tout engagement, la mythologie macabre qui traverse un
sicle considr comme maudit par les plus radicaux des Jeune- France. Il oppose au
sacerdoce laque ceux du dpit et du dsenchantement. Alors mme qu'il esquisse,
dans la prface de Mademoiselle de Maupin (1835), les principes del'art pour l'art, il
creuse la veine fantastique du romantisme dans La Morte amoureuse (1836). Puis, dans
une srie d'articles runis sous le titre Les Grotesques (1834-1836), il rhabilite les potes
maudits et provocateurs du XVW sicle, comme Thophile de Viau, Scarron et Saintw
Amant, longtemps mpriss au nom du bon got. Leur influence se retrouve dans sa
Comdie de la mort (1838), qui joue sur le morbide ironique et l'humour noir en
mnageant un dialogue entre une jeune femme morte et le ver qui s'apprte la ronger.
C'est aussi dans les cohortes turbulentes des Jeune-France que se sont retrouvs les
potes fascins par la nuit. Prcds par Charles Nodier dans la recherche du surnatu-
rel et du fantastique, ils sont inspirs par l'atmosphre angoissante des Contes
d'Hoffmann (1776-1822) et des romans anglais. Ces excentriques, demeurs dans
l'obscurit, se nomment eux-mmes frntiques'' et leur exaltation des composantes
ngatives du romantisme - chec et impuissance du crateur, passions dvorantes et
destructrices - sur fond d'illuminisme passe par une recherche lexicale chevele et
provocante. Le Feu et flamme (1833) de Philothe O'Neddy (18!1-1875), les Rhapsodies
(1832) et le Champavert (1833) de Ptrus Borel (1809-1859) auraient pu rester un pur
tmoignage des excs gratuits de la bohme littraire. Tout indique au contraire
qu'aprs avoir sduit et inspir Baudelaire, leur influence sur le surralisme qui les
redcouvre avec ferveur n'a pas t ngligeable.
Les drives sombres du rve qui habitent l'univers d'Aloysius Bertrand (1807-1841)
conjuguent enfin des topo du mme type avec un mlange novateur des formes et des
tons. Avec Gaspard de la nuit (posthume, 1842), il invente le pome en prose que
Baudelaire transformera en genre phare de la modernit. Son esthtique passe par tous
les registres du romantisme et revendique la forme baroque des ii fantaisies>> du
graveur jacques Callot (!592-1635), galement inspirateur de Goya (1746-1828).
Toujours en prose et dans une thmatique morbide, Xavier Forneret (1809-1884)
traduit avec quelques formules percutantes ses songes hallucins et sa dsesprance
dans Pices de temps, temps perdu (1840). Rvlateur des apories de la sensibilit
romantique, le romantisme noir survit au dclin historique du mouvement, sensible
ds 1840 et confirm aprs la rvolution de 1848.
2. la singularit de Grard de Nerval (1808-1855)
Aprs des dbuts trs conformistes, Nerval, condisciple de Thophile Gautier au collge
Charlemagne, rejoint vers 1829 le groupe des Jeune-France, frquente les deux
cnacles et se rallie au mouvement. Il assure un feuilleton dramatique dans un journal,
mais n'adopte pas le comportement paroxystique de ses amis frntiques en littrature
et en politique. Contrairement la plupart des membres du groupe qui avaient parti-
cip aux combats des Trois Glorieuses avant d'prouver de cruelles dceptions, il se
tient cj_istance. Il partage sans innover le credo romantique du Cnacle en prnant le
retour la posie du Moyen ge et de la Renaissance. Mais cette discrtion recouvre
une vision absolutisante du romantisme vcu comme une exprience intrieure. Ds
ses premiers pomes, comme le fameux i< Fantaisie (1832), une confusion s'tablit
chez lui entre le souvenir et le rve tandis qu'il aspire au retour des morts, dont le culte
lui est familier depuis la fin d'une enfance habite par l'absence de sa mre, tt disparue.
Entre la vie potique intense qu'il sent en lui et le rel dont il refuse le prosasme, il
tablit d'emble une distance radicale, il trouve dans la posie allemande qu'il connat
mieux que tous les autres potes franais de son temps des raisons d'aspirer l'au-del:
on le ressent dans sa traduction de certains potes romantiques allemands, comme
Jean- Paul Richter. Et c'est sa traduction du second Faust de Goethe qui fera connatre,
en 1840, le mythe dans les milieux artistiques franais.
Dj marqu par l'influence de l'illuminisme de la fin du sicle prcdent, Nerval
mrit son romantisme de la nuit pendant un voyage en Orient (1843). Il en revient
avec une vision du monde inflchie par la dcouverte de certaines mythologies et de
cultes sotriques comme celui d'Isis, combins avec des souvenirs chrtiens dans un
trange syncrtisme. Aprs la publication de son Voyage en Orient (1851) et des
Illumins (1852), la qute mystique de lui-mme et de la femme idale qu'il veut aimer
envahit toute sa production potque. Parues bien aprs le dclin du romantisme
historique, ses uvres majeures en reprsentent pourtant la quintessence. Dans le recueil
Les Filles du feu (1853), il runit la nouvelle Sylvie et les pomes des Chimres. La prose
potique de Sylvie traduit le combat que mnent, dans l'esprit du pote, le rve et la
ralit, la lucidit et la folie, la vie et la mort, travers deux figures fminines anti-
thtiques. La premire, Sylvie, ancre avec grce dans le rel, apparat comme la pro-
messe d'un bonheur simple. La deuxime, Adrienne, aristocrate morte ou disparue,
demeure inaccessible autrement que par le rve et se confond avec une troisime
figure, toute d'artifice et de cruaut, l'actrice Aurlia. Les sonnets des Chimres, compo-
ss selon Nerval lui-mme dans un i< tat de rverie supernaturaliste , modulent, dans
une prosodie et une mtrique trs fluides, 1' obsession du deuil et de la folie, et 1' espoir
d'une nouvelle vie ou d:une renaissance taye sur des allusions hermtiques divers
cultes sotriques, et des mythes, panthistes ou pythagoriciens. Nerval, dj victime
de dlires obsessionnels, sent la folie le gagner. Les frontires entre la ralit et le rve
qu'il avait souhait abolir se retournent pathologiquement contre lui: le rcit Aurlia
(1853-1854), journal de cette descente dans l'enfer de la folie, en analyse le processus
avec une fulgurance impressionnante peu avant le suicide du pote. La posie de
Nerval passionnera le groupe surraliste.
109
Le Parnasse
et ses matres (1866-1876}
Incarnation de la jeunesse pendant la crise de la conscience europenne, le
romantisme a t d'abord un courant de pense rvolutionnaire bien que la
posie en ait t le rvlateur. C'est travers une doctrine esthtique, << l'art
pour l'art>>, que s'est exprime la raction des opposants. Le Parnasse, lui aussi,
fonde sa thorie sur la posie tandis que la peinture et le roman se tournent
vers le ralisme en absorbant une partie des proccupations politiques et
sociales du romantisme.
1. un dbat ouvert en pleine hgmonie romantique
10
~ <<L'art pour l'art, une question latente
Comme souvent, c'est en pleine expansion de la rvolution romantique que la raction
l'ampleur hgmonique du mouvement s'est d'abord manifeste. Au moment mme
o l'ide d'un sacerdoce laque de l'crivain charg d'une mission sociale s'impose,
ceux-l mmes qui en sont les symboles semblent troubls par le risque d'une drive
<<utilitariste de l'art, perdant son autonomie au bnfice d'un vaste mouvement du
progrs. L'expression l'art pour l'art, que l'on trouve, ds 1804, dans le Journal de
Benjamin Constant, rappelle que la cration littraire et artistique n'a pas d'autre fina-
lit qu'elle-mme, ne dpend d'aucune idologie et ne se lgitime que par des critres
esthtiques. En 1866, alors que son gnie s'est affranchi depuis longtemps du credo de
1830, Victor Hugo rapporte, dans William Shakespeare, un change littraire de 1829:
il aurait protest, au nom de l'art pour l'art, contre l'attitude de Voltaire qui utilisait
les personnages de ses tragdies comme vecteurs de ses ides politiques et religieuses. Le
groupe du Parnasse revendiquera d'ailleurs comme un modle la gratuit pittoresque
du recueil Les Orientales, l o d'autres voyaient les prmices de l'engagement libral du
pote ! C'est d'ailleurs la figure emblmatique de la bataille d'Hernani, Thophile
Gautier, qui aprs avoir raill certains excs de la mystique romantique, sonne la charge
dans la Prface de Mademoiselle de Mau pin (1835). Il y affirme:
Il n'y a de vraiment beau que ce qui ne peut servir rien; tout ce qui est utile est laid, car
c'est l'expression de quelque besoin et ceux de l'homme sont ignobles et dgotants comme
ceux de sa pauvre et infirme nature.
t Naissance et mort du Parnasse
Ce texte en forme de manifeste ouvrait la voie un mouvement qui, sans avoir dur
suffisamment pour constituer une cole, peut tre clairement dat. Il s'identifie son
nom et aux trois publications qui en rythment le dveloppement. Sur le mont
Parnasse, en Grce, se trouve le sanctuaire de Delphes, ddi Apollon, le dieu m u s ~
cien, symbole de l'harmonie et de la mesure. C'est dans ce lieu mythique, dont l'lva-
tion symbolise le caractre idal>'.>, que sjournent les neuf Muses, protectrices des arts,
parmi lesquels la posie tient la premire place. Curieusement, Thophile Gautier, qui,
dans sa veine romantique extrme, a rhabilit le Parnasse satyrique du XVIe sicle, voit
son nom associ au texte fondateur d'un mouvement de refus. Les trois recueils suc-
cessivement publis en 1866, 1871 et 1876, l'initiative de Catulle Mends (1841-1909)
et Louis Xavier de Ricard (1843-1911) sous le titre de Parnasse contemporain, constituent
une anthologie de potes qui fondent leur art sur la description, la rigueur technique et
la versification parfaite, en l'occurrence, la rime riche. L'existence de cette anthologie
tmoigne conjointement de la ralit et de la brivet du mouvement: on y trouve de
grands potes qui s'carteront rapidement du groupe pour tracer leur propre chemin et
d'honntes artisans du vers dont l'influence ne dpassera gure leur contribution au
Parnasse.
2. Le Parnasse, refuge des rfractaires et des dbutants
~ Les dissidents elu romantisme
Aprs l'chec de 1848) le dsenchantement gagne les crivains ns dans les annes 1820:
ce sont eux qui se retrouvent dans le groupe. Tandis que le jeune Thodore de Banvlle
( 1823-1891) produit des variations esthtisantes dans ses Cariatides (1842) et ses
Stalactites (1846), Thophile Gautier confirme, dans Espaila (1845) puis maux et
cames (1852), sa prfrence pour une posie descriptive aux formes ciseles et gra-
tuites. A ct de cette figure tutlaire, le vritable chef de file du Parnasse est Charles
Marie Leconte dit de Lisle (1818-1894), qui a converti ses dsillusions rpublicaines et
sociales aprs 1848 en culte de la Grce antique: ses Pomes antiques (1852), suivis des
Pomes barbares (1872) puis des Pomes tragiques (1884) adoptent un formalisme
solennel. Le virage pris ds 1842 par Thodore de Banville ramne de pures
proccupations artistiques. Cadhsion au groupe de Charles Baudelaire (1821-1867)
est fugitive: il donne seize pomes au Parnasse contemporain et quelques autres La
.Revue fantaisiste, fonde en 1861 par Catulle Mends. Elle est plutt lie son admira-
tion pour Thophile Gautier, ddicataire des Pleurs du mal (1857), et son souci de
voir le romantisme, dont il constate l'puisement, non pas rejet mais dbarrass de
ses prtentions utilitaires et de ses tics esthtiques et, par l, rgnr.
Des potes en qute d'identit
Le groupe des parnassiens est en fait soud par les critiques, voire les moqueries, plus
dures encore que celles qui ont vis la frnsie romantique. Jules Barbey d' Aurevilly
(1808-1889), le" Conntable des lettres,, dont la plume critique est redoute et redou-
table, publie en 1866 un Parnasse travesti, suivi de quelques parodies tout aussi
meurtrires. Autour des fondateurs qui sont soutenus par l'diteur Lemerre, s'agrgent
alors les potes de la gnration ne en 1840. Les uvres et l'influence d'Auguste
Villiers de risle-Adam (1838-1889) et de Jos Maria de Heredia (1842-1905), impor-
tantes jusqu'au dbut du xxe sicle, connatront une prennit refuse celles de Sully
Prudhomme (1839-1907) ou Franois Coppe (1842-1908). Le plus reprsentatif des
recueils inspirs par l'esthtique du Parnasse, Les Trophes, parat d'ailleurs en 1893.
Et, tout naturellement, de jeunes potes en qute de reconnaissance et surtout de
publication font leurs premiers pas dans la revue L'Art sous les auspices du Parnasse,
111
Le Parnasse
et ses matres (1866-1876}
Incarnation de la jeunesse pendant la crise de la conscience europenne, le
romantisme a t d'abord un courant de pense rvolutionnaire bien que la
posie en ait t le rvlateur. C'est travers une doctrine esthtique, << l'art
pour l'art>>, que s'est exprime la raction des opposants. Le Parnasse, lui aussi,
fonde sa thorie sur la posie tandis que la peinture et le roman se tournent
vers le ralisme en absorbant une partie des proccupations politiques et
sociales du romantisme.
1. un dbat ouvert en pleine hgmonie romantique
10
~ <<L'art pour l'art, une question latente
Comme souvent, c'est en pleine expansion de la rvolution romantique que la raction
l'ampleur hgmonique du mouvement s'est d'abord manifeste. Au moment mme
o l'ide d'un sacerdoce laque de l'crivain charg d'une mission sociale s'impose,
ceux-l mmes qui en sont les symboles semblent troubls par le risque d'une drive
<<utilitariste de l'art, perdant son autonomie au bnfice d'un vaste mouvement du
progrs. L'expression l'art pour l'art, que l'on trouve, ds 1804, dans le Journal de
Benjamin Constant, rappelle que la cration littraire et artistique n'a pas d'autre fina-
lit qu'elle-mme, ne dpend d'aucune idologie et ne se lgitime que par des critres
esthtiques. En 1866, alors que son gnie s'est affranchi depuis longtemps du credo de
1830, Victor Hugo rapporte, dans William Shakespeare, un change littraire de 1829:
il aurait protest, au nom de l'art pour l'art, contre l'attitude de Voltaire qui utilisait
les personnages de ses tragdies comme vecteurs de ses ides politiques et religieuses. Le
groupe du Parnasse revendiquera d'ailleurs comme un modle la gratuit pittoresque
du recueil Les Orientales, l o d'autres voyaient les prmices de l'engagement libral du
pote ! C'est d'ailleurs la figure emblmatique de la bataille d'Hernani, Thophile
Gautier, qui aprs avoir raill certains excs de la mystique romantique, sonne la charge
dans la Prface de Mademoiselle de Mau pin (1835). Il y affirme:
Il n'y a de vraiment beau que ce qui ne peut servir rien; tout ce qui est utile est laid, car
c'est l'expression de quelque besoin et ceux de l'homme sont ignobles et dgotants comme
ceux de sa pauvre et infirme nature.
t Naissance et mort du Parnasse
Ce texte en forme de manifeste ouvrait la voie un mouvement qui, sans avoir dur
suffisamment pour constituer une cole, peut tre clairement dat. Il s'identifie son
nom et aux trois publications qui en rythment le dveloppement. Sur le mont
Parnasse, en Grce, se trouve le sanctuaire de Delphes, ddi Apollon, le dieu m u s ~
cien, symbole de l'harmonie et de la mesure. C'est dans ce lieu mythique, dont l'lva-
tion symbolise le caractre idal>'.>, que sjournent les neuf Muses, protectrices des arts,
parmi lesquels la posie tient la premire place. Curieusement, Thophile Gautier, qui,
dans sa veine romantique extrme, a rhabilit le Parnasse satyrique du XVIe sicle, voit
son nom associ au texte fondateur d'un mouvement de refus. Les trois recueils suc-
cessivement publis en 1866, 1871 et 1876, l'initiative de Catulle Mends (1841-1909)
et Louis Xavier de Ricard (1843-1911) sous le titre de Parnasse contemporain, constituent
une anthologie de potes qui fondent leur art sur la description, la rigueur technique et
la versification parfaite, en l'occurrence, la rime riche. L'existence de cette anthologie
tmoigne conjointement de la ralit et de la brivet du mouvement: on y trouve de
grands potes qui s'carteront rapidement du groupe pour tracer leur propre chemin et
d'honntes artisans du vers dont l'influence ne dpassera gure leur contribution au
Parnasse.
2. Le Parnasse, refuge des rfractaires et des dbutants
~ Les dissidents elu romantisme
Aprs l'chec de 1848) le dsenchantement gagne les crivains ns dans les annes 1820:
ce sont eux qui se retrouvent dans le groupe. Tandis que le jeune Thodore de Banvlle
( 1823-1891) produit des variations esthtisantes dans ses Cariatides (1842) et ses
Stalactites (1846), Thophile Gautier confirme, dans Espaila (1845) puis maux et
cames (1852), sa prfrence pour une posie descriptive aux formes ciseles et gra-
tuites. A ct de cette figure tutlaire, le vritable chef de file du Parnasse est Charles
Marie Leconte dit de Lisle (1818-1894), qui a converti ses dsillusions rpublicaines et
sociales aprs 1848 en culte de la Grce antique: ses Pomes antiques (1852), suivis des
Pomes barbares (1872) puis des Pomes tragiques (1884) adoptent un formalisme
solennel. Le virage pris ds 1842 par Thodore de Banville ramne de pures
proccupations artistiques. Cadhsion au groupe de Charles Baudelaire (1821-1867)
est fugitive: il donne seize pomes au Parnasse contemporain et quelques autres La
.Revue fantaisiste, fonde en 1861 par Catulle Mends. Elle est plutt lie son admira-
tion pour Thophile Gautier, ddicataire des Pleurs du mal (1857), et son souci de
voir le romantisme, dont il constate l'puisement, non pas rejet mais dbarrass de
ses prtentions utilitaires et de ses tics esthtiques et, par l, rgnr.
Des potes en qute d'identit
Le groupe des parnassiens est en fait soud par les critiques, voire les moqueries, plus
dures encore que celles qui ont vis la frnsie romantique. Jules Barbey d' Aurevilly
(1808-1889), le" Conntable des lettres,, dont la plume critique est redoute et redou-
table, publie en 1866 un Parnasse travesti, suivi de quelques parodies tout aussi
meurtrires. Autour des fondateurs qui sont soutenus par l'diteur Lemerre, s'agrgent
alors les potes de la gnration ne en 1840. Les uvres et l'influence d'Auguste
Villiers de risle-Adam (1838-1889) et de Jos Maria de Heredia (1842-1905), impor-
tantes jusqu'au dbut du xxe sicle, connatront une prennit refuse celles de Sully
Prudhomme (1839-1907) ou Franois Coppe (1842-1908). Le plus reprsentatif des
recueils inspirs par l'esthtique du Parnasse, Les Trophes, parat d'ailleurs en 1893.
Et, tout naturellement, de jeunes potes en qute de reconnaissance et surtout de
publication font leurs premiers pas dans la revue L'Art sous les auspices du Parnasse,
111
qui ne les accueillera pas toujours dans son anthologie : c'est le cas de trois grands
potes aussi diffrents dans leur volution que Paul Verlaine (1844-1896), Stphane
Mallarm (1842-1898) et Charles Cros (1842-1888).
3. une esthtique du repli
112
Le refus des effusions romantiques
Mouvement visible mais bref, le Parnasse n'a pas pu faire cole dans la mesure o il
s'est constitu, on l'a souvent remarqu, autour de quelques refus sans pour autant
ouvrir des voies nouvelles : lasss jusqu' l'curement du lyrisme romantique, les
potes du Parnasse ont condamn le culte du moi, les complaisances de la pose l-
giaque et de la confidence amoureuse, prsents comme une prostitution de l'art.
Cette volont d'impersonnalit se traduit par une posie plus documentaire que
savante. Tout l'art du pote se rfugie dans des descriptions nourries de connaissances
scientifiques et philosophiques, comme chez Leconte de Lisle, par exemple. Il oppose
aux mchicoulis et aux chauguettes historiquement approximatifs, qui enflam-
maient l'imaginaire romantique et faisaient sourire Thophile Gautier, un retour
svre l'Antiquit. Il imite et renouvelle des formes oublies comme celle des Idylles
de Thocrite et des Odes anacrontiques, et fait un dtour du ct de l'Inde et du
monde hbreu. Il est cependant difficile de ne pas distinguer dans sa vision de l'Orient,
qui se veut savante et positiviste, la nostalgie de l'orientalisme romantique en forme de
mditation souvent plus vigoureuse.
une conception fixiste de l'art
Toujours en raction contre le romantisme, le Parnasse condamne la gnrosit des
potes qui, comme Hugo, prtendent crire pour tous et la collusion des artistes avec
le peuple incapable d'accder au beau (<idal, minral. Dans son pome manifeste
L'Art (1852), Thophile Gautier file la mtaphore du marbre en enjoignant au
pote de se battre pour atteindre son idal:
Lutte avec le Carrare,
Avec le Paros dur
Et rare,
Gardiens du contour pur.
Mais la dfinition la plus fameuse de la beaut parnassienne est celle de Baudelaire.
Dans le sonnet ''La Beaut 1>, qui rsume l'apport du Parnasse son inspiration, il la
voit "comme un rve de pierre >1, un idal aristocratique qui transforme le pote en
serviteur - mais non en voyant- d'une perfection inaccessible. La beaut est cornpar
une statue grecque dont le sein de marbre ne peut qu'inspirer <<au pote un amour
ternel et muet ainsi que la matire.
Minral par la matire, l'art est galement extrieur toute ide de progrs inscrite
dans le temps. Cette revendication altire et pessimiste d'un dvouement l'art rserv
quelques lus rapprocherait le Parnasse du dandysme la mode alors que le groupe
prconisait une discipline inconnue des << dandies : le travail.
l'obsession du travail et de la forme
L o le romantisme conqurant abolissait les frontires entre les genres, rclamait la
libert, mettait un bonnet rouge au vieux dictionnaire et s'adonnait avec jubilation
toutes les licences potiques, les parnassiens rpondent en s'imposant des contraintes
qu'ils esprent productives. Ibujours dans son pome L'Art, Thophile Gautier
donne ses ordres au pote:
Sculpte, lime, cisle;
Que ton rve flottant
Se scelle
Dans un bloc rsistant.
C'est l'uvre de Thodore de Banville qui atteste le plus clairement les effets de cette
obsession du travail formel. La recherche trs classique 1> de formes fixes et de rimes
rares caractrise l'lgance de son recueille plus connu, Les Exils (1867), sans en dissi-
muler l'artifice. Le Parnasse lui doit aussi un Petit Trait de posie franaise ( 1872). Ce
retour au classicisme qui fait de la forme non pas un outil mais un but apparat
d'abord comme une raction lgitime aux excs du romantisme. Mais on constate
rapidement que la volont de perfection et la mcanique potique du Parnasse, loin de
s'adosser comme au Grand Sicle une vision du monde, se nourrissent de peu de
chose et dissonent avec leur poque.
P le refus de tout engagement clans la Cit
Antrieure au mouvement l'image de l'artiste indiffrent au tumulte politique et au
malheur social est fortement associe au Parnasse comme une raction l'idologie
romantique. Si les parnassiens confirment la ralit d'un conflit latent entre l'artiste et
l'ordre socal, ils le rglent diffremment. Alors que le pote romantique, rejet par la
socit, s'tait transform en prophte, le pote parnassien protge son identit et son
art en se sparant de ses contemporains. L'esthtique parnassienne considre son refus
du monde comme un gage d'autonomie et de libert. En ddaignant la vie sociale, en
refusant de dfendre les causes religieuses, morales et politiques qui affectent leur
temps, les parnassiens prtendent remplacer la ralit d'un monde bourbeux par un
autre monde, suprieur, celui de l'art. Pour Leconte de Lisle, l'artiste doit s' isoler
d'heure en heure du monde de l'action" et se "rfugier dans la vie contemplative et
savante comme en un sanctuaire de repos et de purification" Mais cette attitude, assez
confortable au moment o parat le premier torne du Parnasse contemporain, en 1866,
pendant les annes grises du second Empire, devient intenable lorsque le rgime se
dissout dans la dfaite de 1870 contre la Prusse et l'effroyable drame de la Commune
(1871 ). C'est de cette poque que Verlaine date le dclin du mouvement et sa disper-
sion. Le malheur national oblige les parnassiens engags ou mobiliss produire
quelques ver.s patriotiques de circonstance, dans un '<rveil 1> qui scinde le groupe :
contraint de reconnatre qu'il a longtemps reu une pension de l'empereur dsorlnais
honni, Leconte de Lisle est quelque peu discrdit. Au mme moment, Victor Hugo
revient en France aprs vingt-deux ans d'exil volontaire: ce retour symbolique signe la
victoire posthume du romantisme sur le Parnasse. Le mouvement laisse davantage des
traces et un rayonnement qu'un vritable hritage. La dernire publication collective
du groupe est d'ailleurs le Tombeau de Thophile Gautier (1875), qui a assur la
cohrence de ce mouvement de transition.
113
qui ne les accueillera pas toujours dans son anthologie : c'est le cas de trois grands
potes aussi diffrents dans leur volution que Paul Verlaine (1844-1896), Stphane
Mallarm (1842-1898) et Charles Cros (1842-1888).
3. une esthtique du repli
112
Le refus des effusions romantiques
Mouvement visible mais bref, le Parnasse n'a pas pu faire cole dans la mesure o il
s'est constitu, on l'a souvent remarqu, autour de quelques refus sans pour autant
ouvrir des voies nouvelles : lasss jusqu' l'curement du lyrisme romantique, les
potes du Parnasse ont condamn le culte du moi, les complaisances de la pose l-
giaque et de la confidence amoureuse, prsents comme une prostitution de l'art.
Cette volont d'impersonnalit se traduit par une posie plus documentaire que
savante. Tout l'art du pote se rfugie dans des descriptions nourries de connaissances
scientifiques et philosophiques, comme chez Leconte de Lisle, par exemple. Il oppose
aux mchicoulis et aux chauguettes historiquement approximatifs, qui enflam-
maient l'imaginaire romantique et faisaient sourire Thophile Gautier, un retour
svre l'Antiquit. Il imite et renouvelle des formes oublies comme celle des Idylles
de Thocrite et des Odes anacrontiques, et fait un dtour du ct de l'Inde et du
monde hbreu. Il est cependant difficile de ne pas distinguer dans sa vision de l'Orient,
qui se veut savante et positiviste, la nostalgie de l'orientalisme romantique en forme de
mditation souvent plus vigoureuse.
une conception fixiste de l'art
Toujours en raction contre le romantisme, le Parnasse condamne la gnrosit des
potes qui, comme Hugo, prtendent crire pour tous et la collusion des artistes avec
le peuple incapable d'accder au beau (<idal, minral. Dans son pome manifeste
L'Art (1852), Thophile Gautier file la mtaphore du marbre en enjoignant au
pote de se battre pour atteindre son idal:
Lutte avec le Carrare,
Avec le Paros dur
Et rare,
Gardiens du contour pur.
Mais la dfinition la plus fameuse de la beaut parnassienne est celle de Baudelaire.
Dans le sonnet ''La Beaut 1>, qui rsume l'apport du Parnasse son inspiration, il la
voit "comme un rve de pierre >1, un idal aristocratique qui transforme le pote en
serviteur - mais non en voyant- d'une perfection inaccessible. La beaut est cornpar
une statue grecque dont le sein de marbre ne peut qu'inspirer <<au pote un amour
ternel et muet ainsi que la matire.
Minral par la matire, l'art est galement extrieur toute ide de progrs inscrite
dans le temps. Cette revendication altire et pessimiste d'un dvouement l'art rserv
quelques lus rapprocherait le Parnasse du dandysme la mode alors que le groupe
prconisait une discipline inconnue des << dandies : le travail.
l'obsession du travail et de la forme
L o le romantisme conqurant abolissait les frontires entre les genres, rclamait la
libert, mettait un bonnet rouge au vieux dictionnaire et s'adonnait avec jubilation
toutes les licences potiques, les parnassiens rpondent en s'imposant des contraintes
qu'ils esprent productives. Ibujours dans son pome L'Art, Thophile Gautier
donne ses ordres au pote:
Sculpte, lime, cisle;
Que ton rve flottant
Se scelle
Dans un bloc rsistant.
C'est l'uvre de Thodore de Banville qui atteste le plus clairement les effets de cette
obsession du travail formel. La recherche trs classique 1> de formes fixes et de rimes
rares caractrise l'lgance de son recueille plus connu, Les Exils (1867), sans en dissi-
muler l'artifice. Le Parnasse lui doit aussi un Petit Trait de posie franaise ( 1872). Ce
retour au classicisme qui fait de la forme non pas un outil mais un but apparat
d'abord comme une raction lgitime aux excs du romantisme. Mais on constate
rapidement que la volont de perfection et la mcanique potique du Parnasse, loin de
s'adosser comme au Grand Sicle une vision du monde, se nourrissent de peu de
chose et dissonent avec leur poque.
P le refus de tout engagement clans la Cit
Antrieure au mouvement l'image de l'artiste indiffrent au tumulte politique et au
malheur social est fortement associe au Parnasse comme une raction l'idologie
romantique. Si les parnassiens confirment la ralit d'un conflit latent entre l'artiste et
l'ordre socal, ils le rglent diffremment. Alors que le pote romantique, rejet par la
socit, s'tait transform en prophte, le pote parnassien protge son identit et son
art en se sparant de ses contemporains. L'esthtique parnassienne considre son refus
du monde comme un gage d'autonomie et de libert. En ddaignant la vie sociale, en
refusant de dfendre les causes religieuses, morales et politiques qui affectent leur
temps, les parnassiens prtendent remplacer la ralit d'un monde bourbeux par un
autre monde, suprieur, celui de l'art. Pour Leconte de Lisle, l'artiste doit s' isoler
d'heure en heure du monde de l'action" et se "rfugier dans la vie contemplative et
savante comme en un sanctuaire de repos et de purification" Mais cette attitude, assez
confortable au moment o parat le premier torne du Parnasse contemporain, en 1866,
pendant les annes grises du second Empire, devient intenable lorsque le rgime se
dissout dans la dfaite de 1870 contre la Prusse et l'effroyable drame de la Commune
(1871 ). C'est de cette poque que Verlaine date le dclin du mouvement et sa disper-
sion. Le malheur national oblige les parnassiens engags ou mobiliss produire
quelques ver.s patriotiques de circonstance, dans un '<rveil 1> qui scinde le groupe :
contraint de reconnatre qu'il a longtemps reu une pension de l'empereur dsorlnais
honni, Leconte de Lisle est quelque peu discrdit. Au mme moment, Victor Hugo
revient en France aprs vingt-deux ans d'exil volontaire: ce retour symbolique signe la
victoire posthume du romantisme sur le Parnasse. Le mouvement laisse davantage des
traces et un rayonnement qu'un vritable hritage. La dernire publication collective
du groupe est d'ailleurs le Tombeau de Thophile Gautier (1875), qui a assur la
cohrence de ce mouvement de transition.
113
Des courants la modernit
potique: Charles Baudelaire
Aucune uvre n'atteste mieux que celle de Baudelaire le rle et l'influence
complexe des mouvements littraires: form la pratique du vers classique,
influenc par tous les thmes romantiques, membre phmre du Parnasse,
c'est son gnie personnel qui fait entrer la posie dans la modernit et prfigure
certains aspects du symbolisme.
1. Les Fleurs du mal (1857-1861 ), un monument romantique
114
On oublie parfois que Charles Baudelaire (1821-1867) est l'auteur de deux grands livres
et non d'un seul: l'clat des Fleurs du mal ne doit pas dissimuler que c'est dans Le Spleen
de Paris, publication posthume de 1869, que l'originalit de cet hritier du romantisme,
se rvle pleinement. Entre les deux, l'dition de 1861 des Fleurs du mal, qui comporte
une nouvelle section intitule Tableaux parisiens, a5;sure une sorte de transition entre
la fusion incandescente de tous les thmes romantiques au service d'une vision unique et
I'nvention d'une forme nouvelle de vie potique qui va la rencontre du reL
L'influence du romantisme sur Baudelaire est naturelle : pour diverses raisons, dont sa
fameuse procrastination, ce pote crit peu mais lit beaucoup. Et il passe ses vingt ans
au cur de la bohme littraire romantique, dont il frquente surtout l'aile frntique.
Cette influence est galement vidente dans Les Fleurs du mal : de son titre oxymorique
celui des diffrentes sections, la premire dition du recueil droule les grands thmes
du romantisme- que sont le spleen, l'aspiration l'idal, la rvolte, la mort, le vin.
Ces thmes rebattus, Baudelaire les absorbe et les fait revivre par une alchimie personnelle
et esthtique dont le recueil revendique la singularit. Ainsi le Spleen baudelairien
n'est plus seulement un mal du sicle, une vague mlancolie: il devient une blessure
ontologique, une chute dans le temps, une angoisse mtaphysique qui affecte jusqu'au
corps. Et surtout, en l'opposant dans la premire et la plus longue section du recueil,
l'Idal, c'est--dire au spirituel, sorte de conglomrat romantique entre le noplatonisrne
et un christianisme peu catholique, le pote donne voir et accentue la dchirure
romantique entre l' ici et l' ailleurs, Dieu et Satan, le rve et la ralit. Le <<spleen
baudelairien tend vers l'idal comme le sehnsucht allemand. Dans un texte fameux,
prcisment intitul lvation, le pote semble inspir par les figures obliges de la
mystique spiritualiste: le roman Sraphita (!834) de Balzac, les uvres de
Swedenborg (1688-1772) et Ernst-Thodore Hoffmann (1776-1822). Il emprunte
aussi Mme de Stal le principe de l'analogie universelle qui invite lire le monde
travers des symboles capables de relier le macrocosme et le microcosme. La notion de
correspondances - terme emprunt Swedenborg et que de nombreux lecteurs
dcouvrent dans les Fleurs du Mal- n'est pas plus originale que les autres thmes
baudelairiens. L'ide d'une nature constelle de signes guidant le pote, dans un
monde opaque, la recherche de l'unit perdue apparat dj chez l'Allemand
Schelling (1775-1854).
Enfin, la thmatique du macabre, le got provocant affich par certains pomes
comme Danse macabre pour le vampirisme, la souverainet du mal et le pouvoir de
Satan, figure entirement positive de la rvolte dans l'imaginaire d'alors, font partie
intgrante de la panoplie du romantisme noir, lui-mme influenc par le roman
anglais. Mais les pomes que Baudelaire crit sur ces thmes frappent le lecteur plus
que les variations brouillonnes des petits romantiques : la morbidit des motifs est, en
quelque sorte, transcende par l'clat formel d'uvres inspires par des sculpteurs
comme Ernest Christophe (1827-1892), des peintres et des graveurs comme Hendrik
Goltzius (1558-1617), ou l'anatomiste Vsale (1514-1564). Et c'est cette puissance
exerce sur l'imagination qui vaut Baudelaire ce qui sera pargn des potes
mineurs: un procs ( 1857) et une condamnation pour immoralit entirement
fonds sur des sous-entendus fabriqus par la bourgeoisie bien-pensante.
2. De l'influence du Parnasse l'esthtique de la modernit
La vritable originalit de Baudelaire consiste donc dans la rorganisation des thmes
romantiques au service d'une vise non plus spiritualiste mais purement esthtique. L
o les romantiques recherchaient les traces d'une nature divine, Baudelaire cherche le
secret du beau la suite d'Edgar Poe, ce qu'atteste sa Prface aux Nouvelles Histoires
extraordinaires (1857):
((C'est cet admirable, cet immortel instinct du beau qui nous fait considrer la terre et ses
spectacles comme un aperu du ciel.
Quel rle a pu jouer le Parnasse dans la conversion de Baudelaire au culte aristocra-
tique du beau et son refus du messianisme romantique qui hante pourtant, travers
l'image du pote maudit, ses premiers pomes comme Bndiction ou L'Albatros?
Quelle est l'influence du dandysme, dont il suit attentivement la mode? On ne sait.
Mais il est certain que, si Baudelaire invente un nouveau langage potique, c'est dans le
refus des licences que s'accordaient les romantiques et l'abandon du lyrisme personneL
Dans le souvenir de l'amour qui habite le pome Le Balcon, ce n'est pas la sensualit
mais la beaut des caresses>! qu'il convient d'immortaliser.
La vritable invention de Baudelaire, romantique mancip, passe d'ailleurs par le
choc de la peinture. D'abord et surtout connu comme critique d'art, c'est dans les
Tableaux parisiens intgrs la deuxime dition des Fleurs du mal, puis d.ans les
pomes en prose du Spleen de Paris, que son langage personnel s'impose. C'est une
tude du peintre Constantin Guys ( 1802-1892), Le Peintre de la vie moderne (1863), qui
dfinit cette aspiration (lU nouveau: dans sa flnerie de rdeur errant dans un Paris
dj mythifi par Balzac, le pote se nourrit de ces visions fugitives o la profondeur
de la vie se .rvle dans le spectacle, si ordinaire qu'il soit, qu'on a sous les yeux.
Baudelaire peut ainsi opposer aux topo convenus de la posie une dfinition de la
modernit dont se souviendront Rimbaud et les symbolistes avant Apollinaire:
La modernit, c'est le transitoire, le fugitif, le contingent, la moiti de l'art, dont l'autre
moiti est l'ternel et l'immuable.)}
115
Des courants la modernit
potique: Charles Baudelaire
Aucune uvre n'atteste mieux que celle de Baudelaire le rle et l'influence
complexe des mouvements littraires: form la pratique du vers classique,
influenc par tous les thmes romantiques, membre phmre du Parnasse,
c'est son gnie personnel qui fait entrer la posie dans la modernit et prfigure
certains aspects du symbolisme.
1. Les Fleurs du mal (1857-1861 ), un monument romantique
114
On oublie parfois que Charles Baudelaire (1821-1867) est l'auteur de deux grands livres
et non d'un seul: l'clat des Fleurs du mal ne doit pas dissimuler que c'est dans Le Spleen
de Paris, publication posthume de 1869, que l'originalit de cet hritier du romantisme,
se rvle pleinement. Entre les deux, l'dition de 1861 des Fleurs du mal, qui comporte
une nouvelle section intitule Tableaux parisiens, a5;sure une sorte de transition entre
la fusion incandescente de tous les thmes romantiques au service d'une vision unique et
I'nvention d'une forme nouvelle de vie potique qui va la rencontre du reL
L'influence du romantisme sur Baudelaire est naturelle : pour diverses raisons, dont sa
fameuse procrastination, ce pote crit peu mais lit beaucoup. Et il passe ses vingt ans
au cur de la bohme littraire romantique, dont il frquente surtout l'aile frntique.
Cette influence est galement vidente dans Les Fleurs du mal : de son titre oxymorique
celui des diffrentes sections, la premire dition du recueil droule les grands thmes
du romantisme- que sont le spleen, l'aspiration l'idal, la rvolte, la mort, le vin.
Ces thmes rebattus, Baudelaire les absorbe et les fait revivre par une alchimie personnelle
et esthtique dont le recueil revendique la singularit. Ainsi le Spleen baudelairien
n'est plus seulement un mal du sicle, une vague mlancolie: il devient une blessure
ontologique, une chute dans le temps, une angoisse mtaphysique qui affecte jusqu'au
corps. Et surtout, en l'opposant dans la premire et la plus longue section du recueil,
l'Idal, c'est--dire au spirituel, sorte de conglomrat romantique entre le noplatonisrne
et un christianisme peu catholique, le pote donne voir et accentue la dchirure
romantique entre l' ici et l' ailleurs, Dieu et Satan, le rve et la ralit. Le <<spleen
baudelairien tend vers l'idal comme le sehnsucht allemand. Dans un texte fameux,
prcisment intitul lvation, le pote semble inspir par les figures obliges de la
mystique spiritualiste: le roman Sraphita (!834) de Balzac, les uvres de
Swedenborg (1688-1772) et Ernst-Thodore Hoffmann (1776-1822). Il emprunte
aussi Mme de Stal le principe de l'analogie universelle qui invite lire le monde
travers des symboles capables de relier le macrocosme et le microcosme. La notion de
correspondances - terme emprunt Swedenborg et que de nombreux lecteurs
dcouvrent dans les Fleurs du Mal- n'est pas plus originale que les autres thmes
baudelairiens. L'ide d'une nature constelle de signes guidant le pote, dans un
monde opaque, la recherche de l'unit perdue apparat dj chez l'Allemand
Schelling (1775-1854).
Enfin, la thmatique du macabre, le got provocant affich par certains pomes
comme Danse macabre pour le vampirisme, la souverainet du mal et le pouvoir de
Satan, figure entirement positive de la rvolte dans l'imaginaire d'alors, font partie
intgrante de la panoplie du romantisme noir, lui-mme influenc par le roman
anglais. Mais les pomes que Baudelaire crit sur ces thmes frappent le lecteur plus
que les variations brouillonnes des petits romantiques : la morbidit des motifs est, en
quelque sorte, transcende par l'clat formel d'uvres inspires par des sculpteurs
comme Ernest Christophe (1827-1892), des peintres et des graveurs comme Hendrik
Goltzius (1558-1617), ou l'anatomiste Vsale (1514-1564). Et c'est cette puissance
exerce sur l'imagination qui vaut Baudelaire ce qui sera pargn des potes
mineurs: un procs ( 1857) et une condamnation pour immoralit entirement
fonds sur des sous-entendus fabriqus par la bourgeoisie bien-pensante.
2. De l'influence du Parnasse l'esthtique de la modernit
La vritable originalit de Baudelaire consiste donc dans la rorganisation des thmes
romantiques au service d'une vise non plus spiritualiste mais purement esthtique. L
o les romantiques recherchaient les traces d'une nature divine, Baudelaire cherche le
secret du beau la suite d'Edgar Poe, ce qu'atteste sa Prface aux Nouvelles Histoires
extraordinaires (1857):
((C'est cet admirable, cet immortel instinct du beau qui nous fait considrer la terre et ses
spectacles comme un aperu du ciel.
Quel rle a pu jouer le Parnasse dans la conversion de Baudelaire au culte aristocra-
tique du beau et son refus du messianisme romantique qui hante pourtant, travers
l'image du pote maudit, ses premiers pomes comme Bndiction ou L'Albatros?
Quelle est l'influence du dandysme, dont il suit attentivement la mode? On ne sait.
Mais il est certain que, si Baudelaire invente un nouveau langage potique, c'est dans le
refus des licences que s'accordaient les romantiques et l'abandon du lyrisme personneL
Dans le souvenir de l'amour qui habite le pome Le Balcon, ce n'est pas la sensualit
mais la beaut des caresses>! qu'il convient d'immortaliser.
La vritable invention de Baudelaire, romantique mancip, passe d'ailleurs par le
choc de la peinture. D'abord et surtout connu comme critique d'art, c'est dans les
Tableaux parisiens intgrs la deuxime dition des Fleurs du mal, puis d.ans les
pomes en prose du Spleen de Paris, que son langage personnel s'impose. C'est une
tude du peintre Constantin Guys ( 1802-1892), Le Peintre de la vie moderne (1863), qui
dfinit cette aspiration (lU nouveau: dans sa flnerie de rdeur errant dans un Paris
dj mythifi par Balzac, le pote se nourrit de ces visions fugitives o la profondeur
de la vie se .rvle dans le spectacle, si ordinaire qu'il soit, qu'on a sous les yeux.
Baudelaire peut ainsi opposer aux topo convenus de la posie une dfinition de la
modernit dont se souviendront Rimbaud et les symbolistes avant Apollinaire:
La modernit, c'est le transitoire, le fugitif, le contingent, la moiti de l'art, dont l'autre
moiti est l'ternel et l'immuable.)}
115
.Ralisme
Naturalisme
(1850-189 )
Quel ralisme? De Balzac
au roman moderne
Le ralisme littraire au XIX' sicle est moins facile dfinir que le naturalisme,
tay sur des textes thoriques connus. Sur le mode restrictif, il dsigne un cou-
rant parti de la peinture entre 1848 et 1855. Plus largement, on peut considrer
qu'il qualifie une longue volution du roman, sensible depuis le XVIW sicle.
1. la tradition raliste
118
De l'imitation au ralisme
De la Grce classique au classicisme franais, l'utilisation du rel comme modle de
l'uvre littraire et artistique, selon le principe de la mimsis dfini par Aristote, rend
la caractrisation du mot realis tir du latin tardif difficile. Les composantes
majeures de la littrature, le rcit et la description, se nourrissent ds l'origine du reL
Dans les pomes homriques, dj, le dtail prosaque, voire cru et impossible
ter, permet au rel de s'inviter au milieu des histoires merveilleuses de dieux et de
hros. Ce sont les canons esthtiques et les biensances morales qui, ensuite,
sent une distance. Le ralisme en tant que principe littraire dsigne la volont syst-
matique d'imiter le rel dans tous ses dtails. Quand le terme apparat en 1829 dans Le
Mercure de France puis en 1834 dans la Revue des Deux Mondes, avant de donner nais-
sance un mouvement, il met l'accent sur une longue tradition. Il sert aussi de mot de
ralliement tous les partisans d'une approche du rel par l'uvre d'art, dbarrasse des
oripeaux encombrants du romanesque et des excs du spiritualisme: il s'agit de rame-
ner sur terre une gnration gare par l'idalisme romantique.
l'volution du roman jusqu' Balzac et Flaubert
En fait, c'est moins dans une apptence pour la pure reproduction du rel que dans les
modalits de sa reprsentation que le XIXe sicle va innover au point d'riger en para-
digme de la modernit un genre encore mineur. Si le ralisme dfinit une forme d'atten-
tion au rel, au contemporain, on le trouve dj chez les grands romanciers du xvrne
sicle, Marivaux, Prvost et Restif de La Bretonne. Il a sa place dans le genre allemand du
Bildungsroman, qui aura une norme influence. Et il n'est pas tranger au roman his-
torique, qui prend appui sur des sources et des observations documentaires. Il habite
pleinement le roman-feuilleton populaire, dans une proximit qui va rendre la tche
facile aux dtracteurs du courant. Les digressions de Victor Hugo sur le progrs, l'ave-
nir, la socit dans Les Misrables combinent vision et description du rel. Les roman-
ciers commencent refuser les conventions qui, jusqu'alors, embellissaient la ralit
en effaant de l'uvre l'aspect trivial ou choquant du quotidien. Mais c'est par
l'invention de nouvelles ressources romanesques que le courant va rpondre l'exi-
gence de vrit qui runit la plupart des crateurs, et, par exemple, les prcurseurs:
Stendhal et Balzac.
2. Deux prcurseurs malgr eux
Henri Beyle, dit stendhal (1783-1842)
En dpit d'un individualisme rtif tout enrlement dans une cole, Stendhal, associ
la fivre romantique par ses amitis et sa dfense d'un thtre libr du classicisme,
aura t aussi invoqu comme modle par le ralisme. Exactement contemporain de la
bataille d'Hernani, Le Rouge et le Noir (1830) est l'uvre matrise d'un quinquag-
naire form l'esprit critique du XVIIJC sicle. En crant une figure romantique qui lui
ressemble, julien Sorel, Stendhal s'interdit toute illusion lyrique. D'abord tent par
l'criture de soi qui traverse sa carrire sans jamais s'affirmer de faon dfinitive, il
choisit, avec l'intuition de celui qui veut tre lu en 1935 ,d'crire un roman la troi-
sime personne en se fondant sur l' pre vrit d'un fait divers o se conjuguent ven-
geance amoureuse et revanche sociale. Ce choix qui ouvre la voie aux crivains dits
ralistes Y.> se double d'un enjeu essentiel sur le plan artistique: la variation des points de
vue. Le narrateur omniscient intervient sans prvenir dans le roman pour accompagner
et juger un hros romantique: Stendhal vise ainsi l'objectivit et vite les effusions du
moi qu'il redoute et ridiculise dans l'uvre de Chateaubriand. Mais, quand le rcit se
place du ct de Julien, en adoptant un point de vue interne et introduit le lecteur dans
les dbats intrieurs du hros, il exprime toute la part romantique du crateur. Le
procd lui permet de rdiger avec prcision une chronique>> cruelle de la
Restauration dans Le .Rouge et le Noir, de peindre la btise despotique des petits sou-
verains europens dans La Chartreuse de Parme (1839) ou les violences de son pays
d'lection dans les Chroniques italiennes (1839). Mais ce fond historique et social
n'atteint son sens que par contraste avec la chasse au bonheur et l'individualisme
exigeant, critique et jouisseur de ses hros: le ralisme n'est qu'un moyen.
Honor de Balzac {1799-1850}
La question du ralisme est tout aussi complexe en ce qui concerne Balzac: l'Avant-
Propos de 1842 La Comdie humaine suggre une ambition scientifique corrle un
ralisme minutieux. Les trois groupes d'tudes qui permettront de classer les hommes
en espces, de crer des types humains, prtendent transformer le romancier en
ii nomenclateun> de la nature humaine et en <i secrtaire d'une socit, accompagne
dans le mouvement de son Histoire. Mais l'ambition va pius loin: au-del du tableau
minutieux des murs de son temps, Balzac veut remonter jusqu'aux causes profondes
de l'volution sociale, en se fondant sur les avances scientifiques de son temps, ce qui
semble prfigurer les orientations venir du naturalisme. C'est de l que nat le projet
d'une division de l'ensemble romanesque en trois catgories, les ii tudes analytiques,
centres sur les principes qui organisent la pense de l'auteur, les i< tudes philoso-
phiques)), consacres aux causes des phnomnes sociaux, et les ii tudes de murs,
qui en dcrivent les effets et sont prsentes d'emble comme devant tre les plus
longues. L'crivain se passionne pour des dcouvertes l'avenir incertain, comme la
phrnologie pseudo-scientifique de Gall (1758-1828) ou la physiognomonie de
Lavater (1741-1801), et invente plus de 2 000 personnages intgrs six types sociaux.
Mais, dans cette <irecherche de l'absolu, il transcende le projet. Le ralisme n'est que
le socle d'une mise en scne gigantesque de la ii comdie humaine.
119
Quel ralisme? De Balzac
au roman moderne
Le ralisme littraire au XIX' sicle est moins facile dfinir que le naturalisme,
tay sur des textes thoriques connus. Sur le mode restrictif, il dsigne un cou-
rant parti de la peinture entre 1848 et 1855. Plus largement, on peut considrer
qu'il qualifie une longue volution du roman, sensible depuis le XVIW sicle.
1. la tradition raliste
118
De l'imitation au ralisme
De la Grce classique au classicisme franais, l'utilisation du rel comme modle de
l'uvre littraire et artistique, selon le principe de la mimsis dfini par Aristote, rend
la caractrisation du mot realis tir du latin tardif difficile. Les composantes
majeures de la littrature, le rcit et la description, se nourrissent ds l'origine du reL
Dans les pomes homriques, dj, le dtail prosaque, voire cru et impossible
ter, permet au rel de s'inviter au milieu des histoires merveilleuses de dieux et de
hros. Ce sont les canons esthtiques et les biensances morales qui, ensuite,
sent une distance. Le ralisme en tant que principe littraire dsigne la volont syst-
matique d'imiter le rel dans tous ses dtails. Quand le terme apparat en 1829 dans Le
Mercure de France puis en 1834 dans la Revue des Deux Mondes, avant de donner nais-
sance un mouvement, il met l'accent sur une longue tradition. Il sert aussi de mot de
ralliement tous les partisans d'une approche du rel par l'uvre d'art, dbarrasse des
oripeaux encombrants du romanesque et des excs du spiritualisme: il s'agit de rame-
ner sur terre une gnration gare par l'idalisme romantique.
l'volution du roman jusqu' Balzac et Flaubert
En fait, c'est moins dans une apptence pour la pure reproduction du rel que dans les
modalits de sa reprsentation que le XIXe sicle va innover au point d'riger en para-
digme de la modernit un genre encore mineur. Si le ralisme dfinit une forme d'atten-
tion au rel, au contemporain, on le trouve dj chez les grands romanciers du xvrne
sicle, Marivaux, Prvost et Restif de La Bretonne. Il a sa place dans le genre allemand du
Bildungsroman, qui aura une norme influence. Et il n'est pas tranger au roman his-
torique, qui prend appui sur des sources et des observations documentaires. Il habite
pleinement le roman-feuilleton populaire, dans une proximit qui va rendre la tche
facile aux dtracteurs du courant. Les digressions de Victor Hugo sur le progrs, l'ave-
nir, la socit dans Les Misrables combinent vision et description du rel. Les roman-
ciers commencent refuser les conventions qui, jusqu'alors, embellissaient la ralit
en effaant de l'uvre l'aspect trivial ou choquant du quotidien. Mais c'est par
l'invention de nouvelles ressources romanesques que le courant va rpondre l'exi-
gence de vrit qui runit la plupart des crateurs, et, par exemple, les prcurseurs:
Stendhal et Balzac.
2. Deux prcurseurs malgr eux
Henri Beyle, dit stendhal (1783-1842)
En dpit d'un individualisme rtif tout enrlement dans une cole, Stendhal, associ
la fivre romantique par ses amitis et sa dfense d'un thtre libr du classicisme,
aura t aussi invoqu comme modle par le ralisme. Exactement contemporain de la
bataille d'Hernani, Le Rouge et le Noir (1830) est l'uvre matrise d'un quinquag-
naire form l'esprit critique du XVIIJC sicle. En crant une figure romantique qui lui
ressemble, julien Sorel, Stendhal s'interdit toute illusion lyrique. D'abord tent par
l'criture de soi qui traverse sa carrire sans jamais s'affirmer de faon dfinitive, il
choisit, avec l'intuition de celui qui veut tre lu en 1935 ,d'crire un roman la troi-
sime personne en se fondant sur l' pre vrit d'un fait divers o se conjuguent ven-
geance amoureuse et revanche sociale. Ce choix qui ouvre la voie aux crivains dits
ralistes Y.> se double d'un enjeu essentiel sur le plan artistique: la variation des points de
vue. Le narrateur omniscient intervient sans prvenir dans le roman pour accompagner
et juger un hros romantique: Stendhal vise ainsi l'objectivit et vite les effusions du
moi qu'il redoute et ridiculise dans l'uvre de Chateaubriand. Mais, quand le rcit se
place du ct de Julien, en adoptant un point de vue interne et introduit le lecteur dans
les dbats intrieurs du hros, il exprime toute la part romantique du crateur. Le
procd lui permet de rdiger avec prcision une chronique>> cruelle de la
Restauration dans Le .Rouge et le Noir, de peindre la btise despotique des petits sou-
verains europens dans La Chartreuse de Parme (1839) ou les violences de son pays
d'lection dans les Chroniques italiennes (1839). Mais ce fond historique et social
n'atteint son sens que par contraste avec la chasse au bonheur et l'individualisme
exigeant, critique et jouisseur de ses hros: le ralisme n'est qu'un moyen.
Honor de Balzac {1799-1850}
La question du ralisme est tout aussi complexe en ce qui concerne Balzac: l'Avant-
Propos de 1842 La Comdie humaine suggre une ambition scientifique corrle un
ralisme minutieux. Les trois groupes d'tudes qui permettront de classer les hommes
en espces, de crer des types humains, prtendent transformer le romancier en
ii nomenclateun> de la nature humaine et en <i secrtaire d'une socit, accompagne
dans le mouvement de son Histoire. Mais l'ambition va pius loin: au-del du tableau
minutieux des murs de son temps, Balzac veut remonter jusqu'aux causes profondes
de l'volution sociale, en se fondant sur les avances scientifiques de son temps, ce qui
semble prfigurer les orientations venir du naturalisme. C'est de l que nat le projet
d'une division de l'ensemble romanesque en trois catgories, les ii tudes analytiques,
centres sur les principes qui organisent la pense de l'auteur, les i< tudes philoso-
phiques)), consacres aux causes des phnomnes sociaux, et les ii tudes de murs,
qui en dcrivent les effets et sont prsentes d'emble comme devant tre les plus
longues. L'crivain se passionne pour des dcouvertes l'avenir incertain, comme la
phrnologie pseudo-scientifique de Gall (1758-1828) ou la physiognomonie de
Lavater (1741-1801), et invente plus de 2 000 personnages intgrs six types sociaux.
Mais, dans cette <irecherche de l'absolu, il transcende le projet. Le ralisme n'est que
le socle d'une mise en scne gigantesque de la ii comdie humaine.
119
Le ralisme et ses contours
improbables {1848-1865)
Victime de la connotation pjorative immdiatement attache son nom, le
ralisme a t dfini avec beaucoup de mesure par Jules Husson, dit Champfleury
(1821-1889), qui en fut le thoricien malgr lui. En fait, plus qu'une cole, le
ralisme correspond un moment historique o le champ des savoirs s'ouvre: la
primaut du contemporain s'impose et efface les frontires entre sciences et arts.
1. Scientisme et positivisme
Si le ralisme s'affiche en littrature dans les annes 1850, c'est parce que la tradition
qu'il incarne rpond l'esprit d'une poque. Conqurante et srieuse, la socit de la
seconde moiti du XIXe sicle ne croit plus qu' un seul mythe, justement parce qu'il se
prsente comme une ncessit, celui du progrs. Non seulement les dcouvertes
fiques en physique, en physiologie, en mdecine, sont nombreuses mais elles sont
mieux connues grce l'alphabtisation de la socit et au dveloppement de la presse
gros tirages. De la thorie ondulatoire de Fresnel aux travaux sur l'hrdit ou la folie,
de la gnralisation progressive du transport en chemin de fer l'essor des banques et
des grands magasins, la science semble se confondre avec l'avenir, comme le soulignera
Ernest Renan (1823-1892) dans un texte clbre. Sa lgitimit est taye sur le positi-
visme philosophique d'Auguste Comte (1798-1857): sa thorie des trois tats, qui pr-
.sente dans un continuum l'volution de la socit, de l'tat '<thologique l'tat
,<scientifique, en passant par un tat mtaphysique t>, invite tout envisager, y compris
la littrature et l'art sous un angle scientifique ou du moins srieux. Une sorte de
religion positiviste nat, qui voit dans la science la cl de l'action sociale et politique.
Cette qute de la vrit scientifique inscrite dans le rel et le contemporain runit assez
facilement tous ceux que les promesses trahies de 1830 et surtout de 1848 n'ont pas
fait fuir dans <d'art pour l'art. Aprs l'chec des utopies, aprs le reniement anti-
dmocratique, en 1850, de la Il' Rpublique qui se trahit elle-mme, redonne de l'allant
aux notables et fait place nette pour le coup d'tat de Louis Napolon Bonaparte,
l'illusion lyrique de la grande gnration romantique est retombe. On la ressent
comme un mensonge. Le rel, apprhend ici et maintenant, relgue les rves, les
ailleurs du romantisme et la mythologie du pass dans le vaste sous-sol des espoirs
dus. Champfleury rsume trs bien cet tat d'esprit en acceptant plutt qu'en reven-
diquant l'tiquette <'raliste, dans la prface (1857) un recueil d'articles intitul
prcisment Le Ralisme, qui rsonne comme un manifeste :
Que veut la gnration actuelle? Le sait-elle? Peut-elle le savoir au milieu des tourmentes
sociales travers lesquelles elle a fait une rude ducation?
Qu'il naisse tout coup quelques esprits qui, fatigus des mensonges versifis, des enttements
de la queue romantique, se retranchent dans l'tude de la nature, descendent jusqu'aux
les plus basses, s'affranchissent du beau langage qui ne saurait tre en harmonie avec les su;ets
qu'ils traitent, y a-t-il l les bases d'une cole?>>
2. Faire de l'art vivant
Si aucun texte thorique n'annonce le mouvement, il impose, comme souvent, sa pr-
sence par un scandale: celui accompagnant l'exposition indpendante, en 1855, en
marge du salon officiel de la peinture, des uvres du peintre Gustave Courbet ( 1819-
1877). Il est dj connu pour son Enterrement Ornans (1849), une toile qui prsente
sans aucune rfrence un modle acadmique une scne concrte de la vie. Le
catalogue de l'exposition rclame la libert pour l'artiste de concentrer son art sur des
'<objets v}sibles et sur des << choses relles et existantes. Immdiatement tiquet par
les tenants de la tradition acadmique comme '<chef de file de l'cole du laid,
Courbet comme Champfleury, en qui Baudelaire voyait une incarnation du roman-
tisme, subit plus qu'il ne choisit d'tre raliste. Mais le scandale donne corps au mou-
vement: c'est dans l'atelier de Courbet, au cafe Mornus ou la brasserie Andler, que se
runissent, entre 1848 et 1850, les adeptes du ralisme.
C'est dans les milieux de la bohme littraire dont Henry Murger (1822-1861) a dcrit
les drives, dans ses premires Scnes de la vie de bohme (1848) de faon concrte,
mais sans viter l'emphase et le pathos, qu'on trouve les sympathisants du ralisme.
Champfleury reprend le thme de la bohme, en refusant tous les effets de style, dans
Les Aventures de Mademoiselle Mariette ( 1853 ), et poursuit dans d'autres rcits, bourrs
de dtails, son observation d'un quotidien sans relief dont il ne dissimule pas la
mdiocrit. En 1856, son ami Edmond Duranty (1833-1880) fonde la revue Le Ralisme
qui le transforme en thoricien. Mais, s'il dfend, par exemple, les peintres impres-
sionnistes, ses romans ne donnent pas d'paisseur au mouvement. En tant que
groupe, le ralisme clate rapidement. Le procs intent, cause de son ralisme
jug immoral, en 1857, Flaub_ert, instruit la mme anne et par le mme procureur
que celui de Baudelaire, ajoute un vrai scandale aux rsistances de la bourgeoisie bien-
pensante, qui refuse de voir s'taler dans le roman sa mdiocrit triomphante et
injuste. Champfleury n'apprcie pas la morbidit des thmes choisis par les frres
Goncourt et le mouvement s'essouffle autour de 1865 non sans avoir affirm quelques
principes, appels durer.
Aprs Balzac et avant Zola, les grandes fictions refltent un certain nombre de choix
communs qui ne sont d'ailleurs pas prsents comme des contraintes mais rpondent
une volont et des refus. De plus en plus, les intrigues congdient le romanesque au
d'un vraisemblable donn pour rel. Le souci de faire une uvre objective
appelle une documentation et une mthode rigoureuses, soutenues ventuellement par
une caution scientifique dans le contenu ou dans la dmarche, mme si on est encore loin
du roman thse. D'ailleurs, Duranty et sa revue conseillent l'crivain raliste de prf-
rer la description de microStructures sociales qu'il connat bien la peinture de grandes
fresques sur le mode bJlzacien. Niais Duranty peine dfinir une criture raliste: il pr-
conise un style .simple, sans aucune recherche, refuse le lyrisme mais joue sur les mo-
tions et ls sentiments d'un large public pour transmettre sa vision du reL Dans ce flou,
c'est en dehors du mouvement que le ralisme sera la fois absorb et surmont.
121
Le ralisme et ses contours
improbables {1848-1865)
Victime de la connotation pjorative immdiatement attache son nom, le
ralisme a t dfini avec beaucoup de mesure par Jules Husson, dit Champfleury
(1821-1889), qui en fut le thoricien malgr lui. En fait, plus qu'une cole, le
ralisme correspond un moment historique o le champ des savoirs s'ouvre: la
primaut du contemporain s'impose et efface les frontires entre sciences et arts.
1. Scientisme et positivisme
Si le ralisme s'affiche en littrature dans les annes 1850, c'est parce que la tradition
qu'il incarne rpond l'esprit d'une poque. Conqurante et srieuse, la socit de la
seconde moiti du XIXe sicle ne croit plus qu' un seul mythe, justement parce qu'il se
prsente comme une ncessit, celui du progrs. Non seulement les dcouvertes
fiques en physique, en physiologie, en mdecine, sont nombreuses mais elles sont
mieux connues grce l'alphabtisation de la socit et au dveloppement de la presse
gros tirages. De la thorie ondulatoire de Fresnel aux travaux sur l'hrdit ou la folie,
de la gnralisation progressive du transport en chemin de fer l'essor des banques et
des grands magasins, la science semble se confondre avec l'avenir, comme le soulignera
Ernest Renan (1823-1892) dans un texte clbre. Sa lgitimit est taye sur le positi-
visme philosophique d'Auguste Comte (1798-1857): sa thorie des trois tats, qui pr-
.sente dans un continuum l'volution de la socit, de l'tat '<thologique l'tat
,<scientifique, en passant par un tat mtaphysique t>, invite tout envisager, y compris
la littrature et l'art sous un angle scientifique ou du moins srieux. Une sorte de
religion positiviste nat, qui voit dans la science la cl de l'action sociale et politique.
Cette qute de la vrit scientifique inscrite dans le rel et le contemporain runit assez
facilement tous ceux que les promesses trahies de 1830 et surtout de 1848 n'ont pas
fait fuir dans <d'art pour l'art. Aprs l'chec des utopies, aprs le reniement anti-
dmocratique, en 1850, de la Il' Rpublique qui se trahit elle-mme, redonne de l'allant
aux notables et fait place nette pour le coup d'tat de Louis Napolon Bonaparte,
l'illusion lyrique de la grande gnration romantique est retombe. On la ressent
comme un mensonge. Le rel, apprhend ici et maintenant, relgue les rves, les
ailleurs du romantisme et la mythologie du pass dans le vaste sous-sol des espoirs
dus. Champfleury rsume trs bien cet tat d'esprit en acceptant plutt qu'en reven-
diquant l'tiquette <'raliste, dans la prface (1857) un recueil d'articles intitul
prcisment Le Ralisme, qui rsonne comme un manifeste :
Que veut la gnration actuelle? Le sait-elle? Peut-elle le savoir au milieu des tourmentes
sociales travers lesquelles elle a fait une rude ducation?
Qu'il naisse tout coup quelques esprits qui, fatigus des mensonges versifis, des enttements
de la queue romantique, se retranchent dans l'tude de la nature, descendent jusqu'aux
les plus basses, s'affranchissent du beau langage qui ne saurait tre en harmonie avec les su;ets
qu'ils traitent, y a-t-il l les bases d'une cole?>>
2. Faire de l'art vivant
Si aucun texte thorique n'annonce le mouvement, il impose, comme souvent, sa pr-
sence par un scandale: celui accompagnant l'exposition indpendante, en 1855, en
marge du salon officiel de la peinture, des uvres du peintre Gustave Courbet ( 1819-
1877). Il est dj connu pour son Enterrement Ornans (1849), une toile qui prsente
sans aucune rfrence un modle acadmique une scne concrte de la vie. Le
catalogue de l'exposition rclame la libert pour l'artiste de concentrer son art sur des
'<objets v}sibles et sur des << choses relles et existantes. Immdiatement tiquet par
les tenants de la tradition acadmique comme '<chef de file de l'cole du laid,
Courbet comme Champfleury, en qui Baudelaire voyait une incarnation du roman-
tisme, subit plus qu'il ne choisit d'tre raliste. Mais le scandale donne corps au mou-
vement: c'est dans l'atelier de Courbet, au cafe Mornus ou la brasserie Andler, que se
runissent, entre 1848 et 1850, les adeptes du ralisme.
C'est dans les milieux de la bohme littraire dont Henry Murger (1822-1861) a dcrit
les drives, dans ses premires Scnes de la vie de bohme (1848) de faon concrte,
mais sans viter l'emphase et le pathos, qu'on trouve les sympathisants du ralisme.
Champfleury reprend le thme de la bohme, en refusant tous les effets de style, dans
Les Aventures de Mademoiselle Mariette ( 1853 ), et poursuit dans d'autres rcits, bourrs
de dtails, son observation d'un quotidien sans relief dont il ne dissimule pas la
mdiocrit. En 1856, son ami Edmond Duranty (1833-1880) fonde la revue Le Ralisme
qui le transforme en thoricien. Mais, s'il dfend, par exemple, les peintres impres-
sionnistes, ses romans ne donnent pas d'paisseur au mouvement. En tant que
groupe, le ralisme clate rapidement. Le procs intent, cause de son ralisme
jug immoral, en 1857, Flaub_ert, instruit la mme anne et par le mme procureur
que celui de Baudelaire, ajoute un vrai scandale aux rsistances de la bourgeoisie bien-
pensante, qui refuse de voir s'taler dans le roman sa mdiocrit triomphante et
injuste. Champfleury n'apprcie pas la morbidit des thmes choisis par les frres
Goncourt et le mouvement s'essouffle autour de 1865 non sans avoir affirm quelques
principes, appels durer.
Aprs Balzac et avant Zola, les grandes fictions refltent un certain nombre de choix
communs qui ne sont d'ailleurs pas prsents comme des contraintes mais rpondent
une volont et des refus. De plus en plus, les intrigues congdient le romanesque au
d'un vraisemblable donn pour rel. Le souci de faire une uvre objective
appelle une documentation et une mthode rigoureuses, soutenues ventuellement par
une caution scientifique dans le contenu ou dans la dmarche, mme si on est encore loin
du roman thse. D'ailleurs, Duranty et sa revue conseillent l'crivain raliste de prf-
rer la description de microStructures sociales qu'il connat bien la peinture de grandes
fresques sur le mode bJlzacien. Niais Duranty peine dfinir une criture raliste: il pr-
conise un style .simple, sans aucune recherche, refuse le lyrisme mais joue sur les mo-
tions et ls sentiments d'un large public pour transmettre sa vision du reL Dans ce flou,
c'est en dehors du mouvement que le ralisme sera la fois absorb et surmont.
121
Flaubert, ou l'art
de surmonter le ralisme
Sans le procs qui suivit la publication de son roman ,Madame_ :a
question du ,, ralisme de Flaubert ne se serattpeut-etre Jamms s z:
travaille le mme matriau que les romaneters realtstes, son umvers reszste a
toute tiquette.
1. un hritier du romantisme
122
N la mme anne que Baudelaire, Gustave Flaubert (1821-1880) est, comme lui, un
enfant du romantisme. Il crit trs tt, en prose et la premire personne, des textes
inspirs par un romantisme noir. Le titre <<Rage et impuissance (1836) d'une d; ses
premires uvres reflte la faille existentielle En:re
l'absolu qui le pousse vers le lyrisme et une luCidlle fro1de et IIDPI:oyable sa
haine du rel et sa misanthropie, la tension sera permanente. Fils et frere de chlrur-
iens lev l'ombre d'un hpital rouennais ct des salles de dissection, il est hant
!ar ride de la mort et de l'chec. L'amour impossible qu'il ,
au cours de son adolescence, et dont tmoigne le texte autobwgraph1que Memotres dun
fou (1838), aggrave sa mlancolie. Flaubert accomplit alors le parcoursclas:ique d'un
jeune bourgeois ais: de en voyages, a des
milieux artistiques. Tout aussi romantique est sa declSlon brutale de se la
comme d'autres entrent en religion. Install en 1844 dans la propnete famtltale de
Croisset o il vit avec sa mre, isole par des deuils prcoces, il en sort rgulirement
pour voyages, en Orient, notamment, et entretient Paris ses liaisons amoureuses et
ses relations littraires: il est proche des frres Goncourt et formera avec eux, Daudet,
Tourgueniev et Zola un Groupe des Cinq runi par une srie d'checs au thtre.
Cette proximit avec des crivains enrls sous la bannire ralisme
l'origine du malentendu qui a conduit appliquer au travail de Flaubert 1 epthete
raliste. En effet, il ne s'est pas voulu tel: en contrepoint ses deux uvres les plus
novatrices par l'criture, Madame Bovary (1857) et L'ducation (1869),
l'crivain ne renoncera jamais la luxuriance fantasmatique du roman lustonque: on
Ja retrouve dans Salammb (1862), les trois versions de La Tentation de saint Antoine
(1848-1872) ou Hrodias, l'un des Trois Contes. Dans le mme temps, jeune
conscient des excs du romantisme, ambitionne de traduire son mal-etre et celm dt
son monde dans un roman sur rien dont il mesure la difficult en prcisant: ''Cc
n'est pas une petite affaire que d'tre simple. Dans la corr.espondance qu'il chang.e
avec sa matresse Louise Colet, femme de lettres alors b1en plus connue que .lu,J,
Flaubert dvoile son projet: il explique comment, pas pas, la construction obstmer
de son art se nourrit du ralisme pour mieux s'en dtourner et l'purer.
2. l'criture comme tral'lsfigural:iol'l du rel
C'est sans enthousiasme et pour rpondre une ncessit que Flaubert choisit un sujet
emprunt la mdiocrit du quotidien tel que les affectionnent les romanciers ralistes.
Il recourt leurs mthodes pour explorer le mal dont il veut restituer la profOndeur
travers son personnage fminin : il prend appui, aprs Stendhal, sur au moins un fait
divers, sans doute deux; il se dplace sur le terra ln normand du roman construire, lit
des ouvrages scientifiques et recueille une norme documentation. Cependant, sa vise
est bien diffrente de celle du groupe: s'il s'agit d'observer le monde<' comme les
myopes, jusque dans les pores du rel, Flaubert est peut-tre raliste. Mais, si le ra-
lisme dsigne une reprsentation mimtique du monde, attentive jusqu' la fascination
au misrable et au morbide, et se veut plus une science qu'un art, il s'en spare absolu-
ment Car l o le romancier raliste et naturaliste fait du document le socle de son rcit
et privilgie le dtail exceptionnel et frappant, Flaubert trie sa matire, la slectionne et
rorganise son projet au fil des scnarios, des plans, des carnets et des brouillons, pour
qu'elle se fonde dans le style sans tre vue. Peu peu, la description, la varit des points
de vue, la retenue du style, la caractrisation subtile des situations, des dcors et des
personnages prennent le pas sur l'histoire : la tragdie d'une femme qui a trop lu et pas
assez vcu, dans les coulisses d'une morne province. L'adultre se cache derrire la
description d'un comice agricole ou d'une promenade en calche, tuant le romantisme
des mes en le ramenant la mdiocrit de la vie bourgeoise en province. Malgr cette
conomie de moyens, le seul vnement exceptionnel dcrit sans concession par le
roman, le suicide de l'hrone, suffit dclencher les foudres de l'opinion conservatrice.
Quelques mois avant de faire condamner Baudelaire, les explications de texte du
procureur Pinard au cours du procs intent Flaubert tentent de persuader le public de
l'immoralit de l'ouvrage. La polmique enfle mais le romancier est acquitt et .les
lecteurs, enthousiastes. Grce son criture, l'uvre surmonte la mdiocrit de son
sujet. Emma Bovary devient un type et la maldiction, fminine, mais surtout univer-
selle, qui la ronge, accde l'ternit artistique sous le nom de bovarysme.
Avant d'tre revendiqu comme le matre des grands romanciers des sicles suivants,
Flaubert, qui a mis cinq ans crire Madame Bovary, consacre autant d'efforts L''du-
cation sentimentale. Son antihros y incarne une <' gnration perdue, celle dont les
rves se sont enliss en 1848. L'chec public du roman n'enlve rien sa puissance: le
temps s'y dilate la dimension des ambitions et des rves dus. Le style fait revivre, avec
ce qu'il faut d'ironie et de distance, dans les frmissements touffs du style indirect lbre,
le grand amour de Flaubert
Ds la gense de Madame Bovary, la correspondance de Flaubert nous permet de le
situer par rapport au mouvement raliste, qu'il n'a ni mpris, ni soutenu. Il affirme
qu' il faut partir du ralisme pour aller jusqu' la beaut l> et crit, le 30 octobre 1856,
Edma Roger cles Genettes:
On me croit pris du rel tandis que je l'excre; car c'est en haine du ralisme que j'ai entrepris
ce roman. Mais je n'en dteste pas moins la fausse ralit dont nous sommes berns par le
temps qui court.>>
Le roman moderne dont Flaubert a cr le paradigme est donc l'hritier, bien man-
cip, des deux grands courants du XIXc sicle: le romantisme et le ralisme.
123
Flaubert, ou l'art
de surmonter le ralisme
Sans le procs qui suivit la publication de son roman ,Madame_ :a
question du ,, ralisme de Flaubert ne se serattpeut-etre Jamms s z:
travaille le mme matriau que les romaneters realtstes, son umvers reszste a
toute tiquette.
1. un hritier du romantisme
122
N la mme anne que Baudelaire, Gustave Flaubert (1821-1880) est, comme lui, un
enfant du romantisme. Il crit trs tt, en prose et la premire personne, des textes
inspirs par un romantisme noir. Le titre <<Rage et impuissance (1836) d'une d; ses
premires uvres reflte la faille existentielle En:re
l'absolu qui le pousse vers le lyrisme et une luCidlle fro1de et IIDPI:oyable sa
haine du rel et sa misanthropie, la tension sera permanente. Fils et frere de chlrur-
iens lev l'ombre d'un hpital rouennais ct des salles de dissection, il est hant
!ar ride de la mort et de l'chec. L'amour impossible qu'il ,
au cours de son adolescence, et dont tmoigne le texte autobwgraph1que Memotres dun
fou (1838), aggrave sa mlancolie. Flaubert accomplit alors le parcoursclas:ique d'un
jeune bourgeois ais: de en voyages, a des
milieux artistiques. Tout aussi romantique est sa declSlon brutale de se la
comme d'autres entrent en religion. Install en 1844 dans la propnete famtltale de
Croisset o il vit avec sa mre, isole par des deuils prcoces, il en sort rgulirement
pour voyages, en Orient, notamment, et entretient Paris ses liaisons amoureuses et
ses relations littraires: il est proche des frres Goncourt et formera avec eux, Daudet,
Tourgueniev et Zola un Groupe des Cinq runi par une srie d'checs au thtre.
Cette proximit avec des crivains enrls sous la bannire ralisme
l'origine du malentendu qui a conduit appliquer au travail de Flaubert 1 epthete
raliste. En effet, il ne s'est pas voulu tel: en contrepoint ses deux uvres les plus
novatrices par l'criture, Madame Bovary (1857) et L'ducation (1869),
l'crivain ne renoncera jamais la luxuriance fantasmatique du roman lustonque: on
Ja retrouve dans Salammb (1862), les trois versions de La Tentation de saint Antoine
(1848-1872) ou Hrodias, l'un des Trois Contes. Dans le mme temps, jeune
conscient des excs du romantisme, ambitionne de traduire son mal-etre et celm dt
son monde dans un roman sur rien dont il mesure la difficult en prcisant: ''Cc
n'est pas une petite affaire que d'tre simple. Dans la corr.espondance qu'il chang.e
avec sa matresse Louise Colet, femme de lettres alors b1en plus connue que .lu,J,
Flaubert dvoile son projet: il explique comment, pas pas, la construction obstmer
de son art se nourrit du ralisme pour mieux s'en dtourner et l'purer.
2. l'criture comme tral'lsfigural:iol'l du rel
C'est sans enthousiasme et pour rpondre une ncessit que Flaubert choisit un sujet
emprunt la mdiocrit du quotidien tel que les affectionnent les romanciers ralistes.
Il recourt leurs mthodes pour explorer le mal dont il veut restituer la profOndeur
travers son personnage fminin : il prend appui, aprs Stendhal, sur au moins un fait
divers, sans doute deux; il se dplace sur le terra ln normand du roman construire, lit
des ouvrages scientifiques et recueille une norme documentation. Cependant, sa vise
est bien diffrente de celle du groupe: s'il s'agit d'observer le monde<' comme les
myopes, jusque dans les pores du rel, Flaubert est peut-tre raliste. Mais, si le ra-
lisme dsigne une reprsentation mimtique du monde, attentive jusqu' la fascination
au misrable et au morbide, et se veut plus une science qu'un art, il s'en spare absolu-
ment Car l o le romancier raliste et naturaliste fait du document le socle de son rcit
et privilgie le dtail exceptionnel et frappant, Flaubert trie sa matire, la slectionne et
rorganise son projet au fil des scnarios, des plans, des carnets et des brouillons, pour
qu'elle se fonde dans le style sans tre vue. Peu peu, la description, la varit des points
de vue, la retenue du style, la caractrisation subtile des situations, des dcors et des
personnages prennent le pas sur l'histoire : la tragdie d'une femme qui a trop lu et pas
assez vcu, dans les coulisses d'une morne province. L'adultre se cache derrire la
description d'un comice agricole ou d'une promenade en calche, tuant le romantisme
des mes en le ramenant la mdiocrit de la vie bourgeoise en province. Malgr cette
conomie de moyens, le seul vnement exceptionnel dcrit sans concession par le
roman, le suicide de l'hrone, suffit dclencher les foudres de l'opinion conservatrice.
Quelques mois avant de faire condamner Baudelaire, les explications de texte du
procureur Pinard au cours du procs intent Flaubert tentent de persuader le public de
l'immoralit de l'ouvrage. La polmique enfle mais le romancier est acquitt et .les
lecteurs, enthousiastes. Grce son criture, l'uvre surmonte la mdiocrit de son
sujet. Emma Bovary devient un type et la maldiction, fminine, mais surtout univer-
selle, qui la ronge, accde l'ternit artistique sous le nom de bovarysme.
Avant d'tre revendiqu comme le matre des grands romanciers des sicles suivants,
Flaubert, qui a mis cinq ans crire Madame Bovary, consacre autant d'efforts L''du-
cation sentimentale. Son antihros y incarne une <' gnration perdue, celle dont les
rves se sont enliss en 1848. L'chec public du roman n'enlve rien sa puissance: le
temps s'y dilate la dimension des ambitions et des rves dus. Le style fait revivre, avec
ce qu'il faut d'ironie et de distance, dans les frmissements touffs du style indirect lbre,
le grand amour de Flaubert
Ds la gense de Madame Bovary, la correspondance de Flaubert nous permet de le
situer par rapport au mouvement raliste, qu'il n'a ni mpris, ni soutenu. Il affirme
qu' il faut partir du ralisme pour aller jusqu' la beaut l> et crit, le 30 octobre 1856,
Edma Roger cles Genettes:
On me croit pris du rel tandis que je l'excre; car c'est en haine du ralisme que j'ai entrepris
ce roman. Mais je n'en dteste pas moins la fausse ralit dont nous sommes berns par le
temps qui court.>>
Le roman moderne dont Flaubert a cr le paradigme est donc l'hritier, bien man-
cip, des deux grands courants du XIXc sicle: le romantisme et le ralisme.
123
L'uvre et l'influence
des frres Goncourt
Malgr le rle important qu'ils ont jou dans la vie littraire de leur temps, on
ne lit pratiquement plus les uvres des frres Goncourt. Entre ralisme et
naturalisme, ils ont cependant compris les pouvoirs du roman mais leur projet
d' criture artiste>> est un chec.
1. Des cercles mondains l'tude du peuple
124
t une vocation littraire complexe
Par un paradoxe frquent, l'apport des frres Edmond (1822-1896) et Jules (1830-
1870) de Goncourt la littrature tient plus au journal qu'ils ont tenu, certes en vue de
le publier, qu' leurs romans. C'est le dilettantisme cultiv de deux hritiers, dsireux
de consacrer aux activits de l'esprit une fortune bourgeoise qui a d'abord constitu ce
duo unique dans la littrature. Aprs une priode de voyages qui entretient leur curio-
sit pour la peinture, les deux frres frquentent divers cercles mondains et se font
connatre dans la presse, o leurs chroniques voisinent avec des anecdotes et des p o r ~
traits, ou des travaux d'rudition adapts leur passion de collectionneurs. En 1857,
anne fertile en vnements, ils entreprennent la rdaction de leur journal quatre
mains, qu'Edmond poursuivra seul aprs la mort prcoce de son frre. Vritable
mine d'informations sur la vie littraire de l'poque, de ses avances esthtiques ses
rivalits les plus mesquines, cette criture au quotidien prcde leur production roma-
nesque qui s'esquisse au dbut des annes 1860. Dans le salon de la princesse Mathilde
Bonaparte, cousine de Napolon III et protectrice des arts, ils retrouvent leur ami
Flaubert ds 1862. Puis, partir de 1868, ils reoivent crivains et artistes dans le
grenier de leur maison d'Auteuil qui devient un passage oblig de la vie littraire.
~ De la critique d'art au roman
Dans l'art comme dans le roman, les deux frres privilgient ce qui relve du quoti-
dien. Mais ils ne publieront que tardivement des tudes minutieuses et savantes sur
Gavarni ( 1870) ou le peintre japonais Hokusai. Leur got du dtail et du document les
oriente vers le ralisme: l'intrigue des romans publis par le duo puis par le seul
Edmond est centre sur ceux qu'on appellerait aujourd'hui les exclus et les marginaux
de la socit. Cette criture pointilliste s'intresse d'abord aux gens du peuple sans les
tudier cependant dans leur dterminisme social. Qu'il s'agisse de la presse dans
Charles Demailly (1860), de l'hpital dans Sur Philomne (1861), de la petite bour-
geoisie dans Rene Mauperin (1864) ou des ateliers de peinture dans Manette Salomon
(1867), enfin, de leur propre servante dans Germinie Lacerteux (1865), la curiosit pour
le personnage, le portrait ou l'anecdote relie au prsent relguent au second plan
l'tude de murs. L'intrt quasi entomologique des frres Goncourt pour le peuple
est celui d'esthtes recherchant dans les milieux pauvres une forme de dpaysement.
Edmond avoue dans le Journal:
~ ~ e peuple, la canaille a pour moi l'attrait de populations inconnues et non dcouvertes,
quelque chose de l'exotique que les voyageurs vont chercher dans les pays lointains.
Contrairement Zola plus tard, la passion des frres Goncourt pour la physiologie ne
dbouche sur aucune ambition scientifique et ne vise pas les progrs de la socit. Leur
got pour les choses vues est sans rapport avec le messianisme hugo lien et ne prfi-
gure pas la gnrosit de Zola.
2. un credo littraire ambigu
~ la prface de Germinie Lacerteux
La prface de Germinie Lacerteux, considre comme le premier manifeste du natura-
lisme, annonce une ambition leve. Les Goncourt se targuent de faire sortir les
basses classes du peuple de l' interdit littraire qui les frappe. S'opposant un
intrt polisson du public pour un ralisme de bas tage, ils assignent au roman la
tche, dans un temps de suffrage universel, de dmocratie, de libralisme, d' tre la
grande forme srieuse, passionne, vivante, de l'tude littraire et de l'enqute sociale.
Le roman a vocation devenir r Histoire morale contemporaine qui s'impose les
devoirs de la science et recherche l'Art et la Vrit. Sur le plan documentaire, leur
uvre tient ses promesses et la qualit de leur documentation est au niveau de celle de
Flaubert et de Zola. L.es victimes de la socit, essentiellement fminines, parmi
lesquelles ils choisissent leurs personnages, alimentent leur curiosit pour les dcou-
vertes de la physiologie et l'analyse de pathologies restes longtemps obscures, comme
l'hystrie. Mais le regard de ces deux clibataires endurcis sur les femmes, comme le
personnage de Germinie Lacerteux, inspir de leur servante Rose Malingre, aussi
srieuse dans son travail de jor que dviante la nuit, dans une vie dvore par la phti-
sie et l'hystrie, est loin d'tre neutre: il alimente, sous prtexte de ralisme, par des
descriptions complaisantes, le mythe dcadent de la femme dangereuse et vampirique
dont la socit doit contrler le comportement.
~ les impasses de l'criture artiste
C'est peut-tre pour compenser leur attachement au bas ct au laid dont ils
n'pargnent aucun dtail sordide leurs lecteurs que les Goncourt se sparent des
ralistes Champfleury et Duranty pour prner une criture artiste, expression qu'ils
sont les premiers utiliser sans parvenir la mettre en pratique. Raconteurs du
prsent, ils prtendent arriver par l'art restituer la sensation prcise et relle que
leurs romans dcrivent minutieusement. Mais dans ce but, ils chouent parce qu'au
lieu d'inventer leur propre langage ils utilisent des procds acadmiques emprunts
la rhtorique des genres: parataxe, oxymores, termes rares et prcieux, nologismes,
descriptions raffines. L o l'ironie et le point de vue tlaubertiens innovent vraiment
en assOciant une exigence de rigueur l'ironie d'un point de vue, les Goncourt utilisent
des outils anciens et peu efficaces. Leur contemporain Huysmans (1848-1907),
d'abord naturaliste avant une priode dcadente et une fin mystique, met dans la
bouche de son personnage Des Esseintes, dans rebours (1884), une critique svre du
style des Goncourt, oppos la perfection flaubertienne comme celui qui convient aux
''civilisations dcrptes>>.
125
L'uvre et l'influence
des frres Goncourt
Malgr le rle important qu'ils ont jou dans la vie littraire de leur temps, on
ne lit pratiquement plus les uvres des frres Goncourt. Entre ralisme et
naturalisme, ils ont cependant compris les pouvoirs du roman mais leur projet
d' criture artiste>> est un chec.
1. Des cercles mondains l'tude du peuple
124
t une vocation littraire complexe
Par un paradoxe frquent, l'apport des frres Edmond (1822-1896) et Jules (1830-
1870) de Goncourt la littrature tient plus au journal qu'ils ont tenu, certes en vue de
le publier, qu' leurs romans. C'est le dilettantisme cultiv de deux hritiers, dsireux
de consacrer aux activits de l'esprit une fortune bourgeoise qui a d'abord constitu ce
duo unique dans la littrature. Aprs une priode de voyages qui entretient leur curio-
sit pour la peinture, les deux frres frquentent divers cercles mondains et se font
connatre dans la presse, o leurs chroniques voisinent avec des anecdotes et des p o r ~
traits, ou des travaux d'rudition adapts leur passion de collectionneurs. En 1857,
anne fertile en vnements, ils entreprennent la rdaction de leur journal quatre
mains, qu'Edmond poursuivra seul aprs la mort prcoce de son frre. Vritable
mine d'informations sur la vie littraire de l'poque, de ses avances esthtiques ses
rivalits les plus mesquines, cette criture au quotidien prcde leur production roma-
nesque qui s'esquisse au dbut des annes 1860. Dans le salon de la princesse Mathilde
Bonaparte, cousine de Napolon III et protectrice des arts, ils retrouvent leur ami
Flaubert ds 1862. Puis, partir de 1868, ils reoivent crivains et artistes dans le
grenier de leur maison d'Auteuil qui devient un passage oblig de la vie littraire.
~ De la critique d'art au roman
Dans l'art comme dans le roman, les deux frres privilgient ce qui relve du quoti-
dien. Mais ils ne publieront que tardivement des tudes minutieuses et savantes sur
Gavarni ( 1870) ou le peintre japonais Hokusai. Leur got du dtail et du document les
oriente vers le ralisme: l'intrigue des romans publis par le duo puis par le seul
Edmond est centre sur ceux qu'on appellerait aujourd'hui les exclus et les marginaux
de la socit. Cette criture pointilliste s'intresse d'abord aux gens du peuple sans les
tudier cependant dans leur dterminisme social. Qu'il s'agisse de la presse dans
Charles Demailly (1860), de l'hpital dans Sur Philomne (1861), de la petite bour-
geoisie dans Rene Mauperin (1864) ou des ateliers de peinture dans Manette Salomon
(1867), enfin, de leur propre servante dans Germinie Lacerteux (1865), la curiosit pour
le personnage, le portrait ou l'anecdote relie au prsent relguent au second plan
l'tude de murs. L'intrt quasi entomologique des frres Goncourt pour le peuple
est celui d'esthtes recherchant dans les milieux pauvres une forme de dpaysement.
Edmond avoue dans le Journal:
~ ~ e peuple, la canaille a pour moi l'attrait de populations inconnues et non dcouvertes,
quelque chose de l'exotique que les voyageurs vont chercher dans les pays lointains.
Contrairement Zola plus tard, la passion des frres Goncourt pour la physiologie ne
dbouche sur aucune ambition scientifique et ne vise pas les progrs de la socit. Leur
got pour les choses vues est sans rapport avec le messianisme hugo lien et ne prfi-
gure pas la gnrosit de Zola.
2. un credo littraire ambigu
~ la prface de Germinie Lacerteux
La prface de Germinie Lacerteux, considre comme le premier manifeste du natura-
lisme, annonce une ambition leve. Les Goncourt se targuent de faire sortir les
basses classes du peuple de l' interdit littraire qui les frappe. S'opposant un
intrt polisson du public pour un ralisme de bas tage, ils assignent au roman la
tche, dans un temps de suffrage universel, de dmocratie, de libralisme, d' tre la
grande forme srieuse, passionne, vivante, de l'tude littraire et de l'enqute sociale.
Le roman a vocation devenir r Histoire morale contemporaine qui s'impose les
devoirs de la science et recherche l'Art et la Vrit. Sur le plan documentaire, leur
uvre tient ses promesses et la qualit de leur documentation est au niveau de celle de
Flaubert et de Zola. L.es victimes de la socit, essentiellement fminines, parmi
lesquelles ils choisissent leurs personnages, alimentent leur curiosit pour les dcou-
vertes de la physiologie et l'analyse de pathologies restes longtemps obscures, comme
l'hystrie. Mais le regard de ces deux clibataires endurcis sur les femmes, comme le
personnage de Germinie Lacerteux, inspir de leur servante Rose Malingre, aussi
srieuse dans son travail de jor que dviante la nuit, dans une vie dvore par la phti-
sie et l'hystrie, est loin d'tre neutre: il alimente, sous prtexte de ralisme, par des
descriptions complaisantes, le mythe dcadent de la femme dangereuse et vampirique
dont la socit doit contrler le comportement.
~ les impasses de l'criture artiste
C'est peut-tre pour compenser leur attachement au bas ct au laid dont ils
n'pargnent aucun dtail sordide leurs lecteurs que les Goncourt se sparent des
ralistes Champfleury et Duranty pour prner une criture artiste, expression qu'ils
sont les premiers utiliser sans parvenir la mettre en pratique. Raconteurs du
prsent, ils prtendent arriver par l'art restituer la sensation prcise et relle que
leurs romans dcrivent minutieusement. Mais dans ce but, ils chouent parce qu'au
lieu d'inventer leur propre langage ils utilisent des procds acadmiques emprunts
la rhtorique des genres: parataxe, oxymores, termes rares et prcieux, nologismes,
descriptions raffines. L o l'ironie et le point de vue tlaubertiens innovent vraiment
en assOciant une exigence de rigueur l'ironie d'un point de vue, les Goncourt utilisent
des outils anciens et peu efficaces. Leur contemporain Huysmans (1848-1907),
d'abord naturaliste avant une priode dcadente et une fin mystique, met dans la
bouche de son personnage Des Esseintes, dans rebours (1884), une critique svre du
style des Goncourt, oppos la perfection flaubertienne comme celui qui convient aux
''civilisations dcrptes>>.
125
la naissance du naturalisme
et le premier zola {1865-1875)
Courant clairement dfini par plusieurs textes thoriques, le naturalisme
manque singulirement d'aura dans l'histoire littraire: le principal mrite
reconnu mile Zola, qui en a rdig la thorie, appliqu les rgles et port le
mouvement, est d'avoir chapp, dans sa maturit, son propre credo.
1. Entre philosophie, art et sciences
126
S'il a, peu ou prou, orient, sous des formes et avec des groupes diffrents, et nourri
l'essentiel de la production romanesque dans la seconde moiti du XIXe sicle, de 1865
1893 et en trois vagues, le mouvement naturaliste peine se dgager des autres s i n i ~
fi cations du mot naturalisme. On peut, tort, l'assimiler au ralisme dont les
contours thoriques et esthtiques sont beaucoup plus vagues. On doit aussi le distin-
guer du sens que ce terme recouvre ds le XVIIe sicle dans l'histoire naturelle et en phi-
losophie partir du XVIW sicle. Depuis l'poque des Lumires et aujourd'hui encore,
le mot dsigne les thories purement rationalistes qui refusent toute origine surnatu-
relle la cration et s'opposent aux religions rvles et au providentialisme. Le mat-
rialisme de Diderot, par exemple, est fond sur un naturalisme optimiste, quelque peu
panthiste, qui considre le dveloppement de la socit et le mouvement du progrs
comme le rsultat des lois de la physique, de la biologie et de la gographie. Autre
confusion possible, le terme apparat presque en mme temps en littrature et dans la
critique d'art en concurrence ambigu avec le ralsme, propos de peintres comme
Courbet ou Manet. Le naturalisme selon Zola assurera la conjonction entre ces trois
significations du terme.
Comme le ralisme mais avec un projet beaucoup plus prcis et beaucoup plus ambi-
tieux, le naturalisme est port par l'ampleur des dcouvertes scientifiques de l'poque
et leur vulgarisation. mile Zola et ses amis sont persuads que le mouvement scienti-
fique du progrs doit fournir un modle reproduire dans l'art et la littrature.
Plusieurs influences se conjuguent: d'abord, l'influence positiviste d'Auguste Comte
(1798-1857)et de Ernest Renan (1823-1892), qui est gnrale ds les dbuts du ra-
lisme; puis le transformisme de Charles Darwin (1809-1882), dont l'uvre traduite en
1862 suggre Zola d'tendre la socit les principes de la lutte pour la vie et de la
slection naturelle observs dans la nature. Il doit largement aussi Hippolyte Taine
(1828-1893 ), qui transpose en philosophie et en morale les principes de l'observation
scientifique. C'est son uvre qui permet Zola de construire l'volution de ses per-
sonnages partir des trois fameux critres: la race, le milieu, le moment . On a
mme pu relever dans les romans de Zola l'influence de la physique, travers les p r i n ~
cipes tout rcemment affirms de la thermodynamique. Mais, comme il l'affirmera lui-
mme, le modle de rfrence est celui que fournit, en 1865, l'Introduction l'tude de
la mdecine exprimentale de Claude Bernard (1813-1878). C'est lui qui, en dfinissant
le dterminisme comme r ordre des faits suivant lequel les conditions d'existence d'un
phnomne sont dtermines, fixes absolument de telle faon que, ces conditions
tant poses, le phnomne ne peut pas ne pas se produire, donne sa base la vision
naturaliste du monde. On y retrouve galement le pessimisme d'Arthur Schopenhauer
(1788-1860), qui inscrit l'homme dans un mouvement du monde qui l'englobe, le
dpasse et limite son libre arbitre.
2. un mouvement miltant
C'est grce l'action de Zola qui, par sa curiosit scientifique et ses lectures, va
d'abord crer des liens entre ralistes et naturalistes que nat le groupe, hors de tout
manifeste fondateur. Tout en publiant ses romans, il engage de vigoureuses campagnes
de presse et constitue peu peu les bases thoriques du mouvement. Aprs des annes
de ttonnements, le succs de scandale d'un de ses premiers chefs-d'uvre,
l'Assommoir (1877) fait entrer le mouvement dans son ge d'or (1876-1880). Plus tard
(1880-1893), l'lan cratif des dbuts se transformera en un systme perturb par les
divisions d'un groupe longtemps solidaire et la prminence de Zola qui publie ses
uvres un rythme impressionnant. Mais dans un premier temps, le futur auteur des
Rougon-Macquart qui se cherche alors comme crivain, trouve dans la prface de
Germinie Lacerteux un cho son attente d'une criture en phase avec le progrs. Ds
1865, il donne au Salut public de Lyon un article favorable au roman des Goncourt,
suivi de plusieurs autres parus dans le recueil Mes Haines ( 1866). Il tablit le lien avec
le milieu de la peinture dans un autre recueil de critique d'art, Mon Salon, publi la
mme anne. Grce son clectisme de journaliste partiellement autodidacte, Zola,
rudement form chez Hachette, connat dj le pouvoir de la presse et en proclamant
que la servante Germinie, la double vie sulfureuse, est <<fille de notre sicle, il fait
du bruit. La parution de son premier roman, Thrse Raquin (1867), qui affirme dj
des vises scientifiques, suscite la polmique dans le prolongement du soutien que
Zola apporte Manet, attaqu pour sa toile Olympia (1863).
Ces prises de position courageuses l'introduisent auprs d'crivains reconnus. Il
rencontre Paul Alexis, qui deviendra un des plus fidles membres du groupe et dne
chez les frres Goncourt. Paralllement, la lecture des tudes sur l'hrdit de mde-
cins comme les docteurs Lucas, Morel ou Moreau l'aide construire un projet d' his-
toire naturelle ct sociale d'une famille sous le Second Empire qui veut concurrencer
La Comdie humaine de Balzac: partir d'un personnage initial fou, il entreprend
d'crire la destine, dans tous les milieux, des deux branches de cette famille. Le but de
Zola est d'illustrer le double dterminisme exerc sur ses personnages par les lois de
l'hr