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BIBLIOTHQUE CLASSIQUE

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L'INDIVIDUALISME
CONOMIQUE ET SOCIAL
La Bibliothque classique de la Libert se propose de
publier des textes qui, jusqu' l'ore de la seconde moiti
du xxe sicle, ont fait date dans l'histoire de la philoso-
phie politique en apportant une contribution essentielle
la promotion et l'approfondissement de la libert indivi-
duelle - mais ne sont plus disponibles en librairie ou sont
demeurs ignors du public franais.
Collection de rfrence et de combat intellectuels visant
entre autres choses rappeler la ralit et la richesse d'une
tradition librale franaise, elle accueille aussi des rdi-
tions ou des traductions indites d'ouvrages d'inspiration
. conservatrice claire , anarchisante, libertarienne ou
issus d'une gauche ouverte aux droits de l'individu.

Chaque volume de la collection est prcd d'une pr-


face prsentant le texte et son auteur, et s'achve sur une
chronologie bio-bibliographique de l'auteur et un index
slectif.
ALBERT SCHATZ

L'INDIVIDUALISME
CONOMIQUE
ET

SOCIAL

Prfac par Cyrille Ferraton et Benot Prvost

bibliothque classique de la

les belles lettres


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rservs pour tous les pays.

2013, Socit d'dition Les Belles Lettres


95, bd Raspail 75006 Paris.

ISBN: 978-2-251-39056-7
REDCOUVRIR UNE HISTOIRE INAUGURALE
DE LA PENSE CONOMIQUE

par

Cyrille Ferraton et Benot Prvost

L'individualisme conomique et social. Ses origines. Son vo-


lution. Ses formes contemporaines, publi en 1907, constitue
l'ouvrage le plus important d'Albert Schatz. Il fait suite
son travail de thse, soutenue en avril 1902 sur L'uvre
conomique de David Hume 1 Il entreprend ensuite des tu-
des beaucoup plus appliques, sur les problmes de rgle-
mentation, de centralisation lies l'instauration d'une

1. Il publie entre son travail sur les ides de David Hume et


L'individualisme conomique et social un article sur Bernard de Mandeville,
Bernard Mandeville (contribution l'tude des origines du libralisme
conomique) (publi dans Vierteljahrschrift fr Sozial- und Wirtschaftsges-
chichte, Stuttgart, octobre 1903, p. 434-480), prface les uvres conomiques
de William Petty en 1905 et crit avec Robert Callaimer un article sur le
mercantilisme, Le mercantilisme libral la fin du xvne sicle. Les ides
conomiques et politiques de M. de Belesbat ,(dans la Revue d'conomie
politique, 20, p. 29-70, p. 387-396, p. 559-574, pp. 630-642 et p. 791-816),
voir P. Curty, 1995, Un conomiste individualiste anti-conformiste : Albert
Schatz (1879-1940), Mmoire de DEA, Lyon, Universit Lumire Lyon 2,
et P. Curty, 2000, Albert Schatz (1879-1940) ,in Frobert L., Tiran A. et
Potier J.-P. (dir.), conomistes en Lyonnais, en Dauphin et en Forez, Lyon,
ditions de l'Institut des Sciences de l'Homme, p. 377-388.
VIII L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

conomie de guerre durant le premier conflit mondial et


sur les fonctions de l'tat 2
Cette somme est aujourd'hui injustement mcon-
nue par les historiens de la pense librale et de l' co-
nomie politique en gnral. Or, cet ouvrage constitue
indniablement l'une des uvres librales franaises les
plus importantes du dbut du xxe sicle, comme le sou-
lignera Friedrich Hayek qui, tout en signalant la perspi-
cacit de Schatz, reconnat en lui un inspirateur majeur:
This book, to which I am much indebted, deserves to be
much more widely known as a contribution not only to
the subject indicated by its title but to the history of eco-
nomie theory in general 3 . Cet hommage hayekien est
d'autant plus justifi que Schatz s'inscrit dans une tradi-
tion de pense antirationaliste qui est aujourd'hui encore
largement sous-estime : la modlisation marche force
de la pense conomique tout autant que sa critique ten-
dent donner une vision extrmement rationaliste du
libralisme au dtriment d'une tradition pourtant porte
par des fondateurs de l'conomie politique au XVIIIe si-
cle (en particulier par Adam Smith), et qu'incarneront au
xxe sicle des auteurs comme Friedrich Hayek ou Douglas
North. On peut considrer L'individualisme conomique et
social comme un maillon essentiel de cette chane intel-
lectuelle, maillon situ dans une priode charnire o le
socialisme que Schatz prend bien soin de distinguer de
l'tatisme, car il est d'intention, aussi anti-tatiste que
l'individualisme 4 , et le solidarisme incarn par Lon
Bourgeois 5, revendiquent leur individualisme. Ainsi, Jean
Jaurs dans Socialisme et libert ,publi en 1898 dans

2. Il publie notamment en 1922, L'Entreprise gouvernementale et son


administration. Voir P. Curty, Albert Schatz (1879-1940) ,p. 378-380.
3. F. A. Hayek, 2010, Studies on the Abuse and Decline of Reason : Text
and Documents (Bruce Caldwell (ed.)), vol. 13, Chicago, University of
Chicago Press, p. 52.
4. A. Schatz, 1907, L'individualisme conomique et social, p. 446.
5. S. Audier, 2010, La pense solidariste. Aux sources du modle social
rpublicain, Paris, PUF.
PRFACE IX

La Revue de Paris affirme que le socialisme est l'indivi-


dualisme logique et complet 6 .
Mais l'individualisme est aussi attaqu au moment de
l'affaire Dreyfus. Ferdinand Brunetire en mars 1898 dans
Aprs le procs publi dans la Revue des deux mondes
(qui est une rponse au J'accuse ... ! d'mile Zola publi
le 13 janvier 1898 dans L'Aurore) assimile l'individualisme
la grande maladie du temps prsent parce que l'opinion
individuelle, celle en l'occurrence des intellectuels qui se
sont faits les avocats d'Alfred Dreyfus, devient la mesure
de toute chose et a la prtention de contester les dcisions
prises par les institutions publiques mettant ainsi en pril,
selon Ferdinand Brunetire, la cohsion sociale 7 Emile
Durkheim, notamment, rpond cette attaque en distin-
guant d'un ct un premier individualisme qu'il rprouve,
celui d'Herbert Spencer et des conomistes, proche du
sentiment goste, et de l'autre un second individualisme
qu'il dfend, celui de Kant et de Rousseau, celui des spi-
ritualistes, celui que la Dclaration des droits de l'homme a
tent, plus ou moins heureusement, de traduire en formu-
les, celui qu'on enseigne couramment dans nos coles et
qui est devenu la base de notre catchisme moral 8 .
Dans ce contexte, Schatz essaie de renouer avec des
arguments dvelopps par les premiers libraux, en par-
ticulier David Hume et Bernard de Mandeville, qu'il juge
plus aptes faire de l'individualisme une doctrine sus-
ceptible d'emporter l'adhsion du plus grand nombre.
Malgr des rsultats probants obtenus depuis la fin du
XVIIIe sicle, avec l'mergence des liberts du travail et de
l'change, la doctrine individualiste a progressivement
dclin dans l'opinion publique devant le socialisme

6. J. Jaurs, 1898, Socialisme et libert, Revue de Paris, nl17, 1er


dcembre, p. 481-517.
7. F. Brunetire, 1898, Aprs le procs , Revue des deux mondes,
Tome LXXXXVI, 15 mars, p. 428-446.
8. . Durkheim, 1898, L'individualisme et les intellectuels, Revue
bleue, 4e srie, t. X, p. 7-13.
x L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

triomphant 9 . Pour Schatz, l'enjeu est de faire valoir ce


qu'est le vritable individualisme (et en particulier, ce qu'il
n'est pas) pour contrer les progrs du socialisme qu'il voit
se dvelopper en ce dbut du xxe sicle. Le recours l'his-
toire des doctrines conomiques se conoit alors comme un
moyen efficace la fois de proposer une dfinition prcise
de l'individualisme, et d'valuer au vu des connaissances
acquises au terme de l'analyse historique les systmes co-
nomiques qui se rfrent une doctrine particulire 10
Le dveloppement de l'histoire des doctrines cono-
miques en France a t facilit avec le dcret du 30 avril
1895 instituant le doctorat en droit s sciences politiques
qui rend obligatoire l'enseignement de l'histoire des doc-
trines conomiques pour l'obtention de ce diplme 11
Plusieurs ouvrages, constituant le produit de cet ensei-
gnement, se suivent partir de 1899 avec la publication
d'Histoire des doctrines conomiques de Joseph Rambaud 12
L'individualisme conomique et social s'inscrit dans cette srie
de publications.
Selon Schatz, les modes d'organisation de l'conomie
sont multiples, mais on peut les classer suivant deux
tendances de l'esprit humain auxquelles sont associs
le socialisme et l'individualisme. Le premier vise trans-
former l'organisation conomique dans un but de justice
sociale en prsupposant que l'individu n'est que le

9. A. Schatz, L'individualisme conomique et social, p. 9.


10. Une doctrine conomique est dfinie comme l'ensemble des
principes ou prceptes qui dterminent notre action dans l'ordre cono-
mique ,A. Schatz, L'individualisme conomique et social, p. 3.
11. L'expression d'histoire des doctrines conomiques est syno-
nyme d'histoire de la pense conomique qui est l'expression consacre
aujourd'hui.
12. J. Rambaud, 1899, Histoire des doctrines conomiques, Paris et Lyon,
dition Cote-Larose. D'autres publications, une douzaine, suivent celle
de Joseph Rambaud, notamment celle d'Hector Denis, 1904-1907, His-
toire des systmes conomiques et socialistes, 2 vol., Paris, Giard et Brire ou
encore, plus connue aujourd'hui, celle de Charles Gide et Charles Rist,
1909, Histoire des doctrines conomiques depuis les physiocrates jusqu' nos
jours, Paris, Larose et Tenin.
PRFACE XI

produit de l'organisation sociale ; la doctrine socialiste


est la fois galitaire et rationaliste dans la mesure o elle
cherche tablir par la raison une nouvelle organisation
conomique rpondant un idal moral. L'individualisme
ne s'oppose pas toute rforme sociale pourvu que celle-
ci demeure dans le domaine du possible , autrement
dit qu'elle respecte l'organisation naturelle de l'conomie.
S'il existe des ingalits sociales, elles sont imputables non
au fonctionnement social mais deux causes principales:
d'une part, des causes naturelles contre lesquelles
il ne sert rien de lutter; et d'autre part, la nature
mme de l'homme qui contrairement ce que postule le
socialisme, n'agit pas par raison mais par passion, c'est--
dire en obissant son intrt individuel. C'est pourquoi
la doctrine individualiste suppose que le progrs social
repose non pas sur une modification de l'organisation
conomique mais sur l'ducation des individus qui la
composent, en tenant compte de leurs facults relles,
qui sont sans doute moins morales que nous le souhai-
terions, mais qui sont relles, et sans leur en attribuer
d'inexistantes 13 .
Au terme de l'tude effectue dans L'individualisme
conomique et social, Schatz aboutira alors aux principales
proprits de l'individualisme, non seulement partir
d'une critique du socialisme mais aussi, et c'est essentiel,
partir d'une critique de certaines formes prises par le lib-
ralisme. Il s'en prend essentiellement au libralisme fran-
ais du XIXe sicle mais en fait remonter les origines la
physiocratie qui, ds le XVIIIe sicle, privilgie le caractre
litiste de l'individualisme au dtriment de sa nature
mancipatrice, contribuant ainsi lui donner l'aspect
mprisable d'une doctrine de classe, heurtant, sans discer-
nement, toutes les aspirations modernes 14 .

13. A. Schatz, L'individualisme conomique et social, p. 6-9.


14. Ibid., p. 10.
XII L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

Qu'est-ce que l'individualisme?

Schatz repre deux principaux courants dans l'in-


dividualisme, d'un ct le courant anglais qui dbute
avec Thomas Hobbes mais qui s'affirme rellement avec
Bernard de Mandeville et David Hume, et de l'autre ct,
le courant franais qui merge avec l'cole physiocrate.
Le libralisme franais constitue aux yeux de Schatz une
forme extrme de l'individualisme laquelle il n'adhre
pas en introduisant une distinction extrmement fertile
entre libralisme et individualisme, ce dernier ne faisant
pas de la libert conomique une valeur irrductible, mais
un moyen de parvenir au progrs social.

La question individualiste
La notion d'individualisme a historiquement toujours
t juge quivoque 15 Le terme apparat en France dans
les annes 1810 et doit ensuite beaucoup au journal saint-
simonien Le producteur. Journal de l'industrie, des sciences et
des beaux-arts pour son utilisation et sa diffusion en France,
mais aussi dans les langues anglaise et allemande 16 Le
terme est introduit dans le journal en 1826, par Pierre-
Isidore Rouen qui en donne une dfinition essentiellement
ngative partir de laquelle les saint-simoniens critiquent
la philosophie des Lumires et la promotion de la libert
individuelle qui ont entran avec la Rvolution franaise
l'atomisation des liens sociaux. L'individualisme incarne
alors, pour les plumes saint-simoniennes, les drives
d'une socit repenser sous la forme d'une organisa-
tion industrielle centralise 17 : la critique des doctrines

15. S. Lukes, 1971, The Meaning of "individualism" ,Journal of the


His tory of Ideas, vol. 32, n1, jan-mar, p. 45-66.
16. M.-F. Piguet, 2011, Individualisme. Du Producteur Toc-
queville, Mots. Les langages du politique, 96, p. 133-147.
17. A. Picon, 2002, Les saint-simoniens. Raison, imaginaire et utopie, Paris,
Belin.
PRFACE XIII

philosophiques centres sur la libert individuelle, les


saint-simoniens joignent progressivement la dnoncia-
tion des comportements individualistes 18, les associant
l'gosme. Il faudra attendre Alexis de Tocqueville dans
le second volume de De la dmocratie en Amrique publi
en 1840, pour que soient nouveau distingus l'gosme,
sentiment existant depuis les dbuts de l'humanit 19 et
l'individualisme, d'origine rcente et d'essence dmo-
cratique. C'est la mme distinction que Schatz effectuera
dans son Individualisme conomique et social, en rappelant
de nombreuses reprises, notamment dans ses lectures de
David Hume et d'Adam Smith, que cette distinction est
constitutive des doctrines individualistes.
Entre la diffusion par les saint-simoniens de la notion
d'individualisme et la publication du second volume de
De la dmocratie en Amrique, une autre notion, pense elle
aussi en opposition celle d'individualisme, est introduite
dans le vocabulaire franais : le socialisme, dont Pierre
Leroux revendique la paternit (mme si ce point prte
discussion 20 ). Ille dfinit comme l'exagration de l'ide
d'association, ou de socit 21 alors qu'il identifie l'indivi-
dualisme l'conomie politique classique anglaise.

18. M.-F. Piguet, 2011, Individualisme. Du Producteur Tocque-


ville , Op. cit.
19. A. de Tocqueville, 1840, De la dmocratie en Amrique. II, in Tocque-
ville A. de, uvres d'Alexis de Tocqueville, Tome II, Paris, ditions Galli-
mard, 1992, p. 509-900.
20. Bien que Pierre Leroux dclarait avoir le premier utilis le terme
socialisme , il tait dj connu des membres de l'cole saint-simo-
nienne (voir M. Riot-Sarcey, 1998, Le rel de l'utopie. Essai sur le politique au
XIX' sicle, Paris, ditions Albin Michel). Il tait utilis durant la priode
rvolutionnaire. Mais c'est bien avec Pierre Leroux qu'il prend le sens
de doctrine oppose l'individualisme (S. Branca-Rosoff et J. Guilhau-
mou, 2002, De "socit" "socialisme" :l'invention nologique et son
contexte discursif, Revista da Abralin, vol. 1, n 2, dezembro de 2002,
p. 11-52).
21. P. Leroux, 1834, De l'individualisme et du socialisme, Revue
Encyclopdique, 60, printemps, p. 94-117.
XIV L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

Cette critique ngative de l'individualisme jug res-


ponsable de la dissolution de la socit franaise perdure
durant tout le xrxe sicle. Cependant, trs tt, une autre
conception plus positive se profile, y compris dans les
rangs socialistes, et plus particulirement les socialistes
utopiques comme Pierre Leroux ou encore Louis Blanc
qui, tout en critiquant l'individualisme, lui reconnais-
sent des bienfaits en tant que principe social garant des
liberts et de l'indpendance individuelles 22 la fin
du XIX sicle, l'affaire Dreyfus soulvera nouveau des
dbats autour de l'individualisme, la fois attaqu parce
qu'il menacerait les institutions (la justice en particulier),
et prement dfendu et revendiqu par des penseurs aussi
diffrents qu'mile Durkheim, Jean Jaurs ou encore Lon
Bourgeois 23
C'est dans ce contexte que Schatz publie son
Individualisme conomique et social. S'il ne semble pas faire
rfrence ces dbats qui agitent le monde intellectuel 24,
son objectif est explicitement de redonner l'individua-
lisme son sens originel qu'il trouve largement dvoy.
L'individualisme qu'il dfend n'est pas l'gosme selon
lui, contrairement ce que prtendent de nombreux
contemporains, dont mile Durkheim 25 Surtout, en ce
dbut du xxe sicle, le socialisme est devenu le matre de
l'opinion et menace l'individualisme qui est assimil

22. S. Lukes, 1971, The Meaning of "individualism" , Op. cit.


23. S. Audier, 2007, Lon Bourgeois. Fonder la solidarit, Paris, Micha-
lon; J.-F. Spitz, 2005, Le moment rpublicain en France, Paris, ditions Gal-
limard.
24. Dbat auquel participent d'autres auteurs non mentionns
jusqu'ici, notamment les conomistes (voir par exemple, H.-L. Follin,
1899, Quelle est la vritable dfinition de l'individualisme? ,Journal
des conomistes, avril-juin, se srie, T. XXXVIII, p. 3-19.)
25. Dans L'individualisme et les intellectuels , mile Durkheim
distingue bien deux individualismes, l'un positif issu de la philosophie
des Lumires dont il se revendique, et un autre ngatif reposant sur les
ides dveloppes par Herbert Spencer et les conomistes (. Durkheim,
1898, L'individualisme et les intellectuels , Revue bleue, 4e srie, t. X,
p. 7-13.)
PRFACE xv

une doctrine d'une lite, situation qu'il juge en grande


partie imputable aux conomistes libraux du XIXe si-
cle 26 L'individualisme conomique et social a donc pour
objectif de rtablir la vrit de l'individualisme.

Le rejet du libralisme franais


Le jugement de Schatz l'encontre des conomistes
libraux franais est svre. Il les accuse de ne pas avoir su
adapter leur doctrine l'volution de la socit, et d'avoir
contribu par leur dogmatisme au succs du socialisme.
Le courant libral franais nat avec l'cole physiocrati-
que, laquelle Schatz reconnat le mrite d'avoir introduit
les deux principes fondamentaux de l'individualisme, les
droits de proprit et la libert individuelle, et montr
que le bnfice de la proprit est social et pas seulement
individuel: chaque producteur recherchant pourvoir
ses besoins recourt l'change qui par l'effet de la concur-
rence contribue la baisse des prix des biens. Mais si sous
cet aspect l'cole physiocratique a bien reprsent un pro-
grs pour l'individualisme, elle s'est nanmoins trompe
en adoptant une conception rationaliste de la socit dans
laquelle l'individu n'est pas tudi en tant que tel.
Il est galement erron, pour Schatz, de faire des droits
de proprit et de la libert individuelle des droits naturels
car dans cette volution des socits, parties d'un point
que nous ignorons, pour aller vers un autre que nous ne
connaissons pas, comment pourrait-on se flatter de discer-
ner dans une institution quelconque ce caractre de nces-
sit absolue et de permanence? Sur quoi peut-on avoir la
prtention de fonder une mtaphysique a priori, comme
celle des physiocrates? La justice et la proprit, qui est sa
principale manifestation pratique, peuvent tre ncessai-
res, dans l'tat actuel des choses, mais c'est une prsomp-
tion, que rien ne vient confirmer, que de croire qu'il en
sera toujours ainsi. Les conomistes et les politiciens n'ont

26. A. Schatz, L'individualisme conomique et social, p. 10.


XVI L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

pas se proccuper de l'tre en soi, de ce qui dure et de ce


qui est immuable, car c'est l l'inconnaissable 27 .
En faisant de la raison le guide des activits sociales,
les physiocrates en viennent considrer que nous pou-
vions par elle parvenir raliser la justice et l'ordre abso-
lus . Ils ont ainsi mis l'absolu dans un domaine qui ne
comporte que le relatif, la recherche patiente d'une vrit
incertaine, la prudence et la tolrance intellectuelles 28 .
Or, pour l'individualiste, ce sont les passions, et en premier
lieu l'intrt individuel, et non la raison qui reprsentent
les motivations dominantes des activits humaines. De ce
fait, ce n'est pas tant la description d'une organisation co-
nomique idale que l'on attend de l'conomiste mais les
moyens de l'atteindre. Dans cette perspective, deux objec-
tifs sont assigns l'conomiste: favoriser le libre jeu des
lois naturelles de l'conomie, et amliorer les facults
individuelles.
Finalement, si l'erreur des physiocrates est importante
parce qu'elle s'oppose la nature mme de l'individua-
lisme, juge Schatz, elle est compense par leur dfense des
droits de proprit et la lgitimit qu'ils leur ont confrs.
Et les apports du libralisme franais du XIXe sicle sont
comparativement bien plus faibles. Deux types de criti-
ques lui sont adresss. Premirement, une opposition cari-
caturale entre l'tat et l'individu conduit les libraux
franais nier les fonctions conomiques de l'tat, l'en-
contre des enseignements de l'conomie politique classi-
que anglaise 29 L'individualisme ne signifie pourtant pas
l'incapacit conomique de l'tat, la condition que ses
interventions respectent la libre concurrence et la proprit
prive. Dans cette dernire perspective, l'action publique ne
contrevient nullement la libert conomique qui, rappelle

27. A. Schatz, 1902, L'uvre conomique de David Hume, Paris, Arthur


Rousseau diteur, p. 240.
28. A. Schatz, L'individualisme conomique et social, p. 106.
29. Dans cette situation, le libralisme devient, pour Schatz, un
anarchisme.
PRFACE XVII

Schatz, n'est pas envisage dans la doctrine individualiste


comme une fin en soi, mais comme un moyen dont les
objectifs sont l'augmentation de la valeur des individus
qui composent la socit et en dehors desquels la socit
n'est rien, d'amener son complet panouissement leur
personnalit, de dvelopper leur initiative par l'ducation,
de leur apprendre quelle est leur puissance et leur respon-
sabilit dans l'volution conomique 30 .
cette premire critique thorique s'ajoute une criti-
que pistmologique. L'orthodoxie librale, pour Schatz,
prend en effet avec Frdric Bastiat une orientation abs-
traite loigne des faits. La coordination des intrts
individuels est d'emble pose comme une finalit qui
prexiste au processus conomique, alors que l'indivi-
dualiste reconnat l'imperfection de l'organisation co-
nomique et prconise comme alternative une ducation
conomique progressive. Il n'existe pas d'ordre naturel a
priori vers lequel convergerait invitablement l'organisa-
tion conomique, mais une ralit conomique perfectible,
dont l'conomiste constate l'volution empiriquement et
pour laquelle il tablit les moyens susceptibles d'entraner
le progrs. Dans cette perspective, Frdric Bastiat et ses
disciples apparaissent beaucoup moins comme des cono-
mistes que comme des thoricien[ s] du finalisme cono-
mique; [leur] but vritable est moins la constatation des
faits que la dmonstration d'une thse 31 .
Le jugement de Schatz port sur le libralisme franais
du XIXe sicle ne souffre d'aucune compromission. Ainsi
estime-t-il que le manque de culture gnrale [et d']esprit
scientifique ou philosophique dont ses reprsentants ont
fait preuve a non seulement conduit au rejet des solutions
individualistes par l'opinion publique, mais a aussi contri-
bu freiner le dveloppement de l'individualisme qui
avait pourtant trouv chez Bernard de Mandeville, David
Hume, Adam Smith, d'illustres serviteurs. Ces libraux,

30. A. Schatz, L'individualisme conomique et social, p. 184.


31. Ibid., p. 256.
XVIII L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

conclut-il frocement, ont seulement eu le tort d'exercer


une sorte de dictature sur les manifestations de la pense
conomique et d'tre investis, par le hasard des circons-
tances, de la lourde tche de reprsenter eux seuls le
libralisme en France 32 . Ce n'est donc pas l que Schatz
trouve les sources intellectuelles de l'individualisme 33,
mais outre-Manche.

L'origine de l'individualisme: le libralisme anglais


Ds L'uvre conomique de David Hume, Schatz mani-
feste son engouement envers la pense librale anglaise
et particulirement celle qui se dveloppe au XVIIIe sicle
avec David Hume mais aussi Bernard de Mandeville 34 Il
juge l'uvre de David Hume suprieure celle d'Adam
Smith, notamment parce que l'on trouve formul l' indi-
vidualisme dans sa puret premire 35 . Ce jugement
ne surprendrait personne sur le plan philosophique, mais
Schatz refuse de dissocier l'uvre conomique et philoso-
phique car c'est bien sa philosophie qui fait de Hume un
conomiste 36 . La supriorit de l'uvre humienne n'est
donc pas seulement philosophique mais aussi conomique.

32. Ibid., p. 273.


33. Schatz ne fait quasiment pas cas de l'analyse conomique mar-
ginaliste alors que celle-ci deviendra par la suite le courant de pense
dominant en conomie. Lon Walras notamment, reprsentant illustre
de ce courant, n'est mentionn qu' une reprise. Identiquement pour
d'autres reprsentants trangers comme Stanley Jevons ou Carl Menger.
Cette situation s'explique trs simplement. La conqute marginaliste ne
se fera que trs lentement. Avant 1914, le marginalisme est une tho-
rie que quelques conomistes seulement avaient adopte en son temps,
que quelques autres avaient rejete mais dont la plupart ne savaient pas
exactement ce qu'il fallait en penser (F. Etner, 2006, Les historiens de la
pense conomique, Paris, Economica, p. 298).
34. Schatz considre que l'on trouve dans La Fable des abeilles ou vices
privs, bienfaits publics tous les germes essentiels de la philosophie co-
nomique et sociale de l'individualisme (A. Schatz, L'individualisme co-
nomique et social, p. 60).
35. A. Schatz, L'uvre conomique de David Hume, p. 245.
36. Ibid., p. 5-7.
PRFACE XIX

Schatz estime par ailleurs qu'Adam Smith n'chappe pas


l'influence des physiocrates chez qui, comme nous le sou-
lignions plus haut, l'individualisme prend une orientation
rationaliste laquelle Schatz s'oppose. Il considre mme
qu'aprs La Richesse des nations (1776), l'conomie politi-
que classique a exagrment pench vers le rationalisme
avec la constitution d'un petit nombre de principes tho-
riques reposant sur la raison et applicables dans tous les
temps et dans tous les lieux. Il note enfin que la mthode
inductive et historique chre David Hume a t aprs
lui remplace par une mthode principalement, quoique
non exclusivement, dductive 37 .

La lecture de l'uvre de David Hume repose sur le


prsuppos que les progrs de la pense conomique res-
tent indissociablement lis l'volution des conceptions
philosophiques. La posture de Schatz en tant qu'historien
de la pense conomique n'est pas celle qu'adopteront
plus tard Joseph Schumpeter dans le classique Histoire de
l'analyse conomique (1954) et une grande partie des histo-
riens des ides conomiques contemporains (par exemple
Mark Blaug, 1985) 38, pour qui les progrs de l'analyse co-
nomique restent endognes et sont ce titre trangers aux
conceptions philosophiques 39
Schatz dbute ainsi L'uvre conomique de David Hume
par une prsentation de la philosophie humienne. Son
objet est la connaissance de la nature humaine au moyen

37. Ibid., p. 277-278.


38. J. Schumpeter, 1983 [1954], Histoire de l'analyse conomique. L'ge
classique (1790 1870), Paris, ditions Gallimard. [trad. fr. de History of
Economie Analysis, Oxford University Press, 1954].
M. Blaug, 1986, La pense conomique. Origine et dveloppement, Paris,
Economica (traduction franaise 1985, Economie Theory in Retrospect,
Cambridge, Cambridge University Press).
39. On notera la proximit de l'approche de Schatz avec celle
d'Alexandre Koyr dans De l'influence des conceptions philosophi-
ques sur l'volution des thories scientifiques (1955), in A. Koyr, tu-
des d'histoire de la pense philosophique, Paris, Gallimard, 2e ed.
XX L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

de la mthode exprimentale, reposant donc sur l' obser-


vation des faits. Cette enqute entame par David Hume
permet de suivre l'volution qui, de la philosophie, [le]
conduit [... ] l'conomie politique et sociale, rameau
puissant de la philosophie morale du XVIIIe sicle qu'il
suffira d'isoler pour qu'apparaisse la science conomique
dj constitue 40 .
L'conomiste se doit par consquent avant toute chose
de s'enqurir de la nature humaine dont la connaissance
est la base de toutes les sciences et de toutes les morales 41 .
Plutt que de dterminer en amont des objectifs de justice
sociale ou encore d'tablir des rgles de bonne conduite, la
tche de l'conomiste consiste en l'tude des motivations
individuelles ou encore des fondements psychologiques
de l'activit individuelle. C'est donc un travail empiri-
que, sans a priori, auquel il doit s'astreindre. L'analyse des
modes d'organisation de la production et de la rpartition
vient aprs cette tude sur la nature humaine.
David Hume a t parmi les premiers montrer le rle
primordial jou par les sensations dans la connaissance du
monde extrieur et le sentiment, cette "raison du cur
que la raison ne connat pas" 42 , dans la morale: l'indi-
vidu n'agit pas par raison ou par intelligence mais par sen-
timent ou encore par passion. Si l'intrt dicte les activits
individuelles, il ne peut tre rduit l'gosme puisqu'il
comprend des instincts de sociabilit et contribue la soli-
darit entre les membres de la socit dans la mesure o
l'individu n'est pas capable seul de satisfaire ses besoins. Il
doit s'appuyer sur les productions des autres. La division
du travail et l'change des productions respectives sont
prcisment ce qui permet de satisfaire le plus efficace-
ment les besoins individuels. La socit nat de ces besoins
rciproques. Cette ncessit de la socit entrane la
ncessit du gouvernement, mais un gouvernement qui

40. A. Schatz, op. cit., p. 21.


41. A. Schatz, ibid, p. 25.
42. Ibid., p. 28.
PRFACE XXI

doit simplement viter les dbordements rsultant de la


confrontation des concours intresss. Dans cette pers-
pective, l'objectif de la politique sera d'opposer l'une
l'autre les passions des hommes et de faire natre l'harmo-
nie dans ces concours intresss 43 .
La justice n'est donc pas premire dans la description de
l'ordre social propose par David Hume, constate Schatz.
C'est pourquoi dcrter a priori l'intangibilit des droits
individuels est un contresens. Ceux-ci ne peuvent dcou-
ler que de la confrontation des concours intresss . La
justice est par consquent ncessaire mais uniquement
pour garantir a posteriori les proprits individuelles.

Pour l'individualiste, il existe une uniformit des motifs


individuels d'action reposant sur les passions intresses
qui dcoulent de l'effet de l'exprience sensible. Cette
uniformit des ressorts psychologiques conduit des
rgularits dans l'organisation des activits conomiques
que Schatz assimile des lois naturelles . L'conomiste
a prcisment pour fonction de les dcouvrir mais si leur
effet est salutaire, il faut les laisser agir, sinon tenter d'en-
traver leur action 44 . Par consquent, l'individualiste
n'exclut pas la rforme mais celle-ci ne pourra pas aller
l'encontre des passions intresses. Il faudra simplement
chercher les canaliser et les concilier.
L'individualisme se caractrise donc la suite de
David Hume par le refus de la mtaphysique en ce sens
qu'il ne dcrte pas a priori l'existence d'un ordre des
choses; Il ne sait pas ( ... ) Il borne son examen et ses
spculations un domaine trs restreint. Il recherche le
"comment", il ne recherche pas le "pourquoi" 45 . Schatz
est ainsi redevable David Hume de s'tre cart de toute
prconception dterministe et d'avoir pos les bases
de la vritable philosophie conomique empirique et

43. Ibid., p. 31.


44. Ibid., p. 246.
45. Ibid., p. 238.
XXII L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

raliste 46 . L'historien retrouve alors les principes origi-


nels non dnaturs de l'individualisme, pour en montrer
la singularit vis--vis du rationalisme libral franais,
et, par la suite, des socialistes qui partagent cette mme
prtention comptant sur la raison pour tablir la socit
rpondant leur idal moral.

Individualisme et ordre spontan


Rendre compte des facults rellement agissantes
chez l'individu, tel que nous le rvle l'observation 47
suppose donc la mthode exprimentale dvelop-
pe par Bernard de Mandeville et David Hume. Si avant
eux Thomas Hobbes a bien montr que l'intrt indivi-
duel constitue la motivation individuelle dominante, sa
conception de la socit, supposant ncessaire l'inter-
vention de l'tat afin de garantir le respect des contrats,
repose sur un mauvais raisonnement pour Schatz. Il
existe en effet entre les membres de la socit une soli-
darit mcanique , une dpendance mutuelle, qui per-
met de garantir la fois une cohsion spontane et
la persistance de la vie commune 48 . Comment peut
s'tablir cette solidarit mcanique alors que prime
l'intrt individuel? La poursuite de l'intrt individuel,
rpond Bernard de Mandeville, implique que la recher-
che de la satisfaction des besoins se fasse par un effort
minimal. Pour pourvoir ses besoins, chaque individu
qui s'est spcialis dans la production pour laquelle il est
le plus efficace s'adresse aux autres individus. Il s'ensuit
que la division du travail et les changes se dveloppent.
Chaque individu trouve par l'change les biens d'une
part, qui correspondent la valeur exacte du produit
de son travail, et d'autre part, rpondant au mieux ses
besoins. L' ordre conomique spontan trouve chez

46. A. Schatz, L'individualisme conomique et social, p. 110.


47. Ibid. p. 41.
48. Ibid., p. 52.
PRFACE XXIII

Bernard de Mandeville sa premire formulation. Une pro-


duction libre s'adapte ncessairement au besoin social,
dfini comme la somme des besoins individuels 49 .
Schatz souligne: L'individu est donc amen () prendre
souci du besoin social et y adapter son effort, beaucoup
plus srement que s'il avait l'intention altruiste et dsin-
tresse de le satisfaire 50 .
Deux proprits permettent de dfinir ce premier
stade l'individualisme anglais: d'un ct, la reconnais-
sance de la prminence du principe de l'intrt indivi-
duel, et de l'autre, l'ide suivant laquelle l'ordre spontan
nat de la runion des concours intresss .

L'observation de la nature humaine laquelle se livre


David Hume le mne rapidement la conclusion que
l'individu est perfectible par l'exprience et l'ducation.
Chaque individu apprend par la constance et la rgula-
rit des phnomnes conomiques les lois naturelles
de l'conomie. Par ailleurs il se rend compte qu' lui
seul, il ne saurait se suffire lui-mme et que son intrt
individuel lui impose une solidarit spontane avec ses
semblables.
Pour autant, Schatz ne croit pas que l'ordre spontan
survienne inexorablement. Le progrs social dpend
avant tout de l'ducation conomique et politique acquise
par les membres de la socit. Cependant, la prdomi-
nance de l'intrt individuel permet d'atteindre un niveau
de production suffisant pour satisfaire l'ensemble des
besoins des membres de la socit. La libre concurrence,
d'un ct assure que les producteurs seront toujours
incits baisser leurs cots de production afin de rpon-
dre efficacement la demande des consommateurs; les
biens produits de l'autre ct, s'changeront sur la base
de leur utilit respective, librement apprcie par leurs

49. Ibid., p. 71.


50. A. Schatz, 1922, L'entreprise gouvernementale et son administration,
Paris, diteur Bernard Grasset, p. 41.
XXIV L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

seuls juges comptents, c'est--dire les changistes libres


qui prouvent eux-mmes le besoin auquel ces richesses
rpondent 51 .
Schatz estime que dans l'ordre de la production, aucun
instinct altruiste n'entre en ligne de compte, laissant
la place l'intrt individuel. Ce qui n'est pas le cas dans
l'ordre de la rpartition o les concours intresss
deviennent aussi des concours dsintresss 52 Il n' em-
pche qu'une des conditions la ralisation de l'ordre
spontan est bien de laisser libre cours dans l'ordre de la
production aux concours intresss.

Ds le dbut du XIXe sicle, le dveloppement des pre-


mires crises conscutives de l'industrialisation remet en
cause ces prsupposs de l'conomie politique classique:
une production mme importante des richesses ne suffit
pas satisfaire tous les besoins. Schatz trouve chez John
Stuart Mill de quoi rpondre cette nouvelle problma-
tique. En effet, ce dernier juge qu'une rpartition satisfai-
sante dpend des rsultats de la production mais aussi du
progrs moral de chacun des membres de la socit.
Plusieurs moyens s'offrent aux classes ouvrires pour
amliorer leur condition: l'accs la proprit en consti-
tue un premier, l'association ouvrire un second; mais
ils prsupposent l'acquisition par les classes ouvrires
d'un minimum d'ducation conomique et politique,
condition imprative afin que chacun agisse librement
et de lui-mme, quitte en subir les consquences, sans
tre paralys par la rglementation et l'arme de fonc-
tionnaires par l'intermdiaire desquels l'tat exerce sa
puissance 53 .
Par consquent, l'galit relve de l' utopie. David
Hume, Bernard de Mandeville, Adam Smith ou encore
John Stuart Mill ont bien montr que le besoin de

51. A. Schatz, L'individualisme conomique et social,, p. 149-150.


52. A. Schatz, L'uvre conomique de David Hume, p. 247-248.
53. A. Schatz, L'individualisme conomique et social, p. 216-217.
PRFACE xxv

supriorit est inhrent la socit et ne doit en aucun


cas tre rprim car la prosprit nat de ce principe
social. Cependant, comme l'a montr David Hume, une
disproportion excessive dans la rpartition des riches-
ses doit tre vite mme s'il est inconcevable de pren-
dre des mesures violentes 54 Sur ce point, Schatz attend
davantage de l'ducation et du progrs social que toute
socit dveloppe au fur et mesure de son dveloppe-
ment conomique. Si le dsir de l'ingalit est inscrit dans
la nature humaine, il repose aussi sur un instinct duqu
et non goste entranant certes, la formation d'lites,
mais d'lites conscientes de leur devoir moral et convain-
cues des nuisances conomiques qu'occasionne la misre
sociale 55
Finalement, l'tat doit restreindre son intervention la
garantie des conditions du libre exercice des activits co-
nomiques. Plus prcisment, deux tches lui incombent:
supprimer tout d'abord les obstacles qui s'opposent
au jeu normal de l'ordre naturel et qui sont les diverses
contraintes qui psent sur l'individu, du fait de sa fai-
blesse ou de son ignorance ou des institutions ou d'une
maladroite rglementation , et accomplir ensuite son
rle propre de chef de communaut 56 .
L'individualisme ne se montre pas non plus totalement
hostile aux rformes sociales pourvu que celles-ci respec-
tent le rgime de libre concurrence et la proprit prive.
C'est probablement John Stuart Mill qui, selon Schatz, a
t le plus loin en matire de rforme sociale en particu-
lier dans le domaine du droit de proprit. Aussi, se mon-
tre-t-il rserv sur cette partie de l'uvre de John Stuart
Mill, mais elle a le mrite, selon lui, de dmontrer l' las-
ticit du principe individualiste de proprit et les larges
concessions qu'il autorise aux critiques parfois lgitimes
de ses adversaires, c'est qu'elle indique dans quel sens il

54. L'uvre conomique de David Hume, p. 113.


55. Ibid., p. 117-118.
56. A. Schatz, L'entreprise gouvernementale et son administration, p. 44.
XXVI L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

est possible de chercher une conciliation entre les thories


librales et socialistes 57 .

Les proprits de l'individualisme selon Albert Schatz


Le tableau historique que dresse Schatz dans
L'individualisme conomique et social lui permet ainsi de
dfinir sa propre conception de l'individualisme, ce qu'il
rcuse et ce qu'il accepte. Nous rappelons ci-dessous syn-
thtiquement ces principales caractristiques.
Il rfute d'emble l'identification courante au dbut
du xxe sicle de l'individualisme et du sentiment goste;
l'intrt individuel prvaut sur toute autre motivation
personnelle, mais il ne saurait se confondre avec la recher-
che de fins strictement individualistes en ce sens que l'in-
dividualisme prend prcisment pour objet d'tude les
rapports que l'homme rel entretient ncessairement avec
ses semblables , et qu'il dmontre en quoi la satisfac-
tion des besoins dpend des changes dvelopps entre
les membres de la socit. L'gosme s'oppose mme au
dveloppement conomique, souligne Schatz, car l'indivi-
dualisme amne chaque individu son complet tat de
dveloppement en lui faisant comprendre qu'il n'est rien
et qu'il ne peut rien sans le concours des autres hommes,
que leur bonheur et leur prosprit ont leur contrecoup
sur sa prosprit et sur son bonheur, en largissant par
consquent de plus en plus le domaine auquel s'tend son
intrt personnel 58 .
L'individualisme se dfinit par la mthode expri-
mentale partir de laquelle l'conomiste dduit les lois
naturelles de l'organisation de la production et de la
distribution des richesses. Loin de conclure une coordi-
nation a priori des concours intresss, l'individualiste
montre que le progrs social repose sur une ducation
ncessaire des producteurs et des consommateurs, et qu'il

57. A. Schatz, L'individualisme conomique et social, p. 231.


58. Ibid., p. 525.
PRFACE XXVII

prsuppose un ordre social ingalitaire. Par ailleurs, l'in-


dividualisme n'est pas hostile l'tat au moins parce qu'il
reste, dans le systme individualiste, le garant des pro-
prits prives.
Pour l'individualiste, le fondement de la socit ne
repose pas sur la raison mais sur l' utilit sociale , la
satisfaction des besoins individuels qui dpend des
changes que dveloppent les membres de la socit. En
l'absence de cette dpendance mutuelle, point de socit
car si l'homme pouvait propager son espce, s'il pouvait
dfendre sa vie, conserver et dvelopper son individua-
lit sans le secours des autres tres humains, il n'y aurait
jamais eu de socit 59 . Ce rejet originel du groupement
social disparat progressivement avec le progrs social
lorsque l'individu prend conscience du bnfice qu'il
peut en retirer, le poussant alors uvrer son amliora-
tion. L'individualiste enfin suppose que le progrs social
dpend seulement des initiatives individuelles dans les-
quelles l'association prend toute sa place. L'intervention
raisonne et rflchie de l'tat est une solution rejete
principalement parce qu'elle serait nuisible au dvelop-
pement conomique. A ce titre, la rfrence l'uvre
d'Alexis de Tocqueville s'impose pour Schatz qui a bien
montr en quoi l'intervention excessive de l'tat tait
chacun l'ide mme de responsabilit et d'initiative indi-
viduelles, et par consquent, freinait le dveloppement
conomique.
Quinze ans aprs la publication de L'individualisme
conomique et social, Schatz constate l'tat de crise
gnrale de la socit franaise. Ill' attribue la fois
l'augmentation des interventions de l'tat en matire co-
nomique et sociale, et la faiblesse des valeurs individua-
listes dans l'opinion publique. La seule alternative qui a
grce aux yeux de Schatz consiste se pntrer de la
forte pense individualiste des thoriciens de la dmocra-
tie librale et chercher les principes de son action dans les

59. A. Schatz, L'uvre conomique de David Hume, p. 67.


XXVIII L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

pages prophtiques[ ... ] d'A. de Tocqueville. Ce dernier


signalait ds 1840 les risques encourus par une dmocra-
tie parmi lesquels figurait l'incessant dveloppement
donn aux interventions abusives de l'tat qui ne cher-
che qu' fixer les membres de la socit irrvocablement
dans l'enfance 60 .

L'individualisme et la rforme sociale

Il existe dans toute socit, selon Schatz, des lois natu-


relles, en somme des rgles quasi intangibles de la pro-
duction et de la rpartition des richesses avec lesquelles
le rformateur doit composer. L'analogie avec les sciences
naturelles est sur ce point explicite lorsque Schatz crit:
il existe en effet un "ordre naturel et essentiel des soci-
ts politiques" auquel on ne commande que si l'on a com-
pris et si l'on se conforme ses lois. L'ordre conomique
n'est pas plus arbitraire que l'ordre physiologique et tout
le progrs de la pense conomique depuis la fin du xvne
sicle amne prcisment reconnatre que le gouverne-
ment d'un tat ne consiste pas disposer arbitrairement
ses lments comme les pices d'un jeu d'checs, mais
reconnatre un ordre spontan, antrieur l'intervention
du souverain, et veiller, comme l'hyginiste, ce que cet
ordre ne soit pas troubl 61 .
Schatz n'est pas compltement hostile l'ide de
rforme sociale; il l'est par contre lorsqu'il s'agit des solu-
tions socialistes car il existe entre l'individualiste et le
socialiste une opposition radicale. Les sympathies qu'il
manifeste l'gard de l' individualisme aristocratique
ne font que renforcer cette absence de compromis entre
individualisme et socialisme.

60. A. Schatz, L'entreprise gouvernementale et son administration, p. 257.


61. Ibid., p. 37.
PRFACE XXIX

La critique du socialisme
Schatz prend bien soin de distinguer le socialisme de
l' tatisme (ou encore du collectivisme ) mme s'il
considre finalement qu'il y conduit avec le dveloppe-
ment croissant des interventions de l'tat 62 nanmoins
ncessaires 63 et qui ne sauraient, en soi, tre constitutives
de l'opposition au socialisme. Pas plus que le principe de
la rforme sociale dans la mesure o elle respecte l'ordre
spontan. Par ailleurs, individualisme et socialisme sont
indissociables de la socit dmocratique. Dans la socit
individualiste, les lites se recrutent dans toutes les cat-
gories sociales et amnent peu peu tous les individus
un tat moralement et conomiquement meilleur .
Enfin, l'association, principe social prdominant tout au
long du XIXe sicle et encore au dbut du xxe sicle 64, est
autant recherche par le socialiste que par l'individua-
liste. L'association respectueuse des liberts individuelles
est envisage comme un moyen de dveloppement de
l' individualit 65 .

l'inverse, l'galit prne par le socialiste ne peut


recueillir l'assentiment de l'individualiste, car elle ne
repose sur aucun fait et procde d'une construction ration-
nelle et artificielle contrastant avec la tendance instinctive
de l'individu. Parce que cette galit ne reprsente pas une
fin naturelle, constante et rgulire des activits conomi-
ques, et, ce titre, empiriquement observable, Schatz en
conteste le principe. Pour le socialiste, la socit ne nat

62. A. Schatz, L'individualisme conomique et social, p. 534.


63. Outre la dfense des droits de proprit, la faiblesse de l' duca-
tion de certains membres de la socit ncessite le recours l'tat mais
qui doit rester exceptionnel, car il faut qu'il recueille l'assentiment des
volonts individuelles et( ... ) risque, par l'abus, d'mousser les initiati-
ves, de masquer les responsabilits (L'individualisme conomique et social,
p. 533).
64. C. Ferraton, 2007, Associations et coopratives. Une autre histoire co-
nomique. Ramonville, Ers.
65. A. Schatz, L'individualisme conomique et social, p. 531.
XXX L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

pas des besoins individuels, mais d'une action consciente


et rationnelle qui lui permet de penser un tat social gali-
taire. Ne correspondant pas l'ordre spontan, cette galit
sera ncessairement dpasse par le dsir de l'ingalit
qui anime les individus, moins que cette galit artifi-
cielle ne soit maintenue par la force.
Autre diffrence centrale, le socialisme amoindrit
l'autonomie et la responsabilit individuelles en confiant
une autorit extrieure la tche d'organiser la socit
contraignant l'individu un certain genre de vie et une
certaine condition conomique 66 .
Au travers de ces deux dernires diffrences, se mani-
feste une division beaucoup plus tranche qui explique
l'antinomie radicale du socialisme et de l'individualisme
(et s'appuie sur les mmes fondements que la critique du
libralisme franais); le premier est rationaliste alors
que le second est antirationaliste . Le socialiste sup-
pose en effet que l'individu est un tre susceptible d'tre
gouvern par la raison et la socit peut tre transforme
par elle et adapte de toutes pices un idal moral. Or,
si concevoir un idal moral, galitariste, est une chose,
l'appliquer en est une autre. Et cette ralisation de l'idal
galitaire ne saurait s'effectuer sans contrevenir aux lois
naturelles de la socit, car rappelle Schatz, une socit
est un phnomne naturel, "amoral", soumis des lois
propres de dveloppement sur lesquelles la raison n'a que
trs peu de prise 67 .

Aucune conciliation ds lors ne peut tre envisage


entre le socialisme et l'individualisme, non pas tant pour
les institutions conomiques et sociales qu'ils soutien-
nent, mme si les diffrences sont fortes, mais bien plutt
pour la dissension totale qui anime l'esprit socialiste et
l'esprit individualiste. L'uvre de John Stuart Mill illus-
tre parfaitement ce dernier point. Celui-ci, en effet, bien

66. Ibid., p. 534.


67. Ibid., p. 535.
PRFACE XXXI

qu'influenc par le saint-simonisme et manifestant une


volont de trouver un terrain d'entente avec le socialisme,
ne put en dfinitive parvenir ses fins, non pas parce que
les rformes qu'il proposait ne partageaient pas certaines
similitudes avec les projets socialistes, mais parce que
leurs intentions, l'une rationaliste, l'autre antirationaliste,
s'opposaient totalement 68

Par la force des choses, les rformes sociales fondes


sur un idal galitaire sont voues inluctablement
l'chec, qu'elles agissent sur l'organisation de la produc-
tion ou sur celle de la rpartition. Il existe une impossibi-
lit de fait au fonctionnement efficace d'une organisation
conomique partir d'un idal galitaire. Seul l'intrt
individuel, conduisant l'optimisme et la foi [et] gnra-
teur d'nergie, permet une bonne organisation des acti-
vits conomiques. C'est parce que ces rformes ngligent
ces constatations exprimentales qu'elles chouent et
continueront d'chouer 69

La rforme sociale et l' ordre conomique spontan 70


L'individualisme envisage comme nous le soulignions
la possibilit de la rforme sociale, et surtout, le recours
l'association. Cependant, celle-ci ne doit pas entraver la
libre concurrence et la proprit prive dont la lgitimit
repose sur l' ordre conomique spontan qu'elles per-
mettent de raliser.
L'individualiste ne se montre donc pas compltement
hostile l'action rformatrice. Ainsi Schatz souligne qu' il
s'accommode de certaines concessions aux systmes adver-
ses; soit aux systmes qui tendent la sphre d'action de
l'autorit, soit ceux qui prtendent adapter la socit, par
des rformes diverses, un certain idal moral, lorsque ces

68. Ibid, p. 536.


69. A. Schatz, L'entreprise gouvernementale et son administration, p. 29-30.
70. A. Schatz, L'individualisme conomique et social, p. 527.
XXXII L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

systmes se proposent une fin individualiste et cherchent


la raliser par des moyens qui ne mettent pas en pril les
principes fondamentaux de l'individualisme 71 .
Les physiocrates, Adam Smith et John Stuart Mill entre
autres, ont bien montr cette plasticit du principe indi-
vidualiste. Cependant, certaines limites sont poses par
Schatz. L'individualisme recherche le dveloppement de
l'individualit et celle-ci peut effectivement ncessiter
la pratique de la justice ou encore, de certaines formes de
dsintressement comme la charit ou la fraternit qui
s'opposent l'intrt individuel. Mais il doit toujours
s'agir d'actions ralises pour renforcer l'individualit
et non pour servir autrui. Le sacrifice individuel ne se
conoit que comme un moyen de culture morale et intel-
lectuelle; comme le fait pour l'individu d'avoir empire
sur ses propres passions 72 . Cette solidarit restera nan-
moins incomplte dans la mesure o le bnficiaire du
sacrifice est dispens par le fait mme du sacrifice et de
l'effort qui le rendraient meilleur 73 . la solidarit coo-
prative promue par le solidarisme ou encore par le socia-
lisme, Schatz oppose la solidarit naturelle, inconsciente,
d'une conomie fonde sur la satisfaction des besoins
individuels. Anims non par la raison mais par l'intrt
individuel, les membres de la socit n'ont pas des droits
mais des besoins qui les rendent mutuellement dpen-
dants. La solidarit cooprative ou encore le sacrifice au
bnfice de la collectivit sont conomiquement ineffica-
ces. Les individualits fortes non altruistes qui forment
l'lite conomique rendent un service considrablement
bien plus important la socit en tant les artisans du
progrs conomique et social 74
La seule galit concevable dans l'association libre
est l'galit des moyens. Atteindre l'galit dans le

71. Ibid., p. 185.


72. Ibid., p. 374.
73. Ibid., p. 403.
74. Idem.
PRFACE XXXIII

fonctionnement de l'association repose sur un idal moral,


aucunement sur des faits avrs. La hirarchie ou encore
l'ingalit sociale sont consubstantielles au fonctionne-
ment conomique et social. L'galit, souligne Schatz, est
au premier chef une cration mtaphysique de la raison,
puisqu'elle ne correspond aucune donne exprimentale
et puisque tout dans la nature est ingalit 75 .
Les institutions conomiques et sociales ne doivent pas
tre tablies partir de projets d'organisation prtablis
et rationnels mais l'aune de leur utilit sociale, c'est-
-dire sur des rgles produites par l'volution sociale,
exprimentes par les producteurs et les consommateurs.
L'ingalit n'est pas condamnable dans la mesure o elle
profite toute la socit:
l'ingalit n'est pas un accident dans la vie des socits,
mais une ncessit impose l'humanit dans son propre
intrt, le meilleur moyen qui lui soit donn d'user de ses
facults et de prosprer [ ... ] au profit de tous par une race
suprieure, libre, intelligente et responsable 76 .
Se dessine ainsi un individualisme aristocratique
dont Schatz trouve les fondements chez ses contempo-
rains, notamment Paul Leroy-Beaulieu ou encore Vilfredo
Pareto. Le premier a bien montr le rle majeur jou par
le capital, proprit des individualits fortes , dans le
progrs des socits. Le capital n'est en effet que le rsultat
d'inventions de grands hommes, stimuls par leur dsir
de l'ingalit, qui bien souvent se mettent en opposition
directe avec l'opinion du temps 77 . Par ailleurs, Vilfredo
Pareto a apport un dmenti crdible aux thories socia-
listes qui postulaient la division en classes de la socit. Il
a montr que loin de constituer un groupe ferm, l'lite se
renouvelle continuellement. La conception litiste trouve
enfin une lgitimit philosophique dans les crits notam-
ment de Thomas Carlyle, d'Ernest Renan ou encore de

75. Ibid., p. 488.


76. Ibid., p. 493-494.
77. Ibid., p. 497.
XXXIV L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

Friedrich Nietzsche. Les individualits fortes doivent


s'affranchir de toutes les entraves leur libert indivi-
duelle, c'est--dire s'affranchir de la socit, de l'tat, de
la religion, etc., mais elles doivent aussi s'en servir pour
rendre meilleur le sort des individualits faibles 78 .

Schatz maintiendra aprs L'individualisme conomique


et social une opposition forte au socialisme et l'tatisme
comme l'illustre L'entreprise gouvernementale et son admi-
nistration. Mais il pourra aussi adopter un point de vue
beaucoup plus conciliant. En tmoigne une contribution
de 1909 la Revue internationale de l'enseignement, intitule
conomie politique et ducation dans laquelle il juge
favorablement l'associationnisme, notamment lorsque
celui-ci prend la forme des coopratives de consomma-
teurs. Constatant l'tat de dsorganisation de la produc-
tion, et le dveloppement de la question sociale caus par
la croissance rapide du machinisme [et du] formidable
essor de l'industrie au XIXe sicle , il attribue deux fonc-
tions essentielles aux consommateurs : conomique d'un
ct, et sociale de l'autre. La premire doit les conduire
faire la loi au producteur et les amener prendre
la responsabilit de l'orientation et de l'volution de
la production . Mais c'est davantage sur le rle social
du consommateur que Schatz va temprer son indivi-
dualisme auquel il souscrivait deux ans plus tt dans
L'individualisme conomique et social. Si donc, commente-
t-il, le consommateur tait inform des consquences de
son acte, de leur rpercussion lointaine sur le sort des clas-
ses laborieuses, peut-tre ferait-il cder son intrt imm-
diat devant l'humanit, et peut-tre les consommateurs
associs pourraient-ils obtenir des producteurs une orga-
nisation meilleure du travail 79 .

78. Ibid., p. 521.


79. Cit dans P. Curty, Un conomiste individualiste anti-conformiste :
Albert Schatz (1879-1940), p. 113-114.
AVANT-PROPOS

Ce livre est le rsum d'un cours d'histoire des doctri-


nes conomiques, profess devant les candidats au doctorat
s sciences politiques et conomiques. L'intrt que m'ont
paru y prendre les meilleurs de mes auditeurs m'a fait pen-
ser qu'il pourrait rendre quelques services, sous cette forme
nouvelle, certains de leurs camarades prsents ou futurs.
Je voudrais aussi que ce livre trouve accueil auprs
d'un public plus vaste, l'esprit simplement curieux
d'ides gnrales. Ce sont de ces ides des conomistes
d'autrefois et des meilleurs d'entre les modernes que je me
suis born, dans les pages qui suivent, mettre en ordre
de mon mieux. Je prie seulement le lecte,ur de n'avoir pas
peur du titre. Il aura si souvent entendu dire que l'indivi-
dualisme, c'est l'gosme, l'isolement de l'individu oblig
de se suffire lui-mme et conduit se dsintresser de
ses semblables, qu'il est en droit d'tre prvenu contre le
mot: les plus honntes gens s'y sont tromps, en se lais-
sant prendre cette interprtation trop littrale qui est
un contresens, et beaucoup se croient trs loigns d'une
telle doctrine qui en sont en ralit trs voisins. L'opinion
publique se nourrit volontiers de lgendes; elle est souvent
aveugle dans ses prjugs comme dans ses engouements.
L'individualisme a particulirement souffert des traves-
tissements fcheux qu'elle lui a fait subir. Comme les dieux
de l'Olympe aprs leurs quipes terrestres, je voudrais
qu'avec de l'ambroisie, il s'en dbarbouillt tout fait.
2 L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

La volont de faire triompher un idal social n'est jamais


que l'expression d'un temprament individuel, le reflet des
instincts vitaux les plus profonds vraiment dominateurs de
l'individu.
NIETZSCHE.

C'est toujours aux doctrines qu'il faut demander compte


des souffrances ou des prosprits de la socit. Tout le mou-
vement social se rsume dans les doctrines. Elles donnent
l'impulsion aux faits et, leur tour, elles la reoivent des faits;
de sorte qu'en elles se trouvent et la cause et l'indice de l'tat
moral d'une poque.
Ch. PERIN.
INTRODUCTION

La vie en gnral, et en particulier la vie complique


que la civilisation nous a faite, entrane pour l'homme une
succession incessante de dterminations prendre. Dans
chacune de ces dterminations, l'homme est ou se croit
libre. Il doit donc choisir entre les motifs qui l'inclineraient
prendre tel ou tel parti. Il n'est pour lui qu'un moyen
d'viter les incertitudes et les hsitations sans cesse renais-
santes, et d'introduire dans le cours de son existence une
unit relative: c'est d'adopter un certain nombre de prin-
cipes qui lui dicteront sa conduite dans les circonstances
ordinaires o une dcision de sa part est requise. Ces prin-
cipes, qui existent par exemple en morale, en hygine et
dans les diffrentes disciplines professionnelles, peuvent
tre dissocis et groups suivant le domaine o ils trou-
vent leur application. Ils constituent alors, dans chacun
de ces domaines, une doctrine. Une doctrine conomique
peut donc tre considre comme l'ensemble des princi-
pes ou prceptes qui dterminent notre action dans l'ordre
conomique.
Nous avons tous une doctrine en conomie politique
aussi bien qu'en morale et en hygine. Peu importe que
nous en ayons ou non conscience. On sait que M. Jourdain
demeurait fort surpris de faire de la prose depuis sa plus
tendre enfance. Nous ne pouvons pas ne pas avoir de doc-
trine. Prtendre que l'on s'est affranchi de toute doctrine
morale, c'est dire simplement que l'on rejette la morale
4 L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

thologique, la morale formelle ou la morale utilitaire,


pour leur substituer une doctrine personnelle qui sera
vraisemblablement la morale du bon plaisir. Prtendre que
l'on n'a pas de doctrine conomique, c'est dire simplement
que l'on considre comme non fonds le socialisme, l'in-
dividualisme et autres gnralisations analogues et que,
n'admettant ni l'existence de lois naturelles, ni la ncessit
d'acheminer la socit un tat diffrent de l'tat prsent,
on adopte la doctrine opportuniste dont on peut dfinir le
principe: la recherche du maximum de satisfaction pr-
sente. Par consquent, ce qu'Aristote disait de la philoso-
phie peut tre tendu au-del du domaine philosophique.
Et qnooo<pT)Tov, <ptooo<pT)Tov d <ptooo<pT)Tov, xai
n <ptooo<pT)Tov, rravTw <ptooo<pT)Tov . S'il est lgi-
time de s'occuper de philosophie, il faut s'occuper de phi-
losophie; mais si l'on prtend qu'il n'est pas lgitime de
s'occuper de philosophie, il faut encore une philosophie
pour le prouver, de sorte qu'en tout tat de cause, une phi-
losophie est indispensable.
Il y a quelques inconvnients ce que l'adoption d'une
doctrine demeure dans cet tat de demi-conscience. La vie
d'une socit et son amlioration sont des uvres collec-
tives supposant un certain concours de volonts. L'une et
l'autre se trouvent mal d'tre abandonnes au hasard,
l'impulsion irrgulire d'une opinion publique peu clai-
re, qui cherche sa voie et que rien ne protge contre l'in-
cohrence. Puisque le rgne de l'opinion devient de plus
en plus despotique, puisque suivant que cette opinion sera
sage ou folle notre existence individuelle sera heureuse
ou malheureuse dans toute la mesure o des lments
matriels entrent pour parties dans ce bonheur et dans ce
malheur, il est souhaiter que cette opinion discerne clai-
rement le but auquel elle tend. Il faut donc qu'elle choisisse
dlibrment une doctrine conomique et par consquent
qu'elle connaisse celles qui s'offrent son choix.
Il est des conomistes qui considrent cette option
comme prmature dans l'tat actuel des choses. Les
phnomnes conomiques ne font l'objet de recherches
INTRODUCTION 5

spciales que depuis deux sicles peine; on n'a tent de


leur faire application des mthodes rigoureuses qu'exige
la science contemporaine que depuis quelques annes et
l'on ttonne encore dans cette application, les uns tenant
pour une mthode historique, d'autres pour une mthode
psychologique, d'autres encore pour une mthode socio-
logique, d'autres enfin pour une mthode mathmatique.
Avant de formuler des conclusions et des prceptes, l' co-
nomie politique devrait songer se constituer en science
digne de ce nom. L'conomiste n'aurait donc d'autre rle
jouer, au moins provisoirement mais pour un temps qu'on
ne peut encore valuer, que de constater des faits, de les
tudier attentivement dans le pass et dans le prsent,
sans prtendre influer sur l'avenir.
On ne pourrait qu'approuver ce scrupule si l'conomie
politique tait purement et simplement une science. En ra-
lit elle est en mme temps un art et cette qualit me parat
lui imposer d'autres obligations. Pendant que les savants
se livrent leurs recherches patientes et accumulent les
documents, la vie politique poursuit son cours. chaque
instant nous sommes obligs de nous prononcer, en qua-
lit de gouvernants ou d'lecteurs, sur des questions dont
nous ne pouvons luder la solution. En dpit que nous en
ayons, nous faisons, presque chaque jour de notre vie, acte
d'individualisme ou de socialisme, de protectionnisme ou
de libre-changisme. Devons-nous abandonner cette solu-
tion au hasard des circonstances, la pression des int-
rts prsents, lorsque, depuis deux sicles au moins, tant
de grands esprits se sont attachs passionnment des
problmes du mme ordre, que leur exprience pratique
peut corriger les lacunes de la ntre, que leur intelligence
a rendu comprhensibles tant de phnomnes qui nous
droutent par leur complexit? Je ne le crois pas. Certes,
en conomie politique plus que partout ailleurs, les vrits
absolues sont hors de saison, et les principes appellent les
rserves et la tolrance. Peut-tre ceux qui nous paraissent
aujourd'hui les mieux tablis seront-ils renverss demain,
bien que rien dans les rsultats obtenus par les mthodes
6 L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

nouvelles n'oblige le supposer. Mais nous ne devons pas,


pour cette incertitude qui s'attache en dfinitive toutes
les formes du savoir humain, renoncer faire tat des don-
nes positives que possdent dj les doctrines conomi-
ques. Si ceux qui font profession d'tudier ces questions,
et qui sont mme de donner sur elles, en toute bonne foi,
un avis comptent et susceptible de rgler notre conduite,
abdiquent le rle ducateur qui leur incombe ds main-
tenant, qui donc tentera d'viter aux individus et aux
peuples les irrparables catastrophes o peut conduire un
opportunisme aveugle et o peut sombrer non seulement
la fortune mais l'me mme d'une nation?
L'histoire des doctrines conomiques a pour objet
et pour utilit de rassembler les lments d'information
qui peuvent nous permettre de donner ou de refuser, en
connaissance de cause, notre confiance aux systmes co-
nomiques qui la sollicitent. Ces systmes sont nombreux
et il serait difficile de choisir entre eux, si leur diversit
et leur incohrence apparentes ne dissimulaient l'ternel
antagonisme de deux tendances de l'esprit humain qui,
le jour venu, donnent elles-mmes naissance deux gran-
des doctrines fondamentales et opposes, entre lesquelles
seule une option s'impose.
Il est des esprits qu'une sorte de penchant naturel
au pessimisme entrane considrer avec obstination et
exclusivisme le mal social, c'est--dire la somme d'im-
perfections existant dans tout groupement humain, et
en attribuer la cause un agent externe : l'organisation
sociale. Cette organisation peut tre et, par consquent,
doit tre modifie, au besoin par voie de contrainte. On lui
substituera une socit nouvelle, rpondant un certain
idal de justice dont le contenu mal dfini varie avec les
temps, les socits et les individus. On l'appelle d' ordi-
naire et pour cette raison justice sociale, pour la distinguer
de la Justice qui peut passer pour une et immuable. La
socit a une fin morale raliser: la socit doit tre juste,
et dfaut de ce caractre, elle doit tre dtruite et rempla-
ce par une autre.
INTRODUCTION 7

La socit est donc une entit relle et concrte; c'est


la grande ralit conomique. L'individu est le produit
de l'organisation sociale. Il est indfiniment perfectible
par la facult matresse de tout tre pensant: la raison.
Indfiniment il pourra s'adapter un cadre social mora-
lement meilleur.
Cette tendance d'esprit qui existe chez des hommes
politiques, des philosophes, des littrateurs, des auteurs
dramatiques, des journalistes, donne naissance, chez les
conomistes, une doctrine qui est le socialisme.
Il est, par contre, des esprits qui, sans mconnatre
ce qu'il y a de ncessairement imparfait dans les choses
humaines, sont naturellement ports tenir compte du
bien en mme temps que du mal, opposer l'harmonie au
dsordre, et surtout limiter leur ambition rformatrice
un domaine qui leur semble troit: celui du possible. Il
leur parat que le mal tient deux ordres de causes, sur
lesquels notre pouvoir est ingal: d'une part des causes
naturelles, analogues celles qui engendrent les cyclones,
les temptes, la pluie mme lorsque nous dsirons du
soleil, et du soleil lorsque nous souhaitons la pluie, et qui,
finalement, nous font mourir, quels que soient nos quali-
ts, notre valeur sociale et notre apptit de vivre. Prtendre
agir sur ces causes constitue une perte de temps et un
mauvais viatique pour supporter, avec la rsignation qui
convient, les vicissitudes de l'existence. En outre, l'action
de ces causes fait que la vie conomique, non plus que la
socit, ne sont morales. Elles ne sont pas pour cela immo-
rales. Elles sont amorales, dans leur essence tout au moins,
comme les phnomnes de l'ordre physique et de l'ordre
chimique. La morale intervient seulement pour adoucir
l'effet de certains de ces phnomnes. C'est ainsi qu'un
physicien, aprs avoir expliqu pourquoi la pluie tombe
et qu'il ne saurait l'empcher de tomber, peut cependant
prter son parapluie un ami dans l'embarras.
Mais le mal social tient aussi, en partie, d'autres
causes sur lesquelles nous pouvons agir en une certaine
mesure : elles sont non pas d'ordre externe mais interne
8 L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

et rsident dans la nature mme de l'homme. L'homme


n'est pas indfiniment perfectible; il est en particulier
soustrait, dans le cours de son existence conomique,
l'action impulsive de la raison. Il agit gnralement par
intrt et ensuite, aprs avoir agi, il explique son acte par
des considrations rationnelles. Il excelle mme si fort
ce genre d'exercice que souvent il se trompe lui-mme et
ne laisse pas de penser de fort bonne foi que la raison a
sur lui un tyrannique empire. Dans ces conditions, on ne
conoit pas aisment l'ge d'or ralis artificiellement, sur
un plan prconu et du jour au lendemain, par un fabri-
cant de socits, investi d'on ne sait quel pouvoir mira-
culeux. Aucun bouleversement de socit n'empchera
qu'il y ait des intrts froisss et qui appelleront justice
sociale leur avnement un sort meilleur. Il serait donc
sage d'viter ces bouleversements, car, incapables d'at-
teindre leur but, ils risquent par contre de mettre en pril
au grand dommage de tous, dommage non plus moral et
idal mais conomique et pratique, cet tat d'quilibre qui
s'est ralis tant bien que mal dans les relations sociales.
Cet quilibre, comparable la sant d'un organisme, se
ralise comme elle de lui-mme. La socit, comme le nou-
veau-n, vient au monde avec ses organes en place. Il est
important de connatre leur fonctionnement et leur ordre
naturel, non pas pour le modifier, si illogique qu'il nous
semble, mais pour le faciliter.
Pour faciliter l'ordre conomique naturel, nous n'avons
qu'un moyen: c'est d'agir sur l'individu. force de par-
ler de la socit, nous finissons par la considrer comme
une voisine que nous coudoyons tous les jours; il n'y a l
qu'un jeu de l'esprit. La socit est un compos d'indivi-
dus qui n'abdiquent pas leur personnalit en en faisant
partie. Sans doute, il y a une vie collective, des motions
collectives qui se juxtaposent la vie individuelle et aux
motions individuelles, mais la ralit sur laquelle nous
avons prise, c'est toujours, en fin de compte, l'individu.
On ne peut pas plus transformer une socit tout d'une
pice qu'un cantonnier ne peut dplacer d'un bloc le tas
INTRODUCTION 9

de cailloux qu'il vient d'difier. En consquence, l'action


sociale est celle qui s'exerce sur les individus groups en
socit. Pour amliorer la socit, il faut amliorer chacun
des individus qui la composent, en tenant compte de leurs
facults relles, qui sont sans doute moins morales que
nous ne le souhaiterions, mais qui sont relles, et sans leur
en attribuer d'inexistantes. Il faut amener chaque unit du
groupement social son complet panouissement.
Lorsqu'une telle tendance d'esprit se formule en doc-
trine conomique, elle prend le nom d'individualisme.
Donnant le pas la rflexion sur l'enthousiasme, suppo-
sant, par consquent, une certaine maturit de l'esprit
humain, cette doctrine ne parat qu'au xvme sicle et
demeure expose l'incomprhension et l'aversion de
ces mes d'enfants, que certains adultes conservent dans
nos dmocraties contemporaines. Aprs un demi-succs
qui nous vaut, en partie, la socit qu'a faite la Rvolution,
qui nous vaut la libert, aujourd'hui menace, du travail,
la libert, aujourd'hui sacrifie, des changes, l'indivi-
dualisme s'est effac dans l'opinion publique devant le
socialisme triomphant. Si, dans tout rgime, la force de
sduction est invincible d'un systme qui rvle leur souf-
france ceux qui ne la sentaient pas et qui gurit le mal
local, ce qu'on voit, en compromettant la sant gnrale, ce
qu'on ne voit pas, cette force de sduction doit tre nces-
sairement dcuple dans un rgime de suffrage universel,
tant que l'ducation conomique de la dmocratie ne lui
aura pas donn l'esprit critique qui est la condition de
toute aptitude scientifique, de tout progrs intellectuel et
de toute prosprit sociale.
Cependant l'individualisme survit; chaque forme
que revt l'ide socialiste, l'ide individualiste s'oppose
elle sur le terrain politique, philosophique, historique, reli-
gieux et scientifique. Il est des individualistes, non seule-
ment chez les conomistes, mais chez les littrateurs, chez
les auteurs dramatiques et chez les journalistes. Dans la
masse des doctrines conomiques qui se partagent l' opi-
nion, socialismes divers, christianisme social, cole de Le
10 L'INDIVIDUALISME CONOMIQUE ET SOCIAL

Play et de la Rforme sociale, coopratisme, solidarisme


etc., on ne trouve en prsence que les dfenseurs de deux
ides: les uns sont des socialistes plus ou moins timides,
les autres sont des individualistes qui s'ignorent.
Or le socialisme, matre de l'opinion, est connu ou
plus exactement pourrait tre connu en tant que systme
conomique. Il a t vulgaris et mis la porte de tous.
L'individualisme tend se trouver relgu au rle de
doctrine d'une lite, rduit couler comme une rivire
souterraine sous le lit o roule le torrent socialiste. Ses
interprtes officiels du xrxe sicle, ceux qu'on appelle les
libraux, non seulement ne l'ont pas fait aimer, mais ils
ont parfois donn cette doctrine lumineuse d'affranchis-
sement et de libration, l'aspect mprisable d'une doctrine
de classe, heurtant, sans discernement, toutes les aspira-
tions modernes. Si la patience du lecteur n'est dj lasse,
il verra j'espre qu'on peut concilier la plus grande par-
tie de ces aspirations avec la prudence et la pondration
intellectuelles qui sont parmi les marques essentielles de
l'esprit individualiste.
PREMIRE PARTIE

LA FORMATION

DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE


Chapitre premier

Le mercantilisme et la raction anti-mercantiliste

S'il est vrai que l'esprit individualiste a toujours exist


parmi les types fondamentaux des caractres humains,
cet esprit individualiste ne pouvait cependant donner
naissance une doctrine conomique que lorsque certai-
nes conditions seraient runies. Son histoire est celle de
ces princesses de lgendes que le destin condamne au
sommeil jusqu'au jour o le Prince Charmant viendra les
rveiller. Or ces conditions faisaient dfaut dans l' anti-
quit et durant le Moyen ge 1
Dans l'Antiquit, l'conomie politique est la servante
de la philosophie morale. Xnophon, Socrate, Platon
et Aristote se livrent sous son nom des dissertations
morales ou des rveries communistes. Les premires
clbrent la fois la restriction des besoins matriels et la
recherche du Souverain Bien, que l'tat, tat autoritaire et
asctique, doit raliser. Les secondes, domines elles aussi
par l'ide asctique, ne voient dans la communaut qu'un
rgime conomique moralement bon dans la mesure

1. Je me borne renvoyer d'une manire gnrale, pour la bibliogra-


phie relative ce chapitre, aux deux ouvrages classiques, l'un et l'autre
trs documents, de L. Cossa: Histoire des doctrines conomiques, Paris,
Giard et Brire, 1899, et A. Dubois: Prcis de l'histoire des doctrines cono-
miques, t. 1er seul paru (Paris, Rousseau, 1903), notamment Ii v. III, chap. II,
section 2, Sources, p. 146-175.
14 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

o il contribue la diminution volontaire de la richesse


publique.
Au Moyen ge, l'conomie politique est la servante
de la thologie. Elle a pour unique thme - si l'on met
part les thories montaires spciales des Buridan et des
Oresme - les discussions archaques auxquelles se livrent
les Pres de l'glise sur la lgitimit du prt intrt ou
du profit commercial et de ce qu'on estime tre sa contre-
partie ncessaire, c'est--dire le dommage de l'un des
changistes.
Au XVIe sicle, le dveloppement conomique des
socits mancipe la pense et brise ces cadres trop troits
o elle a t jusqu'alors touffe. On ne se demande plus si
une nation doit ou non s'enrichir, mais comment elle peut
le plus srement s'enrichir. Pour rpondre cette ques-
tion, divers systmes conomiques apparaissent, mais
l'esprit individualiste ne prend pas immdiatement son
essor. Esprit d'indpendance et d'mancipation, il lui faut,
avant de se constituer en doctrine, lutter contre l'esprit
de subordination qui est l'me du mercantilisme, et cette
lutte, dans laquelle il a contre lui tout le pass historique
de la nation et la formation hrditaire des tempraments
individuels, ne peut tre entreprise avec succs que le jour
o l'intervention excessive de l'tat a produit dans les faits
ses rsultats fcheux. C'est dans le mercantilisme, et dans
la raction anti-interventionniste et librale qu'il suscite,
que se trouve l'origine de la doctrine individualiste.

1. Le mercantilisme

Il semble que deux ides d'ordre politique aient contri-


bu la formation du systme mercantiliste. L'ide d'unit
nationale tout d'abord: le pouvoir royal a substitu, par
sa lutte contre les seigneurs, cette ide celle d' cono-
mies locales juxtaposes. Il l'a dfendue contre l'ennemi
du dehors dans la guerre de Cent Ans, et la chevauche
de Jeanne d'Arc est devenue le potique symbole de cette
LE MERCANTILISME ET LA RACTION ANTI-MERCANTILISTE 15

dfense. Le groupement nouveau et plus vaste qui s'est


ainsi constitu sous le nom de nation doit tre indpen-
dant, politiquement et conomiquement.
En second lieu, cette conomie nationale demeure iden-
tifie avec celui qui l'a constitue: le roi. Le roi est le pre
de la communaut, avec tout ce que ce mot de pre peut
enfermer d'lment crateur, protecteur et autoritaire.
L'autorit, dont l'enfant a prouv les bons effets dans la
famille, est passe, par des transitions graduelles, au sei-
gneur puis au prince. Toute la vie politique et conomique
est un mcanisme compliqu dont ce dernier doit rgler et
mettre en jeu les rouages. Sa fonction naturelle est la police
du royaume. Le prince, administrateur de la collectivit,
est le conducteur suprme de la machine conomique.
Avant le mercantilisme, le systme pourvoyeur et le bul-
lionisme ont dtermin son rle. Le systme pourvoyeur
rpond la proccupation dominante d'une socit pau-
vre, et o la difficult des communications rend ineffective
la solidarit des diffrentes parties du territoire national:
on craint d'tre priv du ncessaire; le roi doit donc assu-
rer par l'tablissement de greniers bl, ou l'interdiction
de l'exportation, les approvisionnements en subsistance,
les fournitures de guerre, en un temps o les guerres sont
constantes, et le maintien dans le royaume de toutes les
industries utiles au pays.
Le bullionisme repose sur l'ide, galement emprun-
te au souvenir de l'conomie familiale, que la commu-
naut tant d'autant plus riche qu'elle a plus d'or et plus
d'argent, son chef doit augmenter le plus possible son
stock mtallique. La puissance conomique appartient
aux tats riches, tels que les tats commerants: Hollande
et Angleterre, tels que les tats possesseurs de mines de
mtaux prcieux en Europe ou au Nouveau Monde: l'Es-
pagne, par exemple. Le prjug vulgaire peut d'ailleurs
se dfendre en l'espce par d'excellents arguments: le
prince a besoin d'argent; il le trouve dans la perception
des impts. Cette perception est d'autant plus aise que
ses sujets ont eux-mmes plus d'or et d'argent. D'autre
16 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

part, la sagesse des nations a depuis longtemps reconnu


que l'argent est le nerf de la guerre. Si les tats moder-
nes admettent la ncessit d'un trsor de guerre, a fortiori
cette ncessit doit-elle frapper l'esprit des hommes du
XVIe sicle, ignorants des procds financiers qui la ren-
dent aujourd'hui moins pressante.
Le bullionisme va donc consister en un ensemble de
recettes et de procds destins attirer sur le sol national
et y retenir le plus possible de mtaux prcieux: prohi-
bition de l'exportation de l'or et de l'argent, prohibition
de leur sortie indirecte comme consquence d'actes co-
nomiques accomplis par des trangers: les commerants
importateurs devront changer leurs marchandises, non
contre des espces, mais contre des marchandises, ce
qu'on appelle la balance des contrats ou le retour en mar-
chandises; mutations montaires, soit par survaluation,
car la monnaie valant plus l'intrieur qu' l'extrieur
ne sortira pas du royaume, soit par sous-valuation, car
la hausse des prix qui en rsultera obligera les acheteurs
trangers verser davantage; lvation artificielle du
taux de l'intrt pour attirer les capitaux trangers; mon-
nayage gratuit; monopolisation du change et fixation au
pair du prix de la lettre de change, dessein d'viter le cas
o, le change tant dfavorable, les commerants dbi-
teurs de l'tranger auraient intrt exporter des mtaux
prcieux.
Cependant, l'exprience montre assez rapidement
combien il est malais d'intervenir dans la circulation
des espces mtalliques. En 1549, l'auteur d'un Entretien
sur la prosprit publique dans le Royaume d'Angleterre, John
Hales 2, analyse longuement les effets nfastes du dba-
sement ou avilissement du numraire, auquel s'est livr
Henri VIII. Il montre comment les perturbations montai-
res, si frquentes l'poque, ont eu leur contrecoup sur

2. A Discourse of the Common Weal of this Realm of England. Cf. l'int-


ressante tude et l'excellente traduction de M. A-C Tersen: John Hales, sa
doctrine et son temps (thse Dijon, 1907).
LE MERCANTILISME ET LA RACTION ANTI-MERCANTILISTE 17

la situation de chacune des classes sociales. L'Angleterre


souffre cruellement de l' enchrissement de la vie, de la
hausse des fermages. Or cette chert n'est qu'artificielle :
elle tient uniquement l'altration des monnaies qui oblige
ceux qui commercent avec l'tranger acheter trs cher et
revendre de mme, tous les prix montant mesure que
la rpercussion se produit l'intrieur de la nation. Il y
a donc, dans la valeur de la monnaie, l'effet d'une cause
trangre et suprieure la volont du roi et ce serait une
spculation avantageuse pour lui que de sacrifier une ou
deux annes de revenus reprendre pied en restaurant
le stock montaire du pays.
Ainsi l'ide bullioniste, trop simple, fait place une
ide plus complique: le prince ne renoncera pas attirer
l'or et l'argent dans le royaume, mais il les attirera; avec
plus d'art et moins de risques, en dveloppant artificiel-
lement l'un des trois gemes de travail qui contribuent
l' emichissement national: l'agriculture, l'industrie ou le
commerce. D'o les trois formes que revt le systme mer-
cantiliste: mercantilisme agricole, mercantilisme indus-
trialiste et mercantilisme commercialiste.
Le mercantilisme agricole peut prendre pour pi-
graphe la mtaphore clbre et bizarre de Sully: Le
labourage et le pturage [sont] les deux mamelles dont
la France [est] alimente et les vrayes mines et trsors
du Prou 3 .L'agriculture rpond au besoin essentiel de
l'homme: celui de manger. Sa productivit, par la grce
divine, rend usure le fruit du travail qui lui est
consacr. Enfin, la masse de la population s'y adonne.
tous les points de vue, elle appelle donc la bienveillante
intervention du roi, de prfrence au commerce et
l'industrie, qui, sauf exception pour les produits manu-
facturs indispensables au travail des champs, n'est
qu'occupation futile. Il nous faut une population abon-
dante et saine de cultivateurs, ignorants des raffinements

3. conomies Royales, annes 1598 (reproduites dans la Nouvelle collec-


tion des mmoires relatifs l'histoire de France, t. XVI, p. 283).
18 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

du luxe. D'ailleurs des dits somptuaires sauront emp-


cher que les achats d'objets de luxe l'tranger fassent
sortir l'argent du royaume.
Le mercantilisme industrialiste repose sur une concep-
tion dj plus large de l'orientation qu'il convient de don-
ner la production nationale. Sans doute, comme le dit
John Hales, la culture et le labourage sont les soutiens
de la nation, puisqu'ils nourrissent le corps entier du
royaume, et, ce titre, il est bon de donner aux agriculteurs
le rgime qui leur assure le sort le plus favorable, mais
faut-il en multiplier indfiniment le nombre, lorsque ceux
qui s'adonnent au travail de la terre ont dj tant de mal
vivre? La production agricole est limite par les contin-
gences physiques et atmosphriques. Elle l'est aussi par
la loi du rendement non proportionnel qui, pour accrotre
d'une certaine quantit le produit, oblige, pass une cer-
taine limite, sacrifier une quantit plus que proportion-
nelle de travail et de capital. L'industrie, au contraire, offre
un champ illimit et plus sr l'activit du manufactu-
rier. En outre, ses produits renferment, poids et volumes
gaux, une valeur plus grande que les produits agricoles
et ramnent plus d'argent dans le royaume.
Il convient donc de dvelopper l'industrie, en la pro-
tgeant par des privilges (exemptions de taxes, prts,
subventions et distinctions honorifiques aux industriels,
concessi.ons de monopole), par une rglementation atten-
tive (interdiction faite aux ouvriers d'migrer, obligation
d'adopter certains procds techniques, d'employer certai-
nes matires premires, de produire certains types, police
des mtiers, etc.), par la restriction l'importation des
produits trangers susceptibles de concurrencer les pro-
duits nationaux, par la libre importation des matires pre-
mires, par une srie de mesures tendant assurer le bon
march des produits et leur faciliter les dbouchs (tari-
fication des salaires, bon march des subsistances obtenu
par la taxation des prix ou la libert de l'importation dans
les annes de chert, la prohibition de l'exportation dans
les annes d'abondance), par la protection des armements
LE MERCANTILISME ET LA RACTION ANTI-MERCANTILISTE 19

maritimes (actes de navigation et surtaxes de pavillon


atteignant les marchandises amenes sous pavillon tran-
ger, dessein de dvelopper la marine marchande et la
marine de guerre), par la rglementation du commerce
colonial ( pacte colonial destin rserver la mtropole
le dbouch que lui offrent ses colonies ).
quelques annes de distance, le mercantilisme indus-
trialiste trouve deux dfenseurs particulirement origi-
naux, l'un en Angleterre et l'autre en France: John Hales
et Barthlemy de Laffemas.
Que sert, dit le premier, d'aller au-del des mers,
explorer le Prou et les contres lointaines, ou de fouiller
les sables du Tage en Espagne, du Pactole en Asie, du
Gange dans l'Inde; tout cela pour y trouver quelques
ppites d'or? Que sert de retourner les entrailles de la
terre pour creuser des mines d'argent et d'or, quand on
peut de la glaise immonde, notre porte immdiate, des
cailloux et des racines de fougres, crer du bel or et du bel
argent et plus que des mines n'en sauraient produire 4 ?
Il suffit donc du travail national pour enrichir la nation, et
en particulier du travail industriel, condition de secouer
l'apathie et la routine de l'ouvrier anglais. Aujourd'hui,
en effet, l'Angleterre laisse chapper les matires premi-
res qu'elle est parfois seule dtenir: la laine, le cuir, le
plomb, l'tain, etc., et elle attend que les trangers vien-
nent les lui revendre sous forme de draperies, de gants, de
vaisselle. Fait plus grave, le got du luxe et les boutiques
de malheur o se vendent les articles exotiques, parmi
lesquels un Anglais du xve sicle fait figurer les pices,
les vins doux, les singes, les ouistitis longue queue, les
frivolits de peu de valeur, toutes choses propres frap-
per l'il 5 , contribuent fcheusement faire sortir du
royaume soit de l'or, soit des produits utiles et durables

4. John Hales, Discourse of Common Weal, second dialogue, trad. pr-


cite, p. 95.
5. Libell ofEnglish Pollicye. Cit par Cunningham: The growth ofEnglish
Industry and Commerce ... Cambridge, 1905, 41h edit., t. 1, p. 427.
20 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

contre lesquels on les change. Il faut donc que l'Angle-


terre travaille dans le royaume les matires premires et
fasse fabriquer par des Anglais tout ce dont les Anglais
ont besoin. Des droits de douane protgeront les produits
de l'industrie naissante. Quant aux produits de luxe, ils
seront simplement prohibs. Et pour dvelopper ainsi l'in-
dustrie anglaise, il convient d'abord d'employer tous les
vagabonds et sans-travail auxquels l'agriculture ne four-
nit pas d'emploi. Il convient en outre d'attirer les ouvriers
trangers par des remises d'impts, le logement gratuit,
des avances de fonds, etc. Enfin les industriels nationaux
seront habilement incits se montrer actifs et intelligents
dans le travail. On peut les y amener, les encourager, les
attirer, en rcompensant ceux qui travaillent et se donnent
du mal, et en leur laissant acqurir gains et richesses en
retour de leurs efforts ... Enlevez cet appt et essayez de
contraindre ces gens par des lois, quel est celui qui voudra
labourer ou bcher la terre ou encore se livrer un travail
manuel qui comporte quelque fatigue? Qui donc consen-
tira aventurer sur mer une marchandise quelconque ou
cultiver un talent, s'il n'entrevoit pas, en retour du pril
ou du danger qu'il encourt, un avantage suprieur celui
dont il jouit dj 6 ?
Presque dans les mmes termes, Barthlemy de Laffe-
mas 7, tailleur et valet de chambre d'Henri IV, fait par lui
contrleur gnral du commerce en l'an 1600, voit dans

6. John Hales, Discourse of Common Weal, second dialogue, trad. pr-


cite, p. 83-84.
7. Des trs nombreux opuscules et travaux publis par lui, on peut
signaler comme les plus importants:
Sources de plusieurs abus, monopoles, qui se sont glisss sur le peuple de
France (1596). Rglement gnral pour dresser manufactures en ce royaume
(1597). Trsors et richesses pour mettre l'tat en splendeur (1598). Comme l'on
doit permettre la libert du transport de l'or et de l'argent hors du royaume, et
par tel moyen conserver le nostre et attirer celui des trangers (1602).
Bibliographie complte dans Dubois (op. cit.), p. 147. Ajouter aux tu-
des sur Laffemas par lui cites: Fernand Hayem. Un tailleur d'Henri
IV: B. de Laffemas, dans la Revue internationale du commerce, de l'indus-
trie et de la banque, 31 mars 1905, p. 161-192.
LE MERCANTILISME ET LA RACTION ANTI-MERCANTILISTE 21

les produits manufacturs de quoi les pays trangers ont


besoin ... les vrais trsors des Indes pour remplir la France
de deniers et richesses 8 .
Dvelopper l'industrie nationale, ce sera d'abord rele-
ver les finances du roi. Ce sera aussi diminuer le pau-
prisme, car les sans-travail qui meurent de grande
ncessit, oisifs comme btes brutes ,trouveront asile et
emploi dans de grands ateliers nationaux. Il conseille donc
de favoriser la fabrication en France des produits indus-
triels, surtout de ceux qui contrefont les produits rputs
de l'tranger et aussi, comme le dit la mme poque
Olivier de Serres, l'industrie de la soie. On ne verra plus
des courtisans lgants oser employer son dfaut l'or et
l'argent se faire fabriquer des galons, ce qui scandalise
Laffemas plus qu'on ne saurait dire. Autant vaudrait,
son sens, permettre de mener les finances de France
charretes dedans la mer 9 La lgislation devra suffire et
s'adapter aux besoins nouveaux que fait natre l'entreprise
de dresser manufactures en ce royaume . Elle mettra
un frein aux consommations de luxe, moins que l'argent
qu'on leur consacre ne soit dpens en France et ne sou-
tienne la production nationale. Elle n'autorisera en fait
d'importations que celles qui ont pour objet les matires
premires ncessaires l'industrie. Elle permettra mme
la libert du transport de l'or et de l'argent, si nous pou-
vons par tel moyen, conserver le ntre et attirer celui des
trangers . Elle amliorera enfin les conditions du travail
et elle tentera de diminuer les procs et chicanes entre
matres, compagnons et apprentis, par des institutions de
conciliation, notamment par des bureaux de commerce
tablir dans chaque diocse.
Ce caractre relativement plus libral du mercan-
tilisme sous sa forme industrialiste s'accentue avec le
mercantilisme commercialiste. Le progrs des ides, l'en-
tre en scne de la classe des ngociants, l'exemple de

8. B. de Laffemas, Sources de plusieurs abus et monopoles.


9. B. Laffemas, Rglement gnral pour dresser manufactures en ce royaume.
22 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

la Hollande, pays libre enrichi par le commerce et qui a


vivement impressionn l'attention publique 10, assurent le
succs de la conception nouvelle: ce qui enrichit un tat
ce n'est ni l'agriculture, ni l'industrie, c'est essentielle-
ment le commerce avec l'tranger. N'a-t-on pas vu dans
l'Antiquit l'tonnante fortune de Sidon et de Tyr, des vil-
les maritimes de la Grce, de Carthage, d'Alexandrie, de
Constantinople et de Marseille, difies sur la prosprit
commerciale? Si, au Moyen ge, les sources de la richesse
semblent dessches, comme le dit Ganilh 11, n'est-ce pas
que le mouvement commercial est lui-mme paralys?
Et enfin, lorsqu'au xne sicle ces sources semblent se rou-
vrir, c'est encore le commerce tranger qui en est cause :
les ports de l'Adriatique et de la Mditerrane, aussi bien
que les villes hansatiques en sont les preuves loquentes.
Les tats riches sont les tats commerants et la fortune
publique a suivi la direction du commerce tranger, pas-
sant de Venise aux ports d'Angleterre et de Hollande lors-
que les courants commerciaux se sont dplacs la suite
de la dcouverte de la route des Indes par Vasco de Gama
en 1498.

C'est donc l'tat du commerce extrieur qui est le vrai


baromtre de la prosprit nationale. On apprcie l'un et
l'autre au moyen de la balance du commerce, c'est--dire
de la comparaison des importations et des exportations et
l'idal conomique sera d'assurer la supriorit des secon-
des sur les premires, des oprations qui apportent de
l'argent au pays sur celles qui lui en retirent, des crances
nationales sur les dettes nationales.
Deux noms demeurent attachs cette forme du mer-
cantilisme: celui de Thomas Mun et celui de Josias Child.

10. Cf. William Temple, Remarques sur l'Estat des Provinces-Unies des
Pas-Bas, faites en l'an 1672, La Haye, 1674.
11. Ch. Ganilh, Des Systmes d'conomie politique, de leurs inconvnients,
de leurs avantages, 2 vol. Paris, 1809, t. I, p. 67.
LE MERCANTILISME ET LA RACTION ANTI-MERCANTILISTE 23

Th. Mun 12 considre le commerce extrieur comme le


moyen normal d'accrotre le trsor national ncessaire
l'tat et au prince, ainsi que le dmontrent l'vidence les
exemples d'Alexandre, Csar, David, Sardanapale, Darius,
Nron, Galba et Salomon. Une rgle domine toute la poli-
tique en cette matire: vendre chaque anne aux trangers
une somme de produits suprieure en valeur celle de
leurs importations. l'abri de ce principe, l'exportation de
numraire n'a pas en elle-mme d'inconvnient. Un trafic
important peut mme se faire sous forme de troc avec peu
de monnaie. Les craintes des bullionistes viennent de ce
qu'ils ne considrent qu'une face du problme, sans voir
que les objets imports peuvent tre rexports avec bn-
fice. Il faut donc renoncer leurs procds et ne considrer
que la balance du commerce. Ces procds sont en effet
non seulement inefficaces mais funestes; la circulation
mtallique, artificiellement accrue par eux, est sembla-
ble des flots imptueux qui dbordent sur leurs rives et,
l'eau manquant soudain, font place la scheresse 13 .Et
Mun, aprs avoir recherch comment calculer la balance
du commerce, termine en faisant pressentir le laissez
faire, laissez passer des physiocrates. Laissez les rois
altrer les monnaies ou changer leur valeur ... Laissez les
princes opprimer, les gens de loi extorquer, les usuriers
mordre, les prodigues gaspiller et les marchands exporter
la monnaie quand leur trafic l'exige ... On ne peut consti-
tuer dans l'tat d'autre trsor que celui que dtermine une
balance du commerce favorable ou non. Et cela doit arri-
ver par une ncessit suprieure toute rsistance 14

12. L'ouvrage de Mun connu sous le titre de England's Treasure by


Foreign Trade (1664), est parfois intitul England's benefit and advantage by
foreign trade plain!y demonstrated. L'dition la plus rcente est celle qu'en a
faite le professeur W.-J. Ashley dans la collection Economie classics (Lon-
don, Macmillan, 1895). Une traduction franaise a paru en 1674. Je cite
d'aprs l'dition anglaise de 1718.
13. Mun, op. cit., p. 21.
14. Mun, op. cit.
24 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

Josias Child offre lui aussi un singulier mlange d'ides


autoritaires et librales 15 Il est libral lorsqu'il traite des
compagnies de marchands, compagnies de colonisation ou
corporations dont il recommande d'largir l'accs, disant
que commerants et consommateurs doivent faire leur
ducation leurs risques et prils, que nul ne doit pouvoir
acheter une immunit et un monopole au prjudice du
pays 16 et que le principal soin de ceux qui font des lois
doit tre de pourvoir au bien public en gnral, sans entrer
dans le dtail des affaires de chaque particulier 17 Il est
encore libral lorsqu'il condamne l'antismitisme 18, pour
le concours utile que les juifs apportent au commerce, le
bon exemple qu'ils donnent de l'conomie, et parce que
tous les hommes sont naturellement les mmes et que
si la crainte est la cause de la haine. . . la tolrance for-
melle dsarme les esprits inquiets et ambitieux.
Mais son libralisme tombe lorsqu'il en arrive l'tude
de la balance du commerce et des moyens propres
dvelopper le commerce national. Ces moyens ne sont
pas seulement une abondante population marchande, de
nombreux capitaux et des facilits donnes au commerce.
Il faut aussi faire en sorte qu'il soit de l'intrt des autres
nations de commercer avec nous. Que si cet intrt leur
chappe, il pourra tre utile de leur en imposer l'intelli-
gence, au besoin par la force, en sauvant toutefois les
apparences et sans porter atteinte au bon renom de l'tat.
On s'opposera, en y mettant toutes les formes, l'tablis-
sement dans la nation de manufactures trangres. Les
colonies seront unies la mtropole par un pacte colonial
svre. Enfin, l'tat est l'agent dsign par Child pour

15. Child publie en 1668 : Brief Observations Concerning Trade and Inte-
rest of Money, et, la mme anne: A New Discourse ofTrade, srie de traits
traduits en franais par V. de Gournay sous le titre: Traits sur le commerce
et les avantages qui rsultent de la rduction de l'intrt de l'argent (Amster-
dam et Berlin, 1754).
16. Child, trad. franc., p. 231.
17. Ibid., p. 226-227.
18. Ibid., p 290-298.
LE MERCANTILISME ET LA RACTION ANTI-MERCANTILISTE 25

raliser la rforme essentielle, celle qui lui tient le plus


cur, l'Unum Magnum, c'est--dire l'abaissement arti-
ficiel du taux de l'intrt. Confondant l'effet avec la cause,
il estime que cette mesure contribuera grandement au
progrs du commerce et de la production, en facilitant les
emprunts et en obligeant de nombreux rentiers s'adon-
ner un travail productif.
Si tel est l'tat de la pense mercantiliste chez ses repr-
sentants les plus connus, on sent de reste que ce systme
n'a pu parvenir revtir une forme scientifique. Il sem-
ble que chaque effort tent pour la lui donner contribue
sa dsagrgation en y introduisant un facteur libral. Ce
mouvement de dsagrgation ne pouvait tre que consi-
drablement ht par les applications du mercantilisme.
Il faudrait, pour donner une ide exacte de ces appli-
cations, faire appel des exemples emprunts la poli-
tique conomique de tous les grands tats au xvne et au
XVIIIe sicle, l'Angleterre partir du rgne d'lisabeth, la
Prusse avec Frdric II, l'Espagne, l'Autriche, la Russie
mme avec Pierre le Grand. Nous devons les guerres
incessantes des tats europens l'opinion mercantiliste
rgnante, la vieille conception scolastique du profit de
l'un fait du dommage de l'autre que le mercantiliste Verri
traduit en une formule dfinitive: Tout avantage com-
mercial d'un peuple reprsente pour un autre un dom-
mage correspondant: la pratique du commerce est une
vritable guerre 19
Comme c'est en France qu'a t faite l'application la
plus gnrale des ides mercantilistes et que le systme a
pris mme parfois le nom de colbertisme, l'exemple de la
France nous suffira comprendre quelle peut tre la por-
te d'une doctrine conomique et les consquences d'une
erreur thorique sur la dfinition de la richesse.
Colbert, aprs avoir fait preuve de libralisme
dans le tarif douanier de 1664, cde aux dolances des

19. Cit par Schrnoller, Principes d'conomie politique, introduction,


39 trad. franaise Giard et Brire, 1905, t. I, p. 208-209.
26 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

manufacturiers et, dans le tarif de 1667, inaugure, si l'on


peut dire, le protectionnisme national en France. Les droits
de douane, plutt fiscaux que protecteurs, tablis en 1664,
sont remplacs par 700 droits de sortie, 900 droits d'en-
tre, destins cette fois ouvertement protger l'industrie
nationale : les Anglais et les Hollandais rpondent en le-
vant les droits sur les produits franais et en particulier en
prohibant nos vins et eaux-de-vie, principal objet de nos
exportations. Les intrts conomiques tant ainsi heurts,
la guerre tait invitable. Elle clate avec la Hollande en
1672. La paix de Nimgue entrane renonciation au tarif
de 1667 et libert rciproque du commerce des deux pays.
Quant l'Angleterre, elle prohibe momentanment tout
commerce avec la France comme nuisible l'tat.
Les successeurs de Colbert ne font qu'exagrer son
systme; la mme cause a les mmes effets. En 1688, nou-
velle guerre avec la Hollande; le trait de Ryswick en 1697
amne la promulgation, deux ans aprs, de nouveaux
tarifs qui font bnficier les produits hollandais de taxes
privilgies.
Contre l'Angleterre, nous levons en 1687 nos droits
sur les toffes de laine, principal objet de ses exportations.
En 1696 elle nous rpond en frappant perptuit nos pro-
duits de taxes d'importation de 25% plus leves que ceux
des autres nations. En 1701la France, par arrt du Conseil,
prohibe un grand nombre de marchandises anglaises,
lve les droits sur certaines autres et cherche atteindre
la marine anglaise par des surtaxes de pavillon. En 1703,
l'Angleterre passe avec le Portugal le trait de Mthuen
qui assure aux vins portugais l'avantage sur les ntres
d'une taxe trois fois moins leve. Une pice de champa-
gne paye alors en Angleterre 475 F de droits, une pice de
bourgogne 750 F.
De tels vnements ne pouvaient laisser indiffrents
ceux qui, par profession ou par got, portaient atten-
tion aux choses conomiques. Ds la fin du xvne sicle,
le mouvement de dsagrgation du mercantilisme s'ac-
centue - non pas que ses bases thoriques soient ds lors
LE MERCANTILISME ET LA RACTION ANTI-MERCANTILISTE 27

branles - mais les applications d'art social qu'on en fait


dcouler se transforment. On admet que le commerce
doit apporter au pays la richesse par excellence, l'or et
l'argent. Mais le rgime le plus favorable au commerce
n'est pas la rglementation, dont on constate les dange-
reux effets; c'est la libert. Ainsi se constitue une forme
de transition entre le mercantilisme et le libralisme, que
nous avons propos d'appeler le mercantilisme libral 20
et qui trouve son expression notamment dans les pro-
testations des marchands et des dputs au Conseil du
Commerce et surtout dans un manuscrit indit d'un cour-
tisan de Louis XIV, M. de Belesbat.
Les caractres particuliers de ce mercantilisme lib-
ral sont les suivants. Ses reprsentants admettent que les
mtaux prcieux jouent dans l'conomie nationale un
rle prpondrant. Ils admettent l'utilit pour l'tat d'une
population abondante et riche. Ils ne mettent pas en ques-
tion l'opportunit du rle tutlaire de l'administrateur du
royaume dans l'ordre conomique. De ces principes tho-
riques ils dgagent cette conclusion que, plus le commerce
est utile, plus le prince doit lui donner un rgime favorable.
Or ce rgime c'est la libert. Le commerce vit de libert
et meurt de protection. Le colbertisme est soumis une
critique minutieuse pour les entraves administratives qu'il
a multiplies et auxquelles vient se heurter le dveloppe-
ment de l'activit nationale, pour ses armes de commis et
de fonctionnaires incapables, chargs d'une besogne qu'il
n'est pas au pouvoir de l'esprit humain de mener bien,
pour sa politique protectionniste qui engendre ncessaire-
ment la guerre en isolant les peuples les uns des autres,
tandis que le libre-change mettrait en pleine lumire la
solidarit qui les unit. En particulier, en ce qui touche la
Hollande, on explique comment son conomie nationale
est, dans le fait, complmentaire de la ntre, puisque nous

20. A. Schatz et R. Caillemer, Le mercantilisme libral la fin du


xvn sicle. Les ides conomiques et politiques de M. de Belesbat ,
Revue d'conomie politique, 1906.
28 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LffiRALE CLASSIQUE

produisons trop pour notre consommation et elle pas assez.


Il doit donc s'tablir entre les deux pays une division du
travail, l'un produisant, l'autre commerant. Une harmo-
nie providentielle rgne entre leurs intrts. L'ardeur des
convictions est si forte que ces principes nouveaux sont
proclams, par un courtisan du Grand Roi, dans l'instant
mme o nous sommes en guerre avec la Hollande - et
Louis XIV devait peu goter de semblables leons.
Il semblerait que le mercantilisme, parvenu entre-
voir l'ide de solidarit entre les peuples et de division
internationale du travail, ait vcu. Il n'en est rien; chez
les mercantilistes libraux, la conception autoritaire de
la souverainet subsiste. L'ordre conomique est encore
considr comme l'uvre du lgislateur, qui doit seule-
ment modifier ses procds et, gardant au commerce sa
vive protection , l'affranchir, supprimer les rouages
compliqus qui entravent son essor. Le mercantilisme a
donc volu, mais il survit cette dsagrgation interne
qui le rapproche du libralisme. Il rsistera mme la cri-
tique externe qui va en tre faite et la doctrine librale
des physiocrates. Au XVIIIe sicle encore, il aura ses repr-
sentants en Angleterre comme J. Steuart, en Italie comme
Genovesi, Beccaria et Verri, en France comme Forbonnais.
Si nous devions suivre l'ide au XIXe et au xxe sicle, nous
la retrouverions chez les protectionnistes modernes.

II. Les ides directrices de la raction


anti-mercantiliste

Si les applications du mercantilisme la politique


douanire et commerciale ont provoqu une sorte de
rvision du systme, un mouvement gnral de raction
anti-mercantiliste s'accentue ds qu'on est mme de
connatre dans les faits la valeur de cette politique. On a
voulu organiser la fortune de la France en rglementant,
pour les dvelopper, tantt l'agriculture, tantt l'industrie,
tantt le commerce. L'agriculture languit sous le poids des
LE MERCANTILISME ET LA RACTION ANTI-MERCANTILISTE 29

impts et des vexations. La misre dans les campagnes est


si douloureuse que toute une littrature conomique, celle
que Boisguillebert et Vauban reprsentent d'ordinaire, se
cre pour la dcrire et que La Bruyre songeant aux pay-
sans de son temps met en scne dans un passage fameux,
certains animaux farouches, des mles et des femelles,
rpandus par la campagne, noirs, livides et tout brls de
soleil. ..
L'industrie touffe sous l'troite rglementation qui
lui est impose et qui devient de plus en plus incompa-
tible avec la complexit croissante de la vie conomique.
Les industriels aspirent se dbarrasser de toute l' orga-
nisation corporative. Le commerce, enfin, se plaint d'une
organisation qui a eu pour consquence de provoquer des
guerres incessantes; il rclame la paix et la libert. On a
cru que la nation naissante pourrait organiser sa vie dans
un espace troit et chacun de ses rouages obissant l'im-
pulsion d'un conducteur attentif. Or la nation a grandi;
l'initiative, l'autonomie, la responsabilit individuelles y
deviennent notions courantes. L'difice lgislatif o elle
est enferme se lzarde: au besoin d'air qui devient gn-
ral, il faut rpondre en ouvrant les fentres. Cependant il
s'coule un assez long espace de temps avant que ces fen-
tres soient entirement ouvertes et symtriquement dispo-
ses. C'est qu'aussi bien la rforme est une rvolution, non
pas seulement dans les faits, mais dans les ides. Il est ais
de le comprendre.
Pendant un sicle- de 1650 1750- chacune des appli-
cations spciales du mercantilisme se trouve faire l'objet
d'une cri tique spciale : tantt on s'en prend l' interdic-
tion d'exporter l'argent, tantt la rglementation du prt
intrt, tantt, comme nous l'avons vu avec J. Child, aux
corporations et leur politique 21, tantt la protection

21. Une des tudes les plus compltes de celles qui furent l'poque
publies sur cette question est celle de [Clicquot de Blervache]: Consid-
rations sur le commerce et en particulier sur les compagnies, socits et matrises
(Amsterdam, 1758).
30 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

douanire et en particulier aux restrictions apportes


au commerce des bls 22, tantt la protection du travail
national contre l'migration trangre, tantt la prohibi-
tion du luxe, etc. Chacune de ces critiques, en branlant le
principe rglementaire, porte en mme temps un coup la
conception primitive et nave de l'ordre conomique. On
a cru que cet ordre tait intgralement l'uvre du lgisla-
teur, disposant son gr les individus et les institutions,
comme le joueur d'checs fait de ses pions, et l'on s' aper-
oit que chacune de ses dispositions est prjudiciable aux
intrts nationaux. L'ordre artificiellement cr n'est plus.
La rglementation est impuissante le faire revivre. Mais
alors, comment vont s'organiser les relations conomi-
ques? Telle est la question que les progrs de l'esprit cri-
tique font natre et elle est fondamentale, car c'est pour
y rpondre que va peu peu se dgager et se propager
l'ide que l'ordre conomique n'est pas plus l'uvre arti-
ficielle du lgislateur que l'ordre qui rgne naturellement
dans les fonctions d'un organisme n'est l'uvre de l'hy-
giniste- que les produits sont crs et distribus par un
mcanisme analogue celui qui fait que nous respirons
et que notre sang circule dans nos veines et nos artres,
qu'il y a, en un mot, un ordre naturel conomique et que
cet ordre naturel est susceptible de se substituer l'ordre
artificiel de la rglementation, lorsque le lgislateur com-
prendra combien son rle est born. Le jour o cette ide
fut scientifiquement tablie, on peut dire que la doctrine
individualiste est ne. Il a fallu prs de dix-huit sicles
pour que la pense sociale en soit l.

22. Les ides les plus librales en cette matire sont exposes notam-
ment par le fermier gnral Claude Dupin, grand-pre de George Sand, et
qui, dans un mmoire crit en 1742, propose non seulement la libert des
exportations et des importations, mais mme, en cas de disette et d' lva-
tion des cours, le paiement de gratifications aux importateurs. Mmoire sur
les bleds avec un projet d'dit pour maintenir en tout temps la valeur des grains
un prix convenable au vendeur et l'acheteur, 1748, p. 40, art. XVIII du projet
d'dition. La mme mesure est recommande par [Herbert], Essai sur la
police gnrale des grains, Berlin, 1755, p. 175, chap. Droits.
LE MERCANTILISME ET LA RACTION ANTI-MERCANTILISTE 31

Cette ide subit une lente volution 23 qui l'amne


des incertitudes de la subconscience la pleine clart de
l'vidence, lorsque les physiocrates la formulent. Dans
le mouvement de raction contre le mercantilisme, nous
n'en pouvons trouver que la conception hsitante et l-
mentaire. Plus exactement, il semble que fassent alors leur
apparition certaines ides directrices qui trouveront place
dans la doctrine nouvelle, mais qui demeurent encore
sans coordination et sans lien. Nous ne saurions songer
tudier dans le dtail chacune des formes de la raction
anti-mercantiliste. Il est au contraire indispensable de
rechercher quelles sont ces ides directrices, dont le grou-
pement va constituer le libralisme.
J'appellerai la premire de ces ides, le finalisme provi-
dentialiste, expression complique mais brve, traduisant
un ensemble d'ides simples. Les adversaires du mer-
cantilisme semblent au xvne sicle tout anims de ce que
Taine appelle l'esprit classique, en faisant la psychologie
de la socit franaise de ce temps. Ils sont en particulier,
sauf de trs rares exceptions, profondment religieux et
croient une constante intervention dans le monde de la
Providence divine. Si Dieu existe et manifeste son action
dans les choses humaines, ce ne peut tre que pour le bon-
heur de ses cratures. La vie en socit a donc une fin vou-
lue par la Providence et qui est ce bonheur mme. Mais
d'o vient la vie en socit ? De nos penchants ou de nos
facults naturelles. Si la Providence nous a donn des ins-
tincts sociaux et si elle a fait du groupement social une
ncessit, c'est que nos facults naturelles librement exer-
ces rendent possible cette vie en socit et y font rgner
l'ordre que requiert notre bonheur.
C'est ainsi que Vanderlint 24 voit apparatre, propos
d'un phnomne conomique spcial, cette voie de la
Providence qui est tablie dans la nature des choses pour le

23. Cf. Hasbach, Les fondements philosophiques de l'conomie poli-


tique de Quesnay et de Smith, Revue d'conomie politique, 1893, p. 147.
24. Money Answers ali Things (London, 1734).
32 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

bien-tre et le bonheur de l'humanit. C'est ainsi encore


que Josiah Tucker peut poser cette question qui affirme elle
aussi la croyance un principe d'ordre naturel: Pouvez-
vous supposer que la Providence divine a vraiment consti-
tu l'ordre des choses de telle sorte que les ncessits de la
dfense nationale soient incompatibles avec les principes
fondamentaux de la bienveillance universelle et le souci
de faire aux autres ce que nous voudrions qui nous soit
fait? Pour moi, je l'avoue, je n'ai jamais conu qu'un tre
omniscient, juste et bon, ait imagin un plan aussi contra-
dictoire en ses diverses parties, qu'il nous puisse imposer
telles obligations relatives la morale et des obligations
diffrentes relatives au commerce, qu'il ait tabli un anta-
gonisme entre notre devoir et notre intrt temporel 25
Mais l'intervention de la Providence dans le monde
ne se traduit pas en faits dsordonns et conformes aux
seuls caprices d'une volont toute-puissante. On observe
en eux une certaine rgularit et leur succession rvle
certaines lois qu'on appelle lois naturelles. C'est l une
deuxime ide directrice qu'on trouve, ds le milieu du
xvue sicle, chez William Petty 26 Pour lui, qui est mdecin
en mme temps qu'conomiste, l'assimilation est absolue
entre la vie de l'organisme social et celle de tout orga-
nisme vivant. Avant de procder l'anatomie politique
de l'Irlande , l'tude de sa symtrie, de sa structure
et de ses proportions 27 , il a proclam, dans son Trait
des taxes et contributions, en 1662, l'inutilit et la strilit
des lois civiles positives contre les lois de la nature 28 , il
a dclar que nous devons considrer en gnral que si

25. Tracts on Political and Commercial Subjects (1758). Le libralisme


conservera ce caractre thiste, chez certains de ses reprsentants au
XIXe sicle. Il reste chercher, dira par exemple Dunoyer ... , si, dans les
desseins de la Providence, la justice et l'utilit gnrales ont t dcid-
ment divises ... Journal des conomistes, dc. 1847, p. 21.
26. Les uvres conomiques de sir William Petty, trad. franaise, 2 vol.,
Giard et Brire, 1905.
27. Petty, trad. franaise t. I, p. 149
28. Ibid., p. 48.
LE MERCANTILISME ET LA RACTION ANTI-MERCANTILISTE 33

les mdecins les plus sages ne se mlent pas trop de l'tat


de leur patient, observant et suivant les mouvements de la
nature, plutt que de les contredire en administrant leurs
remdes violents, en politique et en conomie on doit agir
de mme 29 .
L'identit des lois que dcouvre l'tude des phnom-
nes physiologiques et celle des phnomnes sociaux tait
si bien destine appeler l'attention des observateurs
qu'elle a t signale ds l'Antiquit et par des mercan-
tilistes eux-mmes, sans qu'on en ait encore aperu la
relle porte. la fin du xvne sicle, et au dbut du xvme,
elle se prcise et met sur la voie de la doctrine nouvelle.
Boisguillebert 30 admet l'existence de lois naturelles, dictes
par la Providence pour le bien de la socit. Il dcouvre
que, dans tous les arts et toutes les professions, il y a une
police ncessaire que la nature seule peut mettre, et jamais
l'autorit 31 Ces lois crent un ordre conomique dont
le dsir du profit est l'me, ordre suprieur notre volont
et auquel nous devons nous soumettre; la prtendue trs

29. Petty, trad. franaise, t. 1, p. 64.


30. Les uvres de Boisguillebert ont t publies en partie par Due
Daire, dans la Collection des Grands conomistes (t. 1 conomistes finan-
ciers du XVIII' sicle, 1843). L'dition collective des crits de Boisguille-
bert publie en 1707 (2 tomes in-12, s. 1.) contient en outre un Trait du
mrite et des lumires de ceux que l'on appelle gens habiles dans la finance ou
grands financiers (reproduit par J.-E. Horn dans l'tude cite ci-dessous),
et un Mmoire qui fait voir en abrg que, plus les bleds sont vil prix, plus
les pauvres sont misrables, ainsi que les riches qui seuls les font subsister,
et que, plus il sort de grains du royaume et plus on se garantit d'une chert
extraordinaire.
Consulter sur Boisguillebert la notice dont Daire fait prcder son
dition; deux ouvrages couronns en 1886 par l'Acadmie des Sciences
morales et politiques, et dont les auteurs semblent un peu trop proccups
de faire de Boisguillebert un prcurseur du libralisme orthodoxe; J.-E.
Horn, L'conomie politique avant les physiocrates (1867), et F. Cadet, Pierre
de Boisguillebert, prcurseur des conomistes (1870); G. Cohn, Boisguillebert
(Zeitschrift fr die gesamte Staatswissenschaft, 1869); Von Skarzynski,
P. de Boisguillebert und seine Beziehungen zur neueren Volkswirtschaftslehre
(Berlin, 1873).
31. Boisguillebert, Trait des grains, chap. X, d. Daire, p. 390.
34 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

fine politique que nous inspirent la sensibilit et la piti


cherche vainement transformer cet ordre : la nature ...
ne tarde gure punir la rbellion que l'on fait ses lois,
comme on n'en a que trop fait l'exprience 32 .

l'ide des lois naturelles s'en ajoute bientt une autre


qui n'est pas encore un essai tent pour en expliquer l'es-
sence et la nature intime, mais qui est une simple consta-
tation de leurs effets. C'est l'ide que le libre jeu des lois
naturelles rvle l'harmonie des intrts individuels et inter-
nationaux. Elle est trs nettement exprime ds 1652 par
Pierre de la Court 33 Il explique analytiquement comment
les vritables intrts de tous les pays consistent dans la
commune prosprit des rgents et des habitants 34 , et
que les intrts des habitants de la Hollande sont encha-
ns les uns aux autres 35 .Il en prend texte pour condam-
ner les principales atteintes portes de son temps la
libert: libert de religion, libert du travail, par les corps
de mtiers dont l'institution rend indolents et paresseux
ceux dont elle assure le gain, tandis qu'ils excluent des
gens fort habiles qui la ncessit donnerait de l'indus-
trie 36 . La libert, sans laquelle une nation n'est qu'un
Pistrinum ou une prison ... , fait un paradis du plus nces-
siteux pays du monde 37 .
En 1691, Dudley North 38 dveloppe la mme ide: Le
monde, relativement au commerce, n'est qu'une seule

32. Boisguillebert, Dissertation sur la nature des richesses, chap. V, d.


Daire, p. 411
33. P. de La Court est un conomiste hollandais qui publia, en 1662,
l'Intrt de la Hollande (Interest van Holland). Une traduction franaise
a paru sous le titre de Mmoires de Jean de Witt, grand pensionnaire de
Hollande, traduits de l'original en Franois M. de *** (3e d. Ratisbonne
chez rasme Kinkius, 1709).
34. Mmoires de Jean de Witt, p. 2.
35. Op. cit., titre du chap. VII.
36. Op. cit., p. 46.
37. Op. cit., p. 330.
38. Dudley North, Discourses upon Trade, principally directed to the cases
of the interest, coinage, clipping and increase of money (London, 1691).
LE MERCANTILISME ET LA RACTION ANTI-MERCANTILISTE 35

nation ou un seul peuple et les nations ne doivent tre


considres que comme des particuliers ... Il ne saurait y
avoir de commerce dsavantageux pour le public, car, s'il
en tait ainsi les hommes ne s'y livreraient pas. Tout ce qui
enrichit le commerce enrichit le public dont les commer-
ants font partie .
En 1696, Grgory King 39 dmontre que le marchand
de crales, en cherchant son propre intrt, est utile la
socit, au moment mme o les mercantilistes libraux
exposent l'intrt que nous avons ce que la Hollande soit
libre et prospre. Enfin Josiah Tucker insiste lui aussi sur
l'interdpendance des intrts, dans la nation et entre les
nations.
Un seul pas restait franchir pour que l'ancienne
conception scolastique et mercantiliste des rapports
d'change soit dfinitivement condamne. C'tait de faire
comprendre que les intrts ne sont pas seulement harmoni-
ques mais solidaires. C'est la quatrime ide directrice dans
cette priode d'laboration du systme libral. Elle est
mise en pleine lumire par Boisguillebert. Il montre la soli-
darit qui existe entre les classes sociales, en un temps o
les classes privilgies peuvent se flatter d'avoir rejet la
charge fiscale presque entire sur les dshrits. Cette soli-
darit est comparable celle qui existe entre les diverses
parties du corps humain. Les pauvres dans le corps de
l'tat sont les yeux et le crne et par consquent les parties
dlicates et faibles et les riches sont les bras et le reste du
corps. Les coups que l'on y porte pour les besoins de l'tat
sont presque imperceptibles, tombant sur ces parties fortes
et robustes, mais mortels quand ils atteignent les endroits
faibles, qui sont les misrables 40
La mme solidarit existe entre les professions. Il le
montre en rapprochant un art de luxe, comme celui
du comdien, du mtier le plus indispensable, celui

39. Gregory King, Natural and Political Observations and Conclusions


upon the State and Condition of England in 1696 (publi en 1801).
40. Boisguillebert, Factum de la France, chap. XI, d. Daire, p. 336.
36 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

d'agriculteur 41 C'est seulement lorsque l'agriculteur sera


dans une situation prospre et disposera d'un excdent
de revenus consacrer aux divertissements que le com-
dien pourra exercer en paix son art et gagner sa vie en s'y
adonnant. C'est donc l'intrt de tous que le cultivateur
obtienne pour ses produits un prix rmunrateur, c'est--
dire couvrant le prix de revient le plus lev et c'est une
singulire illusion que de croire obir la pit et la cha-
rit chrtiennes en abaissant artificiellement le prix du bl
afin que le pauvre monde puisse subsister 42 .
La mme solidarit existe enfin entre les peuples. Il n'est
pas vrai que le gain de l'un soit fait de la perte des autres.
La Providence, en diversifiant les productions nationales
et les aptitudes naturelles des populations, a clairement
fait entendre que la division du travail doit s'tablir entre
les pays riches et les pays pauvres comme entre les indivi-
dus, pour le plus grand bien de tous et de chacun 43
Telles sont, notre sens, les ides directrices que l'on
peut dgager de la littrature conomique trs abondante,
trs diffuse et trs confuse, de cette priode. aucun degr
ces ides ne constituent un systme d'ensemble. Elles ne
sont pas coordonnes et ne donnent lieu qu' des conclu-
sions d'espces. Elles n'en sont pas moins fondamentales
dans l'histoire de l'individualisme. Elles attestent l'volu-
tion de l'opinion avec ses hsitations et ses incertitudes.

41. Boisguillebert, Dissertation sur la nature des richesses, chap. IV, d.


Daire, p. 406-407.
42. Boisguillebert. Trait des grains, chap. VI, d. Daire, p. 382.
43. La nature, dit Boisguillebert, aime galement tous les hommes et
les veut pareillement, sans distinction, faire subsister. Or, comme dans
cette manne de grains, elle n'est pas toujours aussi librale dans une
contre qu'elle l'est dans une autre, et qu'elle les donne avec profusion
dans un pays et mme dans un royaume, pendant qu'elle en prive un
autre presque tout fait, elle entend que, par un secours mutuel, il s'en
fasse une compensation pour l'utilit rciproque ... C'est sur quoi elle ne
connat ni diffrents tats ni divers souverains, ne s'embarrassant pas
non plus s'ils sont amis ou ennemis, ni s'ils se font la guerre, pourvu
qu'ils ne la lui dclarent pas ... Dissertation sur la nature des richesses, chap.
V, d. Daire, p. 410-411.
LE MERCANTILISME ET LA RACTION ANTI-MERCANTILISTE 37

Elles sont la ple lueur du flambeau que se passent les


gnrations et qui n'a pas encore illumin la nuit profonde
o la pense conomique se meut. Que faudra-t-il donc
pour assembler ces lments pars? Il faudra que cette
pense peine affranchie du joug de la morale et de la
thologie accepte celui de la philosophie. Ce seront les
philosophes qui, reculant les limites jusqu'alors fixes aux
observations, rechercheront les uns dans la psychologie,
les autres dans le droit naturel et la thologie sociale, les
assises solides de cet ordre spontan qui ne s'est encore
manifest que par quelques rares phnomnes aux yeux de
penseurs sagaces, mais qui ne s'est pas encore rvl dans
sa majestueuse simplicit et son harmonieuse splendeur.
Chapitre II

Les bases psychologiques de l'individualisme:


de Hobbes Mandeville

Les aspirations librales dont nous avons examin les


raisons d'tre et les manifestations essentielles ne pou-
vaient se transformer en une doctrine librale qu' cette
condition d'expliquer qu'il existe un ordre naturel des
phnomnes conomiques, ordre soustrait en principe
notre volont, comme celui qui existe entre les phnom-
nes physiologiques, et suffisamment harmonieux pour
que la fonction des gouvernants se restreigne faciliter
son libre jeu. C'est cette explication que l'analyse psycho-
logique allait fournir.
L'conomie politique, en effet, peut tre considre
comme la science de certains actes humains tendant la
satisfaction de certains dsirs ou besoins, et comme l'tude
des rapports que ces actes font natre entre les individus
groups en socit. la base de toute doctrine conomi-
que il y a donc, dveloppe ou implique, une thorie
psychologique, dont l'objet est de dterminer comment
et pourquoi nous agissons, et d'o il rsulte, ou bien que
les activits individuelles se coordonnent spontanment,
ou bien que, cette coordination spontane faisant dfaut,
la contrainte doit la provoquer et la conserver artificielle-
ment. Il faut mme aller plus loin: notre activit est inti-
mement lie notre facult de connatre et de vouloir.
40 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

Par consquent, il est vraisemblable que les partisans de


l'ordre conomique spontan et les partisans de l'ordre
conomique artificiel auront en ces deux matires des
conceptions divergentes. Et, de fait, entre individualistes
et socialistes, il y a antagonisme quant la dfinition de
notre vie psychique tout entire.
Les uns admettent que l'homme connat par l'effet
d'une facult inne, reflet en nous de la pense divine, et
qui, aprs nous avoir rvl par elle seule et par ses seules
dductions les principes derniers des choses, nous conduit
peu peu dans les hauteurs mtaphysiques de l'Absolu
et de l'ternel; que cette facult sublime qui domine tout
notre tre pensant, rgne en matresse ou peut rgner sur
nos dterminations. Au point de vue philosophique, ils
peuvent se rclamer de Platon, saint Augustin, Descartes 1,
Malebranche et Hegel; au point de vue conomique et
social, de tous les socialistes utopiques qui ont cru
qu'une socit pouvait tre btie de toutes pices sur un
type idal et subsister en se fondant sur les qualits ration-
nelles de l'homme, et aussi des socialistes scientifiques
qui, avec Bernstein, substituent la dialectique hglienne
du marxisme, le rationalisme kantien, la conception
matrialiste de l'histoire et la thse catastrophique, l'in-
terprtation rationnelle des faits et la justification ration-
nelle de l'idal socialiste; au point de vue politique enfin,
leurs sympathies iront au Jacobin dcrit par Taine et qui
veut cote que cote faire triompher la raison dans l'indi-
vidu et dans la socit.

1. L'influence pernicieuse exerce par Descartes sur la philosophie


sociale me parat avoir t trs exactement indique par Albert Sorel
(Comment j'ai lu la Rforme sociale, Rforme sociale, ter novembre 1906,
P. 614): Quel que ft mon respect, assez command et indirect encore
pour le Discours de la mthode, je savais dj que de ce fameux discours il
tait sorti autant de draisons sociales et d'aberrations mtaphysiques,
d'abstractions et d'utopies que de donnes positives, que s'il menait
Comte il avait aussi men Rousseau. C'est, comme l'explique l'auteur,
qu'il y a eu, pour la postrit et l'influence, deux Descartes: l'intellectua-
liste ou le rationaliste pur et l'observateur.
DE HOBBES MANDEVILLE 41

Les autres, au contraire, tiennent que l'homme, dont


l'esprit est table rase sa naissance, ne connat que par
l'effet de l'exprience sensible, que, peu peu, par un long
effort, il arrive dcouvrir l'apparence de relations rgu-
lires entre les phnomnes, que ce rsultat constitue toute
sa science, au-del de laquelle s'tend le domaine infini
de l'inconnaissable; que la raison qui ne lui a rien rvl
est plus impuissante encore provoquer ses dtermina-
tions, que seule la sensibilit qui nous instruit est capable
de nous faire agir, en nous amenant discerner, sous des
formes qui vont en se compliquant, ce qui est plaisir et
ce qui est douleur pour notre tre intime; alors, d'accord
avec les empiristes anglais, nous cartons le rationalisme
du domaine conomique. Tout systme social qui se fonde
sur l'empire de la Raison nous apparat comme vici dans
son principe mme et nous affirmons au contraire que
l'uvre pralable qui s'impose l'conomiste est d'ana-
lyser les facults rellement agissantes chez l'individu,
tel que nous le rvle l'observation. Nous sommes indi-
vidualistes d'esprit et de mthode. Et c'est apparemment
pourquoi tous les conomistes libraux qui ont t en
mme temps des philosophes se rangent du mme ct,
empiristes dans leur thorie de la connaissance, utilitai-
res dans leur thorie des dterminations morales, depuis
Mandeville jusqu' Taine et Spencer, en passant par Locke,
O. Hume, Condillac, A. Smith et J. St. Mill.
C'est au xvme sicle que l'individualisme se consti-
tue sur ce fondement psychologique 2 Trois tapes sont

2. Le rle prpondrant que doit jouer la psychologie dans la


mthodologie conomique prsente un intrt plus gnral que d'tre
l'origine et la base la plus solide de l'individualisme. Il sera dfendu au
XIx sicle, l'exclusion de toute proccupation doctrinale, par les co-
nomistes de l'cole autrichienne, MM. Karl Menger, de Bohm-Bawerk,
Sax, Miaskowski, de Wieser, etc. l'encontre des conomistes apparte-
nant l'cole historique allemande, ces auteurs montreront la ncessit
d'tudier les phnomnes conomiques, non seulement du dehors, en
accumulant les monographies et les observations qui prparent une
conclusion, mais aussi et surtout du dedans, en cherchant en dcou-
42 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

considrer dans ce travail prliminaire d'dification de la


doctrine conomique.
Dans la premire, Hobbes, ayant tabli que l'intrt per-
sonnel est le mobile essentiel de notre activit, considre
les intrts personnels des individus groups en socit
comme divergents, jusqu'au jour o la peur rend possible
la constitution d'un pouvoir despotique qui paralyse en
nous ces instincts antisociaux.
Dans la seconde, l'cole du sens moral cherche mon-
trer que les intrts personnels sont au contraire conver-
gents et harmoniques, parce que nous sommes des tres
sociables et que, en vertu d'instincts sociaux, nous rali-
sons volontairement et consciemment cette harmonie.
Dans la troisime enfin, B. de Mandeville tablit pour
toutes les formes ultrieures de l'individualisme que
l'harmonie des intrts est, non pas volontaire, mais
involontaire et objective, et rsulte du seul entrelacement
naturel de nos actes dans une socit o rgne la division
du travail. Le principe de l'ordre spontan est ds lors
tabli sur la base solide de nos instincts permanents et
profonds.

vrir la loi, et au moyen de la psychologie qui, seule, peut fournir cette


conclusion. Ainsi Newton dcouvrit la loi de la gravitation simplement
pour avoir vu tomber une pomme, et il est vraisemblable que l' accumu-
lation des observations et la connaissance minutieuse des phnomnes
clestes eussent t plus nuisibles qu'utiles sa dcouverte. Dans les
socits humaines, c'est donc le ressort intime et vivant, c'est--dire
l'homme, qu'il faut examiner, de mme que, pour comprendre la mar-
che d'une montre, il faut en examiner l'intrieur et non pas seulement
le cadran. Quant la part respective de la liaison et de la sensibilit
dans la vie psychique, la thse individualiste est loin d'tre rpudie
par tous les psychologues contemporains: L'hypothse que l'intellect
ou la raison constitue le fond de l'tre humain est une hypothse psy-
chologique des plus contestables. Cette hypothse semble mme cder
le pas de plus en plus la conception inverse, d'aprs laquelle le fond
primitif de l'tre humain serait la sensibilit et mme la sensibilit phy-
sique. C'est dans la sensibilit, si l'on veut bien remonter assez loin, que
l'on trouvera le point de dpart de tout le dveloppement intellectuel
et moral de l'individu. G. Palante, Combat pour l'individu, Paris, Alcan,
1904, p. 160-161.
DE HOBBES MANDEVILLE 43

1. Les thories politiques et conomiques


de Th. Hobbes

Cette union de l'conomie politique et de la psycholo-


gie s'opre en Angleterre dans le temps mme o les pre-
miers adversaires du mercantilisme cherchaient appuyer
leurs critiques sur quelque principe gnral et l'on com-
prend aisment que la pense anglaise, conquise et man-
cipe par la Rforme protestante, dj accoutume une
sorte d'individualisme religieux, tait prdestine faire
clore l'individualisme conomique. Cependant ce mou-
vement d'affranchissement religieux parat avoir dvi
au xvue sicle, et surtout en cosse, vers l'autoritarisme
et l'absolutisme du clerg protestant et, cette fois encore,
c'est par une raction que s'explique le rle prpondrant
des cossais, tels que Shaftesbury, Hutcheson, O. Hume et
A. Smith dans la constitution du libralisme.
Buckle, dans son Histoire de la civilisation en Angleterre 3,
a racont par suite de quelles circonstances, le clerg pro-
testant fut conduit, dans la priode trouble de l'histoire
d'cosse qui s'tend de 1580 1653, s'allier au peuple
dans sa lutte contre le gouvernement et contre Charles
1er. Reprsentant la fois l'esprit dmocratique, la libert
populaire et l'indpendance nationale, le clerg cossais
se trouva investi d'une vritable autorit dictatoriale sur
les intrts temporels en mme temps que spirituels de la
masse du peuple. Le xvne sicle est ainsi pour l'cosse un
sicle o l'esprit public est domin par l'asctisme le plus
absurde et le plus monstrueux, qu'on pourrait croire aussi
le plus invraisemblable, s'il n'tait attest par des tmoi-
gnages dignes de foi.
La vie des cossais se passe dans les glises enten-
dre des sermons de plusieurs heures qui se renouvel-
lent jusqu' trente fois par semaine. L'loquence sacre

3. Traduction A. Baillot. Nouvelle dition, Marpon et Flammarion,


5 vol. in-16, t. V, chap. XIX.
44 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

prend pour thme les sujets les plus propres frapper


des mes simples: elle dcrit sans se lasser les fureurs
du Tout-Puissant et les tourments horrifiques de l'enfer.
L'vnement le plus simple sert de prtexte des commen-
taires terrifiants qui attestent la continuelle intervention
d'un Dieu courrouc dans les menus faits de l'existence.
Le pasteur dfre une petite cour ecclsiastique par lui
compose, la Kirk-session, les laques suspects de tideur
et les fait excommunier au spirituel et exproprier de leurs
biens au temporel. Les domestiques, choisis par ses soins,
sont des espions qui lui permettent de contrler et de
rgler les affaires particulires de chaque famille, dans la
faible mesure o la superstition la plus exalte rend ce
contrle ncessaire. La morale asctique triomphe: tout
instinct naturel, toute affection est la marque de la turpi-
tude naturelle de l'homme. Aucun souci conomique ne
rsiste des prceptes qui, non seulement interdisent les
proccupations profanes et la prvoyance, comme atten-
tatoire la majest divine par la dfiance qu'elle implique,
mais mme font un pch grave des soins corporels les
plus lmentaires. Tel est l'tat social bizarre que Buckle
qualifie une des plus dtestables tyrannies qu'on ait
vues sur la terre 4 et o, suivant la forte expression de
Taine, le divin sentiment de la justice s'tait tourn en
folie lugubre 5 .
Lors du rtablissement du roi, la raction qui tait
invitable se produit. La Restauration est une priode
de corruption honte qui s'affirme dans les arts et la lit-
trature aussi bien que dans les murs et dans l'esprit
public. Toutes les manifestations de la pense rivalisent de
cynisme: la pense politique et conomique trouve chez
Hobbes l'interprte qui lui convient.

4. Buckle, op. cit., t. V, p. 132.


5. Taine, Histoire de la littrature anglaise, d. in-12, Hachette, 1892,
t. Ill, liv. III, chap. 1, p. 5.
DE HOBBES MANDEVILLE 45

Thomas Hobbes 6, qu'on appellera parfois le phi-


losophe de Malmesbury , est anglais. Ancien tudiant
d'Oxford, il a voyag sur le continent et s'est li avec tous
les hommes marquants de son temps: Galile, Descartes,
Gassendi, Harvey, Selden, Bacon. Lors des troubles
d'cosse, il a crit un livre pour affirmer le droit et le
devoir d'un souverain d'employer la force pour rprimer
la rbellion de ses sujets, appliquant avant de l'avoir tabli
le principe d'absolutisme despotique qui sera le couronne-
ment de son uvre.
Cette uvre est un singulier mlange de mtaphysi-
que et de matrialisme. Au moment o Grotius suspend la
philosophie une notion thiste que l'on a propos d'en-
fermer dans cette formule : L'homme est la crature d'un
Dieu sage, aux fins duquel il est sr de se conformer si,
dans sa conduite, il prend la raison pour guide 7 , et fait
reposer la socit sur la sociabilit naturelle de l'homme,
sociabilit qui s'affirme en l'tat de nature et qui est l' ori-
gine mme du droit des gens, Hobbes, qui a t secr-
taire de Bacon, humanise, comme ce dernier, la science, la
spare de la religion et lui donne pour objet d'accrotre la

6. Les uvres de Hobbes: Elementa philosophica de cive (1642 et 1647),


Human Nature or the Fundamental Element of Policy (1650), Leviathan sive de
materia, forma et potestate civitalis ecclesiasticce et civilis (1651 et 1670), De
corpore (1855), De homine (1658), n'ont t que partiellement traduites en
franais sous le titre: uvres philosophiques et politiques de Th. Hobbes, tra-
duites en franais par un de ses amis (2 vol. in-8, Neuchtel, 1787). On les
trouvera runies et traduites en anglais dans l'dition in-folio: The Moral
and Political Works of Thomas Hobbes of Malmesbury (London, 1750).
Parmi les trs nombreux ouvrages de critique publis sur Hobbes, je
signale comme particulirement intressants, au point de vue spcial qui
nous occupe: Th. Jouffroy, Cours de Droit naturel, XIe leon (Paris, Prvost-
Crocius, 1834, 3 vol., t. I, p. 309 et sui v.); L. Carrau, La Morale utilitaire
(Paris, Didier, 1874, sect. III, chap. 1); G. Louis, ber dem Individualismus
bei Hobbes (Halle, 1892); G. Lyon, La Philosophie de Hobbes (Paris, Alcan,
1893); J. Bonar, Philosophy and Political Economy in sorne of their Historical
Relations (London, 1893, chap. III); G. Laviosa, La filosofia scientifica del
Diritto in Inghilterea. Parte I: da Bacone a Hume (Torino, Carlo Clausen,
1891, chap. II et III).
7. G. Lyon, op. cit., p. 148.
46 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

puissance humaine, de permettre, en enchanant les effets


aux causes, de reproduire ceux-ci en agissant sur celles-l.
Cependant il fait peu de cas de la mthode exprimentale
et il ne renonce pas dcouvrir des principes suprieurs a
priori au-del de l'apparence des phnomnes. Mais il ne
va les chercher ni dans un idal rationnel ni dans les pres-
criptions d'une volont divine. Le concept fondamental ne
sera autre chose que le mouvement: les relations entre les
choses sont essentiellement un transfert d'nergie ou de
mouvement qui s'opre de l'une l'autre. Ce concept fon-
damental tant admis, une mthode constamment dduc-
tive, applique aux faits que fournit l'exprience, va lui
permettre de passer, par des transitions insensibles, de la
psychologie la morale et de la morale la politique.
La socit est une runion d'individus. C'est donc de
l'individu qu'il faut partir. Comment connat-il et com-
ment se dcide-t-il agir? Tous les hommes apportent la
connaissance et l'action une mme aptitude physiologi-
que, un mme cadre vide que rempliront diversement les
circonstances, l'ducation et le genre de vie. Pour donner
un contenu ce cadre et mettre en branle cette machine,
il faut avant tout une pousse initiale qui est la percep-
tion. La perception est engendre par une propagation de
mouvement. La thorie de Hobbes, trs voisine des tho-
ries scientifiques contemporaines, consiste voir dans
les phnomnes un simple mouvement communiqu par
les objets matriels quelqu'un de nos sens, transmis au
cerveau et transform par lui en impression sensible de
lumire, de couleur, de son, etc. Absolument passive vis-
-vis de la sensation, l'intelligence se borne classer,
reconnatre et faire revivre les impressions.
Si le mouvement poursuit son trajet et est communiqu
au cur, il favorise ou contrarie le mouvement vital, c'est-
-dire les fonctions organiques de nutrition, de circulation,
de respiration, etc. L'individu prouve un plaisir ou une
douleur. Il recherche l'un et fuit l'autre: il agit.
Tout acte, par consquent, suppose un mouvement de
l'extrieur l'intrieur, c'est--dire une impression sensible,
DE HOBBES MANDEVILLE 47

ou de l'intrieur l'extrieur, c'est--dire une volition dter-


mine par l'imagination qui conserve le souvenir de l'im-
pression sensible, c'est--dire un dsir, c'est--dire encore
une passion. Nous n'agirons que si quelque passion nous
pousse agir. Les passions sont multiples, mais leur varit
peut se rsumer en dsir de bien-tre: elles ne varient que
par l'objet qui les excite. C'est cet apptit fondamental de
bien-tre qui groupe les individus et qui fait s'engager entre
eux cette course, qu'on appellera plus tard la lutte pour la
vie, et dans laquelle nous prouvons sous un autre nom
toutes les passions qui animent les coureurs 8 .
Comment ce groupement prend-ilia forme d'une socit
organise?
Pour le faire comprendre, Hobbes, fidle sa mthode
dductive, imagine l'hypothse d'un tat de nature, d'o

8. Cette trs curieuse comparaison se trouve la fin du chap. X de


l'Human Nature (trad. franaise, II, p. 247-248).
S'efforcer, c'est appter ou dsirer.
Se relcher, c'est sensualit.
Regarder ceux qui sont en arrire, c'est gloire.
Regarder ceux qui prcdent, c'est humilit.
Perdre du terrain en regardant en arrire, c'est vaine gloire.
tre retenu, c'est haine.
Retourner sur ses pas, c'est repentir.
tre en haleine, c'est esprance.
tre excd, c'est dsespoir.
Tcher d'atteindre celui qui prcde, c'est mulation.
Le supplanter ou le renverser, c'est envie.
Se rsoudre franchir un obstacle imprvu, c'est courage. Franchir un
obstacle soudain, c'est colre.
Franchir avec aisance, c'est grandeur d'me.
Perdre du terrain par de petits obstacles, c'est pusillanimit. Tomber subi-
tement, c'est disposition pleurer.
Voir tomber un autre, c'est rire.
Voir surpasser quelqu'un contre notre gr, c'est piti.
Voir gagner le devant celui que nous n'aimons pas, c'est indignation.
tre soutenu par quelqu'un, c'est amour.
Pousser en avant celui qu'on serre, c'est charit.
Se blesser par trop de prcipitation, c'est honte.
tre continuellement devanc, c'est malheur.
Surpasser continuellement celui qui prcdait, c'est flicit. Abandonner
la course, c'est mourir.
48 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

il dduit a contrario la ncessit de l'tat de socit. Cet tat


de nature peut tre dfini par une formule juridique: le
droit de tous tout (jus omnium in omnia, ipsis hominum
corporibus non exceptis). L'gosme profond de l'homme en
fait un loup pour ses semblables (homo homini lupus). C'est
la guerre de tous contre tous (bellum omnium contra omnes).
Chacun dfend sa vie par tous les moyens. Un tel tat ne
saurait durer, parce qu'il heurte un instinct aussi fonda-
mental en nous que la tendance qu'a une pierre tomber
sur le sol: c'est l'instinct de conservation. La socit nat.
Or pour maintenir le groupement social, Hobbes, par
insuffisance d'observation psychologique, n'aperoit
aucun principe de cohsion naturelle. Les individus sont
des atomes ferms, agissant chacun pour soi et contre
tous. Les semblants de lien affectif qui les unissent ne sont
qu'une apparence: derrire toute motion altruiste une cri-
tique exerce dcouvre aisment notre incurable gosme.
Dans les socits animales la concorde est instinctive. Dans
les socits humaines cette concorde est sans cesse mise en
pril par les passions nfastes que nous devons au langage
articul: rivalits, vises ambitieuses, comptitions de
toutes natures. La raison ne peut rien contre les tendances
fondamentales de notre tre : seule une passion dominante
peut expliquer la persistance de la socit. Cette passion,
c'est la peur 9
Lorsque la peur nous tient, nous sommes enfin deve-
nus sociables. Nous sommes susceptibles de recevoir un
commandement de faire ou de ne pas faire: nous obis-
sons la morale, mais les circonstances mmes de son
apparition indiquent suffisamment combien sera limit
son domaine. Elle aura pour mission non d'orienter la

9. De mmes Taine affirmera la ncessit d'opposer aux puissances


brutes qui gouvernent la vie humaine la puissance gouvernementale:
l'origine un chef de bande, plus tard un chef d'arme, de toutes faons
un gendarme lu ou hrditaire, aux yeux vigilants, aux mains rudes,
qui, par des voies de fait, inspirent la crainte et, par la crainte, maintienne
la paix . L'Ancien Rgime, liv. III, chap. IV, 3, 4e d., Hachette, 1877,
p. 316.
DE HOBBES MANDEVILLE 49

volont humaine sur quelque discutable idal, mais de


mettre nos aspirations d'accord, de donner tous nos
besoins le plus compltement possible satisfaction 10
Lorsque nous prouvons simultanment des passions
diffrentes, que nous sommes tents d'agir, par dsir, et
de ne pas agir, par crainte, une dlibration intervient,
dont l'issue est l'action ou l'inaction que nous appelons
volontaires ou raisonnables, car c'est la fonction propre
de la raison que d'utiliser avec mthode les entranements
de la passion et de nous rendre prudents et aviss dans
notre soumission l'intrt. Rien n'est plus vain que de
nous proposer en son nom, au point de vue individuel
ou social, des fins idales ou une perfection chimrique.
Elle se traduit dans l'tat de paix qu'est l'tat de socit
par une rgle positive et fondamentale dont la vie com-
mune suffit montrer la ncessit et qui est le respect des
contrats. Le contrat est, avec la loi crite, le seul lment
crateur du droit, du juste et de l'injuste. On ne peut faire
tort qu' celui avec lequel on a contract. S'agit-il de la
justice commutative? L'acheteur et le vendeur sont seuls
juges de la valeur des choses. S'agit-il de la justice distri-
butive? L'injustice n'apparatra que si nous faisons de nos
biens un usage contraire celui qu'un contrat nous oblige
faire 11 Une seule autorit est capable d'assurer le respect
des contrats: c'est l'tat.
La fonction primordiale de l'tat est une fonction inhi-
bitrice. L'tat doit empcher les passions destructrices de
l'ordre social de se donner carrire et de restaurer l'tat
naturel d'anarchie d'o nous a sauvs la socit. cet
effet il superpose au droit cr par les contrats le droit que
reprsente la loi. La loi n'est ni juste ni injuste; employer
ces termes, c'est admettre implicitement l'existence d'un
critrium absolu du bien et du mal, que l'exprience ne
nous fournit point; c'est abandonner le domaine des

10. G. Lyon, op. cit., p. 150.


11. Hobbes, De corpore politico, chap. III, 3 et 5, trad. franaise, t. 1,
p. 45; t. Il, p. 22-23.
50 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

sciences positives pour la mtaphysique. La loi est bonne


ou mauvaise suivant qu'elle atteint ou non sa fin qui est le
salut du peuple.
Le salut du peuple est donc la loi suprme. Il comporte,
non seulement la conservation pure et simple, mais la plus
grande somme de bonheur que l'on puisse pratiquement
raliser: protection contre les ennemis du dehors et du
dedans, enrichissement autant que le permet la sret
publique, jouissance d'une innocente libert 12
Dans le dtail, Hobbes n'est pas loin d'attribuer
l'tat des fonctions conomiques aussi restreintes qu'un
libral du XIXe sicle. L'exprience conduit en effet, dans
son interprtation, sauvegarder la proprit prive,
car la communaut, le droit de tous sur tout, est prcis-
ment la formule juridique de l'tat d'anarchie naturelle.
L'tat doit, comme le rclameront tous les libraux sans
distinction, rpandre l'instruction, surtout dans la jeu-
nesse, afin d'viter la diffusion des doctrines contraires
la paix sociale. Il doit, sous peine de dissolution de la
chose publique, faire respecter son autorit dans les ques-
tions religieuses. Il doit tablir les impts aussi galement
que possible 13, sous peine de provoquer une invincible
rsistance des contribuables. Il doit enfin respecter dans
une large mesure l'activit individuelle libre en matire
conomique. Sans doute, cette libert reste subordonne
aux ncessits de la paix publique; sans doute, elle n'est
aucun degr un droit pour l'individu; sans doute enfin
elle ne consiste, sans se dispenser d'obir aux lois, qu'
faire tout ce qui n'est pas interdit ou rglement, mais la
rglementation n'a pour Hobbes qu'un domaine restreint.
Le souverain doit respecter toutes les liberts modernes:
locomotion, domicile, profession, ducation des enfants,

12. Op. cit., t. 1, chap. IX, p. 235 et suiv.


13. Il n'y a rien qui augmente tant la peine et la difficult que nous
avons de donner de l'argent au public, que de croire que l'on en donne
plus que les autres. Hobbes, De corpore politico, chap. IX, 5, trad. fran-
aise, t. Il, p. 174.
DE HOBBES MANDEVILLE 51

change, contrat. Son intervention entrane, si elle devient


excessive, un engourdissement fatal. Or c'est l'activit
individuelle qui doit en principe crer le progrs conomi-
que avec le secours, titre simplement subsidiaire, de l'ac-
tion directe de l'tat. Les citoyens tomberaient dans un
engourdissement fatal, s'ils ne pouvaient faire aucun acte
sans la permission de la loi ... Les lois n'ont pas pour but
d'entraver l'activit humaine mais de la diriger, de mme
que les rives d'un fleuve sont destines diriger son cours
et non l'arrter 14
Investi de ces fonctions et dessein de s'en acquitter,
l'tat dispose d'un pouvoir souverain et despotique. C'est
le Lviathan, semblable au monstre biblique par sa formi-
dable puissance. Seul un rgime d'absolutisme complet est
adquat sa fin. Quant sa responsabilit, elle disparat
avec le rejet de tout droit naturel suprieur lui et de toute
apparence de souverainet populaire. Hobbes le confirme,
en condamnant avec la plus constante nergie l'tat dmo-
cratique. La dmocratie, comme l'tat de nature, c'est
l'galit anarchique, le droit de tous tout. C'est de plus
un leurre pour le peuple lui-mme. Il ne peut en effet se
gouverner lui-mme. Il ne peut pas, matriellement, rgler
lui-mme ses affaires sur la place publique. Il dlgue donc
ses pouvoirs, mais ceux qui sollicitent cette dlgation avec
le plus de succs sont les rhteurs et les dmagogues. Ils
flattent le peuple, pervertissent son ju_gement, le bercent de
promesses irralisables. Peu peu l'Etat se dsorganise et
marche sa perte. La sottise du vulgaire et l'loquence
des ambitieux concourent sa ruine 15

14. Hobbes, op. cit., trad. franaise, t. 1, p. 251.


15. Hobbes illustre de faon pittoresque cette ide, plus tard reprise
par les thoriciens de la dmocratie librale, qu'une dmocratie peut
souffrir de l'excs de ses ambitions rformatrices. La folie et l' lo-
quence concourent la subversion des tats, de la mme faon que les
filles de Ple, roi de Thessalie, conspirrent autrefois, dans la fable, avec
cette fameuse Mde contre leur propre pre. Ces malavises voulant
faire rajeunir ce vieillard dcrpit, le mirent en pices, par le conseil de
Mde, le firent bouillir dans une chaudire et s'attendirent, aprs cela,
52 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

II. L'cole du sens moral

En dpit de l'exagration qui tait peut-tre plus dans


la forme que dans le fond de sa pense et qu'expliquent en
partie les circonstances que nous avons rappeles, Hobbes
apportait d'utiles matriaux l'dification de l'individua-
lisme. Au seuil de la science politique il avait plac l'indi-
vidu; tudiant l'individu, il avait montr le rle secondaire
de la raison dans l'origine de notre connaissance et dans les
dterminations de notre volont; il avait, au contraire, mis
en lumire le rle capital et constant de l'intrt personnel.
Il avait, enfin et en consquence, exclu du domaine cono-
mique toute notion idaliste et mtaphysique de justice et
de droit naturel, en confinant l'une dans le contrat exprs
et dans la loi crite et en refusant l'autre toute ralit.
Toutefois une mprise fondamentale aux yeux des indi-
vidualistes limitait troitement la porte de son uvre. Il
n'avait pas vu qu'il existe, entre les intrts des individus
runis en socit, une cohsion spontane et une solidarit
mcanique, qui rendent seules possible la persistance de la
vie commune. Deux erreurs en rsultaient apparemment:
erreur sur la conception de l'tat, dont le rle est moindre
qu'il ne le supposait et de nature diffrente, puisqu'il n'a
pas crer l'ordre social, mais faire respecter les condi-
tions de l'ordre naturel; erreur d'autre part sur la psycho-
logie de l'individu, qui n'est pas ncessairement un loup
pour l'homme et qui peut rester intress sans cesser d'tre
sociable.
On n'allait pas tarder relever ces deux erreurs corr-
latives; mais, il n'tait pas indiffrent de commencer par

inutilement, de le faire revivre. Le vulgaire n'est pas moins fou que ces
malheureuses filles de Ple, lorsque voulant renouveler le gouverne-
ment de l'tat, la persuasion de quelque ambitieux (qui se sert de son
loquence comme Mde se servait de sa magie), aprs avoir divis et
dchir la Rpublique, le plus souvent ille consume plutt qu'il ne le
rforme, par un embrasement inextinguible. De corpore politico, chap.
VIII, trad. franaise, t. 1, p. 232 et suiv.
DE HOBBES MANDEVILLE 53

l'une ou par l'autre. Les crivains politiques, adversaires


de l'absolutisme, s'attaquent tout d'abord la thorie de
l'tat formule par Hobbes et montrent les dangers d'une
doctrine qui fait dpendre tout droit individuel d'une
concession bnvole du Lviathan. Cumberland qui, en
1672, consacre un volumineux Trait des Lois naturelles
rfuter les lments de la morale et de la politique de Th.
Hobbes, puis Locke et Montesquieu cherchent subor-
donner l'action gouvernementale au respect de certaines
rgles suprieures qu'ils numrent dans une srie d'ac-
tes de foi: lois naturelles morales, suprieures la volont
arbitraire du lgislateur, justice ternelle et universelle,
antrieure aux lois et conventions humaines, droits natu-
rels individuels que l'tat est moralement tenu de respec-
ter. Ces dissertations peuvent intresser les moralistes et
les philosophes. Pour les conomistes, elles sont singuli-
rement striles. Les postulats ne valent pas contre des faits
ni les prescriptions morales contre les intrts palpables de
la vie matrielle, ni ces jeux de l'esprit contre la complexit
du milieu rel. Quand Montesquieu nonce sa fameuse
proposition: Dire qu'il n'y a rien de juste ni d'injuste
que ce qu'ordonnent ou dfendent les lois positives, c'est
dire qu'avant qu'on et trac de cercle, tous les rayons
n'taient pas gaux 16 , il est bien vident qu'il accumule
les sophismes. D'une part, en effet, les rayons n'existent en
tant que rayons qu'aprs qu'on a trac un cercle, sans quoi
ce sont des droites indtermines. D'autre part, s'il est vrai
qu'aprs avoir dfini les rayons comme des lignes droites
d'gale dimension reliant un point du cercle appel centre
la circonfrence, nous pouvons affirmer que les rayons
sont gaux, ou si, aprs avoir dfini le son: 4 comme dsi-
gnant le total 2 +2, nous pouvons affirmer que 2 et 2 font
4, il n'est pas moins certain que, la vie sociale ne compor-
tant pas de ces dfinitions arbitraires, l'ide de justice, que
nous concevons rationnellement comme simple, elle aussi,
et susceptible d'une dfinition parfaite, englobant tout le

16. Esprit des Lois, liv. 1, chap.l.


54 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LffiRALE CLASSIQUE

dfini et lui seul, se modifie au contraire pratiquement sui-


vant les temps, les lieux et les lgislations.
Il fallait donc, pour donner une porte sociale ces prin-
cipes rationnels, et ce sera l'uvre des physiocrates, recher-
cher les lois naturelles, rapports ncessaires drivant de la
nature des choses, dans l'ordre concret des phnomnes
conomiques et non dans l'ordre abstrait de la morale; il
fallait rendre compatible, par l'identification du juste et de
l'utile, le respect de ces lois avec l'activit conomique et
politique d'individus domins par l'intrt; il fallait surtout
en dgager les sanctions prcises, en montrant les cons-
quences conomiques nfastes de leur violation et en fon-
dant les droits de l'individu sur l'utilit sociale.
L'cole du sens moral et Mandeville, partant, au
contraire de l'individu, soumettent avant tout une nou-
velle analyse ses aptitudes psychologiques, marche logi-
que d'une critique individualiste de l'individualisme de
Hobbes. Ils sont amens corriger sa conception de l'tat,
non pas a priori, mais en conclusion de ces premires
recherches, et en donnant un contenu positif l'ide d'or-
dre naturel et de droits individuels.
Hobbes a vu dans l'homme l'tat de nature un tre
goste et froce, les crivains politiques un tre doux,
timide et vertueux. Les deux hypothses sont galement
dnues de preuve. Seule l'observation peut nous permet-
tre sur ce point une conclusion ferme. Or, si nous recourons
l'analyse psychologique et l'introspection, nous dcou-
vrons que l'individu est naturellement sociable, que mille
liens affectifs l'unissent ses semblables, qu'un penchant
instinctif lui fait dsirer leur socit et y prendre plaisir,
qu'un sens spcial enfin, le sens moral, atteste chez lui cette
sociabilit naturelle. Telle est la thse des reprsentants de
l'cole du sens moral: Shaftesbury, Butler et Hutcheson 17

17. Les uvres de Shaftesbury ont t runies en 1711 dans les trois
volumes intituls: Characteristics of Men, Man ners, Opinions, Times, etc.,
traduction franaise, 3 vol. in-8, Genve, 1769. La plus importante pour
nous: An Inquiry Concerning Virtue and Merit (1699), a t traduite part
DE HOBBES MANDEVILLE 55

Il est ais de discerner dans leur uvre une partie criti-


que et une partie constructive. La premire vise d'abord la
morale asctique. son encontre ils rhabilitent l'activit
conomique, l'entendement libre et l'admiration du beau
sous toutes ses formes. Hutcheson cre cette partie de la
philosophie qu'est l'esthtique. Shaftesbury fait l'loge de
la richesse pour les agrments lgitimes qu'elle procure
et le bien qu'elle permet de faire. Tous les dsirs naturels
sont licites et l'individu peut sans dchoir et sans pcher
travailler leur lgitime satisfaction. Il faut donc que la
morale s'humanise, se distingue de la Rvlation, repose
sur l'observation. Elle fixe alors bon droit des rgles de
conduite qui permettront de raliser, sur cette terre, le plus
grand bonheur du plus grand nombre.
La contribution positive de l'cole du sens moral la pr-
paration de l'individualisme consiste mettre en lumire
la concomitance chez l'individu de passions gostes et,
comme nous disons, altruistes. On dit alors bienveillantes
ou sympathiques. Si l'individu cherche son bonheur, ce qui

sous le titre: Principes de la philosophie morale ou Essai de M*** sur le mrite


et la vertu (Amsterdam, 1745).
L'vque Butler a expos ses ides morales dans des ouvrages tho-
logiques: un recueil de Sermons, publi en 1726, et un livre intitul Ana-
logie de la religion naturelle ... et rvle avec la constitution et le cours de la
nature, publi en 1736, avec en appendice, une Dissertation sur la vertu
(trad. fran. en 1821).
Hutcheson a laiss, outre le System of Moral Philosophy (1742) et la
Philosophiae moralis institutio compendiaria, etc. (1745}, l'Inquiry into the
Original of our Ideas of Beauty and Virtue (1725), traduit en franais sous
le titre: Recherches sur l'origine des ides que nous avons de la beaut et de la
vertu (2 tomes, Amsterdam, 1750).
Consulter sur l'cole du sens moral l'ouvrage fondamental et dj cit
de Laviosa (La filosofia scientifica del Diritto in Inghilterra, chap. VII et VIII)
et Les lie Stephen: His tory of English Thought in the XVJlf'h Century (2e d.
London, Smith, Eider, 1881). Notamment t. 1, chap. 1; t. Il, chap. IV, chap.
IX, 3. Des dveloppements intressants sur chacun des reprsentants de
l'cole se trouvent galement dans: Tabaraud, Histoire critique du philoso-
phisme anglais (2 vol., Paris, 1806); Jouffroy, Cours de Droit naturel, dj cit;
V. Cousin, Cours d'histoire de la philosophie moderne pendant les annes 1816
et 1817 (in-8, Paris, 1841), et Cours d'histoire de la philosophie morale au XVIII'
sicle (5 vol., Paris, 1840-1841), cole cossaise: leons 2 et 3.
56 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

est sa tendance naturelle, il ne cdera pas ncessairement


aux premires. Au contraire, nous nous apercevons bientt
que le plaisir pris en commun: le luxe, les divertissements,
supposent cette communaut. Les affections sociales, dit
en effet Shaftesbury, nous procurent trois plaisirs la fois;
celui que nous prenons nous-mmes, celui d'autrui, auquel
nous participons par sympathie, et celui qui vient de la rci-
procit de l'estime qu'entranent les deux prcdents. C'est
qu'aussi bien l'homme n'est pas fait pour vivre seul: la
solitude complte est si contraire sa nature intime qu'elle
constitue un supplice parfois mortel 18 En vertu de cette
dpendance qui existe entre l'homme et ses semblables, il
discerne et il aime, grce cette sorte de rflexe ou senti-
ment naturel du juste qu'est le sens moral, l'acte et l'affection
qui ont un caractre social, qui servent l'intrt commun.
De mme, Butler distingue l'gosme de l'amour de
soi. L'gosme, c'est le triomphe de l'instinct personnel
sur la bienveillance, c'est l'amour de soi au sens troit du
mot. Loin d'tre le seul lment du bonheur, ille dtruit
bien souvent et nous en sommes instruits par la percep-
tion immdiate du sens moral. De mme enfin Hutcheson
assimile au sens du beau le sens moral. Toute connaissance
nous vient des sens: la connaissance prcise et inexplica-
ble que nous avons de ce qui est beau ou laid, social ou
antisocial, atteste la prsence en nous du sens du beau et
du sens moral. C'est uvre vaine que de vouloir rduire
l'gosme notre penchant instinctif la bienveillance. Ce
sont deux tendances fondamentales qui ont chacune leur

18. Ce point est important noter, car il nous permettra d'apprcier


leur juste valeur les dfinitions qui font de l'individualisme un sys-
tme d'isolement dans l'existence. Shaftesbury dit exactement: Il n'y
a point de crature plus ennemie de la solitude que l'homme dans son
tat naturel. Il est entran, malgr qu'il en ait, rechercher la connais-
sance, la familiarit et l'estime de ses semblables; telle est en lui la force
de l'affection sociale qu'il n'y a ni rsolution, ni combat, ni violence, ni
prtexte qui le retiennent; il faut, ou cder l'nergie de cette passion, ou
tomber dans un abattement affreux et dans une mlancolie qui peut tre
mortelle. Principes de la philosophie morale ... , p. 234.
DE HOBBES MANDEVILLE 57

rle. La bienveillance peut tre compare au principe de


gravitation qui influe peut-tre sur tous les corps qui exis-
tent dans l'univers, mais qui augmente proportion que
la distance diminue et devient plus fort lorsque les corps
viennent se toucher ... L'amour-propre est certainement
aussi ncessaire au bien du tout que la bienveillance; et on
peut le comparer en cela l'attraction qui unit les parties
des corps et qui n'est pas moins ncessaire la rgularit
du systme universel que la gravitation 19
Dj mme, Hutcheson laisse entendre, que dans
l'ordre conomique, l'amour-propre a le pas sur la bien-
veillance. On sait assez, dit-il, que la bienveillance gn-
rale seule n'est point un motif assez fort pour rveiller
l'industrie des hommes et les engager supporter letra-
vail et la fatigue et un grand nombre d'autres difficults
auxquelles nous rpugnons par amour-propre 20 Il nous
faut donc pour nous porter au travail des motifs d'in-
trt externe . Telle est l'origine du droit de proprit.
Rien n'est plus capable d'nerver l'industrie laquelle
nous sommes ports par l'amour-propre et les liens du
sang et de l'amiti, que de priver quelque personne que
ce soit du fruit de son travail 21 Sans la reconnaissance
de ce droit de proprit, nous pourrions peine compter
sur l'industrie des hommes et nous promettre rien au-del
de ce que peut fournir une terre inculte 22 . Du droit de
proprit dcoulent les droits d'changer, de donner et de
disposer par testament.
Ainsi, dans l'cole du sens moral apparaissent une ide
nouvelle et un utile amendement la thse de Hobbes. Les
individus groups en socits ne sont plus ces atomes hos-
tiles dont la runion ne peut subsister que par la contrainte
d'une autorit externe et tyrannique. l'unique instinct
goste qu'a vu Hobbes, l'cole ajoute ce que Shaftesbury

19. Hutcheson, Recherches sur l'origine des ides ... , t. II, p. 237, 367.
20. Hutcheson, op. cit,. t. II, p. 366-367.
21. Hutcheson, Recherches sur l'origine des ides ... , t. Il, p. 368.
22. Hutcheson, op. cit, t. II, p. 369.
58 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

appelle un principe d'agrgation, semblable celui qui


runit certaines espces animales en troupeaux (herding
principle). la socit atomistique de Hobbes, dpourvue
de toute connexion naturelle entre ses membres, se substi-
tue l'ide d'une socit fonde sur la solidarit et l'harmo-
nie des intrts. Mais cette harmonie des intrts n'a pas
t encore pntre dans sa nature intime. Elle n'est encore
fonde que sur cette facult mystrieuse qu'est le sens moral
et elle demeure subordonne un certain assentiment des
individus. Elle est par consquent subjective. Elle ne sera
vritablement tablie qu'en devenant objective, c'est--dire
indpendante de toute qualit hypothtique des sujets,
qualit naturelle ou acquise dont l'existence demeure en
quelque mesure contingente, pour se fonder sur les faits
conomiques eux-mmes, sur la division du travail, sur
la spcialisation des tches, sur la production en commun
et les relations d'change, en un mot sur l'entrelacement
naturel des intrts, indpendant de notre volont, et sur
lequel, par consquent, il est possible de faire fonds.

III. B. de Mandeville

Bernard de Mandeville est mdecin, comme William


Petty et le chef de l'cole physiocratique, Quesnay. Il
exerce sa profession Londres, mais il est n en Hollande
de parents d'origine franaise. En 1706, par passe-temps et
distraction, il crit, la mode du moment, un petit apolo-
gue satirique d'environ quatre cents vers : La Ruche bour-
donnante ou les fripons devenus honntes 23, qui est imprim
sur une feuille volante et cri dans les rues de Londres
six sols dans une premire dition et un demi-sol
dans une seconde. Il y raconte, en assez mauvais vers, l'his-
toire d'une ruche d'abeilles vivant parfaitement comme
les hommes et excutant, quoiqu'en petit, toutes leurs
actions . Chacun y travaille activement en cdant ses

23. The Grumbling Hive, or Knaves turned Honest.


DE HOBBES MANDEVILLE 59

instincts, ses besoins et ses vices, jouissant, trompant,


volant autant que le permettent les relations sociales. Mais
un jour, une grande ardeur de vertu s'empare de la ruche.
La morale asctique s'y introduit brusquement. L'amour
du luxe et du confortable disparat en mme temps que
les mensonges et les friponneries. Et l'on s'aperoit que
les sources de la vie conomique sont taries dans la ruche.
Peu peu la prosprit diminue; les mtiers et les arts
sont ngligs, le ncessaire mme fait dfaut et les abeilles
retournent l'tat sauvage o elles trouvent l'honn-
tet et le contentement moral, mais au prix de la richesse,
en acceptant la pauvret et les privations.
La morale de la fable, c'est qu'il faut choisir entre la
vertu, telle qu'elle est dfinie par les thologiens, et les
agrments et les convenances de la Terre, c'est--dire la
prosprit conomique. Si nous optons pour cette dernire,
il faut admettre que le vice est avantageux, lorsque la
justice l'monde ,qu'il est aussi ncessaire dans un tat
florissant que l'est la faim pour nous obliger manger.
Ce petit opuscule provoqua un tel scandale et de telles
critiques que Mandeville, en 1714, publia une troisime fois
sa Fable des abeilles en y joignant un commentaire en
forme de remarques, o, visant videmment Shaftesbury
qui avait dit: La vertu est le bien, le vice est le mal de la
socit et de chaque membre qui la compose, il se pro-
pose de prouver que les vices des particuliers tendent
l'avantage du public (the priva te vices are public benefit),
et fait de ce paradoxe le sous-titre de son livre. En 1723,
il augmente considrablement son commentaire et y joint
des Recherches sur l'origine de la vertu morale, un Essai sur les
coles de charit, des Recherches sur la socit et six dialogues
tendus, dans lesquels il met en scne un reprsentant de
ses ides et un partisan du systme des vertus sociales de
milord Shaftesbury.
Ce recueil, publi sous le titre gnral: La Fable des abeilles
ou vices privs, bienfaits publics 24, eut plusieurs ditions. La

24. The Fable of the Bees: or, Priva te Vices, Public Benefits.
60 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

traduction franaise fut faite en 1740 sur la sixime dition


anglaise 25 . Tel est dans sa composition externe l'ouvrage
capital o se trouvent tous les germes essentiels de la phi-
losophie conomique et sociale de l'individualisme.
Un tel jugement peut surprendre: en effet, le nom de
Mandeville n'est cit dans aucun manuel d'Histoire des
doctrines conomiques, et la majorit des individualis-
tes l'ignorent. Les causes de cet oubli sont nombreuses.
Mandeville a l'ironie acerbe et son orthodoxie religieuse
est suspecte. Il eut contre lui l'hostilit violente et tenace
des reprsentants attitrs de la morale. ceux qui faisaient
de lui l'incarnation mme du cynisme, Mandeville donnait
beau jeu par sa tournure d'esprit, irrespectueuse de tout et
mme de ce qui passe pour respectable, comme aussi par
l'expression image mais parfois d'un naturalisme exces-
sif26 qu'il donne sa pense et l'incertitude o il laisse le
lecteur du srieux qu'il attache lui-mme ses propos.
On sent chez ses adversaires, aux sursauts de leur pudeur
effarouche, combien ce genre passait alors pour heurter
la dcence et l'honntet. Nous sommes aujourd'hui plus
tolrants, notre ducation ayant t depuis surabondam-
ment faite. Au moment de la publication, le scandale fut
norme. Le livre fut dnonc au Banc du Roi par les Grands
Jurs de Middlesex comme attentatoire la Majest divine
et la Majest royale et susceptible d'attirer la peste sur le

25. La Fable des abeilles ou les fripons devenus honntes gens, avec le
commentaire o l'on prouve que les vices des particuliers tendent
l'avantage du public ( Londres, chez Jean Nourse, 1140, 4 vols. in-12),
comprenant: t. I: La Ruche murmurante et les Remarques de A Y; t. II:
Recherches sur l'origine de la vertu morale, p. 1-23, Essai sur la charit et les
coles de charit, p. 24-138, Recherches sur la nature de la socit, p. 139-216,
Dfense de l'ouvrage ... , p. 217-267; t. III: Dialogues I, II, III, IV; t. IV: Dia-
logues V et VI. La traduction portant la date de 1750 est, sauf la diffrence
de pagination, identique celle de 1740 laquelle se rfreront les notes
suivantes.
26. Cf. Dialogue Y, t. IV, p. 50 et suiv.: tude du droit naturel qu'ont
les pres sur leurs enfants. Et encore le traducteur nous a-t-il avertis
qu'il se considrait comme oblig d'adoucir quantit d'expressions qui
auraient pu faire de la peine aux personnes chastes (T. I, p. 49, note).
DE HOBBES MANDEVILLE 61

Royaume-Uni, et plus d'une me pieuse crut de son devoir


de dtruire un livre si abominable.
Ce scandale mme avait cependant contribu sa
diffusion et l'influence exerce par l'auteur fut grande,
surtout sur ses compatriotes. Manifestement D. Hume et
A. Smith le possdent, au point de reproduire certaines de
ses ides jusque dans la forme et ils le supposent, du moins
notre avis, connu du lecteur. Mais peu peu l'oubli se
fit. L'conomie politique se constitua comme science ind-
pendante et distincte de la philosophie: d'autres soucis lui
vinrent que la question de ses origines. Aujourd'hui, c'est
seulement chez les auteurs qui se sont occup des rapports
de ces deux sciences que l'on pourrait trouver des appr-
ciations confirmant la ntre 27 Elle se justifiera peut-tre
d'elle-mme quand nous aurons constat l'troite parent
de l'individualisme au XIXe sicle, celui surtout de Taine,
de Stirner et de Nietzsche, avec l'individualisme rudimen-
taire de Mandeville.
Ni dans sa conception de l'origine de la connaissance,
ni dans le choix de sa mthode, Mandeville ne s'carte de
l'cole du sens moral. Disciple de Locke sur le premier

27. Je crois que la thorie de l'cole extrme de Manchester et la


morale pratique de ses fondateurs, non seulement s'accordent, sans qu'il
y ait hasard, avec la Fable des abeilles de Mandeville, mais encore dcou-
lent de la mme source historiquement et logiquement, dit Lange. Les
bases psychologiques et morales de l'conomie politique de Smithse
prsentent nous comme pntres des thories de Shaftesbury et de
Mandeville , affirme le professeur Hasbach. On trouvera les principaux
de ces jugements rapports dans l'tude que nous avons publie dans
la Vierteljahrschrift far Social und Wirtschaftsgeschichte d'octobre 1903 (Lei-
pzig, Hirschfeld): B. de Mandeville, Contribution l'tude des origines du
libralisme conomique, p. 460 et sui v. Consulter notamment: Lange, His-
toire du matrialisme, trad. fran., Paris, 1877, t. III, p. 473-474; Laviosa, La
filosofta scientifica del diritto, dj cite, chap. VIII, p. 655-695; J. Sonar, Phi-
losophy and political economy, dj cit, passim; Hasbach, La Rochefoucault
und Mandeville, dans le Jahrbuch de Schmoller, 1890, p. 1; Les fonde-
ments philosophiques de l'conomie politique de Quesnay et de Smith,
Revue d'conomie politique, 1893, p. 747); P. Sakmann, B. de Mandeville und
die Bienenfabel-Controverse (Freiburg, Leipzig, 1897); Y. Guyot, La Science
conomique, 3e d., Paris, Schleicher, 1907, chap. II, p. 5 et suiv.
62 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

point 28, il applique, instinctivement et, pourrait-on dire,


par habitude professionnelle, la mthode exprimentale
de Bacon. Dans le milieu social, l'individu est la premire
ralit vivante sur laquelle doive porter l'observation.
Or, pour connatre l'homme au point de vue physique,
il ne suffit pas de considrer son aspect extrieur, les os
durs, les muscles et les nerfs robustes, la peau douce et
blanche qui couvre le corps . Il faut encore dissquer le
cadavre, tudier sa structure interne et l'on s'aperoit que
les principaux organes, les ressorts les plus dlicats requis
immdiatement pour faire mouvoir notre machine 29 ne
sont pas ceux qui nous avaient d'abord frapp la vue.
Pour connatre l'homme au point de vue moral et psy-
chologique, il nous faut aussi pousser notre examen au-
del de la premire apparence. L'individu nous apparat
alors comme un compos de passions diverses. Tour
tour ces passions excites et dominantes le gouvernent,
bon gr mal gr qu'il en ait ... Sans l'influence des passions,
cette lourde machine est semblable un vaste moulin dans
un moment de calme 30 Mais cette sorte de dissection
morale est beaucoup plus dlicate que la dissection anato-
mique. Au lieu d'oprer sur un cadavre inerte, on s'attaque
la matire vivante, et l'on se heurte des difficults sans
nombre. Nous ne sommes plus des primitifs; une longue
exprience, une ducation tout entire destine masquer
nos penchants naturels nous ont appris dissimuler la
cause vritable de nos actes. La vie en socit suppose en
effet cette dissimulation et Molire, ce grand maladroit
qui fit un jour Alceste, a montr l'impossibilit o est un
honnte homme de dvoiler tous et toujours le fond de
sa pense. Il y a donc une invitable hypocrisie sociale qui
devient pour nous une seconde nature et qui rend le jeu de

28. Je suis convaincu qu'il n'y a point d'ides innes, et que les
hommes viennent dans le monde sans possder aucune connaissance.
Fable des abeilles, Dialogue IV, t. III, p. 205.
29. Fable des abeilles, t. 1, prface, p. IX.
30. Op. cit., t. I, Rem. Q p. 227.
DE HOBBES MANDEVILLE 63

nos passions relles invisible, parfois mme nos propres


yeux. L'effort ncessaire pour nous connatre nous-mmes
tend trop souvent rabattre notre amour-propre pour que
nous l'acceptions volontiers. Enfin nos passions sont si
complexes qu'il est aussi difficile de les discerner que de
reconnatre dans un drap artistement tiss la couleur de
chacun des fils qui le composent.
Cette tude est cependant la base indispensable de
toute morale et de toute politique. Aucune prescription
morale ne sera efficace si elle ne met en jeu quelque pas-
sion, si elle n'oppose une passion une autre. La politique
ne procde pas autrement. La vie conomique tout entire
est le rsultat du jeu compliqu de nos passions.
Heureusement l'observation minutieuse et attentive
met un peu d'ordre dans ce dsordre apparent. Les pas-
sions ont une source commune qui est l'amour-propre.
Tendance fondamentale de notre tre moral, l'amour-pro-
pre est une simple manifestation de l'instinct de conserva-
tion. C'est une loi de la nature qui oblige les cratures
n'avoir d'autres apptits ou d'autres passions que celles qui
tendent soit directement, soit indirectement la conserva-
tion d'elles-mmes ou de leur espce 31 Ces dsirs ou ces

31. Complment important et qui permet de ne pas confondre l'in-


trt personnel ou familial avec l'gosme. La mme ide est dvelop-
pe par Quesnay (Le Droit naturel, chap. IV). Tant de critiques dnues
de fondement sont adresses sur ce point l'individualisme, qu'il n'est
pas inutile d'appeler l'attention une fois pour toutes sur leur vanit et
ds l'origine mme de la doctrine. Aucun doute n'est possible ce sujet.
Selon H. Passy, L'homme n'est pas un tre isol: il nat, vit et meurt
en famille; ce n'est pas pour lui seul qu'il travaille, c'est aussi pour les
tres dont l'existence se lie la sienne; et d'ordinaire mme, c'est le droit
d'assurer ou d'tendre leur bien-tre qui forme le principal mobile de
ses efforts. (Petits traits publis par l'Acadmie des Sciences morales:
De l'ingalit des richesses, III, p. 41.) Proudhon mme, avec ce singulier
mlange de lucidit et d'exagration qui est sa manire propre, montrera
fort bien la commune tendance instinctive qui est au fond de ces deux
formes de l'intrt: Avec la famille, que tout nous montre comme l'l-
ment organique des socits, la personnalit prend son caractre dfini-
tif, acquiert toute son nergie et tourne de plus en plus l'gosme ... Le
mariage et la paternit, qui semblaient devoir augmenter en l'homme
64 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

passions ont toutes des symptmes diffrents, par o elles


se manifestent ceux qu'elles troublent. Suivant la diver-
sit des motions que ces passions causent au-dedans de
nous, elles ont reu diffrentes dnominations 32
Est-ce dire que l'individu intress est par le fait
mme un loup pour l'homme ? En aucune manire.
Par une analyse subtile et ingnieuse, Mandeville montre
comment, de l'intrt personnel, naissent les affections
sociales, tout au moins les rudiments de sociabilit qui
unissent les hommes les uns aux autres, comme ces fils de
la Vierge qui unissent les unes aux autres toutes les fleurs
d'un pr.
L'individu ne peut accomplir l'acte ou la succession
d'actes qu'est pour lui la vie que s'il y est pouss par l'ins-
tinct de conservation, par une certaine estime de lui-mme
qui lui fait attacher du prix l'existence. Si cette estime
vient lui faire dfaut, il cesse de vouloir vivre. Il se tue.
Instinctivement donc, par le fait mme que nous vivons,
nous nous estimons nous-mmes, mais l'exprience jour-
nalire nous apporte quelques dmentis douloureux. Nous
nous dfions de notre jugement et nous cherchons sans
cesse le confirmer par l'approbation d'autrui. Si cette
confirmation nous est accorde, notre vitalit augmente et
certains signes physiologiques l'attestent: Une chaleur
nouvelle et plus vive qu' l'ordinaire dilate et fortifie notre
cur. Le sang retir du ct du cur laisse aux extrmi-
ts du corps une fracheur douce et agrable 33 . Dans le
cas contraire, le mpris que nous sentons autour de nous
se traduit par des effets physiologiques inverses, et nous
cause une vritable douleur physique. Un homme acca-
bl de honte sent ses esprits s'abattre. Son cur se refroidit,

l'affection du prochain, ne font qu'animer sa jalousie, sa mfiance et sa


haine. Le pre de famille est plus pre au gain, plus impitoyable, plus
insociable que le clibataire: pareil ces dvots qui, force d'aimer Dieu,
en viennent dtester les hommes. Contradictions conomiques, chap.
XIII, S.
32. Fable des abeilles, Rem. R, t. 1, p. 250-251.
33. Op. cit., Rem. C, t. 1, p. 45.
DE HOBBES MANDEVILLE 65

se resserre, se condense pour ainsi dire. Le sang port avec


imptuosit vers la circonfrence du corps met sa face tout
en feu. Son cou et une partie de sa poitrine se ressentent de
cette rougeur. Lourd et pesant, il tient alors la tte baisse,
et ses yeux fixes et immobiles sont attachs la terre 34
Ainsi deux passions, la vanit et la honte, tablissent, si
l'on peut dire, une communication entre notre amour-pro-
pre et l'opinion d'autrui. Nous sommes instinctivement
conduits prendre souci du jugement de nos semblables.
Nous cherchons sans cesse mriter leur estime. Toutes
les vertus sociales, la chastet, le courage, la charit, l'ab-
ngation viennent de l et c'est ce que montre Mandeville
avec une finesse et une dlicatesse qui galent, si elles ne
les dpassent pas, celles de La Rochefoucauld. Mais ces
vertus sociales, ds qu'on en connat l'origine, on aperoit
une condition ncessaire: il faut toujours qu'une passion
soit en jeu. Une ide pure, une construction rationnelle
sont impuissantes les provoquer. Ainsi en est-il de l'ide
de justice. Lorsqu'un petit enfant pleure pour avoir les
jouets de son frre, il nous montre l'vidence que l'ide
rationnelle de justice ne correspond aucun de nos ins-
tincts, dans la mesure o elle dpasse le droit que se recon-
nat le propritaire des jouets de les dfendre. L'instinct de
justice ne dpasse pas l'instinct de proprit 35
Telle est, d'aprs Mandeville, notre structure psycho-
logique intime. Elle est celle de tous les hommes de tous
les temps. Si en effet, nous pouvons dcrire la constitution
anatomique d'hommes que nous ne connaissons pas, que
nous ne verrons jamais, ceux des socits disparues ou
des pays les plus lointains, si nous savons qu'ils ont, parce
qu'ils sont des hommes, un cur, un estomac, un appareil
respiratoire dont nous pouvons dcrire le fonctionnement,
pourquoi ne pourrions-nous pas avec la mme certitude
leur attribuer les passions que nous savons fondamentales
et pour ainsi dire organiques dans tout tre humain? La

34. Fable des abeilles, loc. cit., p. 45.


35. Op. cit., Dialogue V. t. IV, p. 49.
66 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

nature humaine, dit Mandeville, est toujours ce qu'elle a


t pendant plusieurs milliers d'annes et, par consquent,
il serait ridicule d'attendre quelque changement l'avenir,
tant que le monde subsistera 36
Appliquons donc ces premires donnes l'tude
de l'ordre conomique. Ds maintenant, nous sommes
mme de comprendre l'entire dissociation tablie par
Mandeville entre l'conomique et la morale. La vie cono-
mique n'a pas pour fin de raliser un idal moral. S'agit-il,
en effet, de la morale conventionnelle de l'asctisme? Elle
est incompatible avec la vie en socit et prsuppose un
retour l'tat sauvage. Ainsi Platon base-t-il sa cit idale
sur la restriction des besoins. S'agit-il de la morale natu-
relle qui se dveloppe et se prcise avec la civilisation?
Loin de rgler les faits conomiques, elle est rgle par
eux. Elle varie, en effet, avec les besoins des diverses soci-
ts, tmoin les prceptes d'hygine qui revtent la forme
de prescriptions religieuses et imposent aux fidles tantt
la propret corporelle, tantt un certain rgime alimen-
taire. D'une manire gnrale, la morale a prcisment
pour objet d'adapter les individus aux ncessits sociales,
en leur faisant accomplir, sans leur en dire le but, des actes
indispensables la continuit de la vie en socit. Elle
oriente la vanit individuelle dans un sens socialement

36. Fable des abeilles, Rem. T, t. 1, p. 298, cf. D. Hume: C'est un fait
universellement reconnu que, chez toutes les nations et dans tous les si-
cles, les actions humaines ont une grande uniformit, et que la nature de
l'homme ne s'est point carte jusqu'ici de ses principes et de sa marche
ordinaire. Les mmes motifs produisent toujours la mme conduite, les
mmes vnements rsultent des mmes causes ... Voulez-vous conna-
tre les sentiments, les inclinations et la vie des Grecs et des Romains?
tudiez le temprament et la conduite des Franais et des Anglais
d'aujourd'hui ... L'eau, la terre et les autres lments examins par Aris-
tote et par Hippocrate ne ressemblent pas davantage ceux de nos jours
que les hommes dcrits par Polybe et par Tacite ressemblent aux habi-
tants du monde que nous voyons aujourd'hui. Essais philosophiques sur
l'entendement humain. Essai VIII: Sur la libert et la ncessit.
uvres philosophiques de M. D. Hume, Londres, 1788,7 vol., t. 1, p. 221-
222.
DE HOBBES MANDEVILLE 67

utile. Elle cre pour y russir des vertus artificielles dont


la plus caractristique est l'honneur 37
Quant savoir comment s'difie cette construction
morale, Mandeville n'y voit encore que l'uvre des mora-
listes et des russ politiques. On ajoutera plus tard que
l'volution, l'hrdit et la lutte pour la vie en sont les
principaux artisans 38
Les hommes deviennent ainsi sociables en vivant en
socit. Il reste montrer comment se traduit en pratique
cette sociabilit inconsciente.
Tout d'abord, l'individu produit. On a dit qu'il agis-
sait ainsi par affection sociale , ce qui est aussi inutile
et absurde que de supposer dans les systmes plantai-
res une affection mutuelle des plantes les unes pour les
autres 39 ; affirmation difficilement rfutable d'ailleurs.
Comment prouver qui le soutiendrait que le Soleil n'est
pas passionnment amoureux de la Lune 40 ? Mandeville,
son ordinaire, use de l'ironie, montrant l'tonnante affec-
tion sociale d'une femme qui fait de son fils un apprenti
ramoneur, de l'avocat qui oublie de dner pour tablir les
droits des autres, du mdecin qui entretient plusieurs atte-
lages de chevaux afin de pouvoir tre utile un plus grand
nombre de personnes 41

37. Voir, dans la RemarqueR, la piquante analyse que donne l'auteur


de cette vertu qui, dans les familles de la premire distinction et sem-
blable la goutte, est gnralement regarde comme hrditaire .
38. Trouver son bien, viter sa peine, ce qui est tout un, le bien
n'tant le plus communment que l'absence de peine, voil pour l'indi-
vidu, non l'unique secret, mais le secret essentiel. Et si nous pntrons
le second secret si bien mis en lumire par Guyau, si nous voyons l'in-
dividu, homme ou animal, accomplir spontanment des actes dsint-
resss qui vont jusqu'au sacrifice absolu sans qu'un calcul des valeurs
intervienne, c'est que l'individu n'est pas un tre absolument autonome
et que l'espce, avec ses instincts gnraux de conservation collective, vit
en lui son insu d'une vie active et permanente . E. Fournire, Essai sur
l'individualisme, Alcan, 1901, p. 19.
39. Fable des abeilles, t. III, dial. IV, p. 253.
40. Op. cit., t. IV, dial. IV, p. 198.
41. Op. cit., dial. I, t. III, p. 25-32. Cette dissociation ncessaire et trs
importante du domaine de l'abngation et du domaine de l'intrt sera
68 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

N'est-il pas plus simple de voir, dans chacun de ces


actes, la recherche d'un bien individuel? Ce sont les
besoins qui nous rendent actifs et industrieux. Ce sont
eux qui nous rendent ncessaire la vie en socit et qui
nous font travailler servir la socit. Si l'activit vient
du besoin, elle est aussi proportionnelle son intensit.
Le progrs conomique suppose donc un incessant dve-
loppement des besoins, qu'on peut mme provoquer en
augmentant artificiellement les charges fiscales 42 plus
forte raison, Mandeville estime-t-il qu'on ne doit pas
imprudemment diminuer les besoins des classes pauvres,
en amliorant brusquement leur condition. Il faut, dit-il,
que dans une nation, il y ait un grand nombre de gens de
cette espce. Des lois sages doivent donc cultiver et entre-
tenir des personnes de cette sorte avec tout le soin imagi-
nable. Il faut prvenir la raret de ces gens avec la mme
attention qu'on prvient la raret des denres. Personne
ne serait pauvre, ni ne se fatiguerait pour gagner sa vie s'il
pouvait faire autrement 43
Cette paupriculture, dont A. Smith montrera avec rai-
son l'inutilit et le danger, parat Mandeville ncessaire
dans l'intrt des pauvres eux-mmes. C'est la pauvret

faite nouveau par Bastiat: On accuse les conomistes, dira-t-il, de ne


pas tenir compte de l'abngation, peut-tre de la ddaigner. Dieu ne
plaise, que nous voulions mconnatre ce qu'il y a de puissance et de
grandeur dans l'abngation. Rien de grand, rien de gnreux, rien de
ce qui excite la sympathie et l'admiration des hommes ne s'est accom-
pli que par le dvouement. .. Mais les conomistes ne pensent pas que
le train ordinaire de la vie, les actes journaliers, continus, par lesquels
les hommes pourvoient leur conservation, leur subsistance et leur
dveloppement puissent tre fonds sur le principe de l'abngation. Or
ce sont ces actes, ces transactions librement dbattues qui font l'objet de
l'conomie politique. Le domaine en est assez vaste pour constituer une
science. bauches 76. Individualisme et fraternit. uvres compltes,
Guillaumin, 1884, t. VII, p. 341-342.)
42. Cette ide est assez frquemment formule au xvme sicle. Par
contre, Montesquieu (Esprit des lois, liv. XIII, chap. II) et David Hume la
critiquent. Voir notre tude sur l'uvre conomique de David Hume, Paris,
Rousseau, 1902, p. 218 et suiv.
43. Fable des abeilles, Essai sur les coles de charit, t. Il, p. 81-82.
DE HOBBES MANDEVILLE 69

qui leur fait prendre l'habitude du travail. Rien ne peut


aiguillonner les pauvres travailler que leurs besoins. Il
est donc de la prudence de les soulager, mais ce serait
une folie que de les gurir 44 De plus, on ne peut viter
qu'il y ait dans une socit des emplois vils ou pnibles et
cependant ncessaires. Celui-l seulles supportera sans
trop de peine qu'ils empcheront de mourir de faim. Au
contraire, les plus malheureux sont les dclasss, vic-
times d'un essai malheureux d'galisation. Ceux-l
seront toujours les moins misrables en eux-mmes et les
plus utiles au public qui, tant ns dans la bassesse et
ayant t levs dans la pauvret, se soumettront avec
joie leur condition et ne souhaiteront autre chose par
rapport leurs enfants que de les voir leur succder dans
leur basse condition: aussi, ds la plus tendre enfance,
ils les endurciront la fatigue et les accoutumeront la
soumission, la frugalit et aux haillons. Qui sont ceux,
au contraire, que vous croyez les plus malheureux et
les moins utiles aux autres? Ne sont-ce pas ceux qui,
mprisant le travail auquel ils sont appels, se plaignent
de la bassesse de leur condition, en ont honte et qui,
sous prtexte de rechercher l'avantage de leurs enfants,
recommandent leur ducation la charit des autres 45 ?
L'galisation artificielle des conditions est donc aussi
nuisible ceux qui semblent en profiter qu' la socit.
C'est elle qui fait les rvolts et les envieux. L'envie, dit
Mandeville avec une singulire perspicacit, est un com-
pos de chagrin et de colre; les degrs de cette passion
dpendent principalement de la proximit ou de l'loi-
gnement des objets, par rapport aux circonstances dans
lesquelles se trouve l'envieux. Quelqu'un oblig d'aller
pied porte envie un seigneur qui tient un carrosse six
chevaux; cependant son envie ne sera jamais aussi vio-
lente et aussi tumultueuse que le sera celle d'un homme

44. Op. cit., Dialogue VI, t. IV, p. 260.


45. Fable des abeilles, loc. cit.
70 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

qui, tenant lui-mme carrosse, ne peut en avoir qu'un


quatre chevaux 46
Ce sont donc les besoins qui nous font agir et c'est
grce eux que nous considrons les occupations les
plus pnibles comme des plaisirs rels. Ce principe capi-
tal d'adaptation spontane de l'individu aux ncessits de
la production conomique est dgag par Mandeville avec
une irrprochable prcision et l'aide d'un exemple. Aprs
avoir numr les tracas qu'il faut en diffrentes parties
du monde pour produire une pice de drap , il ajoute:
Quand nous sommes parfaitement au fait de toutes les
peines et de tous les travaux, des misres et des maux
qu'on doit souffrir, avant que d'tre en tat de fournir de
l'carlate ou du drap cramoisi, il est presque impossible
de concevoir un tyran qui, les considrant du mme point
de vue, fut assez inhumain pour exiger d'aussi terribles
services de ses innocents esclaves... Mais si, tournant la
mdaille, nous regardons tous ces travaux comme autant
d'actions volontaires qui appartiennent aux diffrentes
vocations que les hommes exercent pour gagner leur vie et
que chacun remplit uniquement pour soi-mme, quoiqu'il
paraisse ne travailler que pour les autres, si nous consid-
rons que les matelots mmes qui essuient les plus grands
dsastres, cherchent et sollicitent de l'emploi dans un
autre vaisseau, ds que leur voyage est fini, aprs mme
qu'ils ont fait naufrage, si, dis-je, nous envisageons toutes
ces choses sous ce dernier point de vue, nous trouverons
que le travail du pauvre, bien loin de lui tre un fardeau

46. Op. cit., Rem. N, t. 1, p. 183. Cette ide fondamentale pour bien
comprendre la cause profonde des antagonismes sociaux et laquelle
Tocqueville donnera tous les dveloppements qu'elle comporte, est ga-
lement formule par Hume. La supriorit des autres nous cause de
l'envie, mais seulement lorsqu'elle n'est pas trop grande, je veux dire
lorsqu'elle est telle que nous en approchons, encore trop de dispropor-
tion fait disparatre le rapport des ides: ou nous ne nous comparons
point du tout avec ce qui est une si grande distance de nous, ou du
moins cette comparaison ne produit que de faibles effets. Rflexions sur
les passions, uvres philosophiques, t. IV, p. 49-50.
DE HOBBES MANDEVILLE 71

ou un joug, ille regarde au contraire comme un bien qu'il


demande au ciel dans ses prires 47
Toujours pouss par l'intrt personnel, l'individu,
pour diminuer son effort, a recours la division du travail.
Il est ainsi amen changer, puisqu'il ne produit pas tout
ce qui lui est ncessaire et a besoin des services d'autrui. Il
lui faut donc s'adonner un travail qui puisse tre utile
autrui, rpondre quelqu'un de ses besoins. C'est en quoi
rside le principe spontan d'adaptation de la production
au besoin social qui est la somme des besoins individuels.
La socit civile ne pourrait se conserver si l'on excluait
les services rciproques que nous nous rendons les uns
aux autres. Mandeville ajoute: Mais il serait draisonna-
ble d'attendre que les autres servissent pour rien; d'o je
conclus que tout le commerce que les hommes ont les uns
avec les autres doit tre un change continuel qu'ils font
d'une chose contre une autre. Le vendeur qui transfre
l'acheteur la proprit qu'il a sur une chose n'a pas moins
son intrt particulier cur que l'acheteur qui recherche
cette proprit, et si vous avez besoin ou que vous trou-
viez quelque chose de votre got, le propritaire ne vous
le cdera pas, moins que vous ne lui donniez en change
quelque chose qui sera plus de son got que celle qu'il
possde et que vous souhaitez. Il ne se dpartira jamais de
cette rgle, quelque abondante que soit la provision qu'il a
de cette marchandise et quelque besoin que vous en ayez.
Quel moyen emploierais-je pour engager quelqu'un me
rendre service, lorsque ce que je pourrais lui rendre lui est
inutile ou qu'il ne s'en soucie pas 48 ?

47. Fable des abeilles, recherche sur la Socit, t. II, p. 195 et suiv.
48. Fable des abeilles, Dialogue VI, t. IV, p. 257-258. Cf. A. Smith:
L'homme a presque continuellement besoin du secours de ses sem-
blables, et c'est en vain qu'il l'attendrait de leur seule bienveillance. Il
sera bien plus sr de russir, s'il s'adresse leur intrt personnel et s'il
les persuade que leur propre avantage leur commande de faire ce qu'il
souhaite d'eux. C'est ce que fait celui qui propose un autre un march
quelconque; le sens de sa proposition est ceci: Donnez-moi ce dont j'ai
besoin, et vous aurez de moi ce dont vous avez besoin vous-mme; et la plus
72 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

Les produits s'changent sur la base de leur utilit res-


pective. Nous serions tents d'ajouter ds maintenant, en
songeant aux thories socialistes contemporaines: et ind-
pendamment de la quantit de travail qui y est incorpore,
puisque ce dont les individus et la socit ont besoin, ce
n'est pas de travail mais d'utilit. Chacun des cochangis-
tes apprcie cette utilit, en tenant compte des besoins qu'il
prouve et qui peuvent seuls la fixer. Mandeville affirme:
L'argent sert de commune mesure pour apprcier exac-
tement le mrite de chaque chose 49
Quant l'usage que font les individus de la richesse
produite ou acquise par l'change, il peut varier l'in-
fini sans cesser d'tre utile la socit. Les avares accu-
mulent et leurs fils se chargent de corriger l'excs de leur
conomie. Les prodigues fournissent par leur luxe sa
vraie nourriture la socit, ce Lviathan monstrueux .
Les classes sociales s'imitent les unes les autres et cher-
chent sans cesse se distinguer. Les femmes de qualit,
indignes de rencontrer les femmes et les filles de ngo-
ciants habilles comme elles, se plaignent hautement de
l'impudence insupportable de la bourgeoisie 50 Ce luxe
fait aller le commerce, fournit du travail aux pauvres et
leur vaut par sa gnralisation progressive une condition
meilleure. Les pauvres mmes vivent plus agrablement
que les riches ne le faisaient auparavant 51

grande partie de ces bons offices qui nous sont si ncessaires s'obtiennent
de cette faon. Ce n'est pas de la bienveillance du boucher, du marchand
de bire ou du boulanger que nous attendons notre dner, mais bien du
soin qu'ils apportent leurs intrts. Nous ne nous adressons pas leur
humanit, mais leur gosme; et ce n'est jamais de nos besoins que nous
leur parlons, c'est toujours de leur avantage. Il n'y a qu'un mendiant qui
puisse se rsoudre dpendre de la bienveillance d'autrui. Richesse des
nations, liv. 1, chap. II. (d. Daire, t. 1, p. 19).
49. Fable des abeilles, Dialogue VI, t. IV, p. 259.
50. Op. cit., Rem. M, t. I, p. 140-141.
51. Op. cit., Rem. P. Cf. A. Smith. Entre le mobilier d'un prince d'Eu-
rope et celui d'un paysan laborieux et rang, il n'y a peut-tre pas autant
de diffrence qu'entre les meubles de ce dernier et ceux de tel roi d' Afri-
DE HOBBES MANDEVILLE 73

De plus notre dsir de l'estime d'autrui nous fait sou-


vent donner nos richesses une affectation sociale. Les
fondations charitables sont le rsultat heureux d'une foule
de petites passions, la vanit, la passion insatiable qui
nous tient de rgler et de diriger , l'ombre de proprit
qui chatouille tous ceux qui ont pris part cette uvre pie,
mobiles secrets de la bont qu'on cache avec soin, qu'on
s'avoue peine et que Mandeville met au jour avec une
impitoyable ironie 52 Parmi ces passions il en est une, la
plus communment agissante et dont il ne laisse pas de
montrer, avant Nietzsche, la valeur parfois antisociale:
c'est la piti. La piti, quoi qu'elle soit la plus belle et
la moins dangereuse de nos passions, ne laisse pas d'tre
une faiblesse de notre nature, de mme que la colre,
l'orgueil ou la crainte. Les esprits les plus faibles sont les
plus susceptibles de sentiments de piti. C'est ainsi que
personne n'est plus port la compassion que les femmes
et les enfants ... Comme c'est un mouvement de la nature
qui ne consulte ni l'intrt public ni notre raison, elle peut
produire le mal tout comme le bien 53 Et il en donne des
exemples dont nuls plus que les Franais du xxe sicle ne
peuvent tre frapps et que les individualistes modernes,
par une singulire concidence, choisiront nouveau 54 :
l'impossibilit o est une me sensible de voir ou d'en-
tendre qu'on fasse quelque chose contre les pauvres, quels
que soient leurs fautes et leurs drglements, la sympathie
spontane dont bnficient les ouvriers en grve, quelles
que soient leurs prtentions et la faon de les soutenir 55,
l'attendrissement qui nous gagne l'ide qu/,un malfai-
teur peut avoir subir sa peine 56

que qui rgne sur dix mille sauvages nus, et qui dispose en matre absolu
de leur libert et de leur vie. (T. 1, chap. 1, p. 18.)
52. Fable des abeilles, Essai sur les coles de charit, t. II, p. 63-73.
53. Op. cit., Recherches sur l'origine de la vertu morale, t. II, p. 20-21.
54. Cf. Vilfredo Pareto, Les Systmes socialistes, 2 vol., Giard et Brire,
1902. Introduction, p. 69 et suiv.
55. Fable des abeilles, Essai sur les coles de charit, t. II, p. 120-121.
56. Op. cit., p. 55 et suiv.
74 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

De toutes ces considrations se dgage l'harmonie qui


existe entre les intrts individuels, harmonie objective et
non plus subjective, tenant non pas un penchant naturel
la sociabilit, non pas une intention de ceux qui la rali-
sent, mais tenant l'enchanement involontaire de nos rap-
ports conomiques. L'harmonie dans un concert rsulte
d'une combinaison de sons qui sont directement opposs.
Ainsi les membres de la socit, en suivant des routes abso-
lument contraires, s'aident comme par dpit 57 Dans ces
conditions, peu importe notre gosme et les vux antiso-
ciaux que nous formulons 58 L'harmonie involontaire de
nos efforts n'en est pas compromise, et c'est en quoi rside
sa force. Le vulgaire peu pntrant, incapable d' aperce-
voir l' enchanure des causes et des effets, ne peut que rare-
ment remonter au-del d'un chanon. Mais ceux qui, avec
plus de sagacit, veulent se donner la peine d'tendre leur
vue et de la fixer sur la suite et la liaison des vnements,
peuvent voir le bien sortir en cent endroits du mal, comme
les poulets sortent des ufs 59

57. Fable des abeilles, La Ruche murmurante, t. I, p. 11.


58. C'est un bonheur que les prires aussi bien que les souhaits
de la plupart des gens n'aboutissent rien; puisque la seule chose qui
rend les hommes propres pour la socit et qui empche que le monde
ne tombe dans la confusion, est l'impossibilit que toutes les demandes
faites au ciel soient exauces. Recherches sur la Socit, t. Il, p. 214. C'est
un grand spectacle de considrer les hommes mditant en secret de s'en-
tre-nuire et forcs nanmoins de s'entraider contre leur inclination et leur
dessein , dit de mme Vauvenargues.
59. Fable des abeilles, Rem. G, p. 85. Cf. [V. Considrant], Ncessit
d'une dernire dbcle politique en France (Paris, 1836) 9. L'harmonie des
intrts est le problme de l'conomie sociale. Ce qui fait le mauvais
sens du mot gosme, ce n'est pas l'ide d'amour de soi-mme, contenue
dans ce mot: car il est trs naturel et lgitime de s'aimer soi-mme, et
aucune crature ne peut ni ne doit s'affranchir de cet amour de soi qui est
la condition mme de son individualit et de son existence ... Le mauvais
caractre prsent par le mot gosme rside donc seulement en ce qu'il
exprime que l'goste exerce l'amour de soi au DTRIMENT DES AUTRES,
qu'il sacrifie les intrts des autres ses propres intrts. Il rsulte de
l, sans contestation, que l'gosme ne peut natre que dans un milieu
o les intrts particuliers sont divergents, opposs, contradictoires,
cacophoniques. Car dans un milieu o les intrts particuliers seraient
DE HOBBES MANDEVILLE 75

Telle est sous sa forme premire la conception indivi-


dualiste de l'ordre conomigue naturel. L'existence mme
de cet ordre fait dchoir l'Etat du rang minent que lui
assignait Hobbes dans l'organisation de la vie sociale.
L'tat n'est plus la condition ncessaire de cette organi-
sation; il n'en est qu'un rouage d'importance secondaire,
runion de certains individus qui acceptent les fonctions
gouvernementales pour se procurer la douce satisfac-
tion de se voir levs au-dessus des autres et les plaisirs
sensibles que produit l'autorit et qui s'en acquittent
tant bien que mal grce la division du travail qui s' ta-
blit dans l'ordre administratif comme dans l'ordre cono-
mique, semblables qu'ils sont, comme le dit Mandeville
lui-mme, ces marmitons qui suffisent faire mouvoir
chacun deux ou trois broches bien garnies, la grande
admiration des badauds qui ne voient ni le tournebroche
ni le contrepoids 60 Ici encore l'intrt personnel suffit
susciter et entretenir les vocations d'hommes de gouver-
nement, condition qu'on ne leur demande que ce qu'ils
peuvent donner, c'est--dire peu de chose.
Le principe d'ordre spontan, que cherchaient sans le
trouver les premiers adversaires du mercantilisme, est
maintenant dgag. L'uvre prparatoire est accomplie
et l'individualisme va pouvoir revtir la forme d'une
doctrine.

convergents, lis et symphoniques, l'amour de soi qui, dans le cas prc-


dent, entrane chez la plus grande partie des individualits humaines,
l'gosme, l'hostilit contre les autres, ne pourrait plus motiver, chez ces
individualits, que l'amour des autres individualits dont l'activit serait
devenue consonante aux dsirs des premires. (P. 94-95.)
60. Fable des abeilles, Dialogue VI, t. IV, p. 221.
Chapitre III

Le libralisme doctrinal en France:


les physiocrates

Le libralisme conomique n'a t jusqu'ici que confus-


ment entrevu et longuement prpar. Dans la seconde moiti
du XVIIIe sicle, il devient un vritable systme d'art social:
les principes pars se condensent et se coordonnent; ils
conduisent logiquement des prceptes pratiques qui sont
l'application aux faits d'une thorie dsormais complte,
cohrente et consciente d'elle-mme. Cette transformation
s'opre sous l'action de deux courants distincts de la pen-
se. L'un est psychologique, empirique et utilitariste. C'est
le courant anglais qui, partant de Hobbes, aboutit David
Hume et Adam Smith. L'autre est rationaliste 1 et thiste.
C'est le courant franais qui aboutit la physiocratie 2

1. On pourrait s'tonner qu'aprs avoir fait du rationalisme l'attri-


but caractristique des constructions socialistes, nous le signalions avec
insistance dans la premire forme doctrinale du libralisme. Nous verrons
bientt que cette exception apparente confirme la rgle, que la doctrine
physiocratique doit prcisment ce caractre rationaliste d'tre inappli-
cable, et qu'elle appelle sur ce point plus que sur tout autre les amende-
ments que lui apportera l'volution ultrieure de l'individualisme.
2. L'opposition du libralisme des philosophes rationalistes du
xvme sicle et de la doctrine des conomistes libraux de l'cole anglaise
fait l'objet de dveloppements intressants dans l'ouvrage de Rudolf
Goldscheid: Grundlinien zu einer Kritik der Willenskraft, Willenstheoretis-
78 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

1. L'cole physiocratique

L'cole physiocratique 3 ne mrite pas seulement l'at-


tention par la valeur scientifique de son systme. qui
ne voudrait considrer que son influence de fait, elle
offrirait mme un incomparable champ d'observations.
Merveilleusement adapte l'esprit du temps, sduisante
pour les contemporains par tout un ensemble de caract-
res que nous considrerions volontiers aujourd'hui comme
des dfauts, on peut dire qu'elle a sa part d'influence dans
la constitution de tous les tats d'Europe. Les physiocra-
tes recrutaient leurs disciples dans un parterre de rois:
en France Louis XV, en Russie Catherine II qui appelait
auprs d'elle Mercier de la Rivire, en Allemagne Joseph
II, en Sude Gustave III, en Toscane Lopold Il, en Pologne
Stanislas II, sans parler du Margrave de Bade, Charles-
Frdric, ami personnel de Mirabeau et de Letrosne et qui
devait s'essayer lui-mme dans un expos de la doctrine.
En France, l'influence des physiocrates sur la Rvolution
parat incontestable. Nous leur devons sans doute l' af-
franchissement du travail, du commerce et de l'indus-
trie, certains principes de notre rgime fiscal moderne
et peut-tre la Dclaration des droits de l'homme 4 On

che Betrachtung des biologischen, tikonomiechen und sozialen Evolutionismus


(Braumller, Wien und Leipzig, 1905).
3. Je me borne renvoyer comme ouvrages gnraux sur la physiocra-
tie aux deux suivants qui contiennent l'un et l'autre une trs abondante et
trs complte bibliographie: A. Oncken, Geschichte der Nationaleekonomie, Ire
partie (Leipzig, 1902): bibliographie, p. 511 et sui v.
H. Denis, Histoire des Systmes conomiques et socialistes, vol. 1. Les
Fondateurs, Paris, Giard et Brire, 1904: bibliographie, p. 181 et suiv.
Je crois toutefois utile de signaler comme un des exposs les plus
complets et les plus clairs de la doctrine physiocratique, l'ouvrage trop
rarement cit de Schmid d' Avenstein: Principes de la lgislation universelle,
Amsterdam, Marc-Michel Rey, 1770.
4. Cf. F. Lacroix, Les conomistes dans les assembles politiques au
temps de la Rvolution (thse Paris, 1907); Vincent Marcaggi, Les origines de
la Dclaration des droits de l'homme de 1789 (thse Aix-Marseille, 1904).
LES PHYSIOCRATES 79

ne saurait examiner sans un respect attentif une thorie,


si bizarre qu'elle puisse sembler au premier abord et si
oublie qu'elle soit du public contemporain, mais en qui
Tocqueville a pu dire qu'on retrouvait tout ce qu'il y a de
substantiel dans les rformes rvolutionnaires qui ont fait
la France contemporaine.
Pour la premire fois, nous rencontrons avec les physio-
crates non plus des auteurs isols et artificiellement runis
pour l'analogie relative de leurs conceptions, tels que sont
les mercantilistes, mais une cole discipline et hirarchi-
se et qui semble se diviser le travail d'enseigner une vrit
dcouverte et possde en commun 5 Son chef est un mde-
cin de Louis XV et de Madame de Pompadour, le docteur
Quesnay 6, qui sa vocation d'conomiste ne s'est rvle
que pass la soixantaine. Il a soixante-deux ans en effet
lorsqu'en 1756-1757 il envoie l'Encyclopdie deux articles
sur les mots Fermiers et Grains . La mme anne,
en 1756, le marquis de Mirabeau a publi un volumineux
trait de la population sous le titre l'ami des hommes ,
qui doit devenir son surnom. Quelques divergences de vue
l'incitent entrer en relation avec Quesnay; une discussion
le convertit et il met son enthousiasme un peu exubrant au
service de son contradicteur. La publication de la Philosophie
rurale en 1763 atteste l'ardeur du nophyte. D'assez nom-
breux auteurs, partisans comme Quesnay de la libert du
commerce des crales, tels qu'Abeille et l'abb Morellet,

5. On trouvera les renseignements essentiels sur l'histoire de l'cole


physiocratique dans l'ouvrage de M. G. Schelle: Du Pont de Nemours et
l'cole physiocratique (Paris, Guillaumin, 1888), et dans l'article Physio-
crates crit par le mme auteur dans le Nouveau dictionnaire d'conomie
politique de Lon Say et J. Chailley (2 d., Guillaumin, 1900).
6. Les uvres de Quesnay reproduites en partie par E. Daire dans
la Collection des grands conomistes, ont t publies intgralement par
A. Oncken (uvres conomiques et philosophiques de F. Quesnay, Francfort-
sur-le-Main, Baer; Paris, Jules Peelman, 1888). Consulter spcialement:
Maximes gnrales du gouvernement conomique d'un royaume agricole, Le
Droit naturel, Dialogues sur les travaux des artisans, Analyse du Tableau co-
nomique, etc. (Sur les dates de composition et de publication de ces diff-
rents ouvrages qui se placent entre 1758 et 1766, se reporter Oncken.)
80 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

forment avec lui un premier groupe qui s'efforce de rpan-


dre par la voie de la presse ses ides librales. Ces journaux
sont, partir de 1763, la Gazette du commerce o collaborent
Dupont de Nemours, qui sera dput la Constituante et
qui n'a encore que vingt-trois ans, Letrosne, avocat du roi
au prsidial d'Orlans et qui publiera en 1776-1777 deux
ouvrages fondamentaux: l'Ordre social et l'Intrt social. Dans
le Journal de l'Agriculture, du Commerce et des finances, annexe
du prcdent, crit Mercier de la Rivire, ancien conseiller
au Parlement de Paris et intendant de la Martinique, auteur
d'un des exposs les plus substantiels de la doctrine: l'Or-
dre naturel et essentiel des socits politiques. Ce sont encore les
phmrides du citoyen qu'un professeur de thologie l'ab-
baye de Chancelade, l'abb Bandeau, met la disposition
des conomistes, en se joignant eux. II publiera lui-mme
une importante Introduction la philosophie conomique et
est lui que Dupont de Nemours emprunte, pour inti-
tuler en 1767le premier recueil des uvres de Quesnay, le
terme de physiocratie, dsignant cet empire de la nature
qu'il faut substituer l'autorit arbitraire du souverain. Les
Ephmrides du citoyen deviennent les Nouvelles phmrides
conomiques en 1775 sous le ministre de Turgot, lui-mme
physiocrate, malgr d'importantes dissidences, et auteur de
Rflexions sur la formation et la distribution des richesses, qui
ont paru en 1770.
Telle est dans son ensemble et en ne citant que les plus
notables, la composition de l'cole. Elle forme un groupe
trs uni d'esprits minents, un peu blouis peut-tre de
l'harmonieux enchanement qui se dcouvre eux, et
mal dfendus contre les dangers dont est menace toute
chapelle insuffisamment ouverte et que nous retrouve-
rons dans l'histoire de l'individualisme. Pratiquant avec
sincrit mais sans rserve l'admiration mutuelle, depuis
Quesnay le Confucius de l'Europe , le Socrate de nos
jours, le Mose des temps modernes , jusqu'au dernier
des leurs, convaincus de la valeur absolue et de l'intan-
gibilit de leurs principes, ces auteurs, qui revendiquent
pour eux seuls le titre d' conomistes, passent, dans une
LES PHYSIOCRATES 81

partie de l'opinion, pour une secte arrogante et chimri-


que 7 Aprs la chute de Turgot, l'cole se disperse. Elle est

7. Il suffit de lire, pour s'en convaincre, les propos dsobligeants de


Grimm, grand adversaire, comme on sait, de la congrgation des pau-
vres d'esprit et simples de cur, assembls dans la sacristie de M. de
Mirabeau, sous l'tendard du Dr Franois Quesnay et sous le titre d'co-
nomistes politiques et ruraux ... >> Il ajoute: Le vieux Quesnay a toutes les
qualits d'un chef de secte ... Le peu qu'il nous a manifest lui-mme de
ses ides est une apocalypse inintelligible; la masse de sa doctrine qui
s'appelle dans le parti la science, tout court et par excellence, est rpan-
due par ses disciples qui ont toute la ferveur et l'imbcillit ncessai-
res au mtier d'aptres. >> Et ailleurs il signalait le succs de cette secte
d'abord aussi humble que la poussire dont elle s'est forme, aussi pau-
vre que sa doctrine, aussi obscure que son style, mais bientt imprieuse
et arrogante>>. (Correspondance, dition Tourneux, t. VIII, p. 40 et 418.)
Sans parler du jugement de Hume que nous rapporterons plus loin,
il est possible de citer encore les observations de Barde de l'Abbaye,
sur l'Ordre naturel de Mercier de la Rivire: Tout y est, annonc avec
emphase: c'est toujours le plus grand bonheur possible, les plus grandes
richesses possibles, la plus grande puissance possible; les consquences
y sont outres, tout y est pouss l'excs. Cette exagration continuelle
franchit toutes les bornes, je ne dis pas seulement de la ralit, mais cel-
les de la vraisemblance ... Son ton est partout dcisif, partout ses expres-
sions sont des arrts sans que sa logique soit convaincante. >> L'esprit
humain, ajoute le mme auteur, est naturellement port s'opposer
cette espce de tyrannie, ce despotisme avec lequel la raison d'un
seul homme prtend subjuguer celle de tous les autres ... >> (Recherches
sur les moyens de supprimer les impts, prcdes de l'examen de la Nouvelle
Science, Amsterdam, 1770, p. 6 et 11.) De mme, Pidansat de Mairobert,
aprs avoir rendu compte de la doctrine physiocratique que ses ver-
beux enthousiastes, force de dveloppements, d'explications, de com-
mentaires, ont rendue inintelligible>>, ajoute malicieusement: Peut-tre
aussi n'est-ce pas sans dessein, et, comme en mdecine, il faut ncessaire-
ment tre charlatan pour plaire aux malades et gagner leur confiance, ces
mdecins politiques, pour fixer l'attention du ministre et l'admiration
du public, ont cru devoir se servir d'un langage extraordinaire qui en
impost la cour et frappt la multitude. >> (L'Observateur anglais ou Cor-
respondance secrte entre Milord All'Eye et Milord All'Ear, 4 vol., Londres,
1779, t. 1, p. 288.) Les physiocrates supportaient impatiemment ces criti-
ques: Vous ne parlez pas des conomistes, crivait Dupont de Nemours
J.-B. Say en 1815, sans leur donner l'odieux nom de secte, qui suppose
un mlange de btise, de folie et d'enttement. Cette injure n'offense
pas de la part des Grimm, mais les expressions d'un Say sont d'un autre
poids. >> Correspondance avec J.-B. Say, d. Daire, p. 396.
82 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LffiRALE CLASSIQUE

oublie quand l'diteur Daire rappelle sur elle l'attention,


en publiant une partie de ses productions dans la Collection
des grands conomistes.
Ne considrer dans la physiocratie que les conclusions
d'art social serait se condamner ne pas comprendre les
diffrences profondes qui sparent cette forme de l'indivi-
dualisme de celles qu'il va revtir chez ses reprsentants
ultrieurs, commencer par O. Hume et A. Smith. Il est
indispensable de remonter jusqu' la philosophie sociale
des physiocrates, qu'ils considrent d'ailleurs eux-mmes
comme insparable de leur uvre conomique, pour gar-
der cette dernire sa vritable et originale physionomie
et pour arriver, en dernire analyse, rejeter, dans nom-
bre de ses applications pratiques un systme qui demeure
scientifiquement et thoriquement irrfutable 8
Cette philosophie sociale prsente nos yeux trois
caractres essentiels et distinctifs : elle est rationaliste,
optimiste et naturaliste.
Elle est rationaliste. Nous devons saluer au passage,
car nous n'en reverrons plus, des individualistes qui ont
dans la raison cette confiance absolue, cette foi robuste
qui est l'ordinaire apanage des socialistes, anarchistes,
et tatistes 9 Il semble incontestable que l'influence de
Malebranche, dont le nom est volontiers cit par l'cole,

8. Aujourd'hui encore le systme physiocratique attend sa rfuta-


tion scientifique. (A. Oncken, uvres de Quesnay, Introduction, p. XIX.)
9. Consulter, en particulier sur ce point, Schmid d' Avenstein, un
des rares physiocrates qui se soient proccups de dfinir nettement les
fondements psychologiques de la doctrine: L'tre intelligent est soumis
deux principes moteurs de ses actions: l'un qui lui est commun avec le
reste des animaux, celui des passions; l'autre qui lui est particulier, celui
de la raison ou de la facult de se dterminer par des motifs pris dans des
vrits gnrales ... Puisque le second de ces principes, celui de la raison,
est donn exclusivement l'tre intelligent, ce privilge fait natre tout de
suite la prsomption que la raison lui a t confre pour tre la rgle uni-
que de ses actions ... Si les vrits enseignes par la raison dterminent
nos actions, nous devons reconnatre dans l'ignorance et dans l'erreur la
source de tous les maux qui affligent la socit. Principes de la lgislation
universelle, 1. IX, chap. 1 et Il, t. II, p. 250-251, 254.
LES PHYSIOCRATES 83

soit pour quelque chose dans ce postulat gnral de la


physiocratie. La raison n'est autre chose que Dieu pr-
sent en nous, seule cause efficiente de la vie de l'esprit
comme de la vie de la nature, que nous entendons de
plus en plus parfaitement mesure que nous lui rendons
l'hommage d'duquer notre esprit et qui nous conduit la
vrit absolue. Cette vrit absolue prend pour nous une
forme immdiatement saisissable: c'est l'vidence 10, agent
suprieur et fondamental de la certitude, qui va interve-
nir comme argument suprme et irrfragable, pour ainsi
dire chaque page des crits physiocratiques. Dans ces
conditions, le jeu normal de la raison, la dduction, pourra
tre prfr l'observation, la recherche historique et
l'analyse psychologique. Aucune limite ne vient circons-
crire son domaine: par la raison nous atteignons les causes
premires, l'ordre ternel de l'Univers, la connaissance
sublime du juste et de l'injuste absolus 11 et Dieu nous
rvle l'intelligence parfaite de ses desseins.
Cette philosophie est optimiste. Nous retrouvons chez
les physiocrates l'ide de finalisme providentialiste qui
s'est dgage ds le xvne sicle. Dieu perptuellement
agissant dans l'ordre conomique comme dans toute
manifestation de l'ordre, soumet tous les hommes et tou-
tes les puissances humaines des lois institues par lui
qui sont non seulement immuables et ternelles, mais les
meilleures possibles. Les phnomnes s'enchanent natu-
rellement pour raliser la fin la plus avantageuse au bien-
tre gnral.
Cette philosophie enfin est naturaliste. Comme leurs
contemporains franais qui vont chercher dans le Code de
la Nature les bases ncessaires d'un rgime socialiste, les
physiocrates ont le culte de la nature, entit mtaphysique

10. Cf. [Mercier de la Rivire]: L'ordre naturel et essentiel des socits


politiques, 2 vol. in-12, 1767, t. 1, chap. IX. Quesnay: article vidence ,
publi dans l'Encyclopdie, d. Oncken, p. 764 et suiv.
11. Mercier de la Rivire, op. cit., t. II, chap. XLIV, p. 434 (d. Daire,
p. 612).
84 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

qu'ils ne dfinissent pas, mais o ils voient sans doute le


refuge suprme contre l'arbitraire et le despotisme. La rai-
son aide de l'vidence nous dcouvre dans la nature des
lois et un droit.
Des lois naturelles prsident la vie de tout organisme
individuel ou social, c'est--dire aux changes incessants
de matire et de force, qui s'oprent entre cet organisme
et le milieu externe. Elles sont attestes par l'vidence
mme de leurs sanctions: on ne peut en effet les enfrein-
dre sans compromettre proportionnellement la gravit
de l'infraction la sant de l'organisme. Elles ont de plus
une valeur constante et universelle; ce sont les lois d'un
gouvernement fait pour l'homme, propre l'homme de
tous les climats et de tous les pays 12 .
Il existe aussi un droit naturel, droit pour tout homme
d'exercer ses facults sans nuire autrui, droit reconnu
avec vidence par les lumires de la raison et, par cette
vidence seule, obligatoire indpendamment d'aucune
contrainte 13 . Faut-il donc admettre, chez les physiocra-
tes, une drogation un principe qui nous apparatra de
plus en plus clairement mesure que nous poursuivrons
notre tude, et qui exclut sans rserve de la philosophie de
l'individualisme le concept mtaphysique, irrel et vide
de droit naturel? Je crois qu'il n'en est rien et il suffit pour
s'en convaincre de dterminer, avec Quesnay, le contenu
des prtendus droits naturels de l'individu.
Quesnay admet, pour dfinir le droit naturel, la for-
mule de Hobbes: le droit de tous tout. Mais, ajoute-t-il
aussitt, ce droit est essentiellement born et alatoire
l'tat de nature, puisque l'homme ne le peut matrielle-
ment exercer que sur une quantit infiniment restreinte de
richesses. En ralit ce droit n'est effectif que lorsque la
vie sociale, qu'on prtend tort le restreindre, l'tend en
ralit et multiplie les objets sur lesquels il va s'exercer par

12. Dupont de Nemours, Origine et progrs d'une science nouvelle, d.


Daire, p. 364.
13. Quesnay, Le Droit naturel, chap. II, d. Daire, p. 43.
LES PHYSIOCRATES 85

l'intermdiaire du travail et de l'change. C'est la socit


qui fait de ce droit potentiel un droit effectif.
En second lieu, ce droit naturel est ingalement atta-
ch par la nature mme chaque individu, sans que cette
ingalit puisse tre dite juste ni injuste. Elle rsulte de la
combinaison des lois de la nature que nous ne pouvons
pas toujours pntrer ds maintenant mais qui, ouvrage
de l'tre suprme, ne peuvent tre institues que pour le
bien gnral.
Enfin ce droit est subordonn ce que les conditions
de son exercice soient runies. Un enfant a-t-il droit
la vie, suivant une formule qui nous est devenue fami-
lire? Oui, dit Quesnay, si ses parents sont mme de la
lui conserver. Non, dans le cas contraire. De mme que nos
yeux, malgr la facult de voir que leur donne la nature,
ne voient pas, si la lumire leur fait dfaut 14
Ainsi entendu le droit naturel trouve place dans une
doctrine individualiste. Il a perdu en effet tout caractre
mtaphysique et il sera seulement, dans la physiocratie o
il semble tenir une place importante, l'expression qu' ap-
plique la phrasologie du temps des institutions telles
que la libert, la proprit, la concurrence, dont la pratique
conomique dmontre par ailleurs la ncessit.
Tels tant les principes gnraux et suprieurs de la
doctrine physiocratique, quelle conception conduisent-
ils de l'ordre conomique?

II. La thorie de l'ordre naturel

L'homme pour assurer sa propre conservation a le


devoir et le droit de pourvoir ses besoins. Ce droit se
traduit en fait par celui de travailler pour les satisfaire. Le
travail peut revtir deux formes trs distinctes.
L'une consiste faonner les matires brutes, les trans-
porter, les ngocier. Ce travail est indispensable, puisque

14. Quesnay, op. cit., chap. 1, ad finem (d. Daire, p. 43).


86 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

la plupart des objets ne sont pas consomms tels que la


nature les a produits, ni sur les lieux mmes de leur pro-
duction, mais il en suppose ncessairement un autre qui le
prcde et le conditionne. C'est la production des mati-
res brutes, matires premires sur lesquelles s'exercera
l'industrie humaine, subsistances qui entretiendront la
vie des artisans. Le travail fait donc varier l'utilisation des
richesses naturelles, mais il suppose, comme indispensable
substratum, un certain fond de matires utiles. D'o vient
la matire utilisable? De la terre. Il est impossible de conce-
voir un travail quel qu'il soit qui ne soit pas conditionn
par l'existence d'une certaine matire utile transformer
ou consommer, venue du sol et produite par la nature.
Le travail humain tient au sol comme la plante qu'on n'en
peut arracher sans tarir la sve qui la fait vivre. Il y a donc
une sorte de question pralable qui domine toute la pro-
duction humaine. C'est la question de l'accroissement de
ce fond de matire utilisable que produit la nature et qui
est la vritable et la seule richesse. Quelle est l'industrie qui
l'entretient, le renouvelle et l'augmente?
Il est vident que ce n'est pas l'industrie manufactu-
rire. Celle-ci change la forme de la matire, augmente son
utilit, mais non sa quantit. L'industrie manufacturire
ne cre donc pas la richesse. L'opinion contraire qui est
l'opinion courante tient ce que le travail industriel aug-
mente la valeur d'change du produit brut. Nous consid-
rons l'accroissement du taux d'change, sans nous rendre
compte qu'il a une contrepartie. C'est la destruction de
matire utile qu'exige la transformation du produit brut
en produit ouvr. Son accroissement de valeur correspond
exactement cette contrepartie, est la stricte reprsenta-
tion de la valeur dtruite en matire utile. Supposons, avec
Mercier de la Rivire 15, qu'une pice de lin de 50 francs
soit transforme en toile et que cette toile vaille 200 francs.
Cette transformation a t l'uvre d'artisans qui ont d

15. Mercier de la Rivire, Ordre naturel et essentiel, t. Il, chap. LXIII,


p. 403 et suivantes (dition Daire p. 598).
LES PHYSIOCRATES 87

vivre pendant qu'ils l'accomplissaient. Ils ont consomm


des subsistances, c'est--dire de la matire utile. La valeur
de 200 francs reprsente 50 francs de matire utile qui est
le lin, 150 francs de matires utiles qui sont les autres pro-
ductions naturelles consommes.
Ainsi en est-il sous un rgime de pleine concurrence
qui abaisse ncessairement le prix au niveau du cot de
production, lequel est reprsent par les matires utiles
employes ou dtruites. Si la concurrence n'est pas libre, le
profit reprsente simplement le prlvement opr sur le
consommateur, celui-ci ayant en moins ce que le produc-
teur a en plus. En aucun cas, il n'y a accroissement du fond
de matire utile prexistant l'opration industrielle. Ainsi
en est-illorsque l'on value la hauteur d'un mur construit
en briques. En aucun cas et quelle que soit leur disposi-
tion, sa hauteur totale ne dpassera celle que constitue
l'addition des hauteurs de chaque brique. Toute opration
industrielle consiste en une addition de ce genre.
L'agriculture, au contraire, peut tre reprsente arith-
mtiquement par une multiplication. Je loue un arpent de
sol pour 10 francs. Je dpense pour le cultiver 10 francs.
J'obtiens une valeur de 30 francs, qui reconstitue le loyer
et la dpense, avec en outre un excdent. D'o vient cet
excdent? De la collaboration gratuite de la nature. Dans
l'change avec la terre, l'agriculteur reoit plus qu'il ne
donne. Seule l'agriculture augmente la quantit de matire
utile disponible. Seule elle cre un produit net , c'est-
-dire une quantit de matires et de valeurs suprieures
celles qui sont consommes pour la production et l'en-
tretien du travail. Seule, par consquent, l'agriculture est
productrice de richesse. Elle conditionne ainsi toute la
marche ultrieure du travail social, puisque ce travail ne
pourra tre accompli que sur le produit net disponible,
dans la mesure o ce produit net fournira la consomma-
tion des classes sociales autres que la classe agricole. C'est
ce fonds de subsistance qui dtermine une situation avan-
tageuse ou non pour les classes striles , c'est--dire
qui n'accroissent pas par leur travailla somme de matire
88 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

utile. La prosprit de l'agriculture mesure la prosprit


de la socit, comme le dbit d'une source mesure le dbit
des ruisseaux qu'elle fait natre.
Si la production, en tant qu'acte crateur, est l'uvre
de la nature, l'uvre de l'homme se borne faire circu-
ler la matire utile, ce qui est la tche de toutes les classes
sociales, et aussi apporter, si l'on peut dire, le combusti-
ble ncessaire au fonctionnement de cette machine qu'est
la terre et dont la Providence est le mcanicien. Cette
seconde circulation, qui s'opre entre les classes productri-
ces et la nature, diffre fondamentalement de la premire
qui s'opre entre tous les individus et qui porte seule-
ment sur la part disponible du produit net. Examinons-les
successivement 16
Dans ses changes avec la terre, le cultivateur lui
apporte trois catgories de capitaux, que les physiocrates
appellent avances ou dpenses. Ce sont en premier
lieu les avances foncires destines mettre la terre en
tat d'tre cultive, en permettant d'engager les travaux
dispendieux de dfoncement, nivellement, dfrichement,
irrigation, clture, etc. Ces travaux sont la condition de
l'exploitation et, une fois accomplis, ils n'ont pas tre
renouvels priodiquement. Seuls les propritaires peu-
vent en assumer la charge, parce qu'ils ont seuls un droit
suffisamment stable sur le bien.
ct des avances foncires se placent les avances
primitives qui sont peu prs les capitaux fixes, et qui
compltent avec les prcdentes la possibilit de l' exploi-
tation: achat de matriel, d'animaux de labour ou de trait,
de bestiaux, d'engrais, etc.

16. Ce sont les diffrentes phases de cette circulation que doit repr-
senter schmatiquement le fameux Tableau conomique considr par les
physiocrates comme la dcouverte la plus gniale du genre humain,
aprs l'criture et la monnaie, et par les adversaires de la physiocratie,
peut-tre mieux inspirs, comme un logogriphe indchiffrable et inintel-
ligible. On le trouvera reproduit et comment quant sa teneur et quant
son histoire, dans l'ouvrage de M. Denis, Histoire des systmes conomi-
ques et socialistes, vol. 1, pe poque, 3.
LES PHYSIOCRATES 89

Elles ne sont pas annuelles, mais cependant elles doi-


vent se renouveler chances plus ou moins rappro-
ches. Elles sont faites par l'exploitant, par le fermier si le
propritaire n'exploite pas lui-mme, car c'est l'exploitant
qui en retire le premier avantage.
Viennent enfin les dpenses annuelles , les capitaux
circulants consacrs salarier les travailleurs agricoles,
les entretenir, nourrir et soigner les animaux ncessaires
l'exploitation. C'est encore le cultivateur qui y pourvoit.
Telle est la contribution qu'apporte l'homme la nature
et qui, dans l'esprit du physiologiste qu'tait Quesnay,
reprsentait le flux sanguin circulant dans les veines avant
de sortir purifi du cur dans le rseau artriel. La nature,
en effet, travaille et elle rend l'homme un total de mati-
res suprieur aux avances et dpenses totales de l'anne.
C'est le produit brut. Il faut d'abord prlever sur lui de
quoi reconstituer les dpenses annuelles et l'amortisse-
ment des avances primitives, faute de quoi leur rduc-
tion, l'anne d'aprs, compromettrait la perptuit des
cuitures . Ce prlvement est dtermin ncessaire-
ment quant sa quotit par le dbat qui s'engage sous
l'action de la concurrence, entre cultivateurs et propritai-
res. Dans le cas normal et quand l'Ordre est respect, il
reste un excdent: c'est le produit net reprsentant et
mesurant la collaboration gratuite de la nature. Ce produit
net va tout entier aux propritaires fonciers. quel titre?
Comme auteurs des avances foncires - non pas que le
produit net reprsente ces avances et leur soit proportion-
nel - mais prcisment, comme assumant, ce titre, les
risques bons et mauvais de l'entreprise. Il se peut qu'il n'y
ait pas de produit net. Si, tout au moins, le produit brut
reconstitue les avances primitives et les dpenses annuel-
les, la culture continuera. Mais si la perptuit des cultures
n'est pas compromise par la diminution ou le dfaut de
produit net, leur extension et leur amlioration, qui sup-
posent de nouvelles avances foncires, seront ncessaire-
ment arrtes. De plus et surtout, la richesse gnrale va
baisser en proportion: les disponibilits sociales, le fonds
90 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

o viennent s'alimenter les classes striles et qui seul peut


payer leurs services, vont tre taris. La diminution du pro-
duit net n'atteint pas une classe dtermine: elle frappe la
socit tout entire.
Dans un tat respectueux des lois naturelles, le produit
net, non seulement existe, mais va sans cesse en croissant. Il
ne reste pas aux mains des propritaires. Ceux-ci ont besoin
des services des autres hommes, et il les paie sur le produit
net qui rentre ainsi dans un nouveau cycle de circulation.
L'change va le diviser et le subdiviser, le transformer, le
promener travers toutes les fibres de l'organisme social.
Il est vident que cette circulation si complique, si varie,
si prolonge qu'elle puisse tre, n'augmente pas d'un
atome le volume des richesses sociales, puisque toutes ces
oprations portent sur une quantit donne de matires
utiles, produite ailleurs et prcdemment. Aussi l'change
ne saurait-il tre aucun degr crateur de richesse.
Les productions ont, comme le dit Letrosne, une valeur
en premire main qui est fondamentale. C'est celle qui int-
resse les premiers distributeurs des productions, qui assure
la rentre des reprises et qui dcide du revenu social. Toute
la circulation et tout le travail qui suivent l'acte essentiel
de production ne confrent aux choses qu'une valeur sub-
squente, ne sont qu'une dpense et un emploi de la vraie
richesse disponible et qui est dtermine antrieurement
par la quotit du produit net 17
On s'est donc absolument mpris sur le rle vritable
de l'change lorsqu'on a vu en lui le moyen d'enrichir
l'tat et qu'on a cru le servir par le mcanisme compliqu
des prohibitions et des rglementations. L'erreur vient de
ce que la vente s'est substitue l'change en nature, pour
la commodit des relations conomiques. Nous avons
cru que tout tait termin pour le vendeur lorsqu'il avait
obtenu de l'argent aux lieu et place de l'objet vendu. Mais
l'argent n'est qu'un instrument d'change, il n'est pas
propre la jouissance. Il faut donc de toute ncessit que

17. Letrosne, De l'intrt social, chap. 1, 16.


LES PHYSIOCRATES 91

le vendeur devienne acheteur. Tout achat suppose une


vente et toute vente un achat, la somme des ventes est
gale la somme des achats. Par consquent, pour qui
sait embrasser la masse de ces oprations dans l'organisme
social, la vente se rduit l'change. Elle est exactement
un change o l'argent permet de multiplier l'infini les
contractants 18
Or, c'est un fait d'vidence pour les physiocrates que,
dans l'tat de pleine concurrence, l'change se fait tou-
jours de valeur pour valeur gale . La valeur de tout
objet, si variables que soient les besoins individuels qui la
dterminent, n'en a pas moins un cours, c'est--dire une
certaine stabilit. Incessamment la concurrence fait bais-
ser ce prix stable; une seule limite l'arrte: c'est le cot
de production. Puisque nous supposons une pleine et
absolue concurrence, telle que l'exige l'ordre conomique,
cette limite est atteinte. Tous les produits s'changent sur
la base de leurs cots de production respectifs. L'change
n'a pas pour objet de faire raliser un gain l'un des co-
changistes, mais seulement de varier, pour chacun d'eux
la fois, les jouissances et de donner leurs deux dsirs une
satisfaction plus parfaite.
Ainsi l'change complet se fait de consommateur
consommateur. Deux personnages seuls sont essentiels
dans ce long enchanement de ventes et d'achats: c'est
le premier vendeur et le dernier acheteur consomma-
teur. Entre eux ne se placent que des intermdiaires, qui
compliquent l'opration et dont on peut souhaiter qu'ils
deviennent inutiles. Ces intermdiaires, dont les dten-
teurs du produit net paient l'entretien, ralisent parfois
un profit. Cette circonstance ne dtruit en rien le principe
d'change: valeur pour valeur gale, car tout profit tient
une cause trangre l'change et prjudicie d'ailleurs
quelqu'un des membres de la socit. Tantt la concur-
rence ne joue pas plein et un monopole de droit ou de fait

18. Cf. Mercier de la Rivire, Ordre naturel et essentiel, chap. XXXVI,


t. Il, p. 259 (d. Daire, p. 540).
92 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

permet l'intermdiaire de hausser ses exigences au-del


du prix ncessaire, tantt les risques de pertes, prvus
comme il le faut dans l'tablissement du cot de produc-
tion, ne se ralisent pas galement pour tous; tantt enfin
l'intermdiaire conomise sur sa propre consommation en
subsistances ou matires premires. Dans le premier cas,
le profit est ralis au dtriment, rigoureusement propor-
tionnel, du consommateur; dans le second, le gain d'un
producteur heureux balance la perte de ses concurrents
malheureux; dans le troisime, l'conomie ralise prive
d'un dbouch correspondant les vendeurs de subsistan-
ces et matires premires 19 C'est donc toujours au prix
ncessaire qu'il faut tendre par la libert de la concur-
rence. Lui seul empche qu'un membre des classes striles
ne dtourne son profit une portion des richesses qui sans
cela seraient disponibles et consacres par le souverain
des emplois d'intrt commun.

III. Les conclusions d'art social des physiocrates

Tels tant les principes suprieurs de l'ordre conomi-


que, quelles sont les institutions qui vont accrotre sans
cesse le produit net et rduire sa juste valeur le tribut
pay aux classes striles?
Ces institutions sont la proprit et la libert.
Avec les physiocrates, la dfense de la proprit est
conduite sur son vritable terrain: par un singulier encha-
nement de dductions, de propositions thoriquement
vraies et pratiquement fausses, ils arrivent dgager ce
principe fondamental de l'individualisme, clef de vote
de sa structure doctrinale et ide matresse de ses conclu-
sions d'art social, que la proprit individuelle a une utilit
sociale, sert non seulement l'intrt des propritaires, mais
aussi l'intrt de chacun des individus qui composent la

19. Mercier de la Rivire, op. cit., chap. XLIII, t. II, p. 414-416 (dition
Daire, p 603 et suiv.).
LES PHYSIOCRATES 93

socit. Peu importe que leur systme prte dans l' ensem-
ble la critique; la formule est dsormais dgage avec
toute son ampleur et toute sa porte. En suivant l' volu-
tion ultrieure de l'individualisme, c'est l'histoire de cette
formule que nous tudierons.
L'homme, disent les physiocrates, oblig de pourvoir
sa consommation, d'extraire du milieu physique les
richesses matrielles ncessaires son entretien, est oblig,
par la nature des choses, de travailler. De cette ncessit
dcoule la proprit personnelle, celle de son corps, de son
activit, comme condition mme de cette activit. Pour
que l'homme soit propritaire de sa force de travail, il doit
l'tre aussi des objets o elle s'incorpore, du fruit de son
travail, dans la mesure o son travail individuel a contri-
bu la production de ces objets. La proprit mobilire est
ncessairement lie la proprit personnelle. Enfin le tra-
vail primordial et essentiel est celui qui s'incorpore dans le
sol. La proprit foncire ou immobilire, proprit exclu-
sive du fonds et de ses fruits, est la rcompense ncessaire
de ce travail. Car l'individu agit en matire conomique
sous l'impulsion de l'intrt personnel. Les physiocrates,
sans donner de ce principe hdonistique une dmonstra-
tion, qui lui a t fournie ailleurs et que nous connaissons,
l'acceptent comme une vrit d'vidence, c'est--dire
incontestable pour eux. Le vrai mobile de l'activit, c'est
le dsir d'acgurir et de prosprer 20 , dit Mirabeau. Et
Letrosne : Oter l'homme cette passion, c'est le dna-
turer, c'est le rduire l'tat d'un tre purement passif et
sans action 21 Tout le travail social dont l'change tend
chacun le bnfice, toute la vie conomique sont donc sus-
pendus l'institution de la proprit individuelle, l'ins-
titution divine comme l'appelle Mercier de la Rivire,
conforme l'intrt universel des tats, de l'humanit
tout entire, comme dit Baudeau.

20. L. O. H. [Marquis de Mirabeau, L'ami des hommes], Les cono-


miques (2 vol., Amsterdam, 1769), t. 1, p. 257.
21. Letrosne, De l'ordre social, Paris, 1777, p. 35, note 7.
94 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

Cependant, si ardent que soit leur enthousiasme, les


physiocrates sentent dj quelle inlassable rsistance
va se heurter leur principe: il y a des communistes parmi
leurs contemporains comme il y en a eu toutes les po-
ques. Mirabeau, en un passage trs significatif, met dans
la bouche d'un enfant les arguments contre la proprit
qui sont de tous les temps: l'ingalit des conditions, le
luxe des uns opposs la misre des autres. Pourquoi
donc le riche a-t-il tant de restes pour faire toutes ces cho-
ses, tandis que ceux qui travaillent en ont si peu 22 ? Et
Letrosne remarque lui aussi que si la terre est la source
unique des biens et des richesses, tous n'ont pas le droit
d'y venir puiser, que tous n'ont pas tir leur lot dans
le partage 23 . Leur foi optimiste rsiste d'ailleurs ces
scrupules. La proprit est videmment ncessaire, donc
a priori elle est conforme l'ordre et avantageuse tous.
C'est que le propritaire est oblig de travailler, pour gou-
verner ses biens d'abord, pour les augmenter ensuite. En
outre, il est oblig de dpenser. Ses besoins croissent avec
sa fortune, et chaque satisfaction qu'il leur donne fait parti-
ciper quelqu'un sa richesse. Cette richesse n'est pas pour
lui seul; il est le dpositaire et l'conome du patrimoine
public 24 Mirabeau rpond son jeune contradicteur: Il
y a, dans le jardin du chteau, un bassin o se rassemble
l'eau qui sert arroser toutes les plantes potagres et tou-
tes les fleurs. Tu sais bien que le bassin en a toujours plus
que chacune de ces plantes et que, s'il tait sec, les plan-
tes n'en recevraient point du tout quand la pluie manque-
rait. Regarde donc aussi le riche comme un rservoir o
les richesses se rassemblent pour tre partages ceux qui
travaillent 25 C'est en quoi consiste le lgitime partage
qui se fait entre les hommes des dons de la nature, qui
est prescrit et conduit par l'ordre naturel. .. Tout autre

22. Mirabeau, op. cit., t. 1, p. 18.


23. Letrosne, op. cit., p. 32.
24. Letrosne, op. cit., ptre ddicatoire, p. XI.
25. Mirabeau, op. cit., t. 1, p. 18.
LES PHYSIOCRATES 95

moyen quelconque d'institution humaine et prtext des


raisons les plus apparentes d'quit, ne conduirait qu'au
pillage, la dissolution de toute socit, la cessation
des travaux humains de tous les genres et l'extinction
de l'espce humaine 26 . Il ajoute ailleurs que le partage
forc, sans profiter rellement personne, n'empcherait
pas l'ingalit de renatre brve chance 27 Ainsi, mal-
gr les objections et la protestation instinctive des ds-
hrits, les physiocrates demeurent tous fidles cette
maxime de Quesnay, qu'il crivait en lettres normes pour
en marquer l'importance. LA SRET EST LE FONDE-
MENT ESSENTIEL DE L'ORDRE CONOMIQUE DE LA
SOCIT 28
Non moins essentielle est la libert conomique, dont
les physiocrates reprennent la formule dans les revendica-
tions des gens de mtier: Laisser faire, laisser passer 29 .

26. Ibid., t. 1, p. 243.


27. Ibid., t. 1, p. 18-19.
28. Quesnay, Maximes gnrales du gouvernement, 4 (d. Daire, p. 83).
29. Sur l'histoire de cette maxime attribue tort au pseudo-phy-
siocrate Vincent de Gournay, consulter l'tude d'A. Oncken, Die maxime
laissez faire, laissez passer Ihr Ursprung, ihr Werden (Berner, Beitriige zur
Geschichte der National OEkonomie, Berne, Wyss, d. 1856). On la rappro-
che d'ordinaire du fameux Laissez-nous faire de l'industriel Legen-
dre, rpondant Colbert qui lui demandait ce qu'il pourrait faire pour le
commerce, et du Laissez faire, morbleu! Laissez faire de d'Argenson.
Ce dernier rapprochement surtout mrite attention, car d'Argenson a
expos, avant l'cole anglaise et bien plus compltement que les phy-
siocrates, la thorie du libre-change. Le commerce, dit-il notamment,
est la science des particuliers, mais la direction gnrale du commerce ne
peut tre une science, car elle est impossible ... Que l'on se persuade que,
pour connotre ce commerce de Direction, il ne suffiroit pas de possder
les intrts de nation nation, de provinces provinces, de communau-
ts communauts, mais qu'il faudroit encore savoir tous ceux de parti-
culiers particuliers, la qualit et la valeur de chaque marchandise. Qui
se tromperoit sur le moindre article pourrait errer sur le reste, dirigeroit
mal, et feroit de mauvaises lois. Qui prtendra donc cette capacit int-
grale et universelle? Non datur scientia: cependant les Directeurs de com-
merce se l'arrogent; et ils se l'attribuent tort, ou, s'ils consultent moins
leurs lumires que leurs caprices, il n'en rsulte que des loix de gne et
des faveurs injustes. Quelquefois, le Conseil de commerce d'une nation
96 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

Le laisser-faire , c'est la concurrence d'individus


arms de droits gaux, dous de facults ingales et qui
vont chercher librement leur intrt dans la confusion appa-
rente des relations conomiques. Naturellement conduits
prendre souci du besoin social pour changer aisment
leurs produits, ils vont, par leur effort commun, adapter la
production ce besoin. La rpartition se fera sur la base de
l'quivalence en utilit, chacun apprciant dans l'change
libre la conformit du produit son besoin et la difficult
de sa production, rcompensant ainsi exactement le mrite
de celui qui fournit ses semblables non pas du travail
mais de l'utilit. Sous l'action de la concurrence, l'effort
incessant des producteurs pour augmenter leur gain les
conduira ces conomies qui rsultent du progrs de
la technique, des inventions, des mthodes perfectionnes
et qui, par leur gnralisation rapide, abaissent les prix
et constituent les tapes du progrs conomique 30 Selon

ou d'une province ne voit les intrts communs que par les yeux de quel-
ques dputs ... Il est des degrs par o l'on monte successivement du
simple au mieux et du mieux au parfait: la multitude y va d'elle-mme
par la communication, l'exemple et l'mulation, elle en suit toujours les
chelons, et ne se trompe jamais quand on la laisse faire, mais, quand
on prtend lui tracer le chemin et la diriger, malheur qui se trompe,
ou introduit la ngligence du ncessaire pour aller au superflu avant le
temps ... Qu'on laisse faire la multitude ... , elle apprendra que le passage
des marchandises d'un tat l'autre devrait tre aussi libre que celui de
l'air et de l'eau. Toute l'Europe ne devrait tre qu'une foire gnrale et
commune: l'habitant ou la nation qui ferait le mieux trouverait mieux
et profiterait davantage. L'loignement et les frais de voiture suffisent
faire prfrer les denres de son pays celles des autres; l o ces obs-
tacles cessent, l'tranger est prfrable notre compatriote, autrement
vous ruinez vos sujets dans leur commerce au lieu de le favoriser. (Let-
tre [anonyme] l'Auteur du Journal Oconomique, au sujet de la dissertation
sur le commerce de M. le marquis Belloni. Journal Oconomique, avril 1751,
p. 109, 110, 112, 113-114.)
30. Quelques malentendus se sont produits dans l'interprtation
d'une rserve qu'apportent les physiocrates cet abaissement ncessaire
des prix; les produits ou services des classes striles doivent tre pays le
moins cher possible, ce qui va de soi. Les produits agricoles doivent avoir
un bon prix. (Letrosne, Intrt social, chap. VII, 3.) N'est-ce pas ce que
rellement les agrariens modernes cherchent obtenir par les primes,
LES PHYSIOCRATES 97

Mercier de la Rivire, l'intrt personnel presse vivement


et perptuellement chaque homme en particulier de per-
fectionner, de multiplier les choses dont il est vendeur, de
grossir ainsi la masse des jouissances qu'il peut procurer
aux autres hommes, afin de grossir par ce moyen la masse
des jouissances que les autres hommes peuvent lui procu-
rer en change. Le monde alors va de lui-mme 31 .
Le laisser-passer vise non plus la libert intrieure,
mais la libert du commerce, surtout avec l'extrieur. Les
physiocrates, par l'effet d'une raction excessive contre
le mercantilisme, marquent moins d'enthousiasme pour
cette forme de l'activit conomique 32 Le commerce
extrieur, disent certains d'entre eux, n'est qu'un mal
ncessaire 33 . En effet, strile en lui-mme, comme tout
commerce, il est, plus que tout autre, coteux, puisqu'il
oblige de longs transports. L'utilit primordiale que lui
attribuaient pour l' emichissement de la nation les parti-
sans de la balance du commerce tombe, avec la conception
nouvelle de la richesse. L'abondance des mtaux pr-
cieux n'est plus l'indice de l'opulence des tats. L'argent,
espce de fleuve sur lequel on voiture toutes les cho-
ses commerables 34 , se proportionne de lui-mme aux

subventions et protections douanires? Il n'en est rien. Il ressort de l' exa-


men attentif des textes que le bon prix est celui qui n'est pas artificiel-
lement abaiss, qui est dtermin par la concurrence des consommateurs
abondants et riches dans un tat soumis l'ordre naturel.
31. Mercier de la Rivire, Ordre naturel et essentiel, chap. XLIV, p. 444
(d. Daire, p. 617).
32. Consulter sur ce point spcial: H. Truchy, Le libralisme co-
nomique dans les uvres de Quesnay, Revue d'conomie politique, 1899,
p. 925; F. Sauvaire-Jourdan, Les origines des ides libre-changistes en
France, mme revue, 1903, p. 589, 698; A. Dubois, Quesnay anti-mer-
cantiliste et libre-changiste, mme revue, 1904, p. 213; A. Deschamps,
tude sur les publications prcdentes, mme revue, mai 1905; P. Per-
mezel, Les ides des physiocrates en matire de commerce international (thse
Dijon, 1907).
33. Mercier de la Rivire, Ordre naturel et essentiel, chap. XXXVII, t. II,
p. 277 (d. Daire, p. 543).
34. Mercier de la Rivire, Ordre naturel et essentiel, chap. XLI, t. II,
p. 367 (d. Daire, p. 584).
98 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

besoins qu'en ont les nations, et il s'chappe, comme une


rivire dborde au-dessus des digues qui la contiennent,
lorsqu'on prtend lever artificiellement son niveau. Le
commerce extrieur n'est donc qu'un pis-aller pour les
nations auxquelles le commerce intrieur ne suffit pas
pour dbiter avantageusement les productions de leur
pays 35 . Le libre-change n'a pas la valeur d'un principe
essentiel de l'ordre.
Cependant, de nombreux arguments permettent ici
encore de conclure en faveur d'une libert absolue. Le
commerce extrieur amen par l'volution libre et natu-
relle de la production nationale donne un bon prix
au superflu de cette production. Il doit tre libre, parce
que et dans la mesure o il maintient un taux rmun-
rateur le prix des produits agricoles; il n'a pas pour rle
d'enrichir une nation au dtriment d'une autre, ce qui
est contradictoire, car on ne saurait vendre longtemps
quelqu'un qu'on appauvrit, qu'on prive de ses moyens
d'acquisition, mais il enrichit l'tat par l'augmentation de
ses cultures, corrlative l'extension de ses dbouchs,
la consommation tant la mesure de la reproduction 36 Il
est en outre conforme au droit naturel, l'intention de la
Providence n'ayant jamais t de rendre les nations tran-
gres les unes aux autres par rapport la communication
des biens; car cette interdiction de commerce n'est point
du tout ncessaire la distinction des territoires 37 .Enfin
la libert du commerce extrieur est la consquence du
droit de proprit: tant pour le producteur qui a droit de
ne cder ses produits qu'au prix ncessaire que dtermine
un dbouch plus vaste, que pour le consommateur qui
a droit d'avoir pour son argent la quantit de production
qui y correspond valeur pour valeur gale.

35. Quesnay, Du commerce, d. Oncken, p. 484.


36. Mercier de la Rivire, op. cit., chap. XXXVII, t. II, p. 271 (d.
Daire, p. 545).
37. [Letrosne], Lettres un ami sur les avantages de la libert du com-
merce des grains et le danger des prohibitions (Amsterdam, 1768, p. 57).
LES PHYSIOCRATES 99

On comprend ainsi l'nergique conclusion de l'cole,


telle que la formule un de ses derniers reprsentants.
Nous la demandons, dit-il en parlant de la libert du
commerce extrieur, pleine, entire, irrvocable, sans
exception ni restriction quelconque, parce que nous la
soutenons, bonne, utile, favorable partout et en toutes
circonstances. Ce n'est pas prcisment l'exportation que
nous demandons, c'est la libert indfinie 38

38. Lestrone, op. cit., p. 9. Cf. Schmid d' Avenstein, Principes de la


lgislation universelle, liv. VIII, chap. IV. L'auteur recommande d'appli-
quer aux nations, membres de la socit universelle, le mme rgime
qu'aux membres d'une socit particulire, c'est--dire la libert illimi-
te, entire et permanente des changes, et il spcifie qu'on a eu le plus
grand tort, en reconnaissant les avantages de la libert du commerce en
gnral, de faire parfois une exception l'gard de celui des bls. C'est
prcisment parce que le bl est la denre la plus ncessaire la nourri-
ture des peuples que son commerce doit jouir de la plus grande libert
d'importation et d'exportation. Il est remarquer que les physiocra-
tes, proccups de rechercher le gouvernement le plus avantageux au
genre humain , traitent en gnral cette question du libre-change avec
un esprit cosmopolite, que F. List reprochera plus tard, et tort, toute
l'cole librale. (Syst. d'con. polit. nation., liv. II, chap. 1.) Ils appliquent
donc, la diffrence de D. Hume et d'A. Smith, le principe de Turgot qui,
en 1770, crivait M 11e de Lespinasse: Quiconque n'oublie pas qu'il y a
des tats politiques spars les uns des autres et constitus diversement,
ne traitera jamais bien aucune question d'conomie politique. (Corres-
pondance, Lettres, VIII, d. Guillaumin, t. II, p. 800.) Il est un physiocrate
cependant qui fait exception la rgle et chez lequel il est intressant de
relever la proccupation d'accommoder le libre-change aux ncessits
de l'indpendance nationale. C'est Le Moine de Belle-Isle qui collabora
la Gazette du Commerce, et publia en 1764 un Mmoire sur la libert de
l'exportation et de l'importation des grains. Il y examine notamment la situa-
tion d'une nation libre-changiste en cas de guerre, et, par des arguments
que dveloppera Ricardo, il carte comme chimrique le danger pour
elle d'tre prive de subsistances: Quand mme il arriverait alors que
les anciens magasins et l'excdent de nos rcoltes fussent puiss, il serait
toujours facile de s'en procurer; toutes les nations maritimes de l'Europe
ne seront pas en guerre en mme temps avec celles contre lesquelles nous
combattrons; pourvu qu'il en subsiste quelques-unes de neutres, elles
suffiront pour importer ce qui nous sera ncessaire. L'appt du gain fera
mme affronter nos ngociants le danger d'tre pris, et ceux mmes des
nations ennemies travailleraient nous en procurer sous des pavillons
emprunts, l'intrt personnel tant toujours au-dessus de toute autre
100 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

Aucune conclusion ne conviendrait mieux d'ailleurs


cet examen rapide des thories conomiques des physio-
crates que celle mme du livre que nous venons de citer.
LAISSEZ FAIRE ET LAISSEZ PASSER, c'est ces deux
points que se rduisent les lments et toute la doctrine de
l'industrie et du commerce ... L'administration est d'autant
plus parfaite qu'elle est plus conforme ces deux maximes
et qu'elle tend se dcharger de ce poids norme dont elle
s'tait elle-mme accable dans des temps o les administra-
teurs avaient cru devoir embrasser tous les dtails et avaient
entrepris de tout grer par eux-mmes. Lorsque l'adminis-
tration claire des vrais principes vient reconnatre qu'il
n'appartient pas aux hommes de faire mieux que la nature,
ni d'imaginer pour le commerce et l'industrie de meilleures
lois que la libert, toute son tude doit tre de se rapprocher
de l'ordre, et, pour cela, il s'agit, non de faire, d'ordonner,
de prohiber, de rglementer, mais, de dfaire, d'laguer, de
dtruire, d'abattre tout ce qui s'oppose la libert 39

IV. Les thories politiques et fiscales des physiocrates

La conception physiocratique est trop vaste pour ne pas


dborder le terrain conomique. Une doctrine politique
est en troite corrlation avec celles de leurs thories que
nous avons examines 40 Elle est digne d'attention pour ce

considration, surtout pour des commerants dont la profession et le but


est de s'enrichir. (P. 25.)
39. Letrosne, Lettres un ami ... , p. 158-159.
40. L'essentiel des thories politiques des physiocrates se trouve
contenu dans l'Ordre naturel et essentiel des socits politiques de Mercier
de la Rivire, notamment dans les vingt-six premiers chapitres qui ne
sont pas reproduits dans la Collection des grands conomistes. Il est bon de
se reporter, en outre, aux tudes publies par Quesnay, dans les Ephm-
rides du citoyen en 1768 et intitules: Analyse du gouvernement des Incas
du Prou et le Despotisme de la Chine. Sur l'admiration professe par les
physiocrates pour la Chine, monarchie agricole soumise de toute anti-
quit un gouvernement uniforme, qui leur donna sans doute l'ide du
despotisme lgal et sur les critiques qu'elle appelle leur documenta-
LES PHYSIOCRATES 101

qu'il y a de surprenant voir un systme de despotisme


politique sortir sans contradiction d'un systme de libert
conomique illimite.
l'tat physiocratique incombe une triple fonction:
d'abord organiser une police, une justice et une arme, est-
-dire assurer l'ordre public tant l'intrieur qu' l'extrieur.
En second lieu, assumer la charge des ouvrages d'utilit
publique qu'un individu ne peut entreprendre seul et qui
sont cependant ncessaires l'accroissement du produit
net et au bien-tre commun. Enfin, et ce n'est pas la moins
essentielle de ses tches, l'tat doit faire connatre l'ordre
naturel, organiser l'instruction de tous les citoyens, les ame-
ner accepter de faon consciente, intelligente et rflchie
les lois naturelles et faciliter leur harmonieuse action.
Cet tat ne saurait tre qu'une monarchie absolue et
hrditaire, runissant dans la mme main le pouvoir
lgislatif et excutif, dessein d'assurer lui-mme et
constamment l'observation des lois qu'il dicte, dlguant
seulement le pouvoir judiciaire pour surveiller les cas
particuliers de leur application. Le monarque sera donc
un despote, mais, au despotisme arbitraire, domin par
les intrts d'un homme ou d'une coterie, celui qui com-
mande et ne gouverne pas, il substituera le despotisme
clair ou despotisme lgal, celui qui se borne appli-
quer les lois videntes de l'ordre naturel. C'est prcis-
ment parce que ces lois nous sont rvles par l'vidence,
plus immdiatement saisissable par un individu que par
une collectivit, que le pouvoir doit appartenir un indi-
vidu. Mais il faut bien entendre que son autorit est tout
entire subordonne l'autorit des lois naturelles. Il n'est

ti on, consulter l'article de Virgile Pinot, Les physiocrates et la Chine au


xvm sicle , Revue d'histoire moderne et contemporaine, dcembre 1906.
ct de Quesnay et de Mercier de la Rivire, qui reprsentent le pur
absolutisme physiocratique, il faut faire une place au courant plus lib-
ral et plus dcentralisateur, reprsent par Dupont de Nemours et par
Letrosne, et qui aboutit un projet d'Assembles provinciales (Cf. A. Eis-
mein, L'Assemble nationale propose par les physiocrates, Bulletin de
l'Acadmie des Sciences morales et politiques, sept-oct. 1904, p. 397.
102 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

que leur interprte, et le despote nous apparat moins


comme un homme que comme une divinit bienfaisante .
Il faut ajouter que la nation de mieux en mieux instruite
de l'ordre sera mise mme de contrler perptuellement
l'interprtation qu'en fournit le souverain 41 Il faut enfin
considrer qu'un intrt commun unit indissolublement
ce dernier ses sujets. Eux et lui sont copropritaires du
produit net et sont galement obligs de pourvoir son
constant accroissement. Seul en effet le produit net fournit
au chef de la nation les ressources qui lui sont ncessaires
et il les prlve non par des emprunts, qui grvent indfi-
niment le budget et qui donnent lieu de nfastes spcu-
lations 42, mais par l'impt.
L'impt ne peut atteindre la richesse que l o elle se
trouve, c'est--dire dans le produit net. Ni les cultivateurs
ne le peuvent payer sans diminuer leurs avances, ni les
classes striles qui ne produisent aucun revenu propre.
Une incidence fatale et rigoureuse reporte ncessairement
la charge fiscale, par hausse des salaires, ou restriction des
consommations, ou restriction des avances, sur la classe
des propritaires. Cette incidence, si elle est mconnue,
entrane des frais inutiles, des rpercussions nuisibles,

41. Cette conception singulire de la souverainet inspire Barde de


l'Abbaye les plus judicieuses critiques. Il montre l'trange situation du
despote lgal, simple organe ou instrument de lois qui ont pu tre faites
mille annes avant lui et qui est bien moins puissant qu'un Bourguemai-
tre de la plus petite ville de l'Empire (op. cit., p. 29). M. Mercier pr-
tend que l'vidence est ncessaire aux lois: il donne tous les sujets le droit
d'examiner si la loi a l'vidence et les qualits requises; chaque sujet ayant
ce droit d'examen a celui d'admettre ou de rejeter la loi; les peuples, par
consquent, en dsapprouvant ou confirmant chaque loi, ne laissent au
lgislateur que la permission de la proposer. Cet tat devient donc dmo-
cratique ou peu prs, avec cette diffrence encore, que ce n'est pas toute
la nation collectivement qui donne la force la loi, mais que chaque par-
ticulier a privativement ce droit. D'o l'on doit conclure que chacun des
membres de la socit devant tre assur de l'vidence de la loi avant de
l'admettre, et tant presque impossible la nature humaine de former des
propositions que le sentiment vari de tous les hommes puisse approuver,
jamais aucune loi n'obtiendrait sa sanction. (P. 19-20.)
42. Quesnay, Maximes gnrales du gouvernement, 30.
LES PHYSIOCRATES 103

qui aggravent le poids de l'impt. Il est donc de l'essence


de l'impt d'tre unique et de porter directement sur les
propritaires fonciers. La nature a galement prescrit les
rgles de sa leve. II ne saurait tre dtermin dans sa quo-
tit ni par le souverain qui serait tent de porter atteinte
la proprit, ni par les propritaires qui rduiraient l'ex-
cs le revenu public. Il doit donc tre proportionnel la
richesse disponible, suivre les oscillations du produit net
et tre toujours tel que le sort des propritaires soit prf-
rable tout autre tat, ce qui interdit toute vexation et tout
prlvement exagr 43
ce systme fiscal, une objection pratique n'allait
pas tarder tre faite. Le margrave de Bade, plus fru
qu'homme du monde des doctrines physiocratiques; eut
un jour l'ide de les appliquer dans ses petits tats 44 et il
commena prcisment par substituer aux impts directs
et indirects l'impt unique sur le produit net. Les rsultats
furent lamentables. Vainement, le margrave consulta sur
les causes de cet chec ses matres et amis et notamment le
marquis de Mirabeau. Il n'en obtint que des dissertations
mtaphysiques hors de propos, o s'talait un immense
mpris des contingences humaines au regard des splen-
deurs de l'ordre ternel. Il semble qu'une des principales
difficults auxquelles il se heurta fut de calculer le produit
net. Les physiocrates avaient nglig ce dtail, Quesnay se
bornant signaler la difficult, sans la rsoudre 45, d'autres
semblant assimiler le produit net au fermage. Or, dans le

43. C'est ce que semble avoir oubli Voltaire, dans l'amusante


critique du systme des physiocrates, qui fait l'objet du conte intitul:
L'Homme aux quarante cus.
44. Sur ce trs curieux essai d'application de la doctrine physiocra-
tique, consulter en particulier: phmrides du citoyen, anne 1771, t. IV
VII; Letrosne, De l'ordre social, Discours VIII, note 7; Emminghaus:
Karl Friedrich's Von Baden Physiocratische Verbindungen, Bestrebungen und
Versuche, Jahrbcher fr National OEkonimie, 10e anne, 1872, p. 1 et suiv.;
Garon, Un prince allemand physiocrate, Revue du droit public et de la science
politique, 1895, t. II, p. 85.
45. Quesnay, Maximes gnrales du gouvernement ... , 5 (note).
104 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

Grand-Duch de Bade, pays de petite proprit, le fer-


mage tait rare. Comment taxer les petits propritaires?
La difficult tait telle qu'en fait ceux du margrave avaient
t ruins du coup, mis dans l'impossibilit de payer, tan-
dis que le reste de la population profitait de la suppres-
sion des impts indirects pour s'adonner sans rserve
l'ivrognerie.
Il n'y aurait pas lieu d'insister sur cette msaventure, si
elle ne nous amenait formuler contre le systme physio-
cratique tout entier une critique fondamentale qui montre
dans quelle voie dangereuse le libralisme naissant s'en-
gageait avec lui. Les physiocrates ont t abuss, comme
A. Smith l'a justement remarqu, par l'intemprance de
leur esprit spculatif. Chacune des vrits qu'ils expo-
sent et dont l'vidence les blouissait devient de ce chef
et insensiblement une erreur 46 Il est faux, parce que trop
absolu, d'attacher la production agricole cette impor-
tance primordiale dans l'conomie nationale. Rien ne
vient de rien. L'agriculture qui semble accrotre la somme
des richesses matrielles est une transformation, elle aussi,
d'lments prexistants 47 et qui peut tre trop coteuse

46. Il faut avouer, dit l'Observateur anglais, que de ces axiomes


clairs, irrsistibles dans la spculation, ils en ont tir des corollaires qui
peuvent tre trs fautifs dans la pratique. (t. 1, p. 288). C'est aussi sur ce
point que porte la critique de Barde de l'Abbaye, lorsqu'il rpte sous
des formes diverses que toutes les propositions qu'on veut absolument
rendre gnrales ne peuvent s'accorder avec aucune opration de politi-
que qui est toujours relative. (Op. cit., p. 106.)
47. Personne n'a le don de crer de la matire. La nature elle-mme
ne le peut pas. J.-B. Say, Trait d'conomie politique, liv. 1, chap. 1, d.
Guillaumin, p. 60. Barde de l'Abbaye oppose la mme observation
Mercier de la Rivire: Les laboureurs emploient une matire qui, aug-
mentant en quantit, se multiplie et cre par l une nouvelle valeur; nous
ne devons point envisager cette matire premire comme tant inutile par
elle-mme: ces semences ont leur prix comme le cuivre en a, avant que
l'ouvrier en ait form un chaudron; les arts emploient les semences, aug-
mentent leur prix et leur valeur, par les travaux des laboureurs, comme
la matire que tous les autres arts fabriquent, augmente les siens par les
travaux des artisans ... Nous trouvons des verriers qui crent des verres et
des cristaux de toute espce, avec des cendres ou autres matires absolu-
LES PHYSIOCRATES 105

pour certains tats cependant florissants 48 Sans doute,


l'change n'est pas crateur de richesses, mais cependant
des nations peuvent s'enrichir par lui et fonder sur lui une
prosprit durable. Il est faux, parce que trop absolu, de
voir dans la proprit la rcompense d'un travail dont le
propritaire fera ncessairement bon usage. Il est faux de
voir dans la concurrence un rgime amenant ncessaire-
ment le bon march et suffisant lui seul viter les crises.
Il est dangereux de remettre un homme une autorit des-
potique, parce que l'intelligence est faible devant l'intrt
et que l'exacte interprtation des lois naturelles ne tient
pas devant certaines proccupations d'un autre ordre. Il
est faux enfin, parce que trop absolu, que l'incidence de
l'impt soit aussi simple et ait ses victimes fatalement
dsignes.
Si nous cherchons la cause profonde de cette faiblesse
des thories physiocratiques, nous ne la pouvons trouver,
mon sens, qu'en remontant aux caractres gnraux
de leur philosophie sociale. Les physiocrates ont t des
rationalistes. Ils ont cru que la raison pouvait nous gui-
der, que nous pouvions par elle parvenir raliser la jus-
tice et l'ordre absolus. C'tait pour leur doctrine comme
pour toute doctrine sociale un germe de mort, puisqu'il

ment inutiles: ces cendres et ces terres sont la verrerie ce que les semen-
ces, matires trs utiles, sont l'agriculture. (Op. cit., p. 39, 41.)
48. Cette critique est trs judicieusement dveloppe par Barde de
l'Abbaye. Il fait remarquer que la production agricole n'est pas toujours
un principe de richesses pour une nation. Les diffrentes provinces qui
ont servi ou qui servent encore de greniers aux autres sont constamment
soumises et dans la dpendance. Ainsi en a-t-il t de l'gypte et de la
Sicile vis--vis de Rome, ainsi en est-il au xvme sicle de la Pologne et de
la Barbarie. Il soutient, au contraire, que l'agriculture n'est un tat
que ce qu'une nourrice est l'ducation d'un enfant. Tant que l'tat et
l'enfant n'ont besoin que de manger, l'agriculture et la nourrice satisfont
au moment; mais elles sont l'une et l'autre presque inutiles une mul-
titude innombrable d'autres besoins; et, pour me servir toujours de la
mme comparaison, je dirai que, comme on trouve les moyens d'lever
un enfant sans nourrice, en substituant son lait d'autres aliments tran-
gers, de mme l'tat peut se passer de l'agriculture, en se procurant le
produit des agriculteurs trangers. (Op. cit., p. 34-35.)
106 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

devait les conduire mettre l'absolu dans un domaine


qui ne comporte que le relatif, la recherche patiente d'une
vrit incertaine, la prudence et la tolrance intellectuel-
les, enfin, qui sont pour les conomistes, non seulement
l'honntet, comme on disait au grand sicle, mais la
sagesse.
Chapitre IV

La constitution du libralisme doctrinal en Angleterre:


D. Hume et A. Smith

Pendant que les physiocrates donnaient en France


une premire forme doctrinale au libralisme, un mme
travail d'laboration s'accomplissait en Angleterre, sous
l'influence des mmes ncessits de fait, conduisant aux
mmes applications mancipatrices et cependant pro-
fondment diffrent; si profondment mme, qu'il faut
remonter, pour en prendre exactement conscience, au-del
des dissentiments conomiques, au-del mme des diff-
rentes philosophies sociales, jusqu' l'opposition de deux
tempraments: chez les physiocrates, le temprament latin
port la spculation, l'enthousiasme, mconnaissant
au besoin le rel pour suivre l'ide; avec Hume et Smith,
le temprament anglo-saxon limitant la spculation au
domaine des faits saisissables, une fin immdiatement
utile et subordonnant sans cesse l'ide aux contingences
et la relativit du milieu rel. D'o vient l'antipathie de
Hume, tout au moins, non seulement pour la thse phy-
siocratique, mais pour les hommes mmes qui la repr-
sentent. ]'espre, crit-il plaisamment Morellet, que
dans votre ouvrage vous les foudroierez, les craserez, les
broierez et les rduirez en poussire et en cendres! C'est en
effet la collection d'hommes la plus chimrique et la plus
arrogante qui existe aujourd'hui depuis l'annihilation de
108 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

la Sorbonne 1 D'o vient aussi chez A. Smith la critique


mle d'ironie qu'il fait des imaginations trop vives de
quelques mdecins trs spculatifs 2 .
Inversement la communaut de temprament tablit les
relations les plus troites entre les auteurs qui ont collabor
la constitution du libralisme anglais: les reprsentants
de l'cole du sens moral d'abord, dont Hutcheson, ami
et correspondant de Hume, professeur l'Universit de
Glasgow d'A. Smith, qui devait lui succder dans la chaire
de philosophie morale, Mandeville d'autre part, Hume et
Smith enfin. Pour ces deux derniers, il faudrait parler pour
tre exact d'une quasi-collaboration. D. Hume, plus g
que Smith, plus occup de philosophie que d'conomie
politique, lui sert de mentor, l'encourage au travail, lui
fournit les documents qu'il n'a pas le temps d'utiliser lui-
mme, discute avec lui et forme vritablement son esprit.
Nous tudierons donc ensemble Hume et Smith en les
compltant l'un par l'autre. La similitude parfaite de leurs
deux systmes est incontestable et n'a pas lieu de surpren-
dre: A. Smith a mis en forme et dvelopp, comme elle le
mritait, l'uvre conomique bauche par Hume 3 . Il

1. Hill Burton, Life and Correspondence of David Hume, 2 vol. in-8,


Edinburgh, 1846, t. II, p. 427.
2. A. Smith, Richesse des nations, liv. IV, chap. IX, (d. Guillaumin,
t. II, p. 321).
3. Pour la bibliographie relative ces deux auteurs, se reporter
notre tude: L'uvre conomique de David Hume (thse Paris, 1902, Rous-
seau, d.), et Hector Denis, Histoire des systmes conomiques et socialistes,
t. I, p. 351 et suiv. Les Discours politiques de Hume, parus en 1752, ont
t publis par Daire, en 1847, dans la Collection des grands conomistes (t.
XIV, Mlanges, 1rpartie), et, sous une forme plus complte et plus fidle,
par Lon Say dans la Petite bibliothque conomique (Paris, Guillaumin).
Pour l'ensemble de l'uvre de Hume, il y a lieu d'employer soit l'dition
anglaise publie dimbourg en 1826 : The philosophical Works of David
Hume (4 vol. dont les 3 et 4 ont t rdits en 1875 et 1889 par Green
et Grose sous le nom de Essays, Moral, Political and Literary), soit la plus
gnrale des traductions franaises, uvres philosophiques de M. D. Hume,
traduites de l'anglais Londres (Paris), 1788, 7 vol. in-12.
Les deux principales uvres d'Adam Smith ont fait l'objet de trs nom-
breuses ditions et traductions. Nos citations seront empruntes aux deux
O. HUME ET A. SMITH 109

avait assez faire et sa personnalit tait suffisante pour


que ses Recherches sur la nature et les causes de la richesse des
nations, lorsqu'elles parurent en 1776, ne perdent rien, de ce
chef, en originalit. Il est superflu, d'ailleurs, d'insister sur
l'influence capitale de cet ouvrage que W. Pitt, Huskisson,
Cobden, Rob. Peel, Gladstone proclament leur livre de
chevet, que les libraux anglais contemporains n'ont pas
oubli, qui a t traduit dans toutes les langues et dont la
rputation est universelle, tel point qu'A. Smith a cette
tonnante fortune d'tre, avec Bastiat, le seul des cono-
mistes dont le grand public connaisse le nom.

1. L'cole anglaise

Le livre d'A. Smith comme les Discours politiques de


Hume sont deux uvres troitement rattaches la phi-
losophie de leurs auteurs. L'conomie politique fait, de
leur temps, partie d'un ensemble de questions de divers
ordres, groupes sous le nom de philosophie morale. Les
recherches conomiques y sont prcdes d'une tude de
la thologie naturelle, de la morale et de la jurisprudence
naturelle ou science des lois naturelles, indpendantes des
lgislations positives. A. Smith ne put, comme ille dsi-
rait, reconstituer par crit le cycle complet qu'il avait par-
couru dans ses leons orales. Deux ouvrages seulement,
dans cette entreprise trop vaste, ont pu tre achevs: la
Thorie des sentiments moraux et la Richesse des nations. Il
est donc indispensable de les replacer dans leur milieu et
de montrer par quel enchanement d'ides la philosophie
nous achemine aux tudes conomiques.
Cette philosophie ne saurait tre rapproche de celle
des physiocrates que par un de ses caractres : par ce qui

suivantes: Thorie des sentiments moraux, trad. de la marquise de Condorcet


(Guillaumin, Bibliothque des Sciences morales et politiques, 1860), et Recher-
ches sur la nature et les causes de la richesse des nations, trad. de Germain Gar-
nier, publie dans la Collection des grands conomistes, t. V et VI (1843).
110 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

reste en elle de thiste et d'optimiste, A. Smith, moins


dgag que Hume de la mtaphysique, croit reconnatre
dans les choses humaines l'action d'une main invisible
qui nous conduit notre insu et qui fait natre l'ordre dans
nos relations. Sans doute, il y a plutt l, chez Smith, une
mtaphore suggestive que l'affirmation d'une foi irraison-
ne, mais l'ide thiste est dans son esprit. Elle suffit ame-
ner, comme nous le verrons, par l'optimisme qui marche
avec elle, des conclusions parfois trop simples et la solu-
tion incomplte de certaines difficults conomiques. Deux
autres caractres suffisent opposer nettement cette philo-
sophie celle des Physiocrates: elle est en effet empirique
et raliste.
Empirique, elle oblige tout d'abord rejeter la mta-
physique, effet strile de la vanit de l'homme qui veut
follement pntrer des sujets pour lesquels son enten-
dement n'est pas fait 4 . Cet entendement, en effet, est
born. L'esprit reoit passivement les impressions du
dehors. L'impression ou perception vive devient ide ou
perception faible. La mmoire conserve les ides, l'imagi-
nation les combine diversement, mais le jeu de ces com-
binaisons dans l'esprit est soumis un processus naturel:
les ides s'associent suivant certaines lois que rvle la
psychologie. L'association des ides, principe essentiel
de la vie de l'esprit comme l'attraction est principe du
monde physique, mettant en pleine lumire la passivit
absolue de l'intelligence, fonde la psychologie sur la sen-
sibilit, la morale sur le sentiment. La raison ne nous fait
connatre que des relations abstraites: elle ne nous incite
pas agir 5

4. Hume, Essais sur l'entendement humain. Des diffrentes espces


de philosophie, uvres philosophiques, t. I p. 60.
5. Si, par raison, on entend, selon la proprit de l'expression, ce
jugement de l'homme qui dcide du vrai ou du faux, il me parat clair
comme le jour que la raison ne peut jamais influer elle-mme et comme
motif sur la volont, et qu'elle ne le peut que par l'intervention de quel-
que penchant ou de quelque passion. Les relations abstraites des ides ne
sont pas des objets de volition; ce ne sont que des objets de curiosit;
D. HUME ET A. SMITH 111

Cependant l'esprit dcouvre une certaine rgularit


dans ses impressions. L'association des ides fait qu'aprs
l'apparition d'un phnomne nous attendons un autre
phnomne qui d'ordinaire suit le premier. Une boule de
billard est heurte par une autre. Nous attendons qu'elle
se meuve. Lorsque l'exprience suffisamment renouvele
a confirm notre attente, nous appelons le premier phno-
mne cause, et le second effet. Aux relations constantes qui
nous semblent exister entre les causes et les effets, nous
donnons le nom de: lois.
L'existence et la dcouverte de ces lois sont la fois
ncessaires et suffisantes pour que nous agissions. Elles
sont ncessaires, parce qu'elles nous permettent la prvi-
sion et que dans la plus simple de nos dterminations, il
y a une prvision rudimentaire. Nous prvoyons qu'en
mettant un pied devant l'autre nous pourrons avancer.
Si cette facult de prvision nous fait dfaut nous restons
immobiles. Elles sont, d'autre part, suffisantes pour que
nous agissions. Il n'est pas indispensable que nous com-
prenions dans leur essence les relations entre phnom-
nes. Il suffit que nous constations leur constance et leur
rgularit 6 Chercher au-del est une entreprise vaine.
Il est un point o il faut s'arrter dans la recherche des

et les choses de fait, d'un autre ct, lorsqu'elles ne sont ni bonnes ni


mauvaises, lorsqu'elles ne sont suivies ni de dsir ni d'aversion, nous
sont tout fait indiffrentes; connues ou ignores, bien ou mal aper-
ues, nous n'y trouvons aucun motif qui nous excite agir. Ce que dans
un sens populaire on nomme raison, cette raison que les docteurs de
morale exaltent si fort, n'est au fond qu'une passion moins turbulente
que les autres, qui embrasse un plus grand nombre d'objets et qui,
voyant ces objets de plus loin entrane la volont par une pente douce
et moins sensible. Cet homme, disons-nous, est assidu l'exercice de
sa profession par un principe de raison; mais ce principe n'est autre
chose qu'un dsir tranquille de s'enrichir et de prosprer; tre juste
par raison, c'est l'tre parce qu'on veut avoir un caractre et une bonne
rputation. Hume, Rflexions sur les passions, 5, uvres philosophi-
ques, t. IV, p. 54-55.
6. Cf. lie Halvy, La formation du radicalisme philosophique, t. 1, La
jeunesse de Bentham, Paris, Alcan, 1901, p. 2 et suiv.
112 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

causes, et, dans chaque science, il y a des principes au-


del desquels on n'en trouve pas de plus gnraux 7
La mthode qui convient la recherche scientifique
ne saurait tre, en de telles conditions, ni la dduction
partant d'entits mtaphysiques incertaines, ni l'appel
l'vidence, tout au moins comme critrium absolu de la
certitude. Ce doit tre la mthode exprimentale, l' obser-
vation, l'introspection, l'exprimentation quand elle est
possible. Son plus utile auxiliaire est l'histoire 8, employe
non pas comme par les historistes modernes tudier ce
qui passe, ce qui change et se transforme, mais recher-
cher si, dans l'vidente volution des choses, il n'y a pas
quelques vrits stables, quelques donnes constantes,
quelques uniformits en un mot qui nous permettent de
contrler l'exactitude des lois conomiques et d' ten-
dre nos prvisions, sans nous amener jamais croire que
ces principes aient une valeur ternelle et absolue 9
En second lieu cette philosophie est raliste. L'objet
de son examen ne sera ni l'homme abstrait, ni l'humanit

7. Hume, Essais de morale, section V, uvres philosophiques, t. V,


p. 109, note.
8. La principale utilit de l'histoire consiste dcouvrir les prin-
cipes constants et universels de la nature de l'homme, considre dans
tous les tats et dans toutes les situations de la vie; c'est elle qui nous
fournit les matriaux d'o nous tirons nos remarques sur les ressorts
rgls des actions humaines. Ces rcits de guerre, d'intrigues, de factions
et de rvolutions sont autant de recueils d'expriences qui servent au
politique et au philosophe moral tablir les principes de leurs doctrines,
de la mme faon que le physicien, le naturaliste apprend connatre la
nature des plantes, des minraux et des autres objets. Hume, Essais sur
l'entendement humain, VIII. Sur la libert et la ncessit, uvres philosophi-
ques, t. 1, p. 222-223.
9. Il y a une mprise o les philosophes me paraissent tomber
tous sans exception. C'est de trop resserrer leurs principes et de ne tenir
aucun compte de cette varit que la nature affecte si fort dans toutes ses
productions. Un philosophe s'attache un principe favori qui lui fournit
quelques bonnes explications; aussitt il veut y soumettre tout l'univers
et y rduire tous les phnomnes, ce qui le jette dans des raisonnements
forcs et dans des absurdits sans nombre. Hume, Les quatre philoso-
phes: Le Sceptique. uvres philosophiques, t. II, p. 185.
D. HUME ET A. SMITH 113

idale, pacifique et instruite, ni la justice absolue ni le


concept vide de droits naturels. Ce sera l'homme vivant,
avec sa connaissance borne, son activit soumise d'hum-
bles passions, seule ralit que nous donne la nature. Dans
la socit, dans l'tat, elle ne verra que des groupements
d'individus valant ce que valent ces individus. Or l'indi-
vidu est perfectible: il n'est pas parfait. Il s'amliore len-
tement et progressivement par l'exprience et l'ducation,
mais c'est folie que de vouloir le rendre vertueux par
systme 10 La sagesse en politique est au contraire de le
considrer comme une canaille 11 .Ce n'est pas dire que
cet tre soit insociable: sa faiblesse et ses besoins l'obligent
au contraire vivre en socit et l'unissent ses sembla-
bles en une solidarit de fait 12 troite bien que toujours
subordonne son intrt. Certains de ces groupements
d'individus ont une vie autonome. Ce sont les nations,
autre ralit dont il faut tenir compte, groupements sou-
vent hostiles les uns aux autres et dont la solidarit ne
peut reposer que sur une communaut d'intrts. ct
de l'ordre conomique universel, il y a l'ordre conomique
national.
Tels sont les principes philosophiques gnraux qui
dominent les sciences morales et conomiques comme
les sciences physiques. La science introduit l'ordre dans
le chaos des phnomnes apparemment dsordonns en
y discernant l'action de certains principes naturels. Ces
principes sont gnralement simples ou vont en se sim-
plifiant avec le progrs. Les systmes du monde imagi-
ns par Copernic et Ptolme sont plus compliqus que

10. Hume, op. cit., p. 207.


11. Hume, Essais moraux et politiques, se essai: L'indpendance du Par-
lement. (uvres philosophiques, t. VI, p. 99.)
12. Quand on considre les socits, on a de la peine y trouver
une action isole et entirement complte en elle-mme. Les hommes y
dpendent si fort les uns des autres qu'ils ne sauraient presque rien faire
qui ne tienne leurs rapports mutuels: nul agent n'y peut parvenir son
but sans tre secouru des autres. Hume, Essais sur l'entendement humain,
VIII. Sur la libert et la ncessit, uvres philosophiques, t. 1, p. 232-233.
114 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIDRALE CLASSIQUE

celui de Newton. Ce dernier a vu dans l'univers une vaste


machine merveilleusement agence et obissant quel-
ques principes simples: gravitation, attraction, pesanteur.
Pourquoi n'y aurait-il pas de principes analogues dans les
sciences sociales? Telle est la question fondamentale de
ce qu'on a trs heureusement appel un essai de new-
tonianisme appliqu aux choses de la politique et de la
morale 13 . Or ces principes existent. En morale, A. Smith
croit voir en action le principe de la sympathie. Dans la
vie conomique qu'il a soin de distinguer de la vie morale,
le principe de mouvement a t dgag par Mandeville:
c'est l'intrt. C'est l'intrt qui fonde et qui fait subsister
la socit conomique qui est une socit marchande,
qui subsiste entre les hommes comme entre les marchands
par le sentiment de son utilit et sans affection rciproque
entre les individus. Contrarier ce principe, c'est dsorga-
niser la machine sociale 14 Servir son action, c'est rendre
de plus en plus parfaite l'harmonie qui nat d'elle-mme
lorsque chaque individu est abandonn son occupa-
tion naturelle : prendre soin de lui et s'occuper de ses
affaires. Examinons donc le mcanisme de ce jeu harmo-
nieux des intrts individuels ralisant les deux objets dis-
tincts de l'conomie politique: le premier, de procurer au

13. lie Halvy, op. cit., p. 4. Cf. G. de Molinari: J'ai autant de foi
dans le principe de la division du travail et de l'change, que j'en puis
avoir dans la loi de la gravitation universelle. Journal des conomistes, 15
fvrier 1849, p 280.
14. Telle est, d'aprs A. Smith, l'uvre nfaste des rformateurs uto-
pistes, qui s'imaginent pouvoir, dessein de donner corps leurs rve-
ries, disposer des individus, comme font les joueurs des pices d'un jeu
d'checs. C'est oublier que les pices d'un jeu d'checs n'ont d'autre
principe de mouvement que la main qui les dplace, tandis que, dans
le grand jeu des socits humaines, chaque partie a un principe de mou-
vement qui lui est propre et qui est absolument diffrent de celui dont le
lgislateur a fait choix pour le lui imprimer. Quand ces deux principes
de mouvement concident et ont la mme direction, le jeu de la machine
sociale est facile, harmonieux et prospre; s'ils sont opposs l'un l'autre,
le jeu est discordant et funeste et la machine sociale est bientt dans un
dsordre absolu. Thorie des sentiments moraux, partie VI, sect. II, chap.
II, trad. franaise, p. 273.
D. HUME ET A. SMITH 115

peuple un revenu ou une subsistance abondante, ou pour


mieux dire, de le mettre en tat de se procurer lui-mme
ce revenu ou cette subsistance abondante; le second ... de
fournir l'tat ou la communaut un revenu suffisant
pour le service public 15 .

II. Le systme de libert naturelle

Le travail annuel d'une nation , dit A. Smith, est


le fonds primitif qui fournit sa consommation annuelle
toutes les choses ncessaires et commodes la vie. Et ces
choses sont toujours ou le produit immdiat de ce travail
ou achetes des autres nations avec ce produit 16 Ainsi
le travail est la source fondamentale de toutes les riches-
ses de la nation, travail de la nature qui dans l'agriculture
s'ajoute celui de l'homme et qui, sans coter aucune
dpense, a cependant sa valeur aussi bien que celui des
ouvriers les plus chers , travail de l'homme ncessaire
pour diriger la fertilit naturelle, et qui, dans l'industrie,
est seul en cause, aux yeux d'A. Smith, tout au moins, qui
mconnat singulirement le rle des forces naturelles
dans la production industrielle.
Le travail est donc, l'encontre de la thorie physiocra-
tique, considr comme productif, comme l'origine mme
de la production. Sans doute, le travail manufacturier
n'accrot pas la quantit de matire utile existante, mais il
conserve la matire transforme la valeur des consom-
mations faites pour atteindre ce rsultat. Il est donc pro-
ductif, comme l'est le mariage qui reproduit un fils et une
fille pour remplacer le pre et la mre. De plus il aug-
mente l'utilit de la matire. Il augmente donc sa valeur

15. A. Smith, Richesse des nations, liv. IV, Introduction, (d. Guillau-
min, t. Il, p. 1).
16. A. Smith, op. cit., liv. I, Introduction, (d. Guillaumin, t. I, p. I).
Cf. Hume: Toute chose au monde s'achte par le travail... Discours
politiques, d. Daire, p. 15.
116 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

d'change. Si l'humanit, considre par les physiocrates,


n'y gagne pas un atome de matire, la nation, considre
par Smith, se trouve disposer d'un moyen d'acquisition
qui, par l'change contre des marchandises trangres,
augmentera la richesse nationale. Est donc productif tout
travail incorpor des objets matriels. Seuls les servi-
ces immatriels, ceux des domestiques, des soldats, des
professions librales, sont considrs par Smith comme
improductifs, par un illogisme qui sera relev plus tard.
La richesse nationale dpend, en consquence, de la
productivit du travail national et de l'excdent de pro-
duction qui peut entretenir les individus non productifs.
Comment s'accrot ce fonds national?
Il s'accrot par l'effet d'un phnomne conomique
d'importance absolument primordiale, tel point que
c'est son tude qui ouvre le Trait d'A. Smith: la division
du travail. Toute la vie nationale est, pour ainsi dire, sus-
pendue la division du travail. C'est elle qui distingue
les individus, qui modifie leur identit originelle 17 C'est
elle surtout qui dtermine ce formidable accroissement de
production qui frappe A. Smith dans une manufacture o

17. Les hommes, si l'on met de ct l'ducation qu'ils reoivent,


sont peu prs tous gaux, tant pour la force du corps que pour les facul-
ts de l'esprit. (Hume, Essais moraux et politiques, XXI: Le Contrat primi-
tif. uvres philosophiques, t. VI, p. 372). Dans la ralit, la diffrence des
talents naturels entre les individus est bien moindre que nous le croyons,
et les aptitudes si diffrentes qui semblent distinguer les hommes de
diverses professions quand ils sont parvenus la maturit de l'ge n'est
pas tant la cause que l'effet de la division du travail, en beaucoup de cir-
constances. La diffrence entre les hommes adonns aux professions
les plus opposes, entre un philosophe, par exemple, et un portefaix,
semble provenir beaucoup moins de la nature que de l'habitude et de
l'ducation. A. Smith, Richesse des nations, t.1, chap. Il, (d. Guillaumin,
t. 1, p. 20-21). Cette ide, dont nous verrons bientt la porte conomi-
que, se relie troitement la thorie empirique de la connaissance: les
esprits individuels, tables rases l'origine, sont ncessairement gaux
par nature, puisque zro est toujours et partout gal zro. Elle est parti-
culirement dveloppe par Helvtius (De l'Esprit, Discours III), et on la
retrouve jusque chez J. Stuart Mill, Systme de logique, liv. VI, chap. IV, 4,
traduction franaise de Louis Peisse, 2 vol., 1866, t. Il, p. 444-445.
D. HUME ET A. SMITH 117

dix ouvriers confectionnent par jour 48 000 pingles, alors


que, sans la division du travail, un seul ouvrier n'en ferait
pas 20.
Or la division du travail dpend de deux conditions:
de l'tendue du march, car cet accroissement de pro-
duction il faut que corresponde un accroissement du nom-
bre des consommateurs. C'est ainsi qu'aujourd'hui encore,
nous voyons dans les petits villages un mme individu
runir lui seul jusqu' sept ou huit mtiers diffrents.
En second lieu, de l'accumulation et du bon emploi des
capitaux ncessaires payer un outillage plus dvelopp,
les matires premires et des salaires levs. Pour que ces
conditions soient runies, la plus sage politique consiste
laisser libres les individus: libres de commercer dans la
nation et avec les nations voisines, libres de choisir dans
les tches spcialises celle qui leur convient par sa facilit,
sa continuit, sa sret, sa rmunration, son agrment,
etc., libres d'conomiser ou non, car leur intrt les pousse
gnralement le faire, et en tout cas la frugalit des uns
compense la prodigalit des autres, libres enfin de donner
leurs capitaux l'emploi qu'ils prfrent, car chacun est
conduit naturellement prfrer le genre d'emploi le plus
avantageux la socit ; emploi dans la nation, tant que
l'industrie nationale en a besoin, car la scurit y est plus
grande, puis, lorsque l'industrie nationale est sature de
capitaux et que l'intrt baisse, l'tranger, l o le capital
aura la plus grande valeur possible et accrotra le plus le
revenu national qui est la somme des revenus individuels.
L'individu est conduit par une main invisible pour rem-
plir une fin qui n'entre nullement dans ses intentions et ce
n'est pas toujours ce qu'il y a de plus mal pour la socit,
que cette fin n'entre pour rien dans ses intentions. Tout en
ne cherchant que son intrt personnel, il travaille souvent
d'une manire bien plus efficace pour l'intrt de la socit
que s'il avait rellement pour but d'y travailler 18 C'est
ce que dmontre la longue tude entreprise par A. Smith

18. Richesse des nations, liv. IV, chap. II, (d. Guillaumin, t. II p. 35).
118 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

des essais tents au cours de l'histoire, pour imprimer aux


individus et aux capitaux une direction autoritaire, et des
perturbations qui en ont rsult, dans le progrs naturel
de l'opulence des diffrentes nations.
La division du travail, spcialisant les tches et les pro-
ductions rend l'change ncessaire. Chaque homme sub-
siste d'change et devient une espce de marchand et la
socit elle-mme est une socit marchande. L'change,
effectu d'abord sous forme de troc, produit contre produit,
ne peut subsister longtemps. Ses inconvnients, la diffi-
cult qu'il y a trouver prcisment chez l'acqureur l'ob-
jet dsir et compenser des valeurs diffrentes, obligent
avoir recours la monnaie, comme mesure des valeurs et
instrument d'change. Quand une chose s'change contre
une autre ou contre de la monnaie, elle est dite avoir une
valeur, valeur d'change distincte de l'utilit qu'elle a pour
son propritaire et qui est sa valeur d'usage, souvent trs
diffrente de la premire. tant donn le rle prpond-
rant de l'change dans la vie nationale, Smith croit pou-
voir s'en tenir considrer la valeur d'change et laisser
dans l'ombre la valeur d'usage. La valeur d'change est
mesure par la monnaie; chaque objet changeable a un
prix nominal variant d'ailleurs avec la valeur ou puissance
d'acquisition de la monnaie.
Arriv l, Smith s'engage dans une voie dangereuse.
Cette subjectivit et cette variabilit de la valeur ne le satis-
font point. N'existe-t-il pas une valeur objective, intrins-
que, immuable, un talon dfinitif et rel par lequel puisse
tre mesure, compare, en tous lieux, en tous temps, la
valeur des marchandises?
A. Smith dclare, sans d'ailleurs le dmontrer, mais
comme un fait vident et naturel que le travail est la
mesure relle de la valeur changeable de toute marchan-
dise . Si, par exemple, il faut deux jours pour tuer un
castor et un jour pour tuer un daim, il est naturel et vi-
dent qu'un castor vaudra deux daims. Cette proposition
d'apparence inoffensive est d'une extrme consquence et
elle a eu son contrecoup sur toute l'histoire ultrieure de la
D. HUME ET A. SMITH 119

pense conomique. Il en est peu dont l'interprtation soit


aussi difficile et dlicate.
Les socialistes, surtout les socialistes scientifiques ,
jusques et y compris K. Marx 19, ont tir de ce postulat tout
ce qu'il contient d'utile aux adversaires de la rpartition
libre dans une socit individualiste. Le travail, ont-ils
dit, est la cause de la valeur. Il doit donc aussi prsider
sa rpartition. Ce n'est donc pas l'quivalence en utilit
qui doit prsider l'change, mais l'quivalence en tra-
vail. Et tous les efforts des architectes de cits socialistes
futures ont tendu remdier aux impossibilits de fait que
rvle le fonctionnement probable de ce principe qui serait
d'aprs eux l'expression mme de la justice.
Est-ce l l'ide de Smith, ide dont lui-mme n'aperce-
vrait pas toute la porte? Il est bien difficile de l'admettre.
Il faut d'abord supposer chez lui un illogisme complet,
puisqu'il sera prcisment un des fondateurs et un des
plus ardents dfenseurs d'un systme de rpartition libre.
De plus, cette proposition vidente est, ainsi entendue,
videmment fausse, car il faudrait admettre, suivant la
juste remarque de M. de Bohm-Bawerk 20, qu'une gre-
nouille ou un papillon rares attraps en dix jours vau-
draient dix cerfs. Elle est aussi en contradiction formelle
avec deux textes au moins de la Richesse des nations, celui
o il est dit que dans un pays civilis, il n'y a que trs
peu de marchandises dont la valeur changeable procde
du travail seul 21 , et celui dans lequel Smith attribue au
travail de la nature une valeur, bien qu'il ne cote aucune
dpense. Enfin Smith explique lui-mme comme un ph-
nomne constant et normal que, de toutes les valeurs, celle
du travail est celle qui change le plus, non seulement
des poques ou dans des pays diffrents comme toutes les
autres, mais aussi dans un mme lieu et un mme temps,

19. Cf. Le Capital, liv. 1, chap. 1, section 1.


20. E. von Bohm-Bawerk, Histoire critique des thories de l'intrt et du
capital, chap. XII, trad. franaise, 2 vol., Giard et Brire, 1903, t. Il, p. 85.
21. Richesse des nations, li v. 1, chap. VI, (d. Guillaumin, t. 1, p. 72).
120 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

en raison de l'habilet des ouvriers ou de la gnrosit des


matres 22 Comment la plus variable des valeurs peut-elle,
de faon stable, dterminer et mesurer la valeur?
Il faut donc renoncer trouver un sens la formule de
Smith ou l'interprter diffremment. Je proposerais pour
ma part, non sans hsitations, l'interprtation suivante 23
Il convient, tout d'abord, de signaler l'extrme confu-
sion de la pense de Smith, trs explicable cette poque et
en une matire aussi inextricable; d'ailleurs il la confesse
lui-mme 24 et la manifeste en prenant le mot valeur au
moins dans trois significations diffrentes 25 Il s'agit en
l'espce de la cause dterminante du prix de la cession
d'un objet.
Cette valeur revt deux formes trs distinctes: 1o un
prix de march, sur le pied duquel s'changent relle-
ment les marchandises, en suivant les oscillations que lui
imprime la concurrence des offres et des demandes, autour
du prix naturel , dcomposable en salaires, profits et
rentes; 2 une valeur fondamentale et idale qui subsiste
sous ces oscillations, un talon philosophique de la valeur
constituant un de ces principes naturels qui introduisent
l'ordre dans le chaos apparent des phnomnes et que la
science a mission de dcouvrir.
Pourquoi A. Smith entreprend-il cette recherche?
Vraisemblablement en souvenir d'une vieille ide des
canonistes et des juristes qui suivent la doctrine canonique
au xve et au XVIe sicle, les uns et les autres proccups de

22. Op. cit., liv. 1, chap. VIII.


23. La proposition de Smith a t maintes fois discute. Je renvoie
particulirement l'ouvrage prcit de M. de Bhm-Bawerk (chap. XII,
Les thories de l'exploitation, trad. franaise, p. 80-86) et celui de Louis
Say, Considrations sur l'industrie et la lgislation ... et examen critique des
principaux ouvrages qui ont
paru sur l'conomie politique, Paris, Aillaud, 1822, chap. III, sect. V
VIII.
24. Richesse des nations, li v. 1, chap. IV ad finem.
25. Celle d'utilit propre de l'objet, celle d'utilit de la vente ou ces-
sion de l'objet, celle du sacrifice en argent ou en temps que cote son
acquisition. Cf. Louis Say, op. cit., p. 58.
D. HUME ET A. SMITH 121

s'opposer la sensibilit excessive des valeurs qu'entrane


l'veil du commerce en cherchant lier l'ide de valeur
l'objet lui-mme, en en faisant une qualit intrinsque de
l'objet (bonitas intrinseca), support de la valeur et de l'esti-
mation commune (communis <Estimatio) 26 Pour les scolas-
tiques, le juste prix sera fix par voie d'autorit, par
la taxation officielle des marchandises; pour Smith, l'har-
monie naturelle tendra fixer ce taux le prix librement
dbattu par les cochangistes 27
Or cette valeur idale et fixe ne peut tre mesure par
aucun objet concret, ni par la monnaie dont la valeur rela-
tivement stable des poques rapproches varie consid-
rablement si l'on compare des poques loignes, ni par
le bl qui est dans la situation inverse. Conformment
sa mthode, Smith a recours l'analyse psychologique
et c'est dans la nature humaine qu'il trouve l'lment
immuable qui lui est ncessaire. Cet lment est une don-
ne psycho-physiologique: d'une part, la tranquillit, la
libert, le bonheur sacrifis pour la production de l'objet
ou dtermins par sa possession; d'autre part, l'usure de
l'tre humain, la dpense de force que ncessite l'effort
productif. Cette donne, il l'appelle d'un mot: le travail,
et c'est elle qu'il considre comme la mesure relle de la
valeur d'change.
Une objection vient aussitt l'esprit. La valeur hdo-
nistique du travail ainsi entendu varie l'infini, d'in-
dividu individu, de race race, de socit socit; la
sensibilit diffre fondamentalement suivant les lieux et
les temps. Or c'est prcisment ce que n'admet pas Smith.

26. Cf. Lon Polier, L'ide du juste salaire, thse Toulouse, 1903, 1repar-
tie, chap. II, p. 44-49. Alfred de Tarde, L'ide du juste prix, Paris, Alcan,
1907, 1re partie, chap. II, IV et sui v., chap. III, 1.
27. Cette transformation de la thorie objective de la valeur, d'abord
conception morale rattache au droit naturel, puis devenant conception
scientifique le jour o elle est relie aux lois naturelles, a t justement
note, par M. Maurice Bellom, dans l'article intitul: Aperu historique
des thories de la valeur, Journal des conomistes, 15 novembre 1906, 1,
p. 162-163.
122 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

crivant, en effet, en un temps o les thories modernes


de l'hrdit n'ont pas encore rendu compte des diff-
rences congnitales qui existent entre les individus, il a
repris son compte l'ide d'Helvtius d'une identit ori-
ginelle des tres humains, tables rases leur naissance; la
diversit apparente des individus est l'effet de la division
du travail, mais leur constitution psycho-physiologique
demeure la mme dans son essence. Leur travail est
donc toujours identique lui-mme. Si son prix change,
ce n'est pas sa valeur qui varie mais celle des objets qu'il
acquiert. Lui seul est immuable, comme la nature humaine
dans sa constitution essentielle 28 On comprend ds lors

28. Cette interprtation me semble confirme par celle de Malthus


qui, montrant lui-mme combien l'talon idal choisi par Smith semble
traduire imparfaitement la ralit des choses, croit cependant qu'on peut
l'accepter comme talon comparatif des valeurs. La seconde des cau-
ses principales qui ont empch d'accepter le travail, suivant les ides
d'A. Smith, comme le seul talon dfinitif et rel par lequel puisse tre mesure,
compare en tous lieux, en tous temps, la valeur des marchandises, cette cause,
dis-je, consiste en ce qu'il n'est pas vrai qu' des poques diffrentes,
en des lieux diffrents l'ouvrier sacrifie au travail - comme le dit Adam
Smith -la mme somme de libert, de bonheur, de tranquillit. Tout se
runit pour nous dmontrer que l'ouvrier dans l'Inde et en d'autres pays
ne consacre sa tche, ni les mmes efforts, ni le mme temps que le tra-
vailleur europen. Une journe de travail ne prsente donc partout ni la
mme nergie ni la mme dure. Mais je persiste cependant croire que,
par cela mme que le travail mesure un moment, un endroit donn le
prix qui s'attache une chose, les rapports de l'offre et de la demande, les
frais lmentaires de production, les conditions ncessaires et naturelles
de la production, la proportion des produits aux producteurs etc., on doit
le considrer comme mesurant, d'une manire assez approximative, la
valeur des marchandises ... Je suis tout prt reconnatre que le travail
constituerait une mesure des valeurs bien plus satisfaisante si la force
physique dpense pendant une journe de travail tait la mme en tous
lieux, en tous temps. Il est mme fort probable que cette uniformit se
ralise un certain degr pour un certain nombre de pays. Les agricul-
teurs du rgne d'douard III, quoique probablement moins habiles, tra-
vaillaient, je le suppose, aussi longtemps que nos ouvriers et dployaient
peu prs la mme force physique. Le travail agricole semble donc, pour
le mme pays et des intervalles de sicle sicle, mesurer de la manire
la plus rigoureuse la valeur des choses. Des dfinitions en conomie politi-
que, chap. IX, d. Guillaumin, p. 515, 517.
D. HUME ET A. SMITH 123

la pense de Smith: Des quantits gales de travail doi-


vent tre, dans tous les temps et dans tous les lieux, d'une
valeur gale pour le travailleur. Dans son tat habituel de
sant, de force et d'activit et d'aprs le degr ordinaire
d'habilet ou de dextrit qu'il peut avoir, il faut toujours
qu'il sacrifie la mme portion de son repos, de sa libert,
de son bonheur. Quelle que soit la quantit de denres
qu'il reoive en rcompense de son travail, le prix qu'il
paye est toujours le mme. Ce prix, la vrit, peut ache-
ter tantt une plus grande, tantt une moindre quantit
de ces denres; mais c'est la valeur de celle-ci qui varie, et
non celle du travail qui les achte. En tous temps et en tous
lieux, ce qui est difficile obtenir ou ce qui cote beaucoup
de travail acqurir est cher et ce qu'on peut se procurer
aisment ou avec peu de travail est bon march. Ainsi le
travail, ne variant jamais dans sa valeur propre, est la seule
mesure relle et dfinitive qui puisse servir, dans tous les
temps et dans tous les lieux, apprcier et comparer la
valeur de toutes les marchandises. Il est leur prix rel, l'ar-
gent n'est que leur prix nominal 29
Ainsi le travail est simplement un talon idal et philo-
sophique de la valeur. Dans certains cas, il devient un ta-
lon rel. En premier lieu, dans les socits primitives, dans
cet tat conomique informe qui prcde l'accumulation
des capitaux et l'appropriation du sol et auquel se rfre
l'exemple choisi par Smith. Le seul lment constitutif du
prix des choses est le travail. Mais cet tat est temporaire.
Il fait place la civilisation, au rgime plus favorable
l'accroissement de la richesse qui comporte la proprit
du sol et par consquent la rente, le capital et par cons-
quent le profit. En second lieu, si l'on suppose un tat
prospre, sous un rgime de pleine concurrence, la mobi-
lit perptuelle de la valeur des choses tendra se fixer au
niveau des cots de production et les cots de production
eux-mmes s'galiser en se rapprochant du travail
tel que nous l'avons dfini. La formule de Smith serait

29. Richesse des nations, liv. 1, chap. V, (d. Guillaumin, t. 1, p 41-42).


124 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

donc applicable dans les socits extrmement primitives


et extrmement dveloppes. Elle constituerait une sorte
d'idal auquel nous conduit insensiblement l'harmonie
des intrts individuels abandonns leur libre jeu.
Telles taient les principales ides thoriques d'A.
Smith dans son tude de la Richesse des nations, avant qu'il
n'ait frquent les physiocrates. Il semble que, dans son
enseignement de Glasgow, il devait laisser dans l' om-
bre les thories relatives la rpartition et s'en tenir aux
conclusions d'art social qui dcoulent du systme thori-
que de libert naturelle. Mais en 1765 il vient Paris, entre
en relations avec Quesnay et ses disciples, et conoit tant
d'estime pour le chef de l'cole qu'il songe lui ddier son
livre. L'influence trs restreinte exerce sur lui par les phy-
siocrates se marquerait alors par l'incorporation son plan
primitif d'une tude de la circulation, destine suivre le
produit annuel du travail national dans sa reconstitution
du capital, et dans la distribution du surplus (revenu ou
produit net) aux travailleurs improductifs 30 Cette circons-
tance expliquerait l'instabilit et l'incertitude de certaines
des conclusions de Smith.
Le prix de chaque objet se rsout en trois lments
constitutifs: rmunration du travail de l'homme ou
salaire, du capital ou profit, du travail de la nature ou rente.
Le prix du produit annuel de chaque pays se rsout en ces
mmes trois parties et se distribue comme salaires, profits
ou rentes, sources primitives de tout revenu aussi bien
que de toute valeur changeable 31 .

30. Les travailleurs productifs et les non-productifs, et ceux qui


ne travaillent pas du tout sont tous galement entretenus par le produit
annuel de la terre et du travail du pays. Richesse des nations, li v. Il, chap.
III, (d. Guillaumin, t. 1, p. 415 et suiv.). Sur cette interprtation, consulter
Edwin Cannan: A His tory of the Theories of Production and Distribution in
English Political Economy from 1776 to 1848, Londres, 1re d., 1894, et 2e d.,
1903, et l'dition donne par le mme auteur du cours d'A. Smith Glas-
gow: Lectures on Justice, Police, Revenue and Arms, Oxford, 1896.
31. Richesse des nations, liv. 1, chap. VI et liv. Il, chap. II, (d. Guillau-
min, t. 1, p. 70 et 345).
D. HUME ET A. SMITH 125

Dans la pratique des choses, le salaire est dtermin


par le dbat entre patrons et ouvriers, sous l'action de la
concurrence. Dans ce dbat, les deux parties ne disposent
pas d'ailleurs d'une gale force conomique, les patrons,
par l'infriorit de leur nombre, se trouvant en tat de coali-
tion tacite et pouvant, sans stipulation expresse, influer col-
lectivement sur le march du travail 32 Si A. Smith n'avait
aussi prsent l'esprit le souvenir des effets nfastes des
corporations, il en dduirait, comme on le fera plus tard, la
ncessit pour les ouvriers de s'unir, afin d'opposer la puis-
sance de leurs groupements la puissance capitaliste. Il se
borne dclarer que s'il est impossible, la vrit, d'em-
pcher ces runions par une loi qui puisse s'excuter ou
qui soit compatible avec la libert et la justice 33 , la loi ne
doit rien faire pour faciliter ces assembles ni surtout pour
les rendre obligatoires. C'est qu'aussi bien, le salaire est
dtermin par des lois suprieures la volont humaine.
Le salaire, tout d'abord, ne peut descendre au-dessous
d'un certain minimum, permettant l'ouvrier de vivre et
de nourrir sa famille, sans quoi la mortalit ouvrire rar-
fie l'offre de travail et en lve les prix. Mais ce n'est pas le
cot de la vie qui est encore la cause rellement agissante
sur les salaires, car ils peuvent s'lever et s'lvent en effet
bien au-del de ce minimum d'existence qui constitue
le salaire ncessaire. L'ide essentielle d'A. Smith, c'est que
le taux des salaires dpend de l'tat stationnaire, croissant
ou dcroissant de la richesse nationale.

32. Hume signale, lui aussi, une cause d'infriorit pour l'ouvrier:
celle qui tient son insuffisante mobilit: Peut-on affirmer srieuse-
ment qu'un pauvre paysan, qu'un artisan qui ne connat ni les langues
ni les murs des pays trangers et qui vit au jour la journe de ce qu'il
gagne par son travail, peut-on dire qu'un tel homme soit libre de quitter
son pays natal? J'aimerais autant dire qu'un homme que l'on a embarqu
pendant qu'il dormait, reconnat volontairement l'autorit du capitaine
du vaisseau. Et pourquoi non? N'a-t-il pas la libert de sauter dans la
mer et de se noyer? Essais moraux et politiques, XXI: Le Contrat primitif,
uvres philosophiques, t. VI, p. 388.
33. Richesse des nations, liv. I, chap. X, (d. Guillaumin, t. I, p. 169).
126 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

Examinons en effet une socit qui a dpass cet


tat primitif, prcdant l'accumulation des capitaux et
l'appropriation du sol et o le travail, absorbant tout le
revenu national, accrot sa rmunration avec sa propre
productivit.
La richesse est-elle stationnaire? La population se pro-
portionne progressivement au fonds destin payer les
salaires. Les hommes comme les animaux se multiplient
naturellement en proportion de leurs moyens de subsis-
tance . L'offre de travail augmente. La demande de tra-
vail est stationnaire. Le salaire s'abaisse.
La richesse est-elle dcroissante? La demande de travail
dcrot avec elle. Les classes infrieures de la population se
trouvent surcharges de leurs propres ouvriers et de ceux
qui y refluent des autres classes, faute de pouvoir trouver
l'ouvrage dont ils sont capables. Les salaires seront bor-
ns la plus chtive et la plus misrable subsistance de
l'ouvrier 34 ;ils seront maintenus tels par ce que les marxis-
tes appelleront l'arme de rserve des travailleurs sans emploi,
disposs accepter toutes les tches pour n'importe quelle
rmunration afin de ne pas mourir de faim.
La richesse enfin est-elle en voie d'accroissement?
Nous sommes alors en prsence d'une socit normale et
respectueuse du systme de libert naturelle. Les salaires
vont hausser sans que les ouvriers aient besoin de se coali-
ser. Le fonds des salaires s'accrot en effet et les matres se
font concurrence dans la recherche du travail disponible.
Ce qui est important, c'est donc moins l'tendue actuelle
de la richesse nationale que son progrs continuel. Ainsi,
dans les colonies anglaises du nord de l'Amrique, qui
deviendront en cette mme anne (1776) les tats-Unis, la
richesse est moindre qu'en Angleterre. Mais son progrs
rapide y dtermine cependant des salaires plus levs.
En mme temps que la richesse s'accrot, la population
augmente, car la demande d'hommes rgle la production
des hommes: ainsi en Amrique une veuve avec quatre

34. Richesse des nations, liv. 1, chap. VIII, (d. Guillaumin, t. 1, p. 99).
D. HUME ET A. SMITH 127

ou cinq enfants est un parti recherch. La nation en voie


de prosprit marche donc un tat stationnaire, un tat
de plein. Mais la priode de progression peut tre trs lon-
gue, car la richesse s'accrot plus vite que la population
qui il faut en Europe cinq cents ans pour doubler. En
Angleterre, notamment, de nombreuses constatations de
fait montrent l'vidence que le salaire courant dpasse le
salaire ncessaire: par exemple le fait que les salaires d't
sont plus levs que les salaires d'hiver, bien que la vie soit
moins chre pendant la belle saison; la stabilit du salaire
pendant une succession d'annes les unes d'abondance,
les autres de chert; les ingalits du salaire dans des loca-
lits rapproches o le prix des denres est uniforme, in-
galits qui atteignent 20 25 % et qui tiennent ce que
rien n'est plus difficile dplacer que l'homme 35 ; les
variations en sens inverse du prix du bl et du prix du tra-
vail, le premier plus lev, le second plus faible en cosse
qu'en Angleterre. Rien par consquence ne vient confir-
mer l'hypothse que le salaire doive tre immuablement
restreint au minimum d'existence. Il faut ajouter enfin
que les denres indispensables baissent de prix et que le
confort et mme le luxe sont de plus en plus accessibles
aux budgets les plus modestes.
Les faits indiquent donc une amlioration du sort de
l'ouvrier anglais. A. Smith, remettant au point l'ide para-
doxale de Mandeville, montre combien ce fait sert, au lieu
de le compromettre, l'intrt national 36 Il discute longue-
ment les arguments qu'on invoque pour soutenir la thse
contraire et montre sans peine qu'une rcompense librale
du travail augmente l'ardeur la besogne, la producti-
vit de l'effort et par consquent la richesse et le bien-tre
communs.

35. Richesse des nations, liv. 1, chap. VIII, (d. Guillaumin, t. 1, p. 103).
36. De mme Hume se flicite du haut prix de la main-d' uvre en
Angleterre, suite ncessaire des richesses des ouvriers et de l'abondance
de l'argent et y voit la marque de la supriorit de son pays sur toutes
les nations du prsent et du pass. Discours politiques, d. Daire, p. 19.
128 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

La mme cause gnrale qui agit sur les salaires agit


sur les profits, mais en sens inverse, si bien que l'tat
croissant de la richesse nationale abaisse les profits, l'tat
contraire les relve, qu' l'tat stationnaire les profits sont
bas comme les salaires et que c'est seulement dans quel-
ques cas particuliers et rares que salaires et profits sont
simultanment hauts.
Ici encore, A. Smith cherche une confirmation de ce
principe dans de longues et nombreuses constatations
historiques. Le profit, difficile apprcier directement en
gnral et parfois aussi pour le capitaliste lui-mme, se
trouve tre en corrlation avec le taux de l'intrt, l'intrt
ou prix de l'argent s'levant quand on peut, en disposant
de ce dernier, raliser de gros profits.
Si donc la richesse nationale s'accrot, les capitaux de
plus en plus nombreux se font concurrence; l'abaissement
des profits est encore accentu par l'obligation de payer
aux ouvriers de hauts salaires. En effet, nous constatons
qu'en Angleterre le taux rel de l'intrt n'a cess de bais-
ser depuis Henri VIII, mesure que la richesse britanni-
que augmentait. Il est, au temps de Smith, plus bas qu'en
Ecosse et en France o l'enrichissement est plus lent.
L'hypothse inverse, la hausse des profits corrlative du
dclin national, s'explique par la rarfaction des capitaux
et la baisse des salaires et du cot de production; elle est
confirme par l'exemple de l'Inde Orientale et du Bengale
o l'intrt atteint 40, 50 et 60 %.
La richesse nationale tant stationnaire, les profits
seront bas comme les salaires; les capitaux inoccups se
font concurrence comme les ouvriers. La Chine seule, si sa
mauvaise administration n'avait paralys son essor natu-
rel, pourrait en fournir un exemple. Le nombre des ren-
tiers diminue: chacun est oblig de chercher du travail.
Enfin dans les pays neufs, il peut arriver que les salaires
et les profits soient simultanment trs hauts. Les colons
ont plus de terres que de capitaux. Ils choisissent donc les
terres les plus fertiles et les capitaux, vivement sollicits,
peuvent tre largement rmunrs. Quant aux ouvriers, le
D. HUME ET A. SMITH 129

besoin qu'on a de main-d' uvre oblige les payer libra-


lement. Mais cet tat ne peut tre que temporaire; peu
peu les capitaux reoivent un emploi moins profitable. Le
taux de l'intrt baisse mesure que la vie conomique
progresse.
Ainsi donc les salaires haussent quand les profits bais-
sent et les salaires baissent quand les profits haussent. En
faut-il conclure un antagonisme irrductible entre patrons
et ouvriers? En aucune manire. Il existe en effet entre les
deux phnomnes, non pas une relation de cause effet,
mais une simple relation de concomitance, dpendant elle-
mme d'une cause unique et gnrale qui est l'tat de la
richesse nationale. Cette richesse s'accrot-elle? Les profits
baisseront mme si les salaires sont entravs artificielle-
ment dans leur ascension. La concurrence obligera les capi-
talistes abaisser leurs prix, au bnfice du consommateur.
La richesse nationale dcrot-elle? Les salaires baisseront
mme si l'on dpossde les capitalistes, cause de la dimi-
nution qui survient dans la demande de travail.
Il n'y a donc pas conflit d'intrts entre ces deux clas-
ses sociales. Au contraire l'une et l'autre doivent souhaiter
que la nation prospre, les ouvriers puisque leur intrt y
apparat de lui-mme, les patrons galement, parce que ce
qui diminue dans leurs profits c'est uniquement le taux de
ces profits par rapport au capital national total. Si ce capi-
tal s'accrot, leur part dans le revenu national s'accrot, elle
aussi. Il vaut mieux toucher les arrrages 5% d'un capi-
tal de 300000 francs que les arrrages 10% d'un capital
de 100000 francs, puisque dans le premier cas on touche
15000 francs et 10000 francs dans le second.
Ainsi l'harmonie des intrts ressort de l'examen de
ces deux premires classes de copartageants. A. Smith ne
la croit pas compromise par l'existence d'une troisime
catgorie de revenu : la rente, sur laquelle il nous donne
quelques vues d'ensemble incompltes et qui ont surtout
le mrite d'tablir, en posant inexactement le problme,
une transition entre les physiocrates qui ne l'aperoivent
pas et Ricardo qui le rsout.
130 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

La rente est le prix pay au propritaire du sol pour


exploiter ce sol et en recueillir le produit. Ce produit n'est
pas une quantit fixe, si bien qu'au fur et mesure du pro-
grs conomique le propritaire demande moins et reoit
davantage. Au moment de l'appropriation, l'origine de la
socit, il demande presque tout le produit recueilli, mais
ce produit est peu de chose. Au temps d'A. Smith, il ne
demande plus que le tiers ou le quart de ce qu'il rclamait
durant l'poque fodale, mais l'accroissement de produc-
tion est tel que ce tiers ou ce quart reprsente quatre fois
plus de revenu rel.
Quelle est la raison d'tre de ce prlvement? Les phy-
siocrates ont attribu le produit net aux propritaires,
raison sinon proportion de leurs avances. A. Smith fait
justement remarquer que la rente est aussi bien perue
quand aucun capital n'a t incorpor dans le sol. Ainsi en
est-il de ces rivages de la mer, o l'on recueille des varechs
qui ont une valeur marchande. Parfois aussi, l'amlioration
confre l'exploitation provient des capitaux du fermier:
cependant le propritaire, en renouvelant le bail, augmente
le fermage, comme si les amliorations eussent t faites
de ses propres fonds. Enfin, la rente ne peut jamais tre
mesure par ces amliorations: elle dpend seulement de
ce que le fermier ou exploitant consent donner.
Pour A. Smith, la seule explication possible de la rente
consiste considrer le propritaire comme investi d'un
monopole. Le sol est indispensable l'homme et son
tendue est limite. Comme tous les autres individus, le
propritaire aime rcolter o il n'a pas sem. Il s'efforce
donc de tirer de sa situation tout le parti qu'elle comporte.
Mais quand et comment y russit-il? Comment la concur-
rence, qui tend abaisser les prix au niveau du cot de
production, permet-elle aux exploitants du sol de vendre
assez cher leurs produits pour servir cette rente?
Telle est la question prcise que Smith a le mrite de
poser, sans d'ailleurs y rpondre de faon complte. La
rente, dit-il, entre dans la composition du prix des mar-
chandises d'une tout autre manire que les salaires et les
D. HUME ET A. SMITH 131

profits 37 Elle n'est pas, comme eux, la cause mais l'effet


du prix. Le prix n'est pas lev parce qu'on paye une
rente, mais on paye une rente dans le cas o le prix est
assez lev pour rendre possible ce paiement. Quand ce
cas se prsente-t-il? Ricardo seul fera intervenir ici la limi-
tation naturelle de la puissance productrice du sol, c'est-
-dire l'offre des produits qui donnent lieu la perception
de la rente. A. Smith ne fait intervenir que la demande;
certains produits sont toujours demands, quelle que soit
leur quantit. Ce sont les subsistances, car la population
s'accrot proportion de la quantit qui en est produite.
D'autres produits, ceux par exemple qui sont ncessaires
au vtement et au logement, ou encore les produits des
mines, peuvent ou non donner une rente, suivant l'tat de
la demande et les circonstances 38
Si l'on s'en tient cette constatation de fait que la
rente, quelles que soient sa nature et sa raison d'tre, s'ac-
crot d'une manire directe ou indirecte raison de toute
amlioration qui survient dans l'tat social, augmentant,
par consquent, la richesse relle du propritaire, c'est-
-dire son pouvoir d'acheter le travail d'autrui ou le

37. La pense de Smith, nettement formule cette occasion (liv. 1,


cha p. II, d. Guillaumin, t. 1, p. 189), a t jusqu'alors assez vacillante.
Il a, en propres termes, prsent la rente comme partie constituante du
prix (notamment liv. 1, chap. VI, t. 1, p. 68). Hume, lors de la publication
de la Richesse des nations, adresse ce sujet une critique son ami. Je
ne puis admettre, lui crit-ille 1er avril1716, que la rente du sol fasse
aucunement partie du prix des produits; je pense, au contraire, que le
prix est dtermin tout la fois par l'offre et la demande. Hill Burton,
Life and Corr., t. II, p. 486.
38. Nous ne saurions suivre dans tous ses dtails l'analyse que
donne Smith de ces circonstances. Il suffit de lire, aprs s'tre remis en
mmoire la thorie de Ricardo, la deuxime section du chapitre XI du
livre 1 de la Richesse des nations, pour sentir combien l'auteur s' appro-
che par instants de la vritable solution, sans parvenir cependant la
pntrer. Il reste expliquer comment, cette demande croissante de
subsistances, ne rpond pas une extension de la production susceptible
de maintenir ou mme d'abaisser les prix. Cf. Caimes, Le caractre et la
mthode logique de l'conomie politique, trad. franaise Giard et Brire, 1902,
p. 218.
132 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

produit du travail d'autrui, on est amen conclure de


cet ensemble de considrations thoriques que les pro-
pritaires fonciers, les capitalistes, les travailleurs ont un
gal et commun intrt, en dpit des apparences, l'ac-
croissement de la richesse nationale et que chacun des
individus qui compose la socit, s'il est abandonn
lui-mme, travaille le plus utilement qu'il est possible, en
cherchant son intrt propre, servir l'intrt commun.
Ainsi se trouve tout tabli le systme simple et facile
de la libert naturelle 39 . Tout homme, tant qu'il n'en-
freint pas les lois de la justice, demeure en pleine libert
de suivre la route que lui montre son intrt et de porter
o il lui plat son industrie et son capital, concurremment
avec ceux de tout autre homme ou de toute autre classe
d'hommes. Le souverain se trouve entirement dbar-
rass d'une charge qu'il ne pourrait essayer de remplir
sans s'exposer infailliblement se voir sans cesse tromp
de mille manires et pour laquelle il n'y a aucune sagesse
humaine ni connaissances qui puissent suffire, la charge
d'tre le surintendant de l'industrie des particuliers et de
la diriger vers les emplois les mieux assortis l'intrt
gnral de la socit 40

III. Les conclusions d'art social


du systme de libert naturelle

Trs restreinte est en effet la sphre d'action de l'tat


dans le systme de libert naturelle. A. Smith lui attribue
trois fonctions essentielles : la dfense nationale, la protec-
tion de chaque membre de la socit contre l'injustice et
l'oppression, l'excution et l'entretien de certains ouvra-
ges publics que l'intrt priv ne pousserait jamais un

39. Richesse des nations, liv. I, chap. XI, conclusion (d. Guillaumin,
t. I, p. 319).
40. Richesse des nations, liv. IV, chap. IX (d. Guillaumin, t. Il,
p. 338).
D. HUME ET A. SMITH 133

particulier entreprendre 41 Il faut ajouter la charge de


rpandre l'instruction, parmi la jeunesse et aussi parmi le
peuple de tout ge 42 Chacune de ces attributions est troi-
tement limite.
Faire rgner la justice est une mission que l'on pr-
tend plus que jamais aujourd'hui confier l'tat. On peut
dire qu'aucune de nos proccupations contemporaines et
de nos vastes ambitions de justice sociale ne trouverait
d'cho chez A. Smith. La justice, lui a dit Hume, n'est pas
un absolu. Elle ne correspond aucun de nos instincts.
Elle est un produit de la raison et participe de sa fragi-
lit . .Sa seule fonction est de servir l'utilit sociale, dans
un tat o la production n'est pas surabondante et o les
hommes ne sont pas des saints. Elle assure dans certains
cas la prminence de l'intrt collectif sur un penchant
goste qui risque de compromettre l'existence du grou-
pement. ce titre elle est ncessaire; comme d'autres
institutions sociales, telles que le mariage, elle apparat
dans toute socit, sous des formes variables. Les voleurs
et les pirates eux-mmes, quand ils forment une associa-
tion, s'imposent les uns aux autres le respect de quelques
rgles lmentaires. La justice sociale ne va pas au-del.
Dans une socit conomique, elle se rsout en la dfense
des droits lgalement acquis, en particulier du droit de
proprit. L'association des ides relie dans notre esprit
un bien donn un individu dtermin, producteur ou
acqureur. Il ne faut pas que cette association d'ides soit
rompue. Il ne faut pas qu'un individu qui a pu compter
sur la proprit d'un bien, rsultat d'un acte lgal, soit
du, sans quoi son activit sera dcourage. Il faut, en
un mot, respecter les droits acquis 43 Telle est exactement

41. Op. cit., loc. cit.


42. Op. cit., liv. V, chap. 1, sect. 3
43. Sur cette conception de la justice sociale qui est fondamentale
dans l'histoire de l'individualisme, se reporter aux Essais de morale de
Hume, section 4: De la justice (d. anglaise, t. IV; uvres philosophiques,
t. v, p. 40-83).
134 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

aussi l'ide de Smith qui ne voit dans la justice que la


dfense de la proprit 44
Rien dans une telle conception qui nous approche de si
loin que ce soit, de l'galisation des conditions. L'ingalit
est le stimulant ncessaire de l'activit, elle est la rcom-
pense lgitime des vertus conomiques les plus utiles la
collectivit. Le besoin de supriorit est un des mobiles les
plus puissants de notre activit: il faut lui conserver toute sa
force. Sans doute il est nuisible une socit que les richesses
soient trop ingalement partages entre les classes sociales;
cette disproportion l'affaiblit et compromet sa stabilit. Mais
c'est au progrs conomique, aux libres relations d'change,
raliser l'galit relative qui diminue beaucoup moins
du bonheur du riche qu'elle n'ajoute celui du pauvre 45 .
D'ailleurs Helvtius a signal, avant Smith, l'association
d'ides qui s'tablit tort entre le bonheur et la possession
de la richesse. Il y a l une illusion trs utile, puisqu'elle est
le stimulant essentiel de la vie conomique: il ne faut pas
lui donner la valeur d'une ralit 46 Jamais cette ingalit
n'est plus vivement ressentie que quand les classes sociales
se rapprochent au point de se confondre. C'est un bon signe
certains gards que de voir l'envie dchane dans une
socit: elle indique que les dshrits sont devenus assez
voisins des riches pour se comparer eux.
cet ensemble de fonctions positives l'tat devra join-
dre une tche ngative: laisser faire et laisser passer. Non
seulement il supprimera tout l'appareil rglementaire du
mercantilisme et laissera circuler les biens dans la nation,
mais le commerce extrieur lui aussi sera libre. Hume a
montr de faon dfinitive le rle exact de la monnaie
dans l'conomie nationale 47 Sa quantit, hormis le trsor

44. Richesse des nations, liv. V, chap. I, sect. 2.


45. Hume, Discours politiques, d. Daire, p. 18.
46. A. Smith, Thorie des sentiments moraux, partie IV, chap. I, trad.
franaise, p. 211. Helvtius, De l'Homme, section VIII, chap. XXV.
47. Hume, Discours politiques, Essais sur l'argent, sur l'intrt de l'ar-
gent et sur la balance du commerce. Cf. notre tude sur l'uvre conomi-
que de David Hume, 2e partie, chap. IV.
D. HUME ET A. SMITH 135

de guerre, est sans importance et ne saurait mme dpas-


ser la mesure naturelle que dtermine l'intensit de la vie
conomique, sans compromettre la prosprit du pays,
par la hausse des prix, sa scurit, par les convoitises
qu'elle exciterait. Deux choses sont considrer l'exclu-
sion de toutes autres: le graduel accroissement du stock
mtallique, pour le stimulant qu'il donne la production,
en haussant les prix, et, sans se proccuper de sa quantit
absolue, sa circulation complte travers l'tat. La libre
activit d'une socit laborieuse suffit obtenir ce double
rsultat.
En consquence, il convient d'abandonner le systme
des prohibitions d'exportation, attendu que le meilleur
moyen de dvelopper une production utile, c'est de
lui assurer des dbouchs, le systme de la balance du
commerce, parce que pratiquement il ne permet pas de
conclusions solides et sres, parce que, thoriquement,
il mconnat le rajustement automatique et spontan de
cette balance du commerce. Si, en effet, une partie du stock
mtallique disparat, les prix baissent et l'exportation le
reconstitue. Si la circulation augmente, les prix s'lvent,
l'exportation se resserre et l'importation fait s'couler au-
dehors le superflu du stock de mtaux prcieux. C'est l,
dit Hume, l'effet d'une attraction morale rsultant des
intrts et des efforts des hommes, et qui est aussi puis-
sante qu'infaillible 48 .
Le commerce extrieur doit donc tre libre. Les produits
s'changent contre des produits: tout nouvel acre de vigne
plant en France pour fournir du vin l'Angleterre oblige les
Franais prendre en retour des produits anglais. La jalou-
sie du commerce n'a pas lieu d'exister. Les pays pauvres
sont dfendus contre la concurrence des pays riches par le
bon march de leur main-d' uvre et des matires premi-
res; les nations n'ont qu' dvelopper la solidarit qu'tablit
naturellement entre elles la diversit des gnies et des cli-
mats, raliser progressivement la division internationale

48. Essai sur la balance du commerce, d. Daire, p. 90.


136 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

du travail, qui sera le plus sr et le seul garant de la paix


universelle. Non seulement comme homme, mais comme
sujet britannique , Hume fait des vux pour que le com-
merce de l'Allemagne, de l'Espagne, de l'Italie et de la
France elle-mme, l'ennemie sculaire, soient florissants, et
il proclame l'opportunit pour la Grande-Bretagne d' une
politique fonde sur des sentiments levs de bienveillance
pour tous les autres pays 49 .
Faut-il ajouter que ces principes, non plus qu'aucun
autre, ne sont absolus? Ce fut le tort de quelques mde-
cins spculatifs de croire que la sant du corps social ne
pouvait se maintenir que par un rgime prcis dont on ne
saurait s'carter sans occasionner ncessairement un degr
quelconque de maladie ou de drangement proportionn
au degr de cette erreur de rgime. C'est mconnatre la
force interne de conservation qui corrige ces erreurs ou ces
carts parfois ncessaires, qui permet, dans certains cas, de
faire chec aux principes, en retardant sans le compromet-
tre le progrs naturel vers l'opulence. Et A. Smith en mul-
tiplie les exemples: protection de l'industrie nationale par
une mesure telle que l'Acte de Navigation de Cromwell,
nuisible l'enrichissement de la nation, mais ncessaire
pour sa dfense; droits compensateurs, atteignant les pro-
duits trangers dont les similaires sont dans le pays frap-
ps d'un impt; reprsailles douanires, si elles peuvent
amener la rvocation de droits prohibitifs tablis par une
autre nation; tempraments qu'il convient d'apporter
l'tablissement du libre-change dans un pays jusque-l
protectionniste; taxes l'exportation sur la laine, en tant
qu'excellente matire imposable; subventions aux compa-
gnies de colonisation; marques, comme garanties contre
la fraude; tablissement d'un maximum lgal du taux de
l'intrt, pour diriger les capitaux vers les emplois les plus
productifs; d'une manire gnrale mme, la restriction
lgale de la libert de quelques individus qui pourraient
compromettre la sret gnrale de la socit, principe

49. Hume, op, cit., d. Daire, p. 102.


D. HUME ET A. SMITH 137

dangereux que Smith formule incidemment, propos des


coupures de billets de banque et en signalant les dangers
possibles d'une mission surabondante de papier-mon-
naie 50, opration dont l'exprience de Law a montr les
effets nfastes.
Il y a donc une certaine dose d'opportunisme dans les
prceptes que conduit formuler le systme de libert natu-
relle. Le rle de l'tat, restreint en principe, n'est cepen-
dant pas ngatif. Les ressources qui lui sont de ce chef
ncessaires lui viendront de l'impt et A. Smith, tudiant
longuement cette matire, formule quatre rgles qui sont
restes fondamentales en matire fiscale: l'impt doit tre
gal, proportionnel, ais percevoir et viter le contact
trop frquent et trop troit des contribuables avec le fisc.
Quant la forme politique du gouvernement, Hume et
Smith font montre d'un gal indiffrentisme, inclinant
plutt aux ides modres des tories qu'aux ides plus
avances des whigs. Ils craignent avant tout les perturba-
tions conomiques qu'entranent les changements de gou-
vernements, les pousses dmocratiques auxquelles ils
donnent lieu et les ides de perfection chimrique par
lesquelles les rformateurs se croient obligs de troubler
les cervelles, rendant les hommes non pas plus heureux
mais plus mcontents 51 L'tat, pour la tche restreinte
qui lui incombe, a des avantages infinis du fait seul qu'il
existe. Ce n'est pas lui, ce n'est pas telle ou telle des for-
mes politiques qu'il peut revtir, qui fera le bonheur des
hommes; c'est leur perfectionnement en tant qu'individus
qui les acheminera vers un tat meilleur, plac devant eux
comme un idal et non pas derrire eux au temps fabuleux
et irrel d'un prtendu ge d'or, et bas uniquement sur
le plein panouissement et le complet dveloppement de
leurs facults d'tres libres.

50. Richesse des nations, liv. II, chap. II (d. Guillaumin, t. 1, p. 399).
51. Hume, Ide d'une Rpublique parfaite (traduct. des Discours poli-
tiques, publie par l'abb Le Blanc (1754, 2 vol. in-12, Amsterdam), t. II,
p. 327-328 note).
138 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

Avec D. Hume et A. Smith, le libralisme a donc t


amen sur son vritable terrain; il est devenu l'individua-
lisme 52 Sur un seul point leur critique a t insuffisante.
Ils ont cru, par un reste d'optimisme, que l'accroissement
de la production suffit en assurer la parfaite distribution.
Il restera Malthus et Ricardo corriger cette erreur,
prciser les problmes angoissants que doit rsoudre,
pour tre dfinitivement tabli, le principe d'harmonie des
intrts, montrer, devant ce qu'il y a dans la vie sociale
d'invitable misre et d'invitable ingalit, ce que l'indi-
vidu peut, par son intelligence, pour les comprendre et,
par sa bont, pour les adoucir.

52. Cf. F. A. Schweizer, Geschichte der Nationaloekonomik (in-4 mono-


graphien): IV. - Individualismus von Smith (Ravensburg, F. Aber, 1905).
Chapitre V

La constitution du libralisme scientifique:


la thorie de la valeur, la thorie de la population
et la thorie de la rente

L'conomie politique tait ne de la philosophie et avait


grandi l'ombre de sa protection: il lui restait devenir
une science et une science indpendante. L'indpendance
et la qualit de science allaient lui venir de l'abandon du
caractre thiste, sentimental et optimiste qui lui avait t
imprim par les physiocrates et partiellement conserv par
A. Smith, et de la dissociation plus prcise des deux domai-
nes dj discerns, par Mandeville lorsqu'il disait: Le
commerce est une chose, la religion en est une autre 1
Faire de l'conomie politique une science, c'tait car-
ter les conceptions d'harmonie prtablie et de causes
finales providentiellement agissantes, pour faire place
la recherche scientifique, c'est--dire la constatation de
faits; c'tait dtacher de la philosophie thiste l'ide de loi,
pour en faire, conformment aux principes de Hume, la
simple reconnaissance d'un ordre rgulier de phnom-
nes, indpendant de notre volont 2

1. Mandeville, Fable des abeilles, Recherche sur la socit, t. II, p. 193.


2. Cf. Malthus: La philosophie nous apprend sans doute qu'il
ne tombe pas une pierre, qu'il ne crot pas une plante sans l'interven-
tion immdiate de la puissance divine, mais l'exprience la plus fami-
140 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

Cet ordre rgulier, que nous rvle l'observation, est-il


bon ou mauvais? La question s'est pose pour les phy-
siocrates et pour A. Smith qui ont pu les uns et les autres
conclure a priori de l'intervention de la Providence dans le
monde au triomphe du bien sur le mal social. Malthus et
Ricardo n'ont pas cet optimisme et c'est en quoi se mar-
que le progrs ralis par eux. Ils n'ont pas tre opti-
mistes: ils constatent des faits. On dit gnralement qu'ils
sont pessimistes, parce qu'ils dcouvrent certaines limi-
tations apparentes l'harmonie des intrts et certaines
conditions rigoureuses auxquelles est soumis le progrs
conomique. Aucune qualification n'est, mon sens,
plus essentiellement fausse et n'implique de plus grave
mconnaissance du caractre mme de leur libralisme.
La constatation d'un fait est exacte ou fausse: elle n'est
ni optimiste ni pessimiste. Donner ces pithtes au lib-
ralisme scientifique quivaut qualifier de pessimiste
l'individu qui, constatant qu'il pleut, suit le conseil de La
Bruyre et dit simplement: Il pleut , car prcisment
le propre du libralisme scientifique sera d'identifier la
nature des phnomnes conomiques et celle des ph-
nomnes physiques. Nous sommes jets dans un monde
dont nous ne sommes pas les auteurs et qui, bon gr mal
gr, s'impose nous. Lorsqu'un conflit semble s'lever
entre nos aspirations sentimentales et la ralit, les pre-
mires doivent, quoiqu'il nous en cote, cder devant la
seconde. La tche des libraux sera de montrer que ce
conflit apparent n'est pas dfinitif, que nous pouvons,
aprs en avoir pntr la nature, trouver une concilia-
tion entre notre idal moral ou social et les phnomnes
amoraux par essence, du milieu physique. De mme, si
l'on me permet de poursuivre la comparaison volontaire-
ment familire dont j'usais tout l'heure, nous ne sommes
pas ncessairement condamns tre mouills lorsque la

lire nous enseigne que les oprations de la nature sont soumises des
lois constantes. Principe de population, liv. II, chap. XIII (d. Guillaumin,
p. 312).
LA CONSTITUTION DU LIBRALISME SCIENTIFIQUE 141

pluie tombe. Il nous suffit pour l'viter de rester l'abri


ou de prendre un parapluie. L'important, c'est de ne pas
soutenir que le soleil luit au moment o le ciel ouvre sur
nous ses cataractes; c'est d'accepter la ralit quand elle
est plus forte que nous: ou bien nous ne prendrons aucune
prcaution et nous accepterons d'tre mouills sans crier
la mconnaissance de nos droits naturels , ou bien
nous ne voudrons pas tre mouills et nous en prendrons
les moyens. Le fondement de la science comme le fonde-
ment de l'art social, c'est donc la constatation de faits et la
recherche de leurs lois. Le libralisme scientifique se livre
l'une et l'autre. L'ide d'harmonie des intrts rsiste
l'preuve que lui impose cette mthode nouvelle et elle est
inscrite la dernire page de la doctrine classique comme
la premire; elle perd seulement la belle simplicit de sa
forme premire, elle prend conscience des heurts et des
mauvais pas et elle ne triomphe qu'en usant de dtours.
Elle n'en est, pour les libraux, que mieux trempe et plus
solidement tablie. Trois thses essentielles relatives la
valeur, la population et la rente peuvent rsumer les
constatations de fait du libralisme scientifique.

1. La thorie de la valeur

Problme fondamental de l'conomie politique, la


valeur, but de la production, phnomne essentiel de la
circulation, instrument de la rpartition, met naturelle-
ment aux prises le rationalisme socialiste et ralisme indi-
vidualiste. Toute vrit ou toute erreur introduite dans
les intelligences par ce mot est une vrit ou une erreur
sociale 3 ,dira Bastiat. La thse socialiste consistera fon-
der la valeur sur le travail, voir en elle une qualit intrin-
sque des choses, faite d'une sorte de gele d'heures de

3. Harmonies conomiques, chap. V, De la valeur, uvres compltes, t. VI,


p. 141.
142 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

travail (Arbeitsgallerte) 4 Satisfaisante pour notre raison et


pour notre sens de la justice, cette conception thorique
conduira les socialistes du XIXe sicle l'ide que le tra-
vailleur, seul crateur de valeur, est spoli par la rparti-
tion libre et que le droit au produit intgral du travail
implique l'injustice fondamentale de tout prlvement
capitaliste. Le travail ne sera donc plus, comme pour
Smith, suivi sur ce point par Malthus et Ricardo, un ta-
lon philosophique et idal de la valeur, distinct par nature
du prix rel des choses 5 ; la socit devra tre organise
de telle sorte que le travail soit effectivement la mesure
de la valeur d'change. La rpartition, pour tre juste,
devra donc se fonder sur l'quivalence en travail, les cho-
ses ayant de la valeur dans la mesure du travail qu'elles
renferment.
Les libraux, au contraire, cherchent moins, aprs Smith,
dfinir la valeur idale que la valeur relle, les conditions
auxquelles les individus attribuent, tort ou raison mais
par l'effet de leur nature psychologique, de la valeur aux
choses. Et il leur parat dmontr que cette valeur n'est pas
une qualit intrinsque des choses, mais un simple rapport
fix, suivant des apprciations variables et subjectives de
l'utilit, par l'opinion des changistes. C'est ensuite seule-
ment qu'ils cherchent concilier ce fait, dans la mesure du
possible, avec la justice individuelle et sociale.
On cite gnralement, comme reprsentants de la thse
librale, J.-B. Say qui fonde la valeur sur l'utilit et Walras
qui la fonde sur l'utilit rare. Il n'y a vritablement pro-
duction de richesse, dit effectivement J.-B. Say 6, que l
o il y a cration et augmentation d'utilit , c'est--dire
de la facult qu'ont certaines choses de pouvoir satisfaire

4. Consulter sur ce point l'ouvrage de M. Vilfredo Pareto : Les Sys-


tmes socialistes, 2 vol., Paris, Giard et Brire, 1902, qui contient (t. II, chap.
XIII) une tude critique de la thorie marxiste de la valeur et de nom-
breux renseignements bibliographiques.
5. Cf. l'intressante tude critique du travail comme lment constitutif
de la valeur chez les conomistes, de M. H. Aymard (thse Paris, 1905).
6. J.-B. Say, Trait d'conomie politique, liv. 1, chap. 1 ad finem.
LA CONSTITUTION DU LIBRALISME SCIENTIFIQUE 143

aux divers besoins des hommes. L'utilit d'une chose


constituait donc d'aprs lui sa valeur relle, et intrinsque.
Walras avait amend sur ce point la doctrine de J.-B. Say
en montrant que l'utilit n'est pas la cause de la valeur,
puisqu'il peut y avoir utilit sans valeur, ce qui est le cas
de l'air. L'utilit est, disait-il 7, une chose bonne et agrable
en soi; tandis que la valeur n'est pas concevable sans un
certain dnuement de l'espce humaine, sans l'impossibi-
lit pour certains hommes de jouir d'une certaine utilit
ou d'en jouir proportion de leurs besoins, cette utilit
ayant seule une valeur. La valeur, concluait-il, est fille
de la raret et l'utilit d'un objet n'entre pour rien dans
sa valeur, quoiqu'elle en soit la condition ncessaire. Et
la raret tait dfinie par lui comme le rapport entre la
somme des besoins et la somme des biens limits, entre la
quantit demande et la quantit offerte, la valeur crois-
sant en raison directe des besoins ou de la demande et en
raison inverse de la quantit des biens ou de l'offre.
Cette thorie n'avait rien de dfinitif et la critique en a
t maintes fois prsente : on a justement signal l'ht-
rognit et le lien insuffisant des ides de raret et d'uti-
lit; l'opposition inexplique de l'utilit et de la valeur
d'change, l'une trs considrable, l'autre trs faible pour
des produits comme l'eau, le pain, le fer, opposition insuf-
fisamment justifie par l'ide de raret, puisque des ceri-
ses de primeur et des cerises d'arrire-saison ont, suivant
la fine remarque de M. Ch. Gide 8, mme raret et valeur
diffrente; le discrdit enfin de la loi de l'offre et de la
demande, pour ses prtentions mathmatiques injusti-
fies, pour sa confusion entre l'effet et la cause, l'offre et la
demande tant la fois causes et effets du prix, enfin pour
l'explication insuffisante du sens que cette loi donne au
mot demande .

7. A. Walras, De la nature de la richesse et de l'origine de la valeur (1 vol,


Paris, Johanneau, 1831), p. 35 et suiv., 84 et suiv., 198 et suiv., 279 et suiv.
8. Principes d'conomie politique, 10e d. (Paris, Larose et Tenin), p. 52,
note.
144 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

Cependant cette thorie des libraux avait t corri-


ge, ds les premires annes du XIXe sicle, par le travail
en sous-uvre des poetae minores , injustement clip-
ss par la gloire de ceux qu'on appelle, assez arbitrai-
rement d'ailleurs, les grands conomistes . Je veux
parler des travaux intressants ou tout fait remarqua-
bles d'auteurs comme Condillac, Lauderdale, Samuel
Bailey et surtout Louis Say, frre de Jean-Baptiste, qui
me paraissent avoir trs nettement orient les recherches
dans le sens o elles devaient tre conduites par les co-
les contemporaines 9
Nous trouvons en effet, chez les auteurs de ce groupe,
ce premier principe fondamental que ce n'est pas dans
l'change qu'il faut chercher l'explication de la valeur.
L'change juxtapose des valeurs dj existantes. Pour
pntrer la nature de la valeur, c'est la valeur d'usage qu'il
convient de considrer. Louis Say affirme: Ds qu'une
chose quelconque est capable de satisfaire un de nos
besoins ou dsirs, elle a par cela mme de la valeur. C'est
cette capacit qu'elle possde de pouvoir satisfaire un de

9. Condillac, Le Commerce et le Gouvernement considrs relativement


l'un l'autre (Amsterdam, Paris, Jombert et Cellot), 1776. Rdit dans la
Collection des Grands conomistes, t. XIV, Mlanges, 1re partie).
Comte de Lauderdale, Recherches sur la nature et l'origine de la richesse
publique et sur les moyens et les causes qui concourent son accroissement
(trad. de l'anglais. Paris~, 1808). La premire dition anglaise parut
dimbourg en 1804.
Louis Say (de Nantes), infiniment plus intressant, mon sens, que
son illustre frre Jean~Baptiste, encore que d'une orthodoxie plus sus-
pecte, a publi quatre ouvrages importants dans lesquels sa thorie de
la valeur tient une place. Je citerai particulirement ses Considrations sur
l'industrie et la lgislation, sous le rapport de leur influence sur la richesse des
tats et Examen critique des principaux ouvrages qui ont paru sur l'conomie
politique (Paris, Aillaud, 1822).
[Samuel Bailey], A Cri ti cal Dissertation on the nature, measures, and cau-
ses of Value; chiefly in reference to the Writings of M. Ricardo and his fol-
lowers - by the Au thor of Essays on the formation and publication of opinions
(London, 1825). Cet ouvrage tout fait remarquable fait l'objet d'une
tude critique de Malthus (Des dfinitions en conomie politique, chap. VIII,
d. Guillaumin, p. 473-504).
LA CONSTITUTION DU LIBRALISME SCIENTIFIQUE 145

nos besoins ou dsirs quelconques, qui forme sa vrita-


ble valeur intrinsque. Mais souvent une chose dont on ne
veut ou ne peut pas faire usage est capable par sa cession
de vous procurer une ou plusieurs autres choses dsires;
alors son possesseur peut considrer en elle l'utilit de
sa cession, la valeur de sa cession, valeur qui est tout autre
chose que sa valeur propre ou intrinsque 10
cette premire distinction s'en ajoute immdia-
tement une autre entre le fondement et la mesure de la
valeur. Il semblerait au premier abord, que les ides de
mesurer et de produire la valeur soient suffisamment dis-
tinctes pour chapper au danger d'tre confondues. Il n'en
est que plus remarquable que les deux ides elles-mmes
et les termes qui les expriment aient t changs, mls
et substitus l'un l'autre, avec une inconscience totale,
apparemment, des diffrences qui existent entre eux 11 ,
dit Samuel Bailey.
Quel est tout d'abord le fondement de la valeur? C'est
tort qu'on a cru le trouver dans le travail. Selon Louis
Say, Ce n'est jamais le travail qu'on achte, qu'on livre,
qu'on paie mais c'est toujours un certain ouvrage ou une
certaine faon d'ouvrage ... L'homme, par sa force et son
adresse, par ses facults industrielles, donne naissance
des produits qui ont de l'utilit et qui, par cela mme,
ont une valeur relle, nais il faut bien se pntrer de cette
vrit que ce sont les rsultats du travail de l'homme qui
ont de la valeur, nais non pas le travail en lui-mme, consi-
dr d'une manire abstraite ... Que signifient d'ailleurs
ces expressions: acheter ou commander une quantit de tra-
vail? Rien du tout. On achte une chose dont on a besoin,
on commande un ouvrage qu'on veut qu'on fasse, on
commande une quantit d'ouvrage quelconque, mais on
ne commande jamais purement une quantit de travail; ce
n'est jamais du travail qu'on veut, mais toujours telle ou

10. Louis Say, op. cit., p. 124.


11. Samuel Bailey, op. cit., p. 171.
146 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

telle sorte d'ouvrage; tant mieux s'il est obtenu avec une
plus petite quantit de travail 12
Aussi bien, le seul fondement de la valeur est-il d'ordre
psychologique. Il est constitu par l'apprciation subjec-
tive de l'utilit d'un objet. Samuel Bailey le dit trs nette-
ment: La valeur, quoique prsente comme une qualit
inhrente aux objets extrieurs ou comme une relation
entre eux, implique un sentiment ou un tat d'esprit qui
se manifeste dans la dtermination de la volont. Ce sen-
timent ou tat d'esprit peut tre le rsultat de considra-
tions varies, relatives aux richesses changeables, et une
recherche des causes de la valeur est en ralit une recher-
che portant sur ces circonstances externes qui agissent
assez rgulirement sur l'esprit humain dans l'change
des choses ncessaires, utiles ou convenables l'existence,
pour tre sujets d'infrences ou de calculs 13
Reste la question d'une mesure de la valeur, et ici une
distinction s'impose entre la valeur en usage et la valeur
d'change. La premire est mesurable et Louis Say l' expli-
que en des termes o il est difficile de ne pas reconnatre
l'ide de l'utilit finale. Le degr d'utilit de chaque objet
est mesur par la grandeur de l'inconvnient qui viendrait
rsulter de sa privation, et il est facile de juger de la gran-
deur de cet inconvnient, en examinant ce dont on se prive
en gnral le moins facilement, mesure d'une diminu-
tion de revenu pcuniaire, parce qu'alors on fait porter les
retranchements sur les choses dont la suppression est sui-
vie des moins grands inconvnients 14 Il dit encore: La

12. Louis Say, op. cit., p. 73, 56-57.


13. Louis Say, op. cit., p. 164. Cf. les dveloppements donns des
ides analogues par le duc de Broglie, Le libre-change et l'impt, tudes
d'conomie politique publies par son fils. (Paris, Calmann Lvy, 1885),
p. 199 et suiv.
14. Samuel Bailey, op. cit., p. 180.
La subjectivit de la valeur n'est pas moins nettement affirme par
Condillac. Critiquant les auteurs qui regardent la valeur comme une
qualit absolue, qui est inhrente aux choses indpendamment des
jugements que nous portons , il estime indispensable de se souvenir
LA CONSTITUTION DU LIBRALISME SCIENTIFIQUE 147

vritable manire de reconnatre la valeur relle effective


propre une chose, c'est par la plus ou moins grande diffi-
cult qu'on prouve s'en passer et l'on juge enfin de cette
plus ou moins grande difficult en examinant les choses
dont on se dtermine se passer successivement, mesure
d'une diminution de revenu pcuniaire soit foncier, soit
industriel, celles dont on ne se passe qu' la dernire extr-
mit, sont sans nul doute celles qui, prix pcuniaire gal,
ont le plus de valeur effective 15
La valeur d'change, par contre, chappe tout procd
de mesuration. Elle est, dit Samuel Bailey, quelque chose
d'analogue la distance et dsigne la relation contingente et
mobile dans laquelle se trouvent deux objets l'un vis--vis
de l'autre en tant que richesses changeables. C'est une
contradiction absolue que de supposer une valeur inva-
riable un objet, au milieu de l'universelle variation des
autres choses 16 La valeur d'change, dit Louis Say, est
tout fait indtermine, immesurable, parce qu'elle dpend

toujours que, quoique les choses n'aient une valeur que parce qu'elles
ont des qualits qui les rendent propres nos usages, elles n'auraient
point de valeur pour nous, si nous ne jugions pas qu'elles ont en effet
ces qualits. Leur valeur est donc principalement dans le jugement que
nous portons de leur utilit . Et ailleurs: La valeur est moins dans la
chose que dans l'estime que nous en faisons, et cette estime est relative
notre besoin; elle crot et diminue comme notre besoin crot et diminue
lui-mme. (Le Commerce et le Gouvernement considrs relativement l'un
l'autre [1776], chap. 1, p. 19-20, 15.) Condillac prenait texte de ce principe
qui sert de base tout son ouvrage pour critiquer la thorie physio-
cratique de l'change valeur pour valeur gale (op. cit., chap. VI). Cette
critique donna lieu une rponse intressante de Letrosne (De l'intrt
social, chap. II, 18). La conciliation entre les deux auteurs est trs aise:
Condillac considrant la notion de valeur dans sa gnralit, Letrosne,
comme les physiocrates, n'ayant en vue que la valeur d'change dans
un rgime de pleine concurrence o les prix se fixent peu peu suivant
un cours, dtermin par l'estime commune et gnrale des changistes,
et de plus en plus voisin du cot de production (cf. la note d'E. Daire la
page 196 de son dition des physiocrates). On trouvera un expos de la
thorie de la valeur de Condillac dans l'tude de M. A. Lebeau, Condillac
conomiste (Paris, Guillaumin, 1903), 4e partie, chap.l.
15. Louis Say, op. cit., p. 294-295.
16. Samuel Bailey, op. cit., p. 16.
148 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

de circonstances tenant, non seulement ce qui a rapport


l'objet, mais aux circonstances qui affectent soit l'argent, soit
les autres objets acqurir par la cession 17 . Elle s'tablit
par l'effet d'un ensemble de circonstances psychologiques
et conomiques variables que fixe, pour chaque change,
le dbat qui s'lve entre l'acheteur et le vendeur: Une
chose limite cependant le prix pcuniaire des objets, c'est
l'tendue combine des besoins et des facults pcuniaires
de ceux qui dsirent ces objets; car, si les besoins et les facul-
ts pcuniaires des demandeurs taient trs limits, les pro-
pritaires quelque exclusive que ft leur proprit, seraient
obligs de conformer leurs prtentions ces besoins et ces
facults pcuniaires s'ils voulaient dcidment cder leur
proprit contre un prix pcuniaire 18 .
L'observation attentive des faits conduit donc rejeter
la construction rationnelle mais a priori des thoriciens du
socialisme. Il n'y a pas dans les choses de qualit intrin-
sque qui leur confre immdiatement et pour toujours
de la valeur. Quelle que soit donc la somme de travail
dpense dans un acte productif, il est concevable que
son auteur n'ait cr aucune valeur et qu'il ne puisse rien
obtenir par l'change libre. Inversement, un objet cr
avec peu de travail peut avoir une valeur, s'il correspond
au besoin qu'prouve un moment donn un changiste

17. Louis Say, op. cit., p. 130-131.


18. Louis Say, op. cit., p. 63.
Il est superflu de faire remarquer que cette thorie de la valeur, si
nous avions en suivre l'volution ultrieure, conduirait directement,
en passant par des auteurs comme Dupuit, Gossen et Stanley Jevons (The
Theory of Political Economy, 3e d., Londres, 1888, chap. III, notamment
p. 43-44, la section intitule: Utility is not an Intrinsic Quality ... ), l'cole
autrichienne de MM. Karl Menger, de Bohm-Bawerk, de Wieser, etc., et
la thorie de l'Utilit finale. C'est, aprs la rhabilitation de sa mthode
psychologique, une seconde confirmation donne par cette cole et par la
science moderne la doctrine classique. (Parmi les trs nombreux expo-
ss de la thorie autrichienne de la valeur, je signale particulirement
l'article de H. Saint-Marc sur l'ouvrage de M. de Bohm-Bawerk, Grun-
dzge der Theorie des wirtschaftlichen Gittenwerts [Ina, 1886], article publi
dans la Revue d'conomie politique, t. II, 1888, p. 122).
LA CONSTITUTION DU LIBRALISME SCIENTIFIQUE 149

donn. Cette conclusion, en apparence si contraire toute


justice conomique, est en ralit la condition du fonction-
nement harmonieux du systme individualiste et conduit,
par son intermdiaire, la seule justice commutative qui
soit conciliable avec le progrs social. Il suffit, pour s'en
convaincre, de condenser et de synthtiser les observa-
tions des classiques.
L'individu agit dans le domaine conomique sous l'im-
pulsion de l'intrt personnel. Il cherche donc se procurer
un maximum de satisfactions avec un minimum d'efforts.
Or, dans une socit o rgnent la division du travail et
la libre concurrence, chaque producteur ne subsiste que
d'change. Il va donc s'efforcer de produire non pas indif-
fremment une richesse quelconque, mais une richesse
rpondant au plus grand nombre possible de besoins indi-
viduels les plus intenses, puisque cette richesse aura une
valeur d'change d'autant plus grande qu'elle rpondra
mieux ces besoins. L'individu est donc conduit, par son
seul intrt prendre souci du besoin sociat y adapter
son effort. La production libre a ainsi tendance s'adapter
d'elle-mme au besoin social.
ce devoir conomique du producteur, la distribu-
tion libre ajoute aussitt la sanction ncessaire. L'individu
a-t-il exactement discern le besoin social? La richesse
par lui produite a une grande valeur; son prix lev est
la lgitime rmunration du service rendu la collecti-
vit. A-t-il nglig de prendre souci de ce besoin social?
S'est-il tromp dans son apprciation? La faible rcom-
pense qu'obtient son effort agit immdiatement comme
chtiment de sa ngligence et comme stimulant de sa res-
ponsabilit. Sous la seule impulsion de l'intrt, il tendra
diriger en une autre voie son activit. Au nom de quelle
justice obligerait-on un producteur intelligent et attentif
cder le fruit de son travail contre un objet inutile? Il
n'est qu'un principe de justice commutative auquel puis-
sent souscrire simultanment le sens moral et le sens de
l'utilit sociale: c'est le principe de l'quivalence en uti-
lit. Les richesses s'changeront sur la base de leur utilit
150 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

respective, librement apprcie par les seuls juges comp-


tents, c'est--dire par les changistes libres qui prouvent
eux-mmes le besoin auquel ces richesses rpondent. Les
fluctuations de la valeur sont donc la condition ncessaire
de l'adaptation spontane de la production au besoin
social et d'une juste rpartition.
Elles sont galement la condition du progrs social. La
libre concurrence contraint en effet chaque producteur, si
mritoire qu'ait t son effort, rduire au minimum ses
prtentions. Faute de pouvoir indfiniment accrotre les
satisfactions que lui procure l'change, puisque d'autres
producteurs sont conduits par sa rmunration excep-
tionnelle l'imiter, il lui reste la ressource de diminuer
son effort pour obtenir un mme rsultat. Il y parvient en
abaissant par l'intervention ou l'organisation son cot de
production. Mais aussitt obtenu, ce rsultat est son tour
gnralis par la libre concurrence et tend la socit
le privilge que l'inventeur, au sens large du mot, s'tait
acquis lui-mme. Les cots de production tendent ainsi
s'galiser un niveau de plus en plus bas. La valeur elle-
mme, avec la facilit croissante des communications et
des changes, tend, comme l'ont montr les physiocrates,
s'abaisser un taux voisin du cot de production. Ces
deux formules traduisent en langage conomique le pro-
grs technique de la production.
Cette conception schmatique du fonctionnement de la
libert s'applique une socit idale o la concurrence
ne rencontrerait aucun obstacle 19 Or elle rencontre non

19. Sur ce point encore la doctrine classique s'accommode assez


bien d'tre confronte avec les rsultats thoriques auxquels conduisent
les mthodes scientifiques nouvelles, et en particulier la mthode math-
matique. N'est-il pas curieux, dit M. Ch. Rist, que la mthode vrai-
ment rigoureuse des plus rcents thoriciens de l'conomie ait conduit
certains d'entre eux formuler des propositions qui ont avec les dogmes
de l'ancien (quoique toujours vivace) libralisme optimiste une analogie,
presque une identit frappante. Voici, en effet, les conclusions auxquelles
quelques-uns d'entre eux aboutissent, et qui rsument fidlement leurs
opinions sur l'change, la production et la distribution des richesses:
LA CONSTITUTION DU LIBRALISME SCIENTIFIQUE 151

seulement des obstacles artificiels crs par l'homme et


que l'homme peut dtruire, mais aussi des obstacles natu-
rels qui nous ramnent la dpendance de l'individu vis-
-vis du milieu externe. La thorie de la population et la
thorie de la rente montrent l'importance de ces conditions
conomiques qui nous sont imposes du dehors, comme
les phnomnes mtorologiques ou pathologiques et que
nous ne pouvons sans danger mconnatre en construisant
de toutes pices une socit conformment un certain
type idal.

II. La thorie de la population

Les circonstances conduisaient tout naturellement les


reprsentants de l'individualisme insister sur ce principe
capital. Dans le pays de Malthus et de Ricardo, la misre
entre 1793 et 1815 est effroyable. Les guerres napolonien-
nes ont cot l'Angleterre environ 21 milliards de f. Le
blocus continental, malgr son insuccs, n'a pas laiss de
porter atteinte sa situation conomique. La dette publi-
que est passe de 247 861 millions de E: les charges
publiques ont d suivre la mme progression. D'autre

1e En matire d'change: Sous le rgime de la libre concurrence, les prix


s'tablissent, sur un march donn, de manire procurer chaque changiste le
maximum de satisfaction prsente;
2e En matire de production: Sous le rgime de la libre concurrence, les
entrepreneurs sont forcs de combiner de telle sorte les facteurs de la production
(terre, capital et travail) que la masse des produits ainsi obtenus assure chaque
membre de la socit le maximum de satisfaction prsente;
3e En matire enfin de distribution des richesses: La libre concurrence
tend faire obtenir toute unit de capital et de travail, une part du produit
commun gale la valeur mme cre par chacune d'elles.
Ainsi la libre concurrence ralise la justice dans la distribution des
richesses, comme le maximum de bien-tre dans l'change et la produc-
tion. Voil les conclusions que les optimistes les plus intransigeants ne
dsavoueraient pas, et qui seraient de nature les rconcilier avec des
mthodes abstraites, pour lesquelles quelques-uns d'entre eux n'ont
jamais tmoign que du ddain. conomie optimiste et conomie
scientifique, Revue de mtaphysique et de morale, juillet 1904.
152 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

part, la Grande-Bretagne est au plus douloureux moment


de sa transformation d'tat agricole en tat industriel. Les
ouvriers sont exposs la concurrence des machines qui
ont rvolutionn l'industrie en quelques annes, et aussi
la concurrence qu'ils se font les uns aux autres, car on sait
que dans l'tat qui s'industrialise la population s'accrot
rapidement, l'industrie offrant un plus vaste dbouch aux
bras disponibles. Cet accroissement pour l'Angleterre a t
de 50% entre 1750 et 1800, de 90% entre 1800 et 1850. De 5
millions au dbut du XVIIIe sicle, la population passe 19
millions en 1816. L'accroissement des subsistances n'a pas
suivi cette progression. Les campagnes sont abandonnes
et la production agricole dcrot. Les approvisionnements
militaires, une succession de mauvaises rcoltes ont accru
la demande et diminu l'offre. Le prix du bl est pass de
49 sh. le quarter (21,07 F l'hectol.) un prix oscillant entre
80 et 120 sh. (34,40 F et 51,60 F) en 1800-1801 20 La rente
du sol s'est accrue au bnfice des propritaires fonciers,
mais la misre du peuple est excessive et donne lieu de
sanglantes rvoltes.
Un tel spectacle aurait suffi surexciter l'imagination
des rformateurs, si la Rvolution franaise n'avait d'autre
part ouvert un champ illimit leurs aspirations. Il sem-
blait que pour avoir, en une nuit fameuse, aboli l'Ancien
Rgime, la France se ft engage sur la voie d'une pros-
prit indfinie et d'un bonheur ternel. Le mal social ne
venait-il pas des vices du gouvernement? Morte la bte,
mort le venin. En supprimant la cause de la misre, on
supprimait la misre elle-mme. Dsormais l'homme,
matre de la nature, allait s'acheminer vers un tat de
croissante perfection. Un jour peut-tre il vaincrait la mort
elle-mme 21 Ds aujourd'hui il allait organiser la socit

20. H. Richelot, Histoire de la rforme commerciale en Angleterre, 2 vol,


Paris, Capelle, 1853, t. 1, p. 7.
21. Voir notamment: Condorcet, Tableau historique des progrs de l'esprit
humain, 10e poque: Des progrs futurs de l'esprit humain. Nous devons
croire que cette dure moyenne de la vie humaine doit crotre sans cesse,
LA CONSTITUTION DU LffiRALISME SCIENTIFIQUE 153

conformment la raison, c'est--dire en y faisant rgner


l'galit, en proclamant le droit naturel et inviolable de
tous les hommes la vie, l'assistance, au travail et au
confort de l'existence. L'ingalit n'allait plus tre que le
mauvais souvenir d'institutions politiques abolies et qui
l'avaient cre de toutes pices.
Telles taient les ides qu'avaient rpandues avec un
prodigieux succs, Th. Paine 22 en Angleterre et aux tats-
Unis, Condorcet en France, et qui, par l'intermdiaire de
William Godwin 23, allaient susciter le livre de Malthus.
W. Godwin, en effet, ds 1793, avait tabli ses conclusions
communistes sur les principes fondamentaux de l'anar-
chisme. L'individu est essentiellement un tre de raison;
son intelligence est seulement endormie tant qu'il est
soumis un autre individu. Il faut lui enseigner deve-
nir lui-mme, s'affranchir de toute autorit, compren-
dre la porte de ses principes et de ses actes. La raison lui
rvlera alors ses prescriptions universelles et immuables
et la justice ternelle, antrieure aux lois promulgues.
L'ingalit est irrationnelle, car l'origine il n'y a pas entre
les hommes de grandes ingalits physiques et, malgr
les vices de la socit, une grande et substantielle ga-
lit demeure 24 : nous sommes tous capables de saisir une

si des rvolutions physiques ne s'y opposent pas; mais nous ignorons


quel est le terme qu'elle ne doit jamais dpasser; nous ignorons mme si
les lois gnrales de la nature en ont dtermin un, au-del duquel elle ne
puisse s'tendre. (3e d., Paris, Brissot-Thivars, 1823, p. 303.)
22. Sur Thomas Paine, se reporter la srie d'articles publis par
M. P. Desjardins, dans la Revue Bleue en 1901.
23. On trouvera une bibliographie abondante sur Godwin dans le
tome II de l'Histoire des systmes conomiques et socialistes de M. H. Denis
(Les fondateurs, p. 548). Je me borne signaler comme ouvrages directe-
ment accessibles aux lecteurs franais: E. Halvy, La formation du radica-
lisme philosophique, t. II, L'volution de la doctrine utilitaire (Alcan, 1901),
chap. II A. Menger, Le Droit au produit intgral du travail (trad. franaise
de A. Bonnet, Giard et Brire, 1900); P. Eltzbacher, L'Anarchisme (trad.
franaise, Giard et Brire, 1902).
24. Godwin, Enquiry Concerning Political Justice and its Influence on Morais
and Happiness (3e dit, Londres, 1798, 2 vol., liv. II, chap. III, t. 1, p. 143.
154 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

mme rgle inaltrable de justice, nous avons les mmes


sens, la mme facult, d'prouver du plaisir et de la peine.
Les richesses du monde sont un capital commun, auquel
tout homme a le droit, aussi valable qu'un autre, de pui-
ser, dans la mesure de ses besoins 25 La distribution des
biens devra donc tre rgle par la raison et la justice : tout
individu a le droit d'avoir de quoi vivre agrablement. La
socit nouvelle natra d'ailleurs sans violence: elle sera
l'effet de l'panouissement en chacun de nous de la raison.
Une re de progrs indfini s'ouvrira pour elle.
ces rveries sduisantes, Malthus et Ricardo font
deux rponses. Pour progresser, dit Malthus, il faut vivre
et, pour vivre, il faut manger. Or ce dont nous avons besoin
ne nous est pas fourni gratuitement et sans limite aucune
par la nature. La question n'est pas de savoir si nous avons
le droit de manger et d'tre riche; la question est: y a-t-il
de quoi manger, de quoi vivre? En quelle mesure et quel-
les conditions la nature nous permet-elle de vivre? Cette
question doit tre pose pralablement toute rforme.
Malthus y rpond par sa thorie de la population.
L'ingalit, dit d'autre part Ricardo, n'est pas un ph-
nomne artificiel. Elle est le rsultat fatal de la vie en
socit, elle apparat ds qu'il y a socit et elle ne sau-
rait disparatre qu'en entranant avec elle la socit. Il est
donc absurde et vain de chercher la supprimer ou de
tabler sur sa disparition. On peut la restreindre en une
certaine mesure, mais il faut pour cela connatre ses cau-
ses. Elles sont mises en lumire par la thorie de la rente
foncire.
Avant Malthus, et si l'on fait abstraction des prcurseurs
qu'il est ais de retrouver aux ides matresses des gran-
des doctrines, l'accroissement de population est considr
d'un commun accord comme le signe incontestable de la
condition prospre d'un tat, et les mercantilistes ont vu

25. The good things of the world are a common stock, upon which
one man has as valida title as another to draw for what he wants. God-
win, op. cit., t. Il, p. 423.
LA CONSTITUTION DU LffiRALISME SCIENTIFIQUE 155

en lui, comme en l'augmentation du stock mtallique, une


des assises fondamentales de la richesse des nations.
En 1798, Malthus, alors desservant d'une petite cure
voisine d' Albury, met un avis contraire dans un court essai
anonyme sur le principe de population 26 Il y fait uvre de
polmiste plutt que de savant. Les ides de Godwin ont
trouv l'accueille plus favorable chez le pre de Malthus,
esprit quelque peu excentrique. Malthus, leur opposant le
fruit de ses lectures et de ses rflexions, montre combien
il est chimrique de demander une amlioration du sort
des classes pauvres une rforme du gouvernement. La
misre vient d'un excs de population relativement aux
moyens de subsistance. Cet excs ne peut tre corrig que
par les flaux qui dciment une population surabondante:
la misre, le vice et les maladies. Aller contre cette nces-
sit inluctable, c'est condamner une exclusion violente
et douloureuse ceux qu'on appelle imprudemment au
banquet de la vie, sans que la nature y ait mis pour eux
de couvert. Il convient donc de s'abstenir de ces projets
utopiques qui exasprent les classes pauvres sans les sou-
lager, et de chercher le remde l o gt vritablement la
cause du mal.
Sous cette forme crue, l'ide fit scandale. Plus encore
que les critiques, le succs rencontr par Malthus auprs
de certains esprits mal pondrs qui prenaient texte de son
livre pour prcher l'immoralit, la castration ou l'asphyxie
des nouveau-ns, l'amena remettre sur le chantier son
ouvrage. Il voyagea dans toute l'Europe, accumula les
observations et en 1803 paraissait, sous une forme nouvelle
et avec le nom de l'auteur, l'Essai sur le principe de popula-
tion. En quelques pages, Malthus y exposait son ide gn-
rale. Vingt-quatre chapitres rsumaient ses observations et

26. [Malthus]. An Essay on the principle of population, as it affects the


future improvement of society, with remaries on the speculations of M. Godwin,
M. Condorcet and other writers. (London, Johnson, 1798). Sur la bibliogra-
phie relative Malthus, consulter l'ouvrage prcit de M. H. Denis, t. II,
Les fondateurs, p. 549 et suiv.
156 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

la confirmation qu'il croyait avoir trouve de son ide pre-


mire, dans l'examen des nations et peuplades d'Europe,
d'Amrique et d'Afrique. Il terminait en confrontant les
systmes des rformateurs avec le principe par lui dgag,
et en montrant ses applications possibles l'organisation
de l'assistance publique et prive.
Il faut, pour comprendre le principe de Malthus, nous
dgager de nos proccupations de Franais du xxe sicle
habitus gmir sur l'insuffisant accroissement de la nata-
lit. Nous verrons que ce fait ne prsente rien d'inconcilia-
ble avec le jeu naturel du principe de population.
Si donc nous considrons les races et les socits
humaines en gnral, nous constatons que tous les tres
vivants ont tendance accrotre leur espce plus que ne le
comporte la quantit de nourriture dont ils disposent. La
population, si aucun obstacle ne l'arrte, peut crotre avec
une rapidit dont la progression gomtrique: 1, 2, 4, 8,
16, etc., nous donne une ide. Ainsi en est-il, dit Malthus,
dans les pays o l'instinct de reproduction rencontre le
minimum d'obstacles, par exemple dans les tats du nord
de l'Amrique. On y voit la population doubler en vingt-
cinq ans, ainsi que l'a dj remarqu A. Smith.
Les subsistances ne sont pas susceptibles de suivre
la mme progression. La loi du rendement dcroissant y
fait obstacle. En supposant runies les conditions les plus
favorables, en cartant mme la loi du rendement dcrois-
sant, on peut tout au plus admettre une progression arith-
mtique: 1, 2, 3, 4, 5, etc. Faisons abstraction des rgions
striles du globe o cet accroissement continu est inconce-
vable. Le rapprochement des deux progressions:
1, 2, 4, 8, 16, 32, 64, 128, 256, etc.
1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, ~,9, etc.
montre avec vidence l'impossibilit qu'il y a ce que la
force virtuelle de reproduction de l'espce humaine s'exerce
sans entrave. Il faut donc d'une inluctable ncessit que
le chiffre de la population soit constamment ramen au
niveau de la quantit des subsistances. Comment s'opre
cette rduction?
LA CONSTITUTION DU LIBRALISME SCIENTIFIQUE 157

Dans le rgne vgtal et animal, la destruction des


tres qui sont en excs est brutale. Seuls les mieux dous,
les plus robustes survivent. Les autres meurent. Dans les
socits humaines, cette limination existe aussi; c'est
l'obstacle positif (positive check) l'accroissement excessif
de la population. Ce sont les maladies, les pidmies, les
famines, les guerres, les vices de tous genres, la misre
ou le malheur (misery), c'est--dire les occupations mal-
saines, les travaux rudes ou excessifs, les privations, l'ex-
trme pauvret, la mauvaise alimentation, l'insalubrit
que doivent subir les couches infrieures d'une popula-
tion surabondante. Mais l'homme est capable de prvoir
et de comprendre. Il peut donc viter cette destruction
en ne lui donnant pas lieu de s'exercer, en ayant recours
aux obstacles prventifs (preventive check) la multiplication
de son espce: soit le vice, la contrainte prudente (pruden-
tial restraint), nergiquement condamne par Malthus en
dpit d'absurdes lgendes, soit la contrainte morale (moral
restraint), supposant l'observation rigoureuse de la chas-
tet et qui consiste ne pas se marier, si l'on n'a pas de
quoi faire subsister sa famille.
Telle est, trs brivement rsume, la thorie de
Malthus, thorie qui semble contredite par la ralit des
faits dans certaines socits contemporaines et notam-
ment en France. Je crois que rien n'est plus indiffrent
la valeur scientifique de cette forme de l'individualisme et
les critiques adresses de ce chef Malthus me paraissent
attester la plus complte mprise quant ses intentions,
quant la porte de son uvre et quant la notion mme
de loi naturelle 27
Malthus n'a jamais prtendu -et pour cause - dcrire
l'tat dmographique de la France au dbut du xxe sicle.
Considrant l'conomie politique comme une science,
il doit ncessairement s'appliquer dgager des lois

27. Voir sur ce point les observations judicieuses de Maurice Block:


Les progrs de la science conomique depuis A. Smith, 2 vol., Guillaumin, 2e
d., 1897, chap. XXI, notamment, p. 653 et suiv.
158 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

gnrales, dont il importe peu qu'une circonstance parti-


culire puisse en un temps et dans un lieu donns para-
lyser l'action. Que la loi de population ait cette porte
gnrale, il n'est pas possible de le contester. Les grandes
migrations, les guerres d'extermination, les pidmies,
les famines des socits primitives ne sont pas autre
chose que son illustration incomprise. Il est d'autre part
vraisemblable qu'on la verrait s'appliquer avec toute sa
force dans une socit communiste, telle que l'imaginait
Godwin, et o chacun venant puiser la masse suivant
ses besoins serait dcharg du soin de la prvoyance.
Pourquoi cette loi dont Malthus lui-mme dit qu'elle
n'est qu'une tendance subordonne cette condition que
la population ne soit arrte par aucun obstacle, ne s' appli-
que-t-elle pas la socit contemporaine? Prcisment parce
qu'un obstacle s'y oppose: je veux dire la passion envahis-
sante et exclusive du bien-tre et la contrainte prudente ou
morale dont elle entrane la gnralisation dans la classe
bourgeoise, classe aux limites incertaines et qui englobe un
certain nombre de travailleurs manuels, passion qui sera
pour beaucoup, comme nous le verrons, dans l'affaiblisse-
ment progressif des classes dites dirigeantes au XIXe sicle.
Est-ce dire que cet obstacle soit assez puissant pour
retirer toute espce de porte prsente ou future la thorie
de Malthus? Bien hardi qui l'affirmerait. ct de la classe
bourgeoise existent en effet des classes pauvres, classes de
proltaires , dont le nom est par lui-mme significatif
et dont les statistiques attestent en effet la prolificit plus
grande et qui, ct de sujets robustes et sains, donnent trop
souvent le jour de pauvres tres dgnrs et tars qui, s'ils
ne meurent prmaturment, pseront comme un poids mort
dans l'conomie nationale et viendront grossir les rangs des
rvolutionnaires ou de ce que les socialistes appellent l'ar-
me de rserve des travailleurs sans emploi. Or - et ici
encore Malthus en fait lui-mme la remarque - il faut bien
entendre qu'en parlant des moyens de subsister qu'ont les
individus composant une socit, on entend dsigner ceux
qu'ils peuvent se procurer par l'change, c'est--dire dans
LA CONSTITUTION DU LIBRALISME SCIENTIFIQUE 159

la mesure o ils sont dtenteurs de moyens d'acquisition 28


Mais la rpartition de ces moyens d'acquisition s'opre
conformment certaines lois dont Ricardo tudiera les
plus importantes et qui chappent notre volont. Il ne
dpend de personne d'empcher que l'excs de population
avilisse le salaire et rende douloureuse la condition des cou-
ches sociales o cet excs vient natre.
D'autre part, Malthus a donn l'occasion de se pro-
duire des critiques sans valeur, en formulant sa pense
avec une prcision mathmatique qui fait illusion. Au
lieu de venir se buter ses deux progressions qui n'ont
d'autre porte que celle d'un exemple hypothtique, des-
tin frapper l'esprit, il faut se convaincre que les chiffres
qu'il imagine n'ont par eux-mmes aucune importance
et que le raisonnement est le mme si, au lieu de doubler
en vingt-cinq ans, la population ne double qu'en cent
ans, condition que son accroissement demeure, en tant
que tendance potentielle, suprieur celui des subsistan-
ces. Or l'migration, qu'on prsente comme remde un
mal dont on reconnat donc implicitement la ralit, n'a
qu'une efficacit temporaire et limite. On objecte encore
qu'un grain de bl se multiplie plus vite que l'homme, ce
qui est vrai condition qu'il reste disponible une partie de
sol non cultiv o il pourra germer. Il n'en faut pas davan-
tage pour que la loi de population subsiste comme un

28. Par un accroissement des moyens de subsistance, dit Malthus


(Principe de population, liv. Il, chap. XIII, d. Guillaumin, p. 315, note),
il faut toujours entendre un accroissement que la masse de la popula-
tion est en tat de se procurer; car, sans cela, il ne pourrait tre d'aucun
effet pour encourager l'accroissement de la population. La diffusion
des moyens d'acquisition est aussi la condition de l'accroissement de la
production elle-mme. Malthus est si convaincu que cet accroissement
de production est subordonn une demande effective, c'est--dire capa-
ble de payer au producteur un prix rmunrateur, qu'il croit ncessaire
une catgorie de consommateurs improductifs, dont la seule fonction est
de maintenir son niveau ce prix rmunrateur, et cette demande sans
lesquels les plus grands pouvoirs de production sont inutiles. Cf. sur
ce point J.-B. Say, Correspondance avec Malthus, d. Guillaumin, uvres
diverses, p. 439 et sui v.
160 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

des lments par lesquels le milieu extrieur conditionne


l'amlioration du sort des classes pauvres.
Et c'est bien dans cette ide de dpendance vis--vis
du milieu extrieur que se rsume, mon sens, l'essen-
tiel de la pense de Malthus. C'est cette ide gnralement
admise en ce qui touche les phnomnes naturels qu'il
veut faire pntrer avec ses consquences dans le domaine
des phnomnes conomiques. Nous ne contestons pas,
par exemple, que la gravitation et l'attraction condition-
nent notre facult de nous mouvoir. Bien qu'attirs vers le
sol, nous arrivons sans doute, par une ducation spciale,
conserver la position verticale; mais nous savons par
exprience que notre quilibre est instable, la merci d'un
heurt ou d'une dfaillance. Nous savons aussi que nous
ne pouvons par nos propres moyens nous lever dans les
airs. Cependant nous n'aurons pas l'ide absurde de pro-
tester que nos droits naturels sont atteints ni de proclamer
que nous avons le droit de voler comme les oiseaux. Nous
chercherons simplement le moyen scientifique de vaincre
la pression atmosphrique, aprs en avoir tudi la nature.
Nous appliquerons en un mot la formule de Bacon:
Naturae non imperatur nisi parendo ,on ne commande
la nature qu'en lui obissant. Nous devons faire de mme
en matire sociale et c'est ce principe que Malthus le tout
premier cherche appliquer.
Une fois bien tabli que la misre a ses causes profon-
des dans la nature des choses, que la responsabilit n'en
incombe, en principe tout au moins, ni aux gouvernements
ni aux classes possdantes, il reste en effet dterminer
comment nous pourrons accomplir l'imprieux devoir
moral d'y remdier dans la mesure du possible. Malthus
n'est pas moins proccup que les rformateurs d' amlio-
rer le sort des classes pauvres. C'est la manire seule qui
diffre 29

29. Il me parat indispensable, pour bien comprendre la critique des


droits naturels, faite du point de vue individualiste, de se reporter au
LA CONSTITUTION DU LIDRALISME SCIENTIFIQUE 161

Tout d'abord, il convient de renoncer de faon abso-


lue et dfinitive parler de droits en matire d'assistance,
car cette matire ne comporte pas de liens juridiques. On
parle d'un droit la vie: Avant toutes les lois sociales,
l'homme avait le droit de subsister , dit Raynal. Sans
doute, rpond Malthus; de mme que l'homme a le droit
de vivre mille ans, ce qui ne l'empche pas de mourir. Il
ne s'agit pas l de droit, mais de puissance. Vivre, c'est
tre nourri. Or la terre n'a pas une facult productive illi-
mite. Donc on ne peut nourrir tout ce qui nat et le droit
d'tre nourri ne peut appartenir tous. La proposition de
Raynal, si souvent rdite aprs lui, est une simple absur-
dit. En ralit le droit la vie, c'est--dire la possibilit
de vivre, est conditionn pour nous par la vie en socit.
Il ne faut pas que la revendication de ce prtendu droit
mette en pril l'organisation sociale, laquelle il doit un
semblant d'existence. On proclame le droit l'assistance,
c'est--dire le droit d'tre nourri lorsque le travail person-
nel ne peut en procurer les moyens. On suppose implici-
tement que la misre vient de la forme du gouvernement
ou de l'ingalit des richesses, ce qui est faux. Il n'est pas
en la puissance des gouvernements ni des riches de four-
nir tous les pauvres qui naissent de l'occupation et du
pain: ils n'ont donc, par la nature mme des choses, nul
droit en demander. Il n'y a dans ce prtendu droit qu'un
thme facile de dclamations pour les dmagogues qui
attisent par lui les haines de classes, qui persuadent les
pauvres qu'ils sont lss, les dgagent du devoir d'tre
reconnaissants et qui dtournent les riches de l'assistance
volontaire. Sans doute on peut rendre la bienfaisance
obligatoire, mais la distribution aveugle des secours qui
en est la consquence ne peut qu'empirer la situation. Il
faut que les secours soient distribus avec discernement.
Il faut pouvoir choisir entre les individus qui en rclament
l'attribution. Rien n'est plus funeste que l'aumne faite

texte mme de Malthus, et notamment aux livres III, IV et V du Principe


de population.
162 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

aveuglment, sous la seule impulsion d'une sensibilit


irrflchie, dont Mandeville a montr l'gosme et les dan-
gers. Et Malthus donne ce sujet les conseils les plus judi-
cieux, rappelant que la bont, consolation et charme de la
vie, la plus belle et la plus ncessaire des vertus, exige de
ceux qui la pratiquent non pas un simple attendrissement
sentimental, mais un effort constant et une direction
donne notre charit .
Le droit au travail n'a pas plus de ralit que les prc-
dents. Il est bon et humain pour un gouvernement de faire
travailler si sa richesse le lui permet, si ses dbouchs se
multiplient. Mais il ne dpend pas de lui que sa richesse soit
croissante, stationnaire ou dcroissante. L'augmentation
de la richesse nationale et du fonds des salaires n'est pas
son uvre lui seul, mais le rsultat des activits indi-
viduelles. Le droit au travail quivaut cette proposition
absurde: un territoire limit peut nourrir une population
illimite . Enfin le droit un minimum de salaire impli-
que la mconnaissance de ce fait que le prix du travail est
en corrlation lui aussi avec l'tat de la richesse nationale.
Confier la loi le soin de le faire artificiellement hausser,
c'est imiter la conduite d'un enfant qui, pour rtablir le
beau temps, ferait monter le mercure dans un baromtre
par quelque pression mcanique et s'tonnerait ensuite de
voir le mauvais temps continuer.
Que faut-il donc faire? Il faut d'abord pratiquer une
charit intelligente, celle qui s'enquiert des causes relles
du mal qu'elle soulage, qui, sans mnager ses secours dans
les cas dsesprs, les accompagne chaque fois qu'elle le
croit utile de conseils et travaille sortir le pauvre de sa
condition misrable, celle qui n'est ni collective ni sociale
mais individuelle au sens profond du mot et qui met
en contact deux tres pensants. Il faut que, par tous les
moyens, conversations, crits, instruction sous toutes les
formes, la vrit conomique soit rpandue dans les mas-
ses, que peu peu chacun comprenne les causes vraies du
mal social, qu'il se soumette ce que nul ne peut empcher
et qu'il veuille y adapter sa conduite. Il faut que les riches
LA CONSTITUTION DU LffiRALISME SCIENTIFIQUE 163

qui donnent et les pauvres qui reoivent soient de plus en


plus amens comprendre et vouloir. Quant l'tat, son
rle en cette matire est ngatif, l'assistance intelligente
n'est pas de son ressort. Sa seule ressource est de rendre
l'assistance obligatoire: le remde est pire que le mal.
De telles conclusions heurtaient trop profondment la
tendance socialiste dans ses lments constitutifs les plus
essentiels pour rester sans rponse. Ds 1820, Godwin
publiait des Recherches sur la population et sur la facult d'ac-
croissement de l'espce humaine contenant une rfutation des
doctrines de M. Malthus sur cette matire 30 Il y maintenait sa
proposition que l'ingalit est le fait de la socit et non de
la nature. Il opposait au principe de population des objec-
tions qui ont t souvent formules depuis, montrant que
la prolificit est inversement proportionnelle la perfec-
tion de la race, mettant l'hypothse d'une alimentation
chimique qui rduirait nant la question des subsistan-
ces. Confiant dans la raison humaine, il repoussait comme
chimrique le danger d'une population surabondante
et allguait l'exemple des couvents, pour montrer que la
chastet peut tre pratique sans dfaillance par une collec-
tivit. Par des recherches statistiques, il prtendait infirmer
les conclusions de Malthus. Mais l'intrt de son uvre est
ailleurs: elle est dans la protestation instinctive et violente
qu'elle traduit contre les faits qu'invoque Malthus. Elle est
essentiellement socialiste par le refus d'accepter le fait qui
contrarie l'aspiration sentimentale. Les temps sont venus
o vont se heurter l'effort vers la constatation scientifique
et la rvolte passionne contre les ralits douloureuses.
Cette premire rencontre est saisissante par l'opposition de
points de vue qu'elle rvle, par le conflit qui s'lve entre
l'intelligence qui voit et le cur qui refuse de voir. Godwin
critique avec une ironie amre et parfois loquente certai-
nes propositions de Malthus 31 et il se fait l'avocat de ces
malheureux qui, dans la grande loterie de la vie humaine,

30. Traduction Constancio, 2 vol., Paris, Aillaud, 1821.


31. Cf. notamment, liv. VI, chap. IV, V et VI.
164 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

n'ont tir qu'un billet perdant. Il montre les pauvres sans


aucun droit recevoir des secours, tandis que les riches
ont le droit de faire ce qu'ils veulent de leur bien, peuvent
se donner comme les bienfaiteurs de l'tat par leur dissi-
pation, fermer les oreilles aux maldictions secrtes mais
ardentes du public et cette voix qui leur dit: Riche,
rjouis-toi de ta richesse, que ton cur se livre au plaisir
de possder tant de biens ... Mais n'oublie pas que Dieu te
jugera pour tout ce que tu auras fait 32 Il commente l'ho-
mlie de M. Malthus sur le mariage, lorsqu'il vient dire au
pauvre, entour d'une famille qui meurt de faim: Nous
vous abandonnons la nature pour qu'elle vous punisse
du crime d'tre indigent. On doit vous apprendre (vous
apprendre! quel mot adress un malheureux dont les yeux
sont glacs par la faim et dont les lvres sont dessches
faute d'humidit!) on doit vous apprendre, dis-je, que les
lois de la nature, qui sont galement les lois de Dieu, vous
ont condamn, vous et votre famille, souffrir la peine
de l'immoralit de votre dsobissance 33 Il revendique
le droit, sinon juridique, au moins moral, l'assistance, et
le devoir corrlatif des riches, bien qu'ils ne puissent tre
livrs la juridiction d'un tribunal pour l'avoir viol, et il
attribue Malthus le triste honneur d'tre le premier qui
se soit approch du pauvre et, le voyant prt mourir de
froid et de faim, lui ait dit avec une insultante raillerie: Tu
n'as que ce que tu mrites.
Certes Malthus qui parat bien avoir t le meilleur et
le plus charitable des hommes 34, put s'tonner d'tre aussi
mal compris. Mais la critique de Godwin, si vhmente et
si fausse, est retenir: le malentendu qu'elle atteste n'a
jamais t plus vivant qu'aujourd'hui.

32. Godwin, op. cit., trad. francaise, t. Il, p. 380.


33. Ibid., p. 403.
34. M. H. Denis (op. cit., t. Il, p. 49) cite ce jugement de Mackintosh:
J'ai connu quelque peu Adam Smith, Ricardo bien, Malthus intime-
ment. Ce n'est pas peu de chose de pouvoir dire d'une science que ses
trois grands matres comptaient parmi les trois meilleurs des hommes
que je n'ai jamais connus.
LA CONSTITUTION DU LffiRALISME SCIENTIFIQUE 165

III. la thorie de la rente

Ricardo fut conduit la thorie de la rente par sa tho-


rie de la valeur 35 Il n'est pas exagr de dire que c'est
la principale utilit de cette dernire. Elle est en effet si
confuse et imprcise que l'auteur lui-mme avoue toute
occasion qu'il en est mal satisfait et la retouche jusqu' son
dernier jour 36 L'ide la plus nette qu'on en puisse donner
me parat tre la suivante. L'utilit est la condition mais
non pas la mesure de la valeur d'change. Si nous excluons
les choses rares qu'on ne peut multiplier volont, nous
dirons avec A. Smith que la valeur naturelle et primitive
des marchandises est dtermine et mesure par la quan-
tit de travail qu'exige leur production, le travail pouvant
tre direct ou indirect, c'est--dire englobant le capital,

35. Sur les antcdents historiques de la loi de la rente, consulter


Edwin Cannan, A History of the Theories of Production and Distribution in
English Political Economy from 1776 to 1848 (2e d., 1900). Il me parat y
avoir lieu de distinguer trois phases dans cette histoire: en 1777, James
Anderson donne une thorie peu prs complte de la rente, en l'ex-
pliquant par les degrs divers de fcondit du sol, mais sans faire inter-
venir la loi du rendement dcroissant qu'il nie mme formellement. En
1814-1815, Malthus et Ed. West sont amens par l'observation des faits
formuler cette dernire loi. Enfin, en 1815, Malthus (Recherches sur la
nature et les progrs de la rente ... ) formule une explication d'ensemble dans
laquelle interviennent simultanment l'ide physiocratique que la terre,
par l'effet de la bont divine, est susceptible de donner un produit sup-
rieur aux dpenses de culture, l'ide de Smith que les crales sont l'objet
d'une demande qui ne peut jamais diminuer, enfin l'ide de Ricardo qui
fonde la rente uniquement sur le rendement dcroissant joint l'ingale
fertilit des terres. La persistance de l'ide physiocratique suffit justifier
l'optimisme de Malthus et le souci qu'il prend des intrts des propri-
taires fonciers.
36. Je ne suis pas satisfait, crit-il Mac Culloch le 18 dcem-
bre 1819, de l'exposition que j'ai donne des principes qui rglent la
valeur. Le 13 juin 1820, il crit encore: Il faut confesser que ce sujet
de la valeur est hriss de difficults. Je serais trs heureux si vous rus-
sissiez les dissiper et tablir pour nous une mesure de la valeur qui
chappe aux objections qui ont t diriges contre toutes celles propo-
ses jusqu'ici.
166 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

forme plus parfaite et plus puissante du travail 37 ct


de ce prix idal et abstrait existe le prix concret des choses,
le prix de march qui, sous un rgime de pleine concur-
rence, tend se rapprocher du cot de production, c'est-
-dire de la valeur naturelle. D'autre part, sous l'action
de la concurrence, les cots de production ont tendance
s'galiser progressivement chez tous les producteurs
de richesses identiques et aussi s'abaisser par l'effet des
inventions et des progrs. Une seule catgorie de produits,
la plus indispensable, fait exception: ce sont les subsistan-
ces. Ici, plus de nivellement des profits par la rduction
des prix au cot de production, plus d'galisation des
cots de production. Comment concilier ce phnomne
avec le principe que le travail mesure la valeur d'change,
puisque, pour le produit le plus ncessaire, le prix semble
se fixer sans aucune considration pour le travail dpens
et que la valeur des subsistances semble varier, abstraction
faite de la quantit de travail ncessaire pour les produire?
Ainsi se pose le problme de la rente pour Ricardo 38
Si l'on analyse le mot anglais rent , que nous tra-
duisons par fermage, en y comprenant tout ce que le

37. L'emploi des machines et des capitaux fixes modifie consid-


rablement le principe qui veut que la quantit de travail consacre la
production des marchandises dtermine leur valeur relative. (Principes
de l'conomie politique et de l'impt, chap. 1, sect, 4.) M. Malthus semble
penser qu'il est dans ma doctrine que le cot et la valeur d'une chose
sont identiques. C'est exact, s'il entend par cot cot de production en
y comprenant les profits. Dans le passage en question, c'est ce qu'il ne fait
pas, et, par consquent, il ne m'a pas exactement compris. (Chap. 1, sect.
6, note ad ftnm, 3e d. anglaise.)
38. Abondante bibliographie dans l'ouvrage prcit de M. H. Denis,
p. 549 suiv. Les uvres de Ricardo, rdites dans la Collection des Grands
conomistes, sont inexactement traduites, et il y manque nombre des com-
plments ou rectifications apports par Ricardo l'expos de ses ides. Il
est donc indispensable de se reporter au texte anglais, soit l'dition des
Principles of Political Economy and Taxation que M. E.-C.-K. Gonner a fait
prcder d'une importante introduction (Londres, 1895), soit la repro-
duction compare des six premiers chapitres du mme ouvrage, dans
l'dition de 1817 et celle de 1821 publie en 1895 New York (The ftrst six
chapters of the principles of Political Economy and Taxation. Macmillan, d.).
LA CONSTITUTION DU LIBRALISME SCIENTIFIQUE 167

fermier paie annuellement au propritaire, on dcouvre


dans ce total deux lments distincts. Supposons en effet
deux fermes contigus, ayant mme tendue, mme ferti-
lit et mme loignement du march. L'une est pourvue
de tous les btiments et instruments utiles l'agriculture.
Elle est bien entretenue, bien fume et bien close. L'autre
n'a rien de tout cela. Chacune d'elles donnera au propri-
taire une rmunration, un fermage diffrent. La premire
par exemple 20 000 F, la seconde 5 000 F. Que reprsentent
ces 5 000 F, puisque aucun capital n'a t investi dans la
seconde ferme, puisqu'elle peut tre un simple terrain nu
et vierge? Ils reprsentent la rente, c'est--dire cette por-
tion du produit de la terre que l'on paie au propritaire
pour avoir le droit d'exploiter les facults productives et
imprissables du sol 39 .
Il est ais de retracer l'histoire de ce revenu. Les hom-
mes, l'origine des socits, s'tablissent dans une contre
riche et fertile. Ils cultivent une petite tendue de terre,
aux endroits les plus propices. Des terres fertiles restent
la disposition de ceux qui veulent les exploiter. Il n'y a
pas lieu de percevoir de rentes ; mais la petite socit
s'tend, la population s'accrot, on est oblig de produire
dans des conditions moins favorables: tantt on s'attaque
une terre moins fertile, ou plus loigne du march, tan-
tt on incorpore une mme terre une somme addition-
nelle de capitaux qui donnent un rendement moins que
proportionnel, ce qui est le cas des socits avances o
toutes les terres sont mises en culture. De ces trois chefs,
ingale fertilit, ingal loignement du march, ingalit
de rendement des capitaux successivement incorpors
dans une mme terre, la rente apparat. Un seul exemple
suffit le montrer.
Supposons trois terrains de fertilit dcroissante: I, II
et III, sur lesquels a t fait un gal emploi de capital et
de travail. Le terrain I peut donner 100 quarters de bl, le
second 90, le troisime 80. Ds que l'accroissement de la

39. Ricardo, Principes de l'conomie politique ... , chap. II.


168 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

population oblige mettre en culture le terrain II, la rente


apparat pour le terrain 1. En effet le taux maximum du
profit offert ceux qui cherchent employer leur travail
ou leur capital est de 90. Les propritaires du terrain I
abaissent 90 les profits de leurs tenanciers, en exigeant
d'eux 10 quarters, car il ne saurait y avoir sous un rgime
de concurrence deux taux de profits pour les capitaux,
tous se portant vers l'emploi qui donne des profits plus
considrables. Si les propritaires ngligeaient de faire ce
prlvement, la concurrence des tenanciers les y condui-
rait ncessairement. Et les tenanciers ne peuvent refuser
de le consentir, puisque, faute de cultiver le terrain I, ils ne
trouveront s'employer que sur les terrains II qui donnent
un rendement de 90. Si le propritaire du terrain I cultive
lui-mme, il continue toucher 100, mais ce produit se
dcompose en 90 (qui est le profit)+ 10 (qui est la rente et
que ne touche pas le propritaire exploitant le terrain II).
Par le mme raisonnement, on comprend que, lorsque
les terrains III sont mis en culture, le profit s'abaisse 80,
et une rente apparat de 20 pour le terrain 1, de 10 pour le
terrain II.
Comment va tre dtermin le prix du bl de ces dif-
frentes provenances? Il est vident que son prix sera
uniforme, les consommateurs tant indiffrents aux
conditions de production de deux richesses identiques.
Mais, puisque, par hypothse, la mise en culture des ter-
rains III est ncessaire, c'est que le besoin de bl est assez
intense pour assurer un prix rmunrateur cette produc-
tion moins favorise. Il faut donc que les 80 quarters du
terrain III reconstituent le capital et son profit qui primiti-
vement taient reconstitus par la vente des 100 quarters
du terrain. Le prix uniforme est donc celui qui rmunre
la production sur les terrains de la dernire catgorie mise
en culture. C'est la quantit de travail employe sur eux
qui dtermine la valeur du bl. Le cot de production
qui importe ici c'est celui, non pas des meilleures terres,
mais des exploitations les plus difficiles. Les propritai-
res favoriss ne peuvent pas ne pas toucher une rente; les
LA CONSTITUTION DU LIBRALISME SCIENTIFIQUE 169

nouveaux producteurs des terrains III ne leur font pas rel-


lement concurrence, puisque la limite minima du prix est
prcisment suprieure du montant de la rente au cot de
production sur les terrains I et Il. Les produits des terres III
sont ncessaires la consommation; c'est pour cette raison
qu'une rente est perue en I et II. La rente est donc l'effet
et non la cause du renchrissement du bl. Ce qui hausse
le prix, c'est l'excdent de travail consacr aux cultures
infrieures et non la rente des propritaires. Si ces derniers
abandonnaient entirement ce revenu, les fermiers en pro-
fiteraient et vivraient en seigneurs, mais la quantit de
travail ncessaire la production des subsistances et par
consquent leur prix resteraient les mmes.
Par cette thorie de la rente, l'individualisme classique
prend son caractre dfinitif de doctrine base sur des
constatations de fait et dgage de l'optimisme a priori
que lui ont conserv les physiocrates, A. Smith et mme
Malthus, en voyant dans la rente un effet de la libralit de
la nature et de la bont divine. La rente s'accrot bien avec la
richesse nationale, c'est--dire avec l'augmentation d'une
population pourvue de moyens d'acquisition, mais elle
atteste seulement l'avarice de la nature, la difficult crois-
sante qu'prouve l'individu extraire du milieu extrieur
sa subsistance. Loin d'tre une source de richesse sup-
rieure aux autres et indfiniment productrice, la terre ne
livre son produit que contre un effort incessamment crois-
sant. La rente qu'elle fournit aux propritaires est un lourd
tribut prlev sur la richesse nationale, pour un service que
l'air, l'eau et les machines rendent sans rtribution. Loin de
souhaiter sa gnralisation et son extension, il faut y voir
un mal ncessaire que les lois positives doivent restreindre
sans pouvoir le supprimer. La rente suit ncessairement en
effet le progrs de la richesse nationale; elle s'accrot avec
le capital national qui, augmentant le fond des salaires et
le chiffre de la population, rend plus intense la demande
de subsistances. Elle diminue lorsque la richesse nationale
dcrot, par l'abandon des terres les moins fertiles ou le
retrait des capitaux les moins productifs. Deux ressources
170 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

nous restent seules pour restreindre le prlvement des


propritaires fonciers: amliorer la culture, et ce sont ses
progrs qui expliquent la baisse actuelle du prix du bl
et de la rente; ouvrir les frontires nationales aux subsis-
tances trangres qui vont restreindre ou peut-tre sup-
primer par la concurrence des pays neufs le monopole
des propritaires fonciers nationaux. Ces ressources ne
peuvent avoir d'ailleurs qu'un effet temporaire; le jour o
la population se sera proportionne l'augmentation de
richesse ne des inventions ou des progrs, le jour o les
pays neufs verront leurs terres produire une rente, les pro-
pritaires fonciers retrouveront leur situation privilgie.
C'est eux en dernire analyse que bnficie le progrs de
la richesse humaine.

IV. Les conclusions d'art social du libralisme


scientifique

Il semble qu'en s'cartant de l'optimisme, le libra-


lisme conomique ait perdu sa logique interne. Comment
des conclusions d'art social favorables la libert peu-
vent-elles se dgager de deux systmes qui voient le cours
naturel des choses conduire un tat si contraire aux aspi-
rations de notre raison?
C'est tout d'abord que les phnomnes dcrits par
Malthus et Ricardo et les dures ncessits que fait peser
sur nous le milieu extrieur, ne relvent que pour une part
trs restreinte de notre volont, de mme que les maladies
ou la mort. Faire appel l'tat pour paralyser ces lois de
la nature est une entreprise tmraire et irrflchie. La
rflexion montre en effet que, seule, la rgle du laisser-
faire et du laisser-passer peut nous adapter leur empire:
le laisser-faire, puisque, d'aprs Malthus, c'est en chacun
de nous que rside la seule contre-force rellement agis-
sante et que notre ducation doit se faire au moyen des
sanctions que la libert seule peut appliquer chacune de
nos erreurs; le laisser-passer, puisque, d'aprs Ricardo, il
LA CONSTITUTION DU LffiRALISME SCIENTIFIQUE 171

y a lieu surtout de veiller ne pas amliorer encore, par


des restrictions lgales la libre concurrence et au libre-
change, la situation invitablement privilgie des pro-
pritaires fonciers. Il nous faut donc comprendre ces lois
extrieures, nous y adapter, les corriger par les moyens
dont nous disposons et que nous rvlent seules l' duca-
tion et la responsabilit.
C'est, en second lieu, que rien dans les thories de
Malthus ni de Ricardo ne porte atteinte la constatation
essentielle de l'individualisme, c'est--dire l'harmonie
des intrts. Moins vidente que chez leurs devanciers,
cette harmonie chez eux n'est pas moins relle. Si Malthus,
en effet, a pu sans difficult parler aprs A. Smith de la
liaison intime et ncessaire qui existe entre les intrts des
propritaires fonciers et ceux de l'tat , Ricardo arrive
par un dtour la mme conclusion. Au premier abord, il
semble, et ill' a dit en propres termes en 1815, que l'intrt
du propritaire foncier est toujours oppos celui de tou-
tes les autres classes de la collectivit, puisqu'il bnficie
de tout ce qui diminue la quantit des subsistances natio-
nales, tandis que les industriels 40 et les consommateurs
ont intrt ce qui amliore la production de ces sub-
sistances et abaisse leur prix. En ralit, l'aspiration des
propritaires un ralentissement du progrs technique
de la production et une diminution des approvisionne-
ments n'est que platonique. Leur intrt rel, servi par des
mesures librales, est intimement li l'enrichissement

40. La question des profits, que nous avons pu laisser volontaire-


ment dans l'ombre et que Ricardo traite avec une extrme confusion
et une faible originalit, pourrait passer pour tablir un tat ncessaire
d'hostilit entre patrons et ouvriers, car l'auteur, reprenant l'ide d'A.
Smith, tablit une corrlation entre la hausse des salaires et la baisse des
profits. Comme l'a trs justement montr Ch. Prin (Histoire des Doctri-
nes conomiques depuis un sicle, p. 78), capitalistes et salaris souffrent
simultanment de l'affaiblissement de la puissance productive du travail
national. L'ouvrier pour subsister doit toucher un salaire plus fort, mais
ce salaire n'est que nominal. Sa puissance relle d'acquisition diminue
avec la hausse du cot de la vie. Le salaire rel baisse avec les profits et
s'lve avec eux.
172 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

progressif de la nation. Tout en admettant, dit Ricardo,


que la moyenne des rentes en argent pt tre plus leve
sous un rgime de droits restrictifs, j'observerai que rien
ne garantirait la solvabilit indfinie des tenanciers et que
l'intrt bien entendu des propritaires doit les amener
ncessairement substituer des prix fixes et des rentes
prcises des prix mobiles et des rentes dont le service
s'effectue sans rgularit 41
Par consquent, pour Ricardo comme pour tous les
classiques, l'intrt commun de toutes les classes sociales
est de servir intelligemment l'enrichissement gnral de la
nation, par le laisser-faire et le laisser-passer.
Cette dernire conclusion se prsente sous un jour un
peu diffrent aprs les thories de la population et de la
rente. Malthus reprsentant du landed interest , de l'in-
trt foncier qui s'identifie pour lui avec l'intrt national,
incline vers le protectionnisme. Ricardo, estimant que le
revenu foncier ne doit pas tre artificiellement accru, voit
dans le libre-change le moyen de le rduire son niveau
normal et minimum.
Malthus est moins exactement protectionniste que
dfenseur de la thorie d'conomie politique nationale
laquelle List 42 a attach son nom. Comme lui, il considre
avec inquitude le cosmopolitisme d'Adam Smith et son
hypothse d'une division internationale du travail; c'est,
ses yeux, un projet extravagant que de faire nourrir l'Eu-
rope par l'Amrique. Un pays industrialis, dpendant
de l'tranger pour la fourniture de ses subsistances, peut
sans doute maintenir sa population dans un tat progres-
sif, jusqu' ce que toutes les terres trangres soient culti-
ves, mais il s'expose de graves dangers: concurrence
des manufactures trangres, appauvrissement des pays
qui achtent ses produits, insuffisance de leurs rcoltes,

41. Ricardo, De la protection accorde l'agriculture, ad finem (d.


Guillaumin, p. 690).
42. F. List, Systme national d'conomie politique (1841), trad. franaise,
de H. Richelot, 1 vol. (Capelle, 1851).
LA CONSTITUTION DU LIBRALISME SCIENTIFIQUE 173

guerre possible avec eux, toutes circonstances suscepti-


bles de fermer ses dbouchs, de l'obliger donner une
part considrable du produit de son industrie pour une
part dcroissante de produits agricoles. Un pays spcialis
dans l'agriculture court moins de risques, puisque l' ap-
pauvrissement ou le mauvais vouloir de ses fournisseurs
de produits industriels ne peuvent que ralentir l'accrois-
sement de son capital sans mettre en pril la vie natio-
nale. La prfrence de Malthus va tout entire la nation
normale de List, qu'il dcrit en parlant: des systmes
agricole et commercial combins 43 , c'est--dire au pays
o les ressources qu'offre la terre et celles qui dpendent
des capitaux appliqus au commerce et aux manufactures
sont les unes et les autres considrables et se balancent de
manire ne pas se surpasser beaucoup mutuellement.
Ce rsultat sera obtenu l'aide de primes l'exportation,
tablies dans des circonstances favorables o le pays peut
produire ce qu'il consomme, d'entraves l'importation,
dont useront avec discernement les tats que leur terri-
toire et leur population rendent capables de se suffire,
l'exclusion de ceux que leur pauvret, leur strilit ou
l'inclmence de leur climat condamnent demander
d'autres leur subsistance.
La libert commerciale n'est donc la meilleure politique
que dans certains cas dtermins: pour les pays trs pau-
vres et cultivs autant qu'ils peuvent l'tre, poq.r les pays
trs riches dont la population ne peut s'accrotre qu'en
permettant l'entre du bl tranger. En dehors de ces cas
extrmes, la libert absolue des changes, videmment
conforme l'intrt gnral qui est de ne pas repousser
la richesse et la multiplication d'habitants que nous offre
la nature, videmment avantageuse au monde en gnral
si la yaix y rgnait, va l'encontre de l'intrt national.
Les Etats qui vivent sous un rgime de protection et qui
s'appauvriraient par la libert, ne consentiront pas sacri-
fier la richesse de l'univers la fortune dont ils jouissent

43. Malthus, Principe de population, liv. III, chap. X.


174 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

l'intrieur de leurs frontires. la protection il faut bien


rpondre par la protection. Une parfaite libert du com-
merce est donc une illusion, une perspective idale que
l'on ne doit pas se flatter de voir se raliser. Mais il faut
l'avoir en vue pour en approcher autant qu'il est possible
de le faire. On doit toujours l'envisager comme la grande
rgle gnrale 44
Au contraire, Ricardo affirme, non seulement en tho-
rie mais en pratique, sa conviction libre changiste sans
aucune rserve et ill' exprime en une page o se trouvent
condenss tous les arguments qui la peuvent justifier.
Dans un systme d'entire libert du commerce, cha-
que pays consacre son capital et son industrie tel emploi
qui lui parait le plus utile. Les vues de l'intrt individuel
s'accordent parfaitement avec le bien universel de toute
la socit.
C'est ainsi qu'en encourageant l'industrie, en rcom-
pensant le talent et en tirant tout le parti possible des bien-
faits de la nature, on parvient une meilleure distribution
et plus d'conomie dans le travail. En mme temps, l'ac-
croissement de la masse gnrale des produits rpand par-
tout le bien-tre; l'change lie entre elles toutes les nations
du monde civilis par les nuds communs de l'intrt,
par des relations amicales et en fait une seule et grande
socit. C'est ce principe qui veut qu'on fasse du vin en
France et en Portugal, qu'on cultive du bl en Pologne et
aux tats-Unis et qu'on fasse de la quincaillerie et d'autres
articles en Angleterre 45
l'exception des droits compensateurs tablis sur les
similaires trangers des produits d'une industrie nationale
que grve un impt, il condamne donc toutes les formes
du protectionnisme: la balance du commerce, en mettant
en pleine lumire le rajustement automatique de la circu-
lation des espces par le jeu des prix et des exportations ou

44. Malthus, Principe de population, li v. Ill, chap. XII ad ftnem.


45. Ricardo, Principes de l'conomie politique, chap. LII (d. Guillaumin,
p. 105).
LA CONSTITUTION DU LIBRALISME SCIENTIFIQUE 175

importations qu'ils dterminent, et que Hume a expliqu


avant lui; les primes l'exportation, en montrant qu'elles
contrarient la distribution naturelle et constituent le plus
mauvais des impts, ne rendant pas aux trangers ce qu'il
enlve aux nationaux. Si, en effet, le prix de l'hectolitre de
bl atteint 30 francs en Angleterre et 25 francs en France,
l'exportation anglaise de bl est impossible. Elle pourra se
faire au moyen d'une prime l'exportation. Si cette prime
est de 10 francs par hectolitre, la France va bnficier de
son montant. Les exportateurs anglais vendront le bl
20 francs, mais, tandis que l'Angleterre perd 10 francs par
hectolitre, la France ne gagne que 5 francs 46
ceux qui prtendent justifier la protection d'une
branche du travail national par la protection dont bnfi-
cient les autres, il rpond que c'est une singulire faon de
distribuer la justice que d'accabler la masse des consom-
mateurs par les largesses octroyes une classe particu-
lire, sous prtexte qu'elle l'a t, dj pour le bien d'une
autre classe particulire. Il serait plus sage d'avouer la
faute commise et de revenir graduellement aux principes
salutaires d'un commerce libre entre les nations 47
ceux qui, comme Malthus, invoquent le souci d'as-
surer l'indpendance conomique de la nation, Ricardo
rpond par une argumentation qui ne laisse pas d'avoir
pour son pays un intrt singulirement actuel 48 Le dan-
ger qu'on imagine lui semble d'une porte malaisment
apprciable, soustrait au calcul svre qu'admettent les
avantages contre lesquels on l'invoque et, en dernire ana-
lyse, dnu de fondement. Si, en effet, le pays importa-
teur de subsistances se classe rgulirement comme tel, si
ses fournisseurs ordinaires peuvent avoir confiance dans
la priodicit de ses demandes et y adaptent leur produc-
tion, on n'imagine pas que leur mauvais vouloir puisse

46. Ibid., chap. XXII.


47. Ricardo, De la protection accorde l'agriculture, 7.
48. Ricardo, Essai sur l'influence du bas prix des bls, d. Guillaumin,
p. 556 et suiv.
176 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

interrompre le mouvement d'change qui s'tablit entre


eux et la nation importatrice. En effet, pour rpondre
cette demande constante, un capital norme se trouve peu
peu engag dans la terre. Il est impossible de le dplacer
immdiatement sans entraner pour le pays exportateur
lui-mme le plus vaste et le plus terrible dsastre commer-
cial. Le march va se trouver encombr, les prix s'avilir,
une crise nationale se dclarer, que nul souverain ni coali-
tion de souverains n'oserait provoquer. D'autre part, dans
le pays importateur priv de subsistances, la valeur du bl
va s'lever considrablement. Si l'Angleterre consomme
10 millions de quarters, valant 40 millions en numraire,
et qu'un quart de l'approvisionnement fasse dfaut, les 7
500 000 quarters vaudront non seulement 40, mais peut-
tre 50 millions en numraire. Dans ces conditions, les
commerants du pays exportateur, pousss par l'intrt,
arriveront, en dpit des obstacles, couler sur ce march
privilgi l'excs de produits qui ne peut se placer dans
leur pays. Si l'on suppose que la rcolte de cette nation
exportatrice est insuffisante, tous les pays producteurs de
bl seront invinciblement ports envoyer leurs approvi-
sionnements l o les attirent les hauts prix. Si prodigieuse
est l'efficacit des prix levs sur la quantit de l'offre que
Bonaparte, au moment o son inimiti pour l'Angleterre
tait son comble et o il avait prohib tout commerce
avec elle, devait cependant autoriser l'exportation du bl
et accorder des licences cet effet. Par consquent, mme
en temps de guerre, en supposant une rupture brusque
des relations pacifiques rendant impossible toute prcau-
tion contre la famine et tout approvisionnement anticip,
le pays importateur de subsistances ne court aucun dan-
ger irrmdiable. Alors mme qu'il serait sage de crer
des lois entirement destines prvenir des maux qui
peut-tre n'clateront jamais, de dvorer annuellement un
revenu de quelques millions pour conjurer des dsastres
hypothtiques, alors mme il n'y aurait pas lieu pour les
nations de redouter les consquences d'une application
intgrale du libre-change.
LA CONSTITUTION DU LffiRALISME SCIENTIFIQUE 177

la thse librale de Malthus et de Ricardo ainsi esquis-


se dans ses lignes gnrales, de nombreuses critiques ont
t adresses. Beaucoup d'entre elles me semblent venir
de ce qu'on n'examine pas cette forme de l'individualisme
en se plaant sur le mme terrain que ces auteurs. Il faut en
effet se bien pntrer de cette ide qu'ils prtendent dga-
ger des lois gnrales, et que contre le gnral aucun fait
particulier ne prvaut 49 Ils ont pu se tromper en exag-
rant la porte des constatations de fait qui s'appliquaient
une nation et une poque profondment troubles.
Ne mritons-nous pas le mme reproche en retirant toute
valeur leurs observations, parce qu'elles ne cadrent
pas en tous points avec celles que nous pouvons faire de
notre temps dans notre pays? Ne nous mprenons-nous
pas sur la vritable notion philosophique de lois conomi-
ques, lorsque nous les dclarons inexistantes pour y avoir
trouv certaines exceptions qui sont en ralit le rsultat
de l'entrecroisement des effets d'autres lois 50 ? Il faudrait
ce compte nier l'action de la pesanteur, parce que le
mercure s'lve dans le thermomtre ou le ballon dans les
airs, nier cette loi physique que l'eau se congle zro 51,
parce que ce rsultat ne se produit qu' la pression atmos-
phrique ordinaire et pour une eau chimiquement pure.

49. C'est prcisment cet effort pour se dgager des faits dessein
d'atteindre la loi, c'est--dire la cause gnrale qui doit finir par prdo-
miner sur la masse des causes secondaires, qui fait l'extrme difficult
qu'on prouve suivre la pense de Ricardo: Il y a tant de combi-
naisons et tant de causes en opration en conomie politique, qu'il y a
grand danger faire appel l'exprience ... , moins qu'on ne soit sr
que toutes les causes de variation sont connues et leurs effets appr-
cis. On peut blmer cette mthode et son excs d'abstraction, mais on
est bien oblig d'en tenir compte pour apprcier les rsultats auxquels
elle conduit. Nul d'ailleurs n'en a mieux prsent la critique que Mal-
thus dans l'avant-propos de ses Principes d'conomie politique. Je ne crois
pas qu'on ait jamais mieux analys et dfini la nature des recherches
conomiques ni la porte des lois et des rgles qui sont la conclusion de
ces recherches.
50. Cf. Vilfredo Pareto, Les systmes socialistes, t. II, p. 76.
51. Idem.
178 LA FORMATION DE LA DOCTRINE LIBRALE CLASSIQUE

Par cette erreur de principe nous perdons le bnfice de


la leon qui devrait se dgager pour nous de cette cono-
mie ricardo-malthusienne que nous jetons d'autant plus
volontiers par-dessus bord qu'elle contrarie davantage
certaines de nos aspirations sentimentales, qu'elle leur
impose une discipline plus troite, en nous obligeant
discerner ce qui nous est possible en matire de rformes
sociales de ce qui est impossible 52, en nous apprenant que
l'action sociale vritablement efficace n'est pas celle qui
se consume en efforts impuissants pour raliser l'irra-
lisable, mais celle qui, connaissant bien le rel, travaille
par un effort continu en tirer le meilleur parti pour le
bonheur des hommes 53

52. Nul doute, disait le 12 janvier 1907 M. Antonin Dubost au


Snat, qu'en faisant preuve dans un autre ordre de faits d'un gal esprit
politique, c'est--dire en ne voyant que ce qui est pour s'habituer ne
vouloir que ce qui se peut, vous ne contribuiez procurer au pays et la
dmocratie les progrs nouveaux et les amliorations qu'ils attendent de
votre dvouement et de votre sagesse.
53. Quiconque connat aussi bien que possible la nature des ph-
nomnes et les lois qui les dterminent, parvient dominer ces phno-
mnes, non en les dtruisant ou en s'y opposant, mais en les utilisant
pour son propre bien ... Devant la fatalit des lois de l'univers, les hom-
mes se sentent individuels et libres la mesure de leur connaissance de
ces lois. Ils tirent des phnomnes dont ils ont observ les lois tout ce qui
est leur convenance, et en vitent tout ce qui peut leur nuire: ce choix
peut se diversifier l'infini des combinaisons de ces phnomnes recon-
nus, classs et disciplins par le savoir humain. E. Fournire, Essai sur
l'individualisme, Alcan, 1901, p. 55.
SECONDE PARTIE

LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME

AU XIXe SICLE

La doctrine librale classique s'est constitue dans une


socit trs diffrente de la ntre, socit o les forces pro-
ductives se dveloppent lentement et o la crainte de leur
insuffisance, d'abord exclusive de toute autre considration,
demeure prpondrante chez ceux qui observent le milieu
conomique. Les systmes sont, en consquence et avant
tout, des systmes relatifs la production et l'accumula-
tion des richesses. Les thories relatives la rpartition ou
distribution n'ont eu qu'une importance secondaire encore
que croissante et c'est seulement avec Malthus et Ricardo
que le problme de la misre a t pos. Leur solution n'a
t qu'une application du principe du laisser-faire, prin-
cipal agent de l'enrichissement national: les pauvres, qui
seront toujours parmi nous, subissent l'action de causes
suprieures notre volont; nous pouvons seulement ne
pas accrotre artificiellement; par des mesures maladroites,
telles que l'assistance obligatoire ou le protectionnisme, le
pauprisme ou l'ingalit des fortunes.
Ds les premires annes du XIXe sicle et dans le temps
mme o Ricardo publie ses Principes de l'conomie politique
180 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

et de l'impt, une orientation toute diffrente est brusque-


ment donne la pense conomique. L'irruption soudaine
du machinisme et la rvolution qu'elle provoque dans
l'industrie ont fait natre une crainte inconnue jusqu'alors:
celle de la surproduction. Sismondi, qui ds 1819 s'en est
fait l'interprte aprs avoir tudi la transformation indus-
trielle de l'Angleterre, la traduit quelques annes plus tard
par son apologue de Gandalin, l'apprenti sorcier des bal-
lades allemandes. Comme lui, l'homme a trouv le secret
de faire agir pour son service les forces mystrieuses de la
nature, mais, comme lui aussi, il cherche en vain la formule
qui arrterait ces forces dchanes. Ce n'est plus, comme
dans la ballade, la maison qui se trouve inonde par les
seaux d'eau qu'y apporte le manche balai fantastique,
puis chacun de ses fragments, lorsque Gandalin perdu l'a
bris d'un coup de hache, mais c'est la socit conomique
qui se trouve submerge par l'accroissement incoercible
de la production et qui, faute de dbouchs, voit les cri-
ses succder aux crises et les souffrances de ses membres
augmenter, dans la mesure mme de cet excs croissant
de puissance cratrice. Mais parler de surproduction, c'est
mettre en jeu une question de rpartition. La surproduction
en elle-mme est inconcevable, car la somme des besoins
humains n'est pas une quantit fixe, et tout produit utile
peut trouver son emploi. Mais ce produit, il faut que le
consommateur soit en mesure de l'acqurir. Il y a donc
surproduction par rapport aux moyens d'acquisition, au
pouvoir d'achat des consommateurs. Malthus a reli cette
question celle de la population. J.-B Say a cru trouver
sa solution naturelle dans la loi des dbouchs, les produits
s'changeant contre des produits et le remde la surpro-
duction tant la gnralisation mme de la surproduction.
Il n'en reste pas moins une modification profonde des faits
et par consquent des ides.
Tout concourt ce que ce mouvement d'ides soit dirig
contre la doctrine rgnante. Elle passe volontiers pour se
dsintresser de ceux qui souffrent. Elle leur retire tout au
moins l'illusion consolante que l'tat puisse du jour au
LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE 181

lendemain comme un sultan des Mille et Une Nuits, trans-


former leur sort. De plus, toutes ses prvisions semblent
contredites par les faits: elle a prtendu dmontrer l' adap-
tation spontane de la production au besoin social; elle a
cru une rpartition naturellement quitable. Les crises
de surproduction contredisent ces deux affirmations. Le
socialisme, condensant les plaintes trop justifies de ceux
qu'ont le plus durement atteints l'avnement de la grande
industrie et du machinisme, a beau jeu dans son attaque
vigoureuse de la thse librale. Celle-ci est branle en
chacune de ses assises fondamentales : la proprit, loin
de servir l'utilit sociale, permet seulement d'asservir une
classe une autre classe sociale; la concurrence, loin d'tre
l'agent essentiel du progrs conomique, n'aboutit qu'
rendre anarchique la production et qu' rduire les pro-
ducteurs un salaire de famine; la libert est un privilge
de classe: effective pour les propritaires, elle n'est qu'un
mot pour les non-possdants.
Or, la diffrence des sicles antrieurs o ces institu-
tions ont t attaques dj par les socialistes, elles le sont
au XIXe sicle non plus par des thoriciens et des rveurs
inoffensifs, mais par le peuple, rcemment investi de la
souverainet, encore malhabile user de son pouvoir et
abandonn sans dfense ceux qui prtendent le conduire
en flattant ses passions. Pour que l'individualisme ait
rsist de si rudes assauts, il n'a pas fallu moins que sa
correspondance un besoin profond de l'esprit humain.
Nous verrons, dans cette seconde partie, sous quels aspects
s'est manifeste cette tendance et son opposition constante
au socialisme, sur tous les terrains o ce dernier a port
son influence et ses principes.
Chapitre premier

Les dveloppements complmentaires


de la doctrine classique:
Ch. Dunoyer et la dfinition de la libert

L'individualisme, en tant que doctrine conomique,


me parat avoir beaucoup souffert d'tre confondu avec
le libralisme. Cependant si dans une langue parfaite,
comme nous nous flattons qu'est la ntre, il n'y a pas de
synonymes, ces deux termes doivent dsigner deux ides
diffrentes, encore que voisines l'une de l'autre. Je les
distinguerais volontiers en voyant dans le libralisme la
forme que tend prendre, au XIXe sicle, la doctrine clas-
sique en France et, dans l'individualisme, la forme qu'elle
tend prendre en Angleterre, cette volution parallle
tant elle-mme dtermine par les deux courants diff-
rents, l'un anglais, l'autre franais, qui ont provoqu, ainsi
que nous l'avons vu, l'apparition de la doctrine classique
au XVIIIe sicle.
Franais par l'importance qu'il donne aux mots, par
la sduction qu'ont pour lui les ides gnrales et spcu-
latives, le libralisme, comme son nom l'indique, est un
systme social qui exalte la libert et qui, pour les bons
effets qu'il croit en pouvoir attendre, voit en elle une fin en
soi, un idal qu'il convient de raliser par tous les moyens
et au-del duquel l'conomie politique n'a rien cher-
cher: tout ce qui tend la libert est un bien, tout ce qui la
184 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

restreint est un mal. Si, en principe, toute restriction la


libert est un mal, ce mal, pour ncessaire qu'il puisse tre,
doit tre rduit au minimum: l'tat, source et reprsenta-
tion concrte de l'autorit, est donc l'ennemi de l'individu,
ennemi des services duquel on ne peut malheureusement
pas se passer, mais qu'il faut enfermer dans son enclos. Le
libralisme tend donc crer entre l'tat et l'individu un
antagonisme radical qui n'est pas dans la doctrine classi-
que et qui fait qu'tat et individu sont deux forces inver-
sement proportionnelles l'une l'autre. En consquence, il
y a dans le libralisme une tendance d'abord potentielle,
puis agissante, retirer l'tat toute espce de rle cono-
mique: nous la verrons prendre naissance dans les com-
plments qu'apporte Dunoyer 1 la doctrine classique et
aboutir plus tard une forme plus ou moins dguise de
l'anarchisme.
L'individualisme, marqu du sens pratique de nos
voisins d'outre-Manche, est- et son nom l'indique gale-
ment- un systme social qui exalte l'individu, dont le but
est d'augmenter la valeur des individus qui composent la
socit et en dehors desquels la socit n'est rien, d'ame-
ner son complet panouissement leur personnalit, de
dvelopper leur initiative par l'ducation, de leur appren-
dre quelle est leur puissance et leur responsabilit dans
l'volution conomique, ce qu'ils y peuvent modifier et ce

1. Outre des articles sur des sujets spciaux et dont je signalerai


les principaux au passage, l'uvre conomique de Dunoyer comprend:
1o l'ouvrage intitul: L'Industrie et la morale considres dans leurs rapports
avec la libert (Paris, Sautelet, 1825), refondu en 1830 dans un Nouveau
trait d'conomie sociale, qui fut presque en totalit dtruit dans un incen-
die et, en 1845, dans les trois volumes intituls: De la libert du travail ou
simple expos des conditions dans lesquelles les forces humaines s'exercent avec
le plus de puissance (Paris, Guillaumin); 2 les articles Production et
Gouvernement insrs dans le Dictionnaire de l'conomie politique de
Coquelin et Guillaumin; 3 le recueil posthume auquel on a donn le titre
de Notices d'conomie sociale (1870).
On peut consulter, sur Dunoyer, la notice de F. Ferrara: Biblioteca
dell'Economista, vol. VII, srie 2, p. V-XLIX (Turin, 1859), et le livre de
M. Villey: L'uvre conomique de Dunoyer, Paris, Larose, 1899.
CH. DUNOYER ET LA DFINITION DE LA LIDERT 185

qu'ils en doivent accepter comme soustrait leurs aspira-


tions rformatrices. Sans doute, l'individualisme, comme
le libralisme, fait fond sur la libert, mais il ne la revendi-
que pas pour elle-mme et comme un procd d'art social
ayant une valeur absolue. La libert pour lui, loin d'tre un
dogme jntangible, n'est qu'un moyen de raliser une fin
suprieure. Si efficace que soit ce moyen, il s'accommode
de certaines concessions aux systmes adverses; soit aux
systmes qui tendent la sphre d'action de l'autorit, soit
ceux qui prtendent adapter la socit, par des rformes
diverses, un certain idal moral, lorsque ces systmes se
proposent une fin individualiste et cherchent la raliser
par des moyens qui ne mettent pas en pril les principes
fondamentaux de l'individualisme. Avec Stuart Mill, nous
verrons la doctrine classique voluer vers cette concep-
tion plus large et plus souple, plus susceptible de se plier
aux ncessits conomiques nouvelles; nous la verrons
en venir presque rejoindre le socialisme, et ne rsister
qu'avec plus de force ce qu'il y a en lui de foncirement
incompatible avec l'individualisme.

1. La dfinition de la libert

Une difficult inattendue pouvait arrter les libraux


franais dans leur dfense de la libert. C'est que le mot
de libert n'a pas t dfini avec prcision au xvme
sicle mme par ceux qui ont fond sur la chose tout un
systme social. Il a sembl sans doute que cette dfinition
tait inutile et qu' des gens vivant sous un rgime d'auto-
rit et de constante intervention, la libert, ne serait-ce que
par opposition, offrait un sens suffisamment clair, surtout
qu'en matire conomique, la diffrence du domaine des
sciences exactes, les dfinitions sont malaises et risquent
d'enfermer en un cadre trop troit un ensemble d'ides
complexes que l'esprit de finesse peroit mieux que l'es-
prit de gomtrie. Cependant, l'ide de libert est suscepti-
ble d'voluer et, comme le dit trs justement Dunoyer, il
186 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

est peu de choses qu'on ait entendu plus diversement .


Au XVIW sicle, en effet, son contenu n'est pas le mme
qu'au XIXe sicle. La libert y est gnralement comprise
comme le droit d'agir sans contrainte, dans la sphre que
dlimitent les lois crites, le droit de faire ce que les lois
permettent 2 , dit Montesquieu, le droit qu'a tout homme
d'employer ses forces selon son bon plaisir, en vue de sa
propre flicit, en tant qu'il n'en dcoule aucun dsavan-
tage pour d'autres individus et qu'aucun intrt public ne
rend son travail ncessaire 3 , dit Hutcheson, le droit de
suivre la route que nous montre l'intrt sans enfreindre
les lois de la justice 4 , dit A. Smith. Quant l'tendue de
ce droit et la dlimitation de la contrainte lgale, c'est la
convenance gnrale et l'opportunit qui les dterminent,
en tenant compte des ncessits et des circonstances. Le
degr de pouvoir, dit Malthus, que l'on doit accorder au
gouvernement et la mesure de la soumission qui lui est due
doivent tre dtermins par la convenance gnrale 5 Et
il ajoute ailleurs: Il est videmment impossible qu'aucun
gouvernement puisse laisser suivre aux choses leur cours
naturel; et celui qui conseillerait un tel systme, sans y met-
tre des restrictions et des exceptions, discrditerait infailli-
blement les principes gnraux en les rendant absolument
inapplicables dans la pratique 6 Chez les classiques, la
libert n'est donc pas une donne fixe. Elle est susceptible
de plus ou de moins. L'exemple des socits passes qui
ont souffert d'un excs de rglementation, la science co-
nomique qui dmontre les bons effets de l'activit libre des
individus, suffisent rendre inutile un degr plus grand de
prcision en une matire qui ne le comporte pas.

2. Esprit des lois, liv. Xl, chap. III.


3. Cit par Hasbach, Les fondements philosophiques de l' cono-
mie politique de Quesnay et de Smith, Revue d'conomie politique, 1893.
4. Richesse des nations, liv. IV, chap. IX (d. Guillaumin, t. Il, p. 338).
5. Principe de population, liv. IV, chap. VI, d. Guillaumin, p. 503.
6. Principes d'conomie politique, Avant-propos, d. Guillaumin, p. 16.
CH. DUNOYER ET LA DFINITION DE LA LIBERT 187

Au temps de Dunoyer, le conflit des doctrines et l'pret


de la lutte qui est mene contre la libert conomique ren-
dent ncessaire une solution plus nette. Il faut donc dfinir
la libert, lui donner une certaine stabilit dans l'univer-
selle mobilit des choses conomiques, entreprise tm-
raire dont nous verrons bientt les dangers.
Esprit positif et pratique, positiviste avant le positi-
visme, dit de lui H. Michel 7, Dunoyer carte rsolument
les abstractions et la mtaphysique dont on a encombr le
sujet. La libert n'est pas un droit naturel 8 Sur ce point la
critique de Malthus est dfinitive; dclarer que l'homme
est libre, qu'il a le droit d'tre libre, c'est parler pour ne
rien dire, puisque ce n'est pas le rendre effectivement
libre. Dunoyer estime que la libert, c'est la puissance: le
pouvoir que l'homme acquiert d'user de ses forces plus
facilement mesure qu'il s'affranchit des obstacles qui en
gnaient originairement l'exercice. L'homme est d'autant
plus libre qu'il est plus dlivr des causes qui l' emp-
chaient de s'en servir, qu'il a plus loign ces causes, qu'il
a plus agrandi et dsobstru la sphre de son action 9 .
La libert n'est donc pas une qualit statique mais
bien dynamique. Elle est un affranchissement, non pas le
point de dpart mais le terme d'une volution. La libert

7. Henry Michel, L'ide de l'tat, thse Facult des Lettres, Paris,


Hachette, 1895, p. 345.
8. Quand des dclamateurs viennent nous dire; Vous avez droit
d'tre libres, la justice ordonne que vous le soyez, ils parlent vivement notre
imagination, ils nous inspirent le dsir de la libert, mais sans rien nous
communiquer de ce qui la donne; et il est possible qu'ils nous poussent,
pour la conqurir, des rsolutions violentes, qui nous causeront de
grands maux, sans laisser peut-tre aprs elles aucun bon rsultat ... Au
lieu de considrer la libert comme un dogme, je la prsenterai comme
un rsultat; au lieu d'en faire l'attribut de l'homme, j'en ferai l'attribut de
sa civilisation; au lieu de me borner, comme on l'a presque toujours fait,
imaginer des formes de gouvernement propres l'tablir, ce qu'aucune
forme de gouvernement n'est, elle seule, capable de faire, j'exposerai de
mon mieux comment elle nat de tous nos progrs. Dunoyer, De la libert
du travail, Introduction, t. 1, p. 19-20.
9. De la libert du travail, t. 1, p. 24.
188 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

se ralise tous les jours au fur et mesure du progrs de


la civilisation. Elle n'est pas un droit inexplicable et vague,
antrieur la socit, mais le rsultat bienfaisant de la vie
sociale, mesur par le degr de prosprit de cette der-
nire. Nous sommes moins des tres libres que nous ne le
devenons par la victoire que nous remportons sur l'igno-
rance (un rustre assis devant un piano n'est pas libre d'en
jouer, tant qu'il ne connat pas la musique), sur la faiblesse
physique, sur l'immoralit qui altre notre nergie et dimi-
nue par consquent notre libert.
Lorsque Dunoyer intitule son principal ouvrage De la
Libert du travail, il se propose donc d'tudier l'volution
de la civilisation, mesure de la libert, de rechercher les
causes qui dveloppent la puissance humaine au cours
des temps, de dterminer enfin, dans l'tat de la civilisa-
tion contemporaine, qu'il appelle, comme Saint-Simon,
l'tat industriel, l'organisation politique et conomique
qui portera cette puissance de l'individu son maximum.
Ce double examen lui permet d'apporter d'utiles com-
plments la doctrine classique, non sans la faire un peu
dvier de ses conclusions originales.
Dunoyer distingue sept diffrents tats conomiques,
par lesquels passent les socits au cours de leur volution:
d'abord l'tat des peuples sauvages, que certains anar-
chistes modernes aprs J.-J. Rousseau considrent volon-
tiers comme le type achev de la socit idale. Il montre
aisment combien peu libres sont en ralit ces peuplades
dont les conditions misrables d'existence et la mauvaise
alimentation paralysent le dveloppement, qui au point
de vue intellectuel sont arrtes par l'asservissement aux
besoins matriels, qui au point de vue moral enfin peu-
vent difficilement opposer un frein leurs passions.
Viennent ensuite les peuples nomades, chasseurs ou
pasteurs, svrement jugs par Dunoyer et rhabilits par
Le Play, puis les peuples possesseurs d'esclaves et exploi-
tant la terre. Avec les peuples chez lesquels la servitude
s'est transforme en servage, le serf, propritaire d'une
part du produit, peut pargner. Ce changement dans la
CH. DUNOYER ET LA DFINITION DE LA LIBERT 189

distribution primitive amne l'apparition d'une classe


industrieuse qui se groupe en mtiers privilgis. La lutte
entre privilgis rend ensuite ncessaire l'intervention d'un
arbitre : c'est le roi qui, dans un sixime tat, concentre en
sa personrie tous les pouvoirs. Enfin, dans le septime tat
qui est le rgime de la concurrence, la concentration tend
disparatre devant la souverainet nationale qui triomphe
en France avec la Rvolution. Le march s'largit: l'tat
industriel est n.
On sait combien ces grandes gnralisations seront
la mode dans l'cole historique allemande et on pour-
rait sans inconvnient laisser dans l'ombre la thorie
de Dunoyer qui n'est videmment plus au point, si elle
n'avait une importance au point de vue de la conception
classique de l'ordre naturel. Les physiocrates ont qualifi
de ncessaire et d'essentiel un rgime conomique fond
sur la proprit, la sret et la libert. Comment quali-
fier ainsi un ordre qui a t jusque-l contraire l'ordre
existant 10 ? Avec Dunoyer, la difficult disparat: l'ordre
se ralise progressivement, chaque socit jouissant d'un
degr diffrent de proprit, de sret et de libert adapt
ses conditions d'existence et qui mesure par comparai-
son avec l'ordre thorique la valeur conomique de son
tat, jusqu'au moment o l'volution fait apparatre l'tat
industriel, dans lequel seulement toutes les conditions de
l'ordre naturel sont runies.

10. La critique a t formule ds le XVIWsicle. Barde de l'Abbaye


crivait: Si quelque habitant d'un nouveau monde venait dans celui-ci
pour y trouver une socit telle que M. Mercier assure qu'elles doivent
tre ncessairement et essentiellement, l'tranger ne pourrait rencon-
trer autre part que dans ce livre cet ordre qui doit cependant exister
de toute ncessit. Cette ncessit indispensable pourrait tre compare
aux sophismes d'un mdecin qui assurerait qu'il est impossible qu'un
homme ait deux yeux, parce qu'alors il verrait deux objets quand il n'y
en aurait qu'un et qu'il serait ainsi expos des erreurs continuelles,
ce qui est contraire au but de la nature. Que peuvent de pareils raison-
nements contre la ralit et l'vidence? (Examen de la Science nouvelle,
p. 9-10.)
190 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

Il. L'tat producteur de scurit

Dans les socits parvenues l'tat industriel, les indi-


vidus s'adonnent donc, sous l'impulsion du besoin et de
la concurrence, chacun un certain ordre de travaux qui
s'enchanent les uns aux autres et qui dpendent les uns
des autres comme les organes de notre corps. La socit
o l'ordre nat spontanment n'est plus qu'une runion
harmonieuse de producteurs libres et spcialiss, chan-
geant librement les richesses par eux cres et jouissant en
paix du fruit de leur travail. Parmi ces producteurs divers
et indpendants, il en est un cependant qui a tendance
compromettre cette harmonie, sortir de son rle et
empiter sur celui des autres, par l'effet d'une disposition
hrditaire et aussi cause de l'influence que lui confrent
ses fonctions; c'est le producteur de cette richesse imma-
trielle qui est la scurit: l'tat.
Considrer l'tat comme un producteur, c'tait impli-
citement apporter quelque modification l'ide de pro-
ductivit conomique, telle que nous l'avons jusqu'ici vu
formuler. Dunoyer, en effet, a au pralable soumis cette
notion un nouvel examen et l'a considrablement largie.
Aussi bien, depuis les physiocrates qui n'ont consi-
dr comme productif que l'acte qui accrot la somme
de matire utile mise la disposition de la socit, cette
notion a t l'objet de l'analyse illogique et de la dfini-
tion arbitraire d'A. Smith qui a dclar productives les
transformations apportes aux matires premires par
le travail industriel, mais improductifs les services des
domestiques, des soldats et des professions librales 11 On
a considr comme richesses les seules matires tangibles
et les valeurs fixes dans des objets matriels, l'exclu-
sion des produits immatriels, c'est--dire qu'on a fait des
arts agissant sur l'homme et non sur la matire des arts
improductifs, rendant des services dont il ne reste rien aprs

11. A. Smith, Richesse des nations, liv. II, chap. III.


CH. DUNOYER ET LA DFINITION DE LA LIBERT 191

qu'ils ont t rendus. J.-B. Say a bien admis l'existence de


produits immatriels, mais avec ces caractristiques qu'ils
ne s'attachent rien, qu'ils ne sont pas susceptibles de se
vendre ni de s'accumuler et qu'ils n'ajoutent rien au capi-
tal national 12
Dunoyer signale juste titre la confusion de ces tho-
ries 13 et il l'attribue cette erreur essentielle que leurs
auteurs n'ont pas distingu comme il convient le travail et
ses rsultats. Puisque nous ne pouvons ni crer ni anantir
la matire, aucun travail n'est en ralit productif d'autre
chose que d'utilit. Dans toutes les professions utiles quel-
les qu'elles soient, le travail s'vanouit mesure qu'on
l'excute, mais ces professions crent de l'utilit qui s'ac-
cumule au fur et mesure qu'on l'obtient. Il ne faut donc
pas dire avec Smith que la richesse est du travail accumul,
mais bien de l'utilit accumule. Le travail se dissipe
mesure qu'il se fait: l'utilit seule demeure. La forme, la
figure, la couleur donnes par un artisan des corps bruts
sont des choses aussi immatrielles que la science commu-
nique par un professeur des tres intelligents. Dans les
deux cas, une fois le travail vanoui, il reste comme seule
ralit tangible une cration d'utilit, venant d'une modi-
fication apporte soit des choses soit des hommes. Or
ce travail appliqu des hommes ne diffre pas essentiel-
lement du travail appliqu aux choses; il en reste quelque
chose: les modifications utiles et durables qu'il fait subir
des tres humains. Il est susceptible de se vendre, non
plus sous la forme primitive consistant dans la vente des
esclaves en qui le travail a dvelopp des talents, mais
sous la forme de services. L'utilit cre par lui s'accumule
et s'ajoute au capital national. Elle accrot ce capital psy-
chologique, dont Hume a montr la prminence quant
l'avenir de la fortune nationale sur le capital mtallique
des mercantilistes. Il ne suffit pas pour la cration mme

12. J.-B. Say, Trait d'conomie politique, liv. 1, chap. XIII.


13. Article Production dans le Dictionnaire de l'conomie politique
de Coquelin et Guillaumin.
192 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

des valeurs matrielles de possder des ateliers, des outils


et des machines; il faut des forces, de la sant, du got,
de l'instruction. Ceux qui produisent ces forces, ce got
et cette instruction sont des producteurs, mme quant
l'exploitation du monde matriel. Leurs services ont un
prix cot et ils constituent vrai dire la portion la plus
prcieuse et la plus fconde des forces productives de la
socit. On conoit donc qu'en matire de distribution, les
positions librales donnent ceux qui les exercent de quoi
vivre et parfois des fortunes considrables: elles partici-
pent en effet la formation des richesses sociales.
Il est ais de dfinir le rle capital que jouent ces riches-
ses immatrielles dans l'accroissement de la puissance
industrielle en examinant avec Dunoyer les conditions
auxquelles toute industrie peut tre libre 14 . Le succs des
entreprises dpend avant tout des qualits personnelles des
entrepreneurs, qualits psychologiques qui sont la passion
du bien-tre, le dsir violent de se tirer de la misre et de
l'abjection, l'mulation et la dignit qui ne permettent pas
de se contenter d'une situation infrieure toutes les fois
que par un travail honorable on voit la possibilit de s' le-
ver un tat meilleur, simple dsir mme d'une existence
confortable qui a si merveilleusement servi la prosprit
britannique; qualits morales: il n'est pas de vice qui
n'ait pour effet de diminuer notre puissance, de rduire
nos moyens d'action ; il n'est pas non plus de pire obs-
tacle au succs des entreprises que la paresse, l'avarice, la
prodigalit, le dsordre, etc.; qualits intellectuelles enfin
qui amnent Dunoyer dfinir le rle de l'entrepreneur,
aux deux points de vue de sa capacit conomique et tech-
nique. La capacit conomique comprend le talent de la
spculation, la connaissance des besoins du march et, si
l'on peut dire, le flair commercial quant l'intensit de
la demande et aux possibilits de l'offre, le talent de l'ad-
ministration industrielle et de la comptabilit. La capacit
technique suppose, outre la connaissance pratique de la

14. De la libert du travail, liv. IV.


CH. DUNOYER ET LA DFINffiON DE LA LffiERT 193

profession ou du mtier, de l'excution et de la main-


d' uvre, l'aptitude suivre le mouvement de la science
pure et d'en faire l'application l'industrie. Les classes
ouvrires sont les premires intresses ce que beaucoup
d'entrepreneurs runissent ces qualits, puisqu'elles sont
les premires souffrir des entreprises formes la lgre
et mal conduites.
Ainsi se trouvent dgages, la veille du jour o va
devenir prpondrante la pousse socialiste qui, plus ou
moins directement, exalte le travail matriel au dtriment
des autres facteurs de la production, les deux positions
essentielles sur ce point des libraux. Tout d'abord, le tra-
vail n'a pas de valeur en soi : c'est un dtour contingent
de la production qui, par lui-mme, n'a pas de prix, sauf
au moment et dans la mesure o il cre de l'utilit; nous
n'avons pas besoin de travail mais d'utilit. Cependant et
en second lieu, dans l'tat actuel des choses, le travail est
un facteur ncessaire de la production, mais sans aucune
prminence sur les autres, notamment sur le capital co-
nomique du capitaliste, ni sur le capital psychologique
de l'entrepreneur. Tous les producteurs sont sur le mme
pied au titre de crateurs d'utilit. Le travail manuel ne
tire aucune supriorit du fait que l'utilit qu'il cre s'in-
corpore la matire.
Nous arrivons ainsi un renversement complet de la
proposition fondamentale de la doctrine physiocratique,
qui peut seule tre oppose la thorie de Dunoyer. Toutes
deux, en effet, sont logiques, l'exclusion des moyens ter-
mes imagins par A. Smith et ses successeurs immdiats.
Ou bien produire c'est crer de la matire, et alors la nature
seule est productrice ou parat l'tre, les agriculteurs se
bornant recueillir ses dons, ou bien produire c'est crer
de l'utilit, et alors le concept de productivit doit s'ten-
dre tous les actes et toutes les institutions qui accrois-
sent la somme des utilits.
Dans cette catgorie largie des producteurs d'uti-
lit, une mention spciale doit tre faite de l'un d'eux,
avons-nous dit, pour les mprises auxquelles la nature
194 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XJXe SICLE

de son rle a donn lieu : c'est le gouvernement. Pendant


tout l'Ancien Rgime, l'objet rel de sa production a t
mconnu: les mercantilistes lui ont attribu les fonc-
tions les plus diverses, rglementation de l'industrie et
du commerce colonial, organisation des corporations,
prohibitions douanires, protection du travail national,
toutes fonctions supposant que l'tat dtient une autorit
considrable et exerce un pouvoir gnral de comman-
dement sur les activits individuelles. A. Smith lui-mme
lui reconnat encore un triple ou un quadruple rle. La
vrit est que ce rle est unique et que de ces multiples
fonctions une seule est son apanage propre : c'est d'as-
surer aux autres producteurs la scurit par l'organisa-
tion de la force arme pour ce qui regarde l'extrieur,
par l'institution de la justice civile et pnale pour ce qui
regarde l'intrieur. Le gouvernement est un producteur
de scurit, conduit par consquent agir directement
sur l'homme. Il est assez ncessaire dans cette fonction
pour que la masse des producteurs reconnaisse au profit
de celui-l un certain droit de contrainte sur les autres,
droit indispensable l'accomplissement de sa tche. Mais
il va de soi que cette contrainte est troitement mesure et
dlimite par le but prcis qu'elle a pour objet de rendre
accessible et parce qu'il y a en elle d'anormal, si l'on tient
compte de la condition respective des producteurs dans
l'tat industriel. On ne saurait donc exagrer ni l'impor-
tance du rle du gouvernement, ni les prcautions pren-
dre pour l'empcher d'en sortir.

III. La libert et l'tat

Faisant dvier la doctrine classique vers cette thse


nouvelle d'un antagonisme entre l'individu et l'tat,
Dunoyer prend cependant le contre-pied de la concep-
tion anarchiste. La scurit est le premier des besoins
sociaux; sans elle, tous les biens perdent de leur valeur
et les facults productives dcroissent en nergie. Plus la
CH. DUNOYER ET LA DFINITION DE LA LIBERT 195

socit progresse, plus elle a besoin d'une justice prompte,


complte, exacte et durable. Plus les populations sont
engages dans les voies du travail, plus leur suscepti-
bilit devient inquite, plus elles sont portes prendre
l'alarme, comme l'attestent au moindre bruit de guerre ou
de sdition les fluctuations du crdit, plus elles aspirent
une sret qui, dpassant l'ordre intrieur, s'tende aux
relations internationales. Le premier devoir du gouverne-
ment est donc de s'abstenir des spculations aventureuses
o le poussent les passions ambitieuses des rvolutionnai-
res. Il doit au contraire faire rgner la paix, faciliter le jeu
des lois conomiques, incliner les citoyens prendre de
bonnes habitudes civiles, substituer graduellement l'ac-
tivit de la socit celle de l'administration, l'adhsion
volontaire la contrainte. Ainsi dlimit le rle de l'tat
devient chaque jour plus capital; le service qu'il rend est
tel qu'il n'y a pas de termes pour l'apprcier .
Il est malheureusement port en sortir. Tout l'An-
cien Rgime le montre l'vidence; les rvolutions elles-
mmes n'ont pas laiss d'tendre le rgime rglementaire
par le surcrot de personnel que chacune d'elles a cr.
Cette dplorable tendance nous mne en plein socialisme,
c'est--dire la ngation de la libert, c'est--dire encore
la restriction des forces productives nationales. Il faut
donc rappeler tout propos que le gouvernement est une
simple dpendance de la production, que les gouvernants
sont de simples commis, pays par les producteurs pour
veiller, sans plus, leur scurit 15 Le gouvernement est
dans la socit, et non la socit dans le gouvernement 16
Il ne faut donc pas le charger de gouverner tous les arts.
Pour tout gouverner il faudrait tout connatre. Or il suf-
fit de songer la prodigieuse diversit, la complication

15. Dunoyer cite avec admiration l'exemple de l'Angleterre o les


hommes publics se considrent la lettre comme les serviteurs obligs
du public, et s'adressent lui avec la plus respectueuse dfrence.
16. Du systme de la centralisation , Journal des conomistes, 1842,
t. 1, p. 380 et suiv.
196 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

infinie des mouvements auxquels se livrent ceux qui pra-


tiquent les divers arts qu'on veut gouverner autoritaire-
ment, pour reconnatre que l'tat n'en peut avoir qu'une
trs lgre, trs superficielle, trs vague et trs impar-
faite ide . Avant Spencer, Dunoyer assimile la socit
l'organisme humain; toutes les classes de producteurs
dans le corps social, comme tous les organes dans le
corps humain, concourent la vie commune, mais cha-
que organe a sa fonction qu'aucun autre ne dirige. Il serait
absurde de charger l'estomac de rgler les mouvements
du cur. Il ne l'est pas moins de confier au producteur de
scurit le soin de diriger les producteurs d'autres utilits.
La spcialisation doit s'accrotre dans l'art gouvernemen-
tal comme dans tous les autres. C'est cette condition que
ses procds se perfectionneront, que son action se forti-
fiera mesure que son objet sera mieux circonscrit, qu'on
aura mieux lagu ce qui l'embarrasse.
Ainsi entendue, la fonction gouvernementale ne
rclame qu'un petit nombre d'agents, la masse des tra-
vailleurs demeurant disponible pour accrotre la somme
des utilits sociales autres que la scurit. Il convient donc
de diminuer le nombre et des fonctions publiques et des
fonctionnaires, et d'employer cette fin le seul moyen
efficace, qui est de rduire les moluments ou salaires 17
Peu importe d'ailleurs l'enseigne de la compagnie charge
de veiller la sret commune, qu'elle soit monarchique
ou rpublique, pourvu qu'elle cote peu et ne vexe point,
qu'elle ralise progressivement cet idal d'une socit si
parfaitement duque, que le gouvernement puisse dispa-
ratre, en laissant aux habitants la pleine jouissance de leur
temps, de leurs revenus et de leur libert.

17. De l'influence qu'exercent sur les gouvernements les salaires attachs


l'exercice des fonctions publiques (Notices d'conomie sociale). L'exemple
de la France contemporaine suffit montrer l'optimisme des solutions
de Dunoyer. la paresse nationale acceptant avec avidit des molu-
ments infimes par crainte de la vie active et des responsabilits, il dirait
sans doute qu'il n'est qu'un remde, aussi utopique puisse-t-il tre: une
rforme de l'ducation et des murs.
CH. DUNOYER ET LA DFINITION DE LA LffiERT 197

Le gouvernement dispose, quant aux faits de l'indi-


vidu, de deux moyens d'action qui sont la prvention et la
rpression. Les prfrences de Dunoyer vont sans hsita-
tion au systme rpressif pour sa valeur ducative et aussi
pour son efficacit qu'il estime plus grande, au point qu'il
ne croit utile en aucun cas de faire appel au systme pr-
ventif. Il s'attaque donc la rglementation de certaines
professions comme celle de mdecin, aux formalits, aux
frais que doivent subir ou acquitter ceux qui les veulent
exercer. Il dcrit avec une ironie qui ne laisse pas d'tre
plaisante les crmonies qu'exige la collation du titre de
mdecin et ce protocole minutieux qui va jusqu' dter-
miner le costume que les matres devront porter pour
instruire les aspirants. son sens, le systme rpressif suf-
firait punir le mdecin ignorant, opinion tmraire qui
sort d'ailleurs de la logique du systme libral, puisque
l'ingalit de la libert entre mdecin et patient peut suffire
faire admettre l'intervention prventive du lgislateur.
De mme en ce qui concerne la rglementation du tra-
vail des enfants 18, Dunoyer se montre douloureusement
affect de la brche qu'a faite ses principes ordinaires
l'Angleterre, le pays le moins systmatique qu'il y ait
au monde et o l'on se dcide le moins par des vues d'en-
semble et des considrations a priori . En effet, nos voi-
sins ont une loi protectrice des enfants, si contradictoire,
dit Dunoyer, avec les dispositions les plus anciennes et les
plus accrdites de l'esprit public anglais qu'elle est juge
avec peu de faveur, mme par le pouvoir charg de la faire
excuter 19 Scrupules excessifs d'ailleurs, puisque d'une
part, il y a ici encore ingalit de libert entre l'enfant et
l'employeur, et puisque d'autre part, l'occasion semble

18. De la police du travail en Angleterre, rapport sur une mission


confie Dunoyer par l'Acadmie des Sciences morales en 1854 (Notices
d'conomie sociale).
19. L'expression mme que Dunoyer donne sa pense, l'esprit
manifestement rcalcitrant qui l'anime, dans la reconnaissance du mal
auquel la rglementation du travail se propose de porter remde, fait
pressentir l'cole orthodoxe. Cf. Notices d'conomie sociale, p. 590-591.
198 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

s'offrir d'appliquer cette ide de Dunoyer lui-mme que la


rglementation provisoire peut duquer les employeurs et
leur faire contracter de bonnes habitudes civiles. La rgle-
mentation, dont Dunoyer montre merveille les difficul-
ts d'application, n'est sans doute pas un idal: elle peut
tre un moyen d'atteindre l'idal.
Intransigeant quant au laisser-faire, Dunoyer ne l'est
pas moins quant au laisser-passer. Le libre-changisme
intgral n'est qu'une simple application des thories
gnrales de l'auteur qui rpond ingnieusement ses
adversaires, sans ajouter d'argument thorique nouveau
la doctrine de Ricardo. Il n'y a donc lieu de s'y arrter
que pour signaler au passage les caractres propres de sa
thse 20
Tout d'abord, comme la libert en gnral, le libre-
change ne peut tre que le terme d'une volution. Les res-
trictions apportes jusqu'alors la libert commerciale ont
t le complment naturel des privilges qui l'intrieur
dfendaient l'industrie nationale contre la concurrence.
Ces restrictions n'ont pas eu que de mauvais effets; elles
ont vaincu l'hsitation des capitalistes lorsque les nations
sont nes la vie industrielle. Mais, dans l'tat indus-
triel, les conditions ncessaires la libert des changes,
c'est--dire au pouvoir d'changer, sont runies: les lan-
gues, les monnaies, les poids et mesures des diffrentes
nations sont aisment connaissables; les connaissances
professionnelles, la vigilance, la bonne foi sont devenues
suffisantes pour protger les commerants nationaux; la
rpression des fraudes et du dol est dsormais possible.
Les restrictions la libert sont donc aujourd'hui injustes
et nuisibles.

20. Cf. dans La Libert du travail, le chapitre consacr, non pas,


comme on pourrait le croire, la libert des changes, mais l'indus-
trie voiturire , 1. VIII, chap. III, et surtout les articles suivants du Jour-
nal des conomistes: septembre 1843, Influence du rgime prohibitif sur
les relations sociales et sur le dveloppement des diverses industries ;
dcembre 1841 et fvrier 1848, Mmoire pour la libert du commerce
international.
CH. DUNOYER ET LA DFINITION DE LA LIBERT 199

En second lieu, le libre-change n'implique pas la dis-


parition des nations. Au contraire, Dunoyer estime bon et
dsirable que se perptuent les diversits nationales; mais
il revient la vieille ide providentialiste, que l'auteur du
monde a voulu, par cette diversit mme, crer un lien de
solidarit entre les nations.
On objecte aux libre-changistes les dangers possibles
d'une guerre, pour un pays qui ne se suffit pas lui-mme.
Cette objection lui parat reposer sur quatre suppositions
errones. On insinue en effet que le rgime restrictif per-
mettrait un pays de se suffire intgralement et que la
libert conduirait ncessairement l'abandon de certaines
industries. Dunoyer le conteste et sur ce point son argu-
mentation semble faible. La protection ne vise pas en effet
ce rsultat inconcevable d'une indpendance intgrale,
mais seulement l'indpendance relativement certains
produits d'importance primordiale. Quant la libert, il
est difficile de contester qu'un de ses plus utiles effets soit
de spcialiser la production nationale et par consquent
de faire disparatre les industries dont l'entretien constitue
une lourde charge pour les consommateurs.
On suppose encore, en opposant au libre-change
l'inexistence de la paix perptuelle, que la guerre inter-
romprait entre belligrants toute relation commerciale;
ce qui est faux. On suppose enfin que la guerre, dans un
rgime de libert, est l'tat naturel du monde, et, en le
considrant comme possible, on s'arrange pour la rendre
invitable.
Le dernier argument libre-changiste de Dunoyer, c'est
que la libert n'aurait mme pas cet effet de diminuer pour
les industries protges un profit rel encore qu'injuste.
Ce profit, en effet, n'est qu'apparent. Ds qu'une indus-
trie est protge, les autres veulent l'tre, tant l'intrieur
qu' l'extrieur. Il en rsulte ce double effet: l'intrieur,
aucune industrie ne peut vendre plus cher ce qu'elle
fait qu' la condition de payer plus cher tout ce qu'elle
consomme et d'tre rduite travailler plus dispendieu-
sement . l'extrieur, il se cre un systme universel
200 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

de rpulsion : les dbouchs se ferment et les crises de


surproduction se gnralisent 21
La conviction de Dunoyer est donc formelle; le libre-
change est la seule politique qui convienne dans la priode
de l'tat industriel. Cependant si sincre est son respect
de la libert, qu'il n'admet pas que cet affranchissement
soit ralis par voie d'autorit et qu'il expose ce sujet
une conception diamtralement oppose celle du des-
potisme clair des physiocrates. Le pouvoir n'a point
remplir le rle de prcurseur ... Il a le devoir troit d' atten-
dre que les ides, mme justes, se soient naturalises dans
le pays ... Il ne serait pas bon qu'il ft des surprises aux
opinions rgnantes, mme dans l'intrt de la vrit 22
C'est seulement de la propagande et de l'instruction
qu'il attend le triomphe de son opinion.
Ce n'est pas seulement ce culte raffin de la libert,
si tranger nos proccupations prsentes, qui mrite
l'uvre de Dunoyer d'tre tire de l'oubli et soumise aux
mditations de nos contemporains. En faisant de l'tat un
producteur de scurit, en montrant l'importance capitale
et croissante de son rle et la ncessit de l'y spcialiser
pour qu'il s'en acquitte convenablement, Dunoyer a for-
mul un principe dont la France du xxe sicle fournit trop
clairement la confirmation. L'tat est devenu pour nous

21. On trouvera le plus loquent commentaire de cette vrit libre-


changiste dans le livre de M. Mline: Le Retour la terre et la surproduc-
tion industrielle, Paris, Hachette, 1905.
22. De mme, aprs le coup d'tat conomique que fut le trait
franco-anglais de 1860, conclu par Napolon III agissant seul en vertu des
pouvoirs que lui confrait le snatus-consulte de 1852, Prvost-Paradol
crivait: Il y a des libre-changistes et des protectionnistes dans le parti
libral; mais on n'y trouvera pas un partisan du trait de commerce ...
Ceux-l mmes qui eussent volontiers pass leur vie convaincre leurs
concitoyens de l'utilit d'une semblable mesure, ne voudraient aucun
prix avoir pris part cette brusque victoire. Ils voulaient convertir et non
point soumettre, persuader et non pas contraindre, et le succs de leurs
propres ides ne les a nullement enorgueillis quand ils l'ont vu sortir de
ce coup inattendu d'autorit. (Les Anciens Partis, 1 br., Paris, Dumine-
ray, 1860.)
CH. DUNOYER ET LA DFINITION DE LA LIBERT 201

le dispensateur des grces providentielles, l'artisan de


notre idal moral, le collaborateur de tous les genres de
la production nationale. Il apparat de plus en plus qu'il a
nglig parmi ses fonctions la seule ncessaire, la seule qui
lui revenait de droit et qui tait d'assurer notre scurit
l'intrieur et l'extrieur; semblable ces objets htrocli-
tes et funestes, inspirs par l'art nouveau, qui tonnent
le regard et confondent l'imagination par l'tranget de
leur aspect et la diversit de leurs usages et qui, partout
galement incommodes, peuvent remplir indistinctement
tous les emplois, hormis celui qui est leur destination
naturelle.
Chapitre II

Les dveloppements complmentaires


de la doctrine classiques (suite):
John Stuart Mill et la thorie de l'individualisme

trois ans, John Stuart Mill connaissait fond les raci-


nes grecques; huit ans, il avait lu dans le texte Hrodote,
Xnophon, Platon et la plupart des historiens anglais. De
huit douze ans, il prit contact avec les auteurs latins et
le reste des auteurs grecs. ses moments perdus, il avait
appris l'algbre, la gomtrie, l'algbre suprieure, le calcul
diffrentiel et compos une histoire romaine. douze ans
il se recueillit dans une tude attentive de la logique; si
bien que, l'anne suivante, ayant peu prs fait le tour
des connaissances humaines, ce savant de treize ans prit
terre sur l'conomie politique et couronna son ducation
en composant un abrg critique des thories d'A. Smith
et de Ricardo.
L'auteur de ce singulier plan d'ducation tait son pre
James Mill 1, grand ami de Bentham et de Ricardo, non
dpourvu d'originalit dans la vie prive et qui se flattait
d'agir ainsi sur ces premires habitudes de l'enfant qui
constituent le caractre fondamental de l'homme.

1. Sur James Mill, lui-mme auteur d'lments d'conomie politique


(1821, trad. franaise, Paris, Bossange, 1823), et sur ses amis, consulter:
lie Halvy, La Formation du radicalisme philosophique, t. II, li v. Il, chap. III.
204 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

En dpit de ce qu'on pourrait croire, Stuart Mill chappa


l'anmie crbrale: il chappa mme l'vanouissement
complet de sa personnalit auquel semblait le condam-
ner toute cette science livresque. Au contraire, il devint
le thoricien de ces individualits fortes dont il tait lui-
mme un exemple et il est, dans l'histoire des doctrines de
libert, le vritable reprsentant de l'individualisme co-
nomique. Tant il est vrai que l'esprit individualiste n'est
pas seulement un effet du caractre acquis, qu'expliquent
suffisamment les diffrences d'ducation et de circons-
tances extrieures, mais un instinct en connexion avec la
structure de l'appareil crbral et nerveux 2 et apparem-
ment form par une longue hrdit.
Cependant vers la vingtime anne, Stuart Mill subit
le contrecoup de ses excs intellectuels. Il traverse une
crise morale douloureuse, rvlant les symptmes d'une
neurasthnie aigu, caractrise par un profond senti-
ment de dpression, de dcouragement et d'impuissance
et dont il conserva toute sa vie des tics nerveux. Pour cet
intellectuel chez lequel les facults affectives avaient
t jusqu'alors comprimes, une aventure sentimentale
et romanesque allait prendre une importance dcisive.
vingt-cinq ans, il rencontra une jeune femme de vingt-trois
ans, qu'il devait pouser aprs vingt ans d'une liaison pla-
tonique, Mme Taylor, l'amiti la plus prcieuse de sa vie
et laquelle il se reconnatra redevable du meilleur de son
inspiration, n'ayant t, dit-il, que l'interprte des vrits
originales aperues par elle bien avant lui.
L'uvre trs complexe de Stuart Mill est assez volon-
tiers prsente comme contradictoire en ses diverses par-
ties 3 Le disciple respectueux des classiques qui crit les

2. Stuart Mill, Systme de logique, trad. franaise, t. II, p. 445.


3. L. Cossa, Histoire des doctrines conomiques, Giard et Brire, 1899, p. 344.
Je me borne signaler parmi les uvres de Stuart Mill celles qui
prsentent pour nous un intrt capital.
Systme de logique dductive et inductive (1843), trad. franaise deL. Peisse
(Alcan), notamment le livre VI: De la logique des sciences morales.
Essays on sorne unsettled questions of political economy (1844), non traduit.
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 205

Principes d'conomie politique en 1848, inclinerait de plus


en plus au socialisme, sans qu'il prt souci de concilier
ses dernires aspirations et ses premires convictions.
Je crois au contraire que, si l'on remonte aux prmisses
philosophiques et mthodologiques de ses conceptions
conomiques, si l'on tient compte de son effort pour dfi-
nir plus exactement l'objet de la science conomique et
la faire bnficier des progrs raliss par la philosophie
des sciences, on s'aperoit qu' aucun moment il n' aban-
donne l'individualisme, qu'aucune de ses thories mme
ne porte atteinte, si prs du socialisme qu'elles semblent
conduire, ce qu'il y a d'essentiel dans la doctrine classi-
que. Sa proccupation dominante est seulement d' adap-
ter cette doctrine la philosophie de son temps 4, de la

Principes d'conomie politique avec quelques-unes de leurs applications l'co-


nomie sociale (1848), trad. franaise de MM. Dussard et Courcelle-
Seneuil (1861), 2 vol. (Guillaumin).
Dissertations et discussions (1859-1875): articles insrs dans les Revues
d'dimbourg et de Westminster, non traduits sauf l'Essai sur la Rvo-
lution de 1848 et ses dtracteurs (trad. franaise de Sadi Carnot, Alcan,
1888).
La Libert (1859), trad. franaise de Dupont-White (1877, Guillaumin).
L'Utilitarisme (1863), trad. franaise de P.-L. Le Monnier (3e d., 1903,
Alcan).
Aug. Comte et le positivisme (1865), trad. franaise de Clmenceau (Alcan).
Autobiography (publication posthume, 1873), trad. franaise sous le titre
Mes Mmoires par E. Cazelles (Alcan).
Chapters on Socialism (publication posthume dans la Fortnightly Review,
1879), trad. franaise dans la Revue philosophique (1879): Fragments
indits sur le socialisme.
Lettres indites A. Comte (trad. prcde d'une introduction par L. Lvy-
Bruhl, Alcan, 1899).
4. C'est cet effort qui lui vaut les loges d'A. Comte. Je persiste
regarder votre projet de trait sur l'conomie industrielle, lui crit ce
dernier en 1844, comme une trs heureuse et fort opportune tentative
d'attirer la nouvelle philosophie une classe d'esprits estimables qui,
tendant avec nergie vers la formation de la vraie science sociale, n'ont
besoin cet gard que d'tre mieux dirigs: en attendant, ils prservent
le public, leur manire, du pur empirisme sociologique qui serait bien
plus dangereux ... Je me rappellerai toujours que le vieux Say, quoique
son intelligence ft assurment peu tendue, me tmoignait, il y a vingt
ans, sa vive sympathie pour mes premiers travaux en philosophie politi-
206 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

mettre sa vraie place, de montrer en quelle mesure limi-


te mais relle elle peut prtendre une valeur scientifi-
que et une utilit pratique, et quelle souplesse peut lui
tre confre.

1. La mthode de Stuart Mill

Stuart Mill prcise avant tout l'ide caractristique


du libralisme scientifique que les principes gnraux
doivent tre dgags et considrs abstraction faite tout
d'abord de leurs applications possibles. cet effet, il
oppose nettement la science et l'art conomiques, confon-
dus par A. Smith lorsque ce dernier fait de l'conomie
politique la science qui a pour objet d'enrichir le peuple
et le souverain. En ralit, l'ide de science et l'ide d'art
diffrent l'une de l'autre comme l'entendement diffre de
la volont, ou comme l'indicatif grammatical diffre de
l'impratif 5 La science constate des faits: elle est une
"collection de vrits". L'art, qui vient ensuite, et qui ne
doit pas troubler la recherche scientifique, fait application,
au gr des convenances sociales, des vrits dcouvertes.
Il consiste en prceptes; il est "un corps de directions ou
de rgles de conduite". La science dit: "Cela est ou n'est
pas" ; l'art: "Faites ceci ou vitez cela".
Parmi les sciences, il est deux catgories qui embras-
sent tout le champ du savoir humain: la catgorie des
sciences physiques, qui traitent des lois de la matire et
de tous les phnomnes complexes, en tant qu'ils dpen-
dent des lois de la matire, et la catgorie des sciences
morales ou mentales, qui traitent des lois de l'esprit et
de tous les phnomnes complexes, en tant qu'ils dpen-
dent des lois de l'esprit. L'conomie politique appartient

que, fermement convaincu, disait-il, que nous marchions dans la mme


voie, tendant tous deux fonder la science sociale. Lettres de Stuart Mill
A. Comte, d. Lvy-Brhl, p. 338.
5. Unsettled questions ... , p. 124 et suiv.
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 207

la seconde de ces catgories. Ainsi, la production du


bl, qui met en jeu les lois de la matire, reprsentes
par les proprits du sol et de la vie vgtale qui font
germer le grain, et par les qualits de notre constitution
physique qui rendent le bl ncessaire son entretien,
n'est objet de recherches pour l'conomiste, que dans la
mesure o elle met galement en jeu les lois de l'esprit,
reprsentes par le dsir de la possession des subsistan-
ces et par consquent des moyens ncessaires pour se
les procurer. L'objet propre de la science conomique est
donc l'tude de la production et de la distribution, en
tant qu'elles dpendent des lois de la nature humaine .
Cette dpendance, comme nous le verrons, est d'ailleurs
ingale pour ces deux parties de la science, la production
faisant une plus large place que la distribution aux lois
de la matire, considres par l'conomiste comme des
donnes qu'il ne peut modifier.
L'conomie politique tant ainsi dfinie, il est ais de
dterminer les mthodes qu'elle ne saurait adopter et celle
qui lui convient.
Elle rejettera tout d'abord la mthode chimique ou
exprimentale 6 , qui, rpondant certains gards ce
que nous appelons aujourd'hui la mthode raliste, a le
culte superstitieux du fait. Dans chaque cas considr, elle
exige une exprience et, sur cette exprience, elle base une
certitude. Or les expriences sont rares et difficiles en co-
nomie politique. Elles sont d'ailleurs dpourvues de toute
valeur probante, puisque l'effet obtenu dpend d'une
pluralit de causes, parmi lesquelles on ne saurait discer-
ner coup sr celle qui a rellement agi. L'Angleterre est
prospre sous un rgime libre-changiste; les tats-Unis le
sont sous un rgime protectionniste. Que conclure de ces
exemples contradictoires, si l'on ne remonte pas quelque
principe suprieur puis dans la connaissance des lois de
la nature humaine?

6. Systme de logique, trad. franaise, t. II, p. 468 et suiv.


208 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

La mthode gomtrique ou abstraite 7 consti-


tue l'extrme oppos. Elle a pour caractre l'excs de la
dduction, la tendance, dj signale par Hume, faire
rsulter tous les phnomnes sociaux d'une force unique,
d'une seule proprit de la nature humaine, alors que les
circonstances agissant sur la condition et la marche de la
socit sont innombrables.
Il faut donc combiner les deux procds dans une troi-
sime mthode qui est la mthode dductive concrte 8 ,
combinaison des deux prcdentes, o l'une et l'autre
sont appeles corriger rciproquement leurs dfauts.
Elle consiste considrer dans un effet donn, non pas
une seule cause abstraitement isole mais toutes les cau-
ses rellement en action, lois psychologiques des actions
et des sentiments et lments particuliers de la socit en
question. La part de la dduction consiste dduire de ces
lois une conclusion, trouver des propositions gnra-
les exprimant brivement ce qui est commun de gran-
des classes de faits. Mais les phnomnes sociaux sont si
compliqus que cette premire recherche appelle une vri-
fication concrte, consistant en une exprience scientifique
qui confirmera ou infirmera la loi.
Jusqu'ici Stuart Mill n'a fait que dfinir avec plus de
rigueur scientifique les procds de recherche que nous
avons vu les classiques adopter spontanment; il lui reste
montrer les lacunes de leurs conclusions. Ces lacunes
tiennent l'erreur trs commune chez les conomistes
d'appliquer les conclusions tires des lments d'un cer-
tain tat de socit d'autres tats dans lesquels beaucoup
d'lments ne sont pas les mmes 9 . Conformment aux
ides rgnantes, qui sont celles d'A. Comte, des saint-
simoniens et de Dupont-White, Stuart Mill croit la ra-
lit du progrs, c'est--dire non pas ncessairement d'un
perfectionnement, mais d'un mouvement fondamental

7. Systme de logique, t. II, p. 478 et suiv.


8. Op. cit., t. II, p. 504 et suiv.
9. Systme de logique, t. II, p. 492.
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 209

qui modifie graduellement les phnomnes sociaux, qui


diffrencie et enchane des tats successifs de socit. Il
estime antiscientifique au premier chef d'omettre de
bien tablir le caractre purement provisoire de toute doc-
trine sur les phnomnes industriels qui fasse abstraction
du mouvement gnral de l'humanit 10 . la Statique
sociale, comme dit A. Comte, aux Uniformits de coexistence,
comme dit Stuart Mill, qu'ont seules considres les clas-
siques, il faut ajouter l'tude de la Dynamique sociale ou des
Uniformits de successions 11 La socit dans laquelle nous
vivons n'est pas fige et immuable; elle est en gestation
d'une socit diffrente, dont nous pouvons l'avance dis-
cerner les caractres. Tandis que les physiocrates croyaient
la valeur ternelle de l'ordre naturel, essentiel et uni-
forme qu'ils prtendaient faire rgner dans les socits
humaines, Stuart Mill croit que toute socit se transforme
et volue. La science conomique devra donc discerner
dans les lois qu'elle constate et dans les principes qu'elle
formule ceux qui, correspondant des lments stables,
ont eux-mmes une porte constante et ceux qui n'ont au
contraire qu'une porte temporaire et limite.
L'uvre conomique de Stuart Mill embrasse ces deux
parties de la science sociale: la statique et la dynamique.
La premire n'est qu'un expos plus ample, plus clair
et surtout mieux ordonn de la doctrine classique, dont
Stuart Mill admet le point de dpart, les thses matresses
et les conclusions favorables au laisser-faire et au laisser-
passer.
Il justifie en effet les auteurs de cette doctrine d'avoir
admis, en matire conomique, la prdominance constante
de l'intrt personnel dans la dtermination des activits
individuelles. C'est l une abstraction ncessaire, suffi-
samment exacte d'ailleurs pour des individus considrs
en masse et correspondant assez bien la ralit prsente
des choses pour ne pas fausser les calculs: La conduite

10. Lettres de Stuart Mill Auguste Comte, d. Lvy-Brhl, p. 322.


11. Systme de logique, t. II, p. 516.
210 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

d'une suite de personnes ou de la majorit d'un corps


sera en gros dirige par l'intrt personnel 12 . Les effets
qu'il nous est le plus ncessaire de prvoir et de contrler
tant dtermins plutt par les causes gnrales que par
toutes les causes partielles prises ensemble 13, dpendant
par consquent des qualits communes du genre humain,
nous dgageons ainsi des propositions gnrales presque
toujours vraies 14 ; nous arrivons non pas des prvisions
positives, mais dcouvrir des tendances 15 Un degr
d'information insuffisant pour une prdiction peut tre
trs utile pour la direction de la pratique 16
Au laisser-passer, Stuart Mill apporte l'argumentation
serre de sa thorie des valeurs internationales. Reprenant
une ide de Ricardo et de James Mill, il oppose la valeur
nationale des produits, valeur dtermine par les frais de
production, une valeur internationale constitue par les
frais de production du produit national donn en change
d'un produit tranger. D'o il rsulte que l'utilit du com-
merce extrieur n'est pas seulement de nous procurer des
choses que nous ne pouvons produire, mais des choses
que l'tranger produit meilleur march que nous, ou
mme, parmi les choses que nous produisons plus cono-
miquement que l'tranger, celle l'gard de laquelle notre
supriorit est la moins marque et que nous changeons
contre les autres. C'est donc dans l'importation que rside
la principale utilit du commerce extrieur, par la spciali-
sation qu'il permet dans l'ordre de production le plus co-
nomique. Plus on importe, plus on est riche 17

12. Systme de logique, t. Il, p. 483.


13. Op. cit., t. II, p. 432.
14. Op. cit., t II, p. 492.
15. Unsettled questions ... , p. 161.
16. Systme de logique, t. Il, p. 467.
17. On trouvera un bon expos de la thorie de Stuart Mill dans
le Prcis de la science cono_mique et de ses principales applications de A.-E.
Cherbuliez, Paris, Guillaumin, 1862, 2 vol., t. 1, 1. Il, chap. VIII, et dans
l'Histoire des doctrines conomiques de M. J. Rambaud, 2e d., 1902, Larose,
chap. VI, p. 375-392.
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 211

Quant au laisser-faire, il doit tre, dit Stuart Mill, la


rgle gnrale. Comme il n'y a point de vrits absolues
dans l'art poli tique, ce principe prsent sans de fortes res-
trictions n'est ni pratique ni scientifique, mais ceux qui
l'affirment sont dix-neuf fois sur vingt pratiquement plus
prs de la vrit que ceux qui le nient 18 .Ainsi entendu, le
principe s'accommode de nombreuses exceptions 19 : l'in-
tervention de l'tat pourra, le cas chant, servir ce mou-
vement interne de transformation qui s'opre dans le sein
de la socit prsente et qu'tudie spcialement la dyna-
mique sociale.

II. La thorie de l'individualisme

Si susceptibles d'voluer que soient les socits, il est


une donne qui demeure constante dans les formes succes-
sives qu'elles revtent: c'est le rle qui appartient en elles
l'individu. Les socits ne sont que des groupements
d'individus. Lorsqu'un chimiste unit deux atomes d'hy-
drogne un atome d'oxygne, il obtient une substance
nouvelle, trs diffrente de l'oxygne et de l'hydrogne,
et qui est l'eau. Lorsque plusieurs individus se runissent
et forment une socit, leurs personnalits coexistent sans
se confondre et sans qu'apparaisse un organisme nou-
veau 20 Quel que soit donc notre lgitime dsir de rfor-
mes sociales, toutes demeurent subordonnes au respect
du principe individualiste qui est l'me mme du systme
de Stuart Mill. La valeur des socits est rigoureusement
mesure par la valeur des individus qui les composent.

18. Auguste Comte et le positivisme, trad. Clmenceau, 2e d., 1879, p. 78.


19. Principes d'conomie politique, liv. V, chap. XI. Les exceptions nu-
mres par Stuart Mill sont relatives l'instruction, la protection des
enfants et jeunes personnes, aux contrats perptuit, la surveillance
des associations et des entreprises d'intrt public qui revtent la forme
d'un monopole, la rduction des heures de travail, aux concessions de
terres aux colonies, l'assistance, etc.
20. Systme de logique, trad. franaise, t. II, p. 468.
212 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

En quoi consiste donc cette valeur des individus et quel


rgime est le plus susceptible de la dvelopper 21 ?
Bien qu'il existe entre les hommes une certaine com-
munaut d'instincts primitifs et de tendances naturelles,
qui a seule permis aux classiques de formuler des conclu-
sions doctrinales et des prceptes gnraux d'art cono-
mique, il existe aussi ct de ces traits lmentaires et
communs des diffrences profondes entre les individus,
diffrences tenant au caractre, aux gots, l'ducation,
au genre de vie, aux qualits congnitales ou acquises.
Cette diffrenciation est un fait ncessaire qu'aucune uto-
pie galitaire ne saurait impunment mconnatre. Ce qui
distingue en effet l'homme de la bte, ce qui l'lve au-des-
sus de la facult d'imitation des singes 22, c'est prcisment
le dsir de dvelopper son individualit, d'tre diffrent
des autres en tant pleinement lui-mme. Le type humain
le plus parfait, c'est l'individu actif en voie de perptuel
devenir, jamais satisfait de soi, utilisant toutes ses facults,
dveloppant sans cesse son intelligence. Un tre qui n'a
pas de dsirs et d'impulsions lui, n'a pas plus de carac-
tre qu'une machine vapeur 23
Du fait mme de cette diffrenciation constante qui
est la marque du progrs, rsulte la constitution dans la
socit d'une sorte d'aristocratie intellectuelle et morale,
compose d' hommes de gnie , c'est--dire d'individus
originaux. Mais chez Stuart Mill l'individualisme ne revt
pas encore la forme vraiment aristocratique. L'lite intel-
lectuelle n'est pas affranchie des liens sociaux; elle n'est
pas fonde sur le sacrifice de la minorit. Le gnie go-
ste est un gnie infrieur, que Stuart Mill condamne sans
rserve. Son individualisme est au contraire hautement
dmocratique, en ce sens que l'lite, intimement mle

21. Stuart Mill, La Libert. Consulter en outre l'tude du or A.-L. Mar-


tinazzoli: La Teorica dell'Individualismo seconda John Stuart Mill, Milan,
Ulrico Hoepli, 1905.
22. La Libert, trad. franaise, p. 213.
23. Op. cit., p. 216.
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 213

la vie sociale, n'a pas d'autre rle que de servir le progrs


commun 24 La foule humaine se divise en deux groupes:
les initiateurs, les pionniers qui frayent la voie, et les imi-
tateurs qui profitent des dcouvertes des prcdents, non
pas servilement et aveuglment, mais en adoptant libre-
ment un certain mode de conduite et en sauvegardant par
consquent leur individualit.
Sous quelque jour que l'on considre le progrs, qu'il
s'agisse du progrs matriel ou du progrs moral, il est
conditionn par cette constitution d'une lite sociale. Il
s'est trouv des penseurs pour affirmer le fatalisme de
l'volution des socits, o ils voient seulement agir des
causes gnrales, des lois universelles et rigoureuses que ni
les individus ni les gouvernements ne sauraient modifier 25
Tout atteste, au contraire, que l'agent principal du mou-
vement social n'est autre que le progrs de l'intelligence
humaine, et que la spculation, qui semble le fait d'une
minorit d'esprits exceptionnels, est en ralit la principale
cause dterminante de la marche en avant des socits 26
Leur tat physique, en effet, est subordonn l'tat de la
science, puisque c'est lui qui fixe et recule peu peu la
limite des perfectionnements industriels. Leur tat moral
et politique est en troite corrlation avec les opinions com-
munes des individus groups, car la subordination ces
opinions mesure le degr de force de l'union sociale. C'est
ce que l'histoire confirme dans tout son cours: tout pro-
grs de la civilisation matrielle est prcd d'un progrs
de la science. Tous les grands changements sociaux sont
prcds par quelque grand changement dans la manire
de penser: polythisme, judasme, christianisme, protes-
tantisme, philosophie critique de l'Europe moderne.
Ce sont donc les ides qui mnent le monde, et par
consquent une influence dterminante revient dans son
volution aux individualits fortes. Tantt elles composent

24. Op. cit., p. 223 et suiv. Cf. Mes Mmoires, p. 163.


25. Systme de logique, trad. franaise, t. Il, p. 540-541.
26. Op. cit., t. II, p. 528.
214 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

un gouvernement et leur action dterminante apparat


tous les yeux. Tantt elles se bornent donner le branle
au dveloppement intellectuel de la race, faire progres-
ser l'esprit humain dans sa comprhension du monde.
Dans les deux cas elles sont un anneau indispensable de
la chane des causati ons qui provoquent l'apparition des
tats sociaux successifs. Macaulay, soutenant l'opinion
inverse, a compar ces individualits fortes des hommes
qui, se tenant sur les lieux plus levs que la masse, reoi-
vent simplement les premiers rayons du soleil qui, mme
en leur absence, illuminerait l'horizon 27 Il faudrait donc
admettre que sans Newton nous aurions eu aussi vite le
systme de Newton? Non, rpond Stuart Mill; il nous
aurait fallu l'attendre. Les vrits ne se lvent pas comme
le soleil par leur mouvement propre et sans effort humain.
Les hommes minents appellent le jour. Les grands hom-
mes et les grandes actions se produisent rarement en pure
perte: il s'en dgage mille influences invisibles, plus effi-
caces que celles qui sont aperues 28
La socit doit donc adopter un rgime qui permettra
l'individu ce complet dveloppement de ses facults,
avantageux pour lui et pour la collectivit. Aux yeux de
Stuart Mill, le seul rgime rpondant cette condition est
la libert et la libert entendue au plein sens du mot: libert
de conscience, libert d'organiser sa vie suivant ses gots,
libert de s'associer d'autres individus, car Stuart Mill ne
tombe pas dans l'erreur de l'individualisme rvolution-
naire qui, en France, interdit les coalitions et empche les
ouvriers d'opposer la puissance capitaliste la puissance
de leurs groupements.
Cette libert ne saurait d'ailleurs tre absolue, car
l'gosme de l'individu et des associations d'individus
les pourrait conduire empiter sur les droits d'autrui et
mettrait la socit en pril. Un frein est donc ncessaire,
mais son usage est infiniment dlicat pour l'abus qu'on

27. Systme de logique, t. II, p. 541.


28. Op. cit., t. II, p. 545.
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDNIDUALISME 215

est expos en faire. Il faut poser en principe absolu et


intangible que seul le souci de sauvegarder la vie sociale
menace le justifie. En consquence, il ne peut s'appliquer
la conduite personnelle: sur lui-mme et sur son esprit,
l'individu est souverain 29 .On objecte que la solidarit de
fait est telle entre les individus que l'un d'eux s'expose, en
se conduisant mal, causer un tort ventuel la socit,
sans violer aucun devoir prcis envers le public et sans
blesser visiblement aucun autre individu que lui-mme.
L'acte n'est cependant punissable que lorsque ce dom-
mage s'est effectivement ralis. Personne ne devrait
tre puni uniquement pour tre ivre, mais un soldat ou
un homme de police doivent tre punis s'ils sont ivres
tant de garde 30 . En ce cas seulement le tort est dfini; il
est susceptible d'tre vis par une loi positive; sinon ce
dpartement des affaires humaines appartient en propre
l'individualit 31 .L'intervention de la socit en ces mati-
res ne peut en effet se fonder que sur des prsomptions
gnrales, dont rien ne nous garantit la justesse. Mme
justes, elles sont appliques des cas individuels par des
personnes qui ne connaissent que la surface des faits et qui
par consquent ne peuvent pas les juger. C'est un des pen-
chants les plus universels et les plus dangereux de l'hu-
manit que d'tendre cette police morale, en se fondant
uniquement, faute d'autre critrium, sur l'normit qu'il
y a d'agir et de sentir autrement que ne fait le public 32 ,
en mutilant par la compression, comme le pied d'une
Chinoise, toute partie saillante de la nature humaine qui
tend rendre une personne diffrente extrieurement du
commun des hommes 33 .

29. La Libert, trad. franaise, p. 124.


30. La Libert, p. 257.
31. Op. cit., p. 247.
32. Op. cit., p. 262.
33. Op. cit., p. 234. Il est sans, doute bien inutile de faire remarquer
avec quel entrain nous marchons vers cet idal chinois de rendre tout le
monde pareil . Un loquent discours de M. Caillaux, sur le programme
de l'Alliance rpublicaine, montre le progrs des ides qui inquitaient
216 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

On ne devrait pas davantage restreindre la libert en


intervenant dans les invitables conflits d'intrts que
fait natre la vie conomique, et qui ne dpassent pas
les limites de la concurrence normale. L'tat n'a pas se
faire le consolateur des comptiteurs dsappoints qui
n'ont aucun droit tre dchargs des responsabilits
qu'implique la lutte pour la vie 34 Il n'en est autrement
que lorsqu'il s'agit de rprimer des procds dloyaux,
contraires l'intrt gnral, tels que la fraude, la vio-
lence, l'escroquerie.
L'intervention restrictive de la libert n'apparat
donc qu' l'tat d'exception. Il faut que l'individu fasse
lui-mme son ducation, qu'il agisse librement et de lui-

Stuart Mill et vient l'appui du mot de Mallet du Pan, cit par Taine dans
sa correspondance: La libert, chose jamais inintelligible aux Fran-
ais.( Lettres de H. Taine sur la Rvolution, Revue des deux Mondes, 15
avril1907, p. 789): La libert, qu'est-elle donc? Que devons-nous enten-
dre par ce terme? N'en a-t-on pas trangement corrompu le sens? S'il fal-
lait en croire nos adversaires, la libert serait le droit pour chacun de faire
tout ce qui lui plat, condition de ne pas trop cruellement nuire autrui.
Notion incomplte, trop sommaire, qui ne peut valoir! Nous soutenons,
nous, que l'idal dans une dmocratie est le dveloppement de laper-
sonnalit humaine, qu'il n'est assur qu' la condition que tout citoyen
soit prserv la fois contre les atteintes extrieures sa libert et contre
les abus que lui-mme peut tre tent d'en faire. Autrement dit, on a le
droit, pensons-nous, de tenir l'homme le langage suivant: Ton pre-
mier devoir vis--vis de toi-mme et vis--vis des autres, c'est de grandir
ta personnalit. Tu ne peux le faire qu' condition d'tre libre, c'est--dire
de te dfendre contre autrui et contre toi-mme. Au nom de ta libert,
pour la maintenir entire, nous t'interdisons de diminuer ta personna-
lit en prononant certains vux, en prenant des engagements qui te
rduisent en un tat de demi-servage, de mme que nous t'avons depuis
longtemps dfendu de souscrire un contrat d'esclavage, de mme que,
plus rcemment, nous t'avons enjoint de ne pas fournir chaque jour une
somme de travail qui t'puise .Ainsi la loi sur les associations repose
sur le mme fondement, procde des mmes ides matresses que notre
lgislation sociale. Les conservateurs qui acceptent les lois sur le travail
ou qui n'osent protester contre elles et qui s'lvent en mme temps
contre la loi de 1901 font preuve d'une singulire inconsquence.
Ils s'attachent nous prouver qu'ils n'ont pas de doctrine. (Le Petit
Temps, 7 avril1906.)
34. La Libert, p. 282.
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 217

mme, quitte en subir les consquences, sans tre para-


lys par la rglementation et l'arme de fonctionnaires par
l'intermdiaire desquels l'tat exerce sa puissance. Ce qui
ne veut pas dire que la socit soit dsarme en face de
l'individu. l'poque contemporaine, elle a deux moyens
d'action qui, bien employs, pourraient suffire corriger
les excs de la libert individuelle. C'est d'abord l' duca-
tion de la jeunesse 35 La socit a tout pouvoir sur les indi-
vidus pendant leur enfance et leur minorit pour tcher
de les rendre capables de se conduire raisonnablement et
honntement pendant leur vie. C'est ensuite la puissance
grandissante de l'opinion publique, tenant aux progrs de
la dmocratie, de l'ducation, des moyens de communi-
cation, de la diffusion des ides dans tous les milieux 36
La socit s'organise de telle sorte que la tyrannie de
l'opinion devient plus formidable que l'oppression lgale,
qu'elle pntre bien plus avant dans les dtails de la vie et
enchante l'me elle-mme.
Tels sont les principes essentiels de l'individualisme
de Stuart Mill. Rien ne les saurait mieux rsumer que la
conclusion mme de la Libert: La valeur d'un Etat
la longue, c'est la valeur des individus qui le composent,
et un tat qui prfre l'expansion et l'lvation intel-
lectuelles des individus, un semblant d'habilet adminis-
trative dans le dtail des affaires; un tat qui rapetisse
les hommes, afin qu'ils puissent tre entre ses mains les
instruments dociles de ses projets (mme bienfaisants),
s'apercevra qu'on ne peut faire de grandes choses avec
de petits hommes et que la perfection de mcanisme
laquelle il a tout sacrifi finira par ne lui servir de rien,
faute du pouvoir vital qu'il lui a plu de proscrire pour
faciliter le jeu de la machine.

35. La Libert, p. 258.


36. Op. cit., p. 114.
218 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

III. La thorie de l'tat stationnaire

Si ardent dfenseur que soit Stuart Mill de la libert, il


ne fait d'elle qu'un moyen d'amener l'individu son com-
plet tat de dveloppement et par consquent de mettre
au service du progrs social le maximum de force vive
capable de le raliser. Il reste dfinir ce progrs social.
Au XVIIIe sicle la libert se suffit elle-mme et les cono-
mistes ne sentent pas le besoin de formuler d'autre idal
que la production toujours plus abondante et la distribu-
tion spontanment quitable du systme de libert naturelle.
Au XIXe sicle un formidable bouleversement conomique
est venu branler l'difice peine achev de leur philo-
sophie optimiste. La lente adaptation des individus aux
conditions nouvelles dans lesquelles doit s'exercer leur
activit a provoqu tant de souffrances que certains lib-
raux hsitent donner la socit prsente comme parfaite
et le laisser-faire pur et simple comme un moyen suffisant
de la rendre meilleure. On peut encore tre libral: on ne
peut plus l'tre avec la simplicit d'autrefois. La doctrine
du progrs fait entrevoir la venue prochaine d'un tat
plus satisfaisant, mais l'avenir, vers lequel se tournent les
espoirs de tous, demeure mystrieux. La tche qui s'im-
pose l'individualisme et qu'entreprend Stuart Mill va
tre de dgager cet avenir des ombres qui l'enveloppent
encore et d'indiquer les transformations et les rformes
sociales qu'autorise et que peut raliser le principe indi-
vidualiste; de montrer, comme l'annonce la prface des
Principes d'conomie politique, les phnomnes conomi-
ques de la socit dans leurs rapports avec les meilleures
ides sociales de l'poque actuelle, ainsi qu'A. Smith l'a
fait avec un si admirable bonheur pour les rapports de ces
phnomnes avec la philosophie de son sicle.
Trois influences aux effets convergents s'exercent
sur Stuart Mill dans cette tude de l'avenir des socits
qui constitue une part importante de sa contribution au
dveloppement de l'individualisme. C'est tout d'abord
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 219

la double influence des saint-simoniens, dont il lit avec


passion les crits entre 1829 et 1830, avant d'tre prsent
en cette mme anne 1830 Bazard et Enfantin, et d'A.
Comte, qui se donne alors pour disciple de Saint-Simon,
et dont Stuart Mill ne se sparera que plus tard. ce dou-
ble contact, il se pntre en effet de l'ide d'volution et
de la notion de relativit, tendue mme des institutions
ou des principes prsents par les classiques comme ayant
une valeur absolue 37 C'est aux saint-simoniens en particu-
lier qu'il empruntera l'ide de restreindre le droit de suc-
cession; il adoptera galement leurs thories fministes en
proclamant la parfaite galit des hommes et des femmes.
Les convictions fministes de Stuart Mill trouvaient
vrai dire le plus solide appui dans sa liaison avec
Mme Taylor, dont il subit en troisime lieu l'influence, avec
une intensit qu'expliquent suffisamment les circonstan-
ces particulires de sa jeunesse. Si l'on devait ajouter foi
aux pages de son autobiographie o il s'panche sur ce
sujet avec toute la complaisance d'une passion fidle, il
faudrait admettre que Mme Taylor lui a dict la Libert
et fait rapprocher davantage ses vues sur l'avenir de
l'humanit d'un socialisme modr. Ces deux assertions
appellent l'une et l'autre des rserves. Peut-tre y eut-il
dans la premire quelqu'un de ses mirages de l'amour qui
abusent parfois ceux qui retrouvent dans la pense d'un
tre cher l'cho de leur propre pense, comme Narcisse
amoureux de l'image qui rflchissait sa beaut dans le
miroir des sources claires. Quant au socialisme modr
dont Mme Taylor aurait t la muse inspiratrice, il se rsume
dans la constatation des injustices de la socit prsente
et dans l'aspiration une poque o la socit ne sera

37. La critique qu'ils faisaient des doctrines ordinaires du libra-


lisme, dit Stuart Mill propos des saint-simoniens, me paraissait pleine
de vrits prcieuses, et ils contriburent par leurs crits m'ouvrir les
yeux sur la valeur qu'avait eue, en son temps et pour son temps, la vieille
conomie politique qui admet que la proprit prive et le droit l'hritage
sont des faits indfectibles, et que la libert de production et d'change est
le dernier mot du progrs social. (Mes Mmoires, chap. VI, p. 159.)
220 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

plus divise en deux classes, l'une d'oisifs et l'autre de tra-


vailleurs, et o le partage du produit du travail se fixera
par un accord bas sur le principe de la justice et non sur
les privilges de la naissance . De telles propositions ne
seraient socialistes que si le libralisme tait indissoluble-
ment li l'optimisme intransigeant de quelques-uns de
ses reprsentants. En ralit, elles sont et demeurent pro-
fondment et simplement individualistes. Stuart Mill, par
contre, n'a jamais cess de dtester avec la plus grande
nergie dans le vritable socialisme la tyrannie exerce
par la collectivit sur l'individu, de condamner la passion
galitaire, de revendiquer la plus grande libert d'ac-
tion de l'individu et d'affirmer l'inutilit et le danger des
mesures rvolutionnaires visant bouleverser la socit
existante. Son ide mme de la justice, qu'il considre
comme d'inspiration socialiste, est incompatible avec le
socialisme. Il ne faut pas oublier en effet que Stuart Mill
n'a jamais considr la justice et le droit comme des cra-
tions de la raison, mais comme des formes dguises de
l'utilit sociale. La justice n'est donc pas pour lui un cri-
trium ternel et immuable: c'est l'expression changeante
de ce que chaque socit considre comme conforme son
intrt, des obligations qui, prsentes d'abord comme
imposes par la volont divine et traduites par la loi posi-
tive, ne valent jamais, mme si elles sont indpendantes
de la loi et sanctionnes seulement par l'opinion, que dans
la mesure o elles servent l'intrt gnral. L'individu n'a
de droits que ceux que la socit a intrt lui garantir.
De mme que la justice impose le respect de la vie, de la
libert, du principe de proprit, de la scurit, sans les-
quelles aucun groupement d'individus ne peut durer, de
mme la justice, telle que la dfinit Stuart Mill, oppose un
insurmontable obstacle aux revendications et aux rfor-
mes qui, pour servir une conception rationnelle et idale,
mettraient en pril la prosprit sociale. Dans ces condi-
tions, Stuart Mill pouvait, parce que l'individualisme est
assez souple pour s'y prter, s'approcher du socialisme;
il en devait rester spar par un abme. C'est ce que nous
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 221

constaterons en relevant successivement dans son tude


de l'avenir des socits: la thorie de l'tat stationnaire, la
dtermination des rformes sociales ncessaires et l'tude
critique du socialisme.
Jusqu' Stuart Mill et pour des raisons que nous avons
dj signales, l'ide de progrs conomique a t troite-
ment unie l'ide d'un accroissement de la production:
accroissement par consquent des moyens de production,
des capitaux et de la population. Les mercantilistes ont fait
cette assimilation: une population qui doit ncessaire-
ment augmenter dans un tat prospre correspond l'ac-
croissement ncessaire de la production. A. Smith l'a faite
aussi en montrant l'opportunit, pour toutes les classes
sociales, d'un tat progressif de la richesse nationale.
Malthus et Ricardo mettent cependant sur la voie des
correctifs qu'il convient d'apporter ce qu'il y a de trop
simple et de trop absolu dans cette conception. Le principe
de population dtermine le montant de la part des tra-
vailleurs. Si le progrs de la population n'est pas contenu
par la prudence, par la volont ferme de la classe ouvrire
de rsister l'abaissement de sa condition, l'accroissement
de la production ne sera pas pour la masse la manifesta-
tion d'un vritable progrs social. On peut au contraire
concevoir ce progrs avec un ralentissement de la pro-
duction qui s'accompagnerait d'une amlioration intellec-
tuelle morale des classes pauvres, et d'une ducation plus
complte de leur volont. Quant Ricardo, il a montr par
l'tude du rendement moins que proportionnel et de la
rente, la fatalit de l'ingalit. Le progrs de la production
accrot la part des riches, c'est--dire de la classe des pro-
pritaires: il faut chercher ailleurs le progrs social.
Stuart Mill croit le trouver dans l'tat stationnaire quant
l'accumulation des capitaux et de la richesse. J'avoue
que je ne suis pas enchant de l'idal de vie que nous pr-
sentent ceux qui croient que l'tat normal de l'homme est
de lutter sans fin pour se tirer d'affaire, que cette mle o
l'on se foule aux pieds, o l'on se coudoie, o l'on s'crase,
o l'on se marche sur les talons, et qui est le type de la
222 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

socit actuelle, soit la destine la plus dsirable pour l'hu-


manit38. Longtemps ce stimulant a t ncessaire pour
soutenir l'activit humaine et viter qu'elle ne se rouille.
Mais ce n'est que la jeunesse, la forme infrieure et pro-
visoire du progrs conomique. L'accroissement de la
production est utile au point de vue de l'indpendance
nationale, car il ne faut pas qu'un pays reste trop en arrire
de ses voisins, mais il a peu d'importance en soi si la masse
n'en retire aucun avantage. Il est inutile que des individus,
dj plus riches qu'ils n'ont besoin de l'tre, doublent leur
facult de consommer des choses qui ne leur procurent
que peu de plaisir. On peut donc concevoir que le progrs
conduise l'humanit un tat stationnaire, o l'on verra
le fleuve de l'industrie humaine aboutir en fin de tout
une mer stagnante.
Cet tat stationnaire n'est nullement en contradiction
avec l'ide de progrs laquelle Stuart Mill demeure atta-
ch. En utilitaire consquent et en thoricien du bonheur,
il admet aprs Bentham que le bonheur, c'est--dire une
somme de plaisirs, comporte la comparaison de leurs
valeurs et puisse varier en qualit aussi bien que dans
sa quantit. Il y a donc un progrs qualitatif du bon-
heur - progrs non plus conomique, si l'on entend par
l l'accroissement de la production, mais moral et social.
Le perfectionnement de l'industrie permettrait aux hom-
mes, non pas de produire plus, mais de travailler moins.
On amliorerait peu peu l'art de vivre. Les individus
dbarrasss du souci obsdant d'acqurir, s'occuperaient
davantage de leur propre culture. La prminence serait
reconnue par l'opinion publique aux questions de distri-
bution sur les questions de production des richesses. En
amliorant la rpartition, on travaillerait rendre plus sta-
ble la paix sociale. On ne craindrait plus d'tre renvers en
arrire par les efforts que font les autres pour se prcipiter
en avant.

38. Principes d'conomie politique, liv. IV, chap. VI, 2.


JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 223

On laisserait subsister des dserts fleuris et des prai-


ries naturelles sans songer les labourer, les buissons et
les fleurs sauvages sans les arracher au nom des progrs
de l'agriculture. J'espre sincrement pour la postrit
qu'elle se contentera de l'tat stationnaire longtemps avant
d'y tre force par la ncessit, conclut Stuart Mill.
Jusqu'ici la postrit semble rebelle. Plus que jamais,
nous sommes gagns par cette civilisation amricaine,
dans laquelle Stuart Mill voyait un sexe passer sa vie
courir aprs les dollars et l'autre passer la sienne lever
des chasseurs de dollars. La concurrence internationale,
exaspre par le protectionnisme, a dtermin un accrois-
sement formidable de la production mondiale et une lutte
sauvage, o l'existence nationale mme est en question,
s'est engage entre les diffrents tats industriels, autour
des marchs d'importation dont le nombre va sans cesse
en se restreignant 39
Cependant, par un illogisme dont nous pourrions en
tant que Franais subir douloureusement les effets, nous
n'avons pas renonc l'amlioration qualitative du pro-
grs social et il est toute une lgislation qui tend en sous-
uvre raliser l'tat stationnaire de Stuart Mill. C'est la
rglementation du travail, la rduction progressive de la
journe de travail, le repos hebdomadaire, entraves tous
les jours plus nombreuses apportes l'accroissement de
la production. On a volontiers invoqu cet argument sin-
gulier, propre dissimuler la porte relle de ces rformes,
qu'en travaillant moins on produit davantage, argument
qui a contenu assez de vrit pour pouvoir tre soutenu
et qui contient assez de paradoxe pour n'tre pas d'une
application indfinie 40

39. L'accroissement des exportations mondiales est de 2 milliards


par an de 1897 1902. Il est de 4 milliards de 1902 1903. Q. Mline, Le
Retour la Terre, p. 38.)
40. Ainsi, en 1905, les auteurs d'une proposition de loi tendant
l'tablissement de la journe de huit heures et d'un salaire minimum
pour tous les ouvriers, ouvrires, employs et employes des travaux,
emplois et services de l'Etat, disaient dans leur expos des motifs: Ce
224 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX< SICLE

Il faut donc souhaiter aux peuples qui ne craignent pas


de se faire les initiateurs de ce mouvement lgislatif, qu'il
rponde rellement une aspiration nouvelle de la civili-
sation et qu'il s'tende en consquence toutes les nations
qui se disputent aujourd'hui la suprmatie conomique.
Rien ne permet d'affirmer que cette ralisation de l'tat
stationnaire soit impossible et que les tats ne seront pas
ainsi mis mme, en restreignant franchement et dli-
brment leur production, de travailler principalement
amliorer la condition du plus grand nombre 41 Des
rformes sociales plus immdiates peuvent cependant ds

qui est toujours constat, c'est que cette double rforme, sans diminuer
la production, amliore la qualit du travail et du service public o elle
est ralise ainsi, au double avantage de l'tat ou de la commune et
de leur personnel ouvrier et employ. Il a fallu une longue enqute
de l'Office du Travail sur la journe de huit heures dans les tablissements
industriels de l'tat (1907), pour que l'on comprenne l'illogisme de ces
affirmations contradictoires. Dans la plupart des tablissements d'tat
o la journe de huit heures est dj institue, les rsultats sont signifi-
catifs. Dans la marine, o elle remonte 1902, on constate Cherbourg
qu' une rduction de la dure du travail de 13 14% correspond une
rduction de rendement quivalente pour une fraction du personnel, de
10 % au moins pour l'ensemble; Toulon un supplment de dpenses
directes de 24 %; Brest l'obligation de majorer de 10 15 % les prix
de revient. L'explication fournie par les diffrents directeurs du gnie
maritime est peu prs partout la mme: Au dbut, tout le person-
nel a dploy le zle le plus louable ... Mais, aprs un certain temps, on
a remarqu une tendance revenir aux anciens errements , dit celui
de Lorient. La journe de huit heures a pass bientt aux yeux de
tous pour un fait accompli, de droit acquis, au sujet duquel il n'y avait
plus lieu de se mettre martel en tte, dont il ne restait qu' profiter tout
naturellement, sans aucune proccupation particulire , dit celui de
Cherbourg. Il se peut que l'institution de la journe de huit heures soit
dsirable, mais pourquoi ne pas l'accepter loyalement et intelligemment
avec ses consquences ncessaires?
41. M. Ch. Gide a rapproch cette thorie de Stuart Mill des thories
scientifiques modernes, qui montrent dans tous les domaines les chan-
ges aboutissant un quilibre parfait: quilibre de temprature entre les
astres rayonnants et les espaces glacs, nivellement de la surface terrestre
par l'croulement des parties hautes du globe entranes dans la mer par
la gravitation, monde rduit, avant de finir, l'tat d'une mer stagnante
et de profondeur uniforme. (L'Abolition du Profit, 1 br., p. 21.)
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 225

aujourd'hui raliser partiellement cette amlioration: elles


mritent l'attention, plus encore, mon avis, par le prin-
cipe qu'elles illustrent que par les cas concrets d' applica-
tion qu'en numre Stuart Mill.

IV. L'individualisme et les rformes sociales

C'est une lgende solidement tablie que le libra-


lisme exclut l'ide de rformes sociales: quiconque trouve
reprendre dans la socit prsente, se range donc, avec
ou sans enthousiasme, parmi les socialistes, puisque les
rformes passent pour tre l'apanage et le monopole du
socialisme. II ne suffit pas, pour justifier cette singulire
conception, d'invoquer l'optimisme qui inspira les pre-
miers dfenseurs de la libert conomique. Jamais, en
effet, passion rformatrice ne fut plus intense que celle
qui anima les physiocrates ou A. Smith. Il faut, en ralit,
s'en prendre ceux de leurs successeurs qui, au XIXe si-
cle, ont cru l'achvement dfinitif par la Rvolution de
l'uvre entreprise au sicle prcdent et la possibilit de
s'en tenir dsormais en commenter la perfection. Stuart
Mill, au contraire, vritable dpositaire de l'esprit indivi-
dualiste, prtend continuer la lutte contre les obstacles que
rencontre encore au XIXe sicle le libre dveloppement des
individualits. Il fait, comme il convient, de l'individua-
lisme une doctrine aussi anime du dsir de rformer et
d'amliorer la socit que peut l'tre le socialisme, mais
employant une mthode diffrente. Il montre admirable-
ment que, s'il nous est impossible de transformer int-
gralement la socit au gr de nos convenances, nous ne
sommes pas pour cela dsarms, et, fidle la tradition de
Malthus, il cherche distinguer nettement, dans l'intrt
mme du progrs, ce que nous pouvons et ce que nous ne
pouvons pas faire, afin que tout l'effort se concentre uti-
lement sur un programme ralisable, compatible avec les
lois conomiques et les conditions que la nature impose
la vie sociale.
226 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

Lorsque les classiques ont peu peu dgag l'ordre


naturel et les lois qui le gouvernent, ils ont eu le tort, aux
yeux de Stuart Mill, d'attribuer le mme caractre de nces-
sit et de fatalit aux gnralisations conomiques ou
lois qui dpendent des ncessits de la nature et celles
qui relvent des arrangements actuels de la socit. Les
premires seules sont dfinitives et non modifiables: les
secondes sont au contraire provisoires. Stuart Mill, sous
l'influence, dit-il, des saint-simoniens et de Mme Taylor,
crut un moment 42 pouvoir ranger dans le premier groupe
les lois relatives la production et les opposer ainsi aux
lois prsidant la distribution: dans le domaine de la pro-
duction, en effet, la volont humaine ne peut se soustraire
aux conditions qui drivent de sa dpendance vis--vis du
milieu externe, non plus que modifier les proprits primi-
tives de la matire. Les modes de distribution au contraire
relvent de la volont humaine; non pas que les opinions
et les sentiments soient une cration du hasard et qu'on
puisse arbitrairement les modifier, mais en ce sens qu'une
volution survenant dans l'opinion des classes dirigean-
tes, en vertu des lois qui prsident de telles transforma-
tions, peut conduire une modification de la rpartition
prsentement existante.
Ainsi formule la distinction tait trop absolue et, par-
tant, inexacte. Stuart Mill lui-mme reconnat par ailleurs 43
que les lois relatives la production sont parfois suscepti-
bles d'tre amendes par les arrangements sociaux, tmoin
la loi de population qui peut servir utilement le progrs
des classes pauvres si elles ont l'nergie de la faire tourner
leur profit. D'autre part, il admet que certaines lois de
distribution, notamment celles qui rglent l'change, sont
aussi rigides que celles de la production elle-mme.
Il n~en reste pas moins vrai que, dans la vie conomique
considre dans son ensemble, les lois naturelles ne sont
pas toutes galement impratives et que si la production

42. Mes Mmoires, p. 236.


43. Cf, J. Bonar, Philosophy and political Economy ... , p. 252-253.
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 227

en gnral leur demeure soumise, l'usage et la rpartition


des richesses une fois produites se prtent plus aisment
aux rformes. La volont humaine ainsi rhabilite doit
donc chercher dans quelle voie exercer son action, dont
l'efficacit est, dans un certain domaine, reconnue. Stuart
Mill propose en consquence son examen le droit de pro-
prit et l'avenir des classes laborieuses.
Le droit de proprit a revtu des formes trs diverses
suivant les lieux et les poques; il ne s'exerce plus sur les
esclaves, ni sur les droits de judicature. Il s'exerce encore
sur les hritages, mais dj on conoit assez aisment qu'il
n'en soit plus ainsi. Le changement n'est donc pas en soi
contraire au droit de proprit. Ce qui a chang dans le
pass peut changer dans l'avenir. La socit peut abroger
un droit particulier de proprit qu'elle estime contraire
au bien public.
Le droit de proprit trouve son seul fondement solide
dans des considrations d'utilit sociale, mais ces consi-
drations n'ont pas prsid son tablissement, puisque
la proprit rsulte originellement de la conqute et de la
violence. Elles ne prsident pas non plus, de tous points,
son fonctionnement ni son rgime juridique dans nos
socits contemporaines. Les principes sur lesquels repose
la seule justification de la proprit et auxquels devraient
se conformer les lois positives sont en effet les suivants:
garantie procure par elle aux individus de jouir des fruits
de leur propre travail et de leur propre abstinence; dter-
mination d'une quitable proportion entre l'effort et la
rmunration; possibilit de disposer exclusivement de
tout ce qu'on peut avoir produit par ses efforts person-
nels ou reu des producteurs titre de don, sans violence
ni fraude. Le droit de proprit est donc essentiellement
aux yeux de Stuart Mill non pas un droit naturel, mais
une institution sodale; il est le droit au produit du tra-
vail, droit cr de toutes pices par le lgislateur et laissant
subsister comme il est juste la part de l'entrepreneur dont
la direction est aussi indispensable que la force de travail
de l'ouvrier, comme la part du capitaliste dont l'pargne
228 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

permet l'acquisition des matriaux et des machines et


alimente le fonds disponible sur lequel sont prlevs les
salaires.
De cette dfinition mme rsulte la mise en question de
deux formes que revt dans nos socits le droit de pro-
prit: l'hrdit d'une part, l'appropriation du sol et de
la rente d'autre part.
Sur le premier point, Stuart Mill est manifestement
guid par certaines observations critiques des saint-simo-
niens. Le droit de succession ab intestat peut tre considr
comme un arrangement convenable, mais il n'est pas une
consquence du principe de la proprit prive. Il repose
sur une interprtation de la volont prsume du dfunt,
qui est cens vouloir soustraire ses commensaux la
misre. L'argument ne justifie pas le droit de succession
en ligne collatrale. En ligne directe, illimite le droit lgi-
time des enfants une somme suffisante pour assurer leur
ducation et leur fournir une provision raisonnable pour
se lancer dans la vie. Il ne va pas au-del.
Quant au droit de tester, il ne doit pas entrer en conflit
avec les intrts de l'humanit. La proprit n'tant qu'un
moyen et non un but, il n'y a nulle ncessit de garantir
un individu le droit d'tre, sans aucun travail de sa part et
par le seul effet d'une libralit, subitement enrichi, alors
qu'il existe dj tant de causes non modifiables d'ingalit.
Stuart Mill admet en consquence une limitation, non du
droit de tester qui est insparable du droit de possder,
mais du droit de recevoir par disposition testamentaire
au-del d'un certain maximum suffisant pour vivre dans
une indpendance confortable, une telle rforme suppo-
sant d'ailleurs l'adhsion de l'opinion, sous peine d'tre
continuellement lude. Il admet aussi l'exclusion des
collatraux dans les successions ab intestat et, par contre,
la libert pour le testateur de rpartir ses biens, sans tre
soumis la rgle du partage gal. La part successorale de
l'tat serait dans ce rgime considrablement accrue. Mais,
dit Stuart Mill, puisque la nature n'a donn l'homme
aucun pouvoir sur ses biens terrestres au-del du terme
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 229

de sa vie, l'tat est libre d'apporter des conditions et des


rserves au droit qu'il cre de toutes pices en faveur du
de cujus. Il est fond prendre la premire part et laisser
le reste aux hritiers 44 .
Si, dans la question de l'hrdit, Stuart Mill soutient
une opinion plus gnralement admise par les socialistes
que par les libraux, il est, au contraire, dans la question
de la proprit foncire, suivi par une notable fraction du
parti libral contemporain en Angleterre 45 La thorie de
Ricardo fournit la justification doctrinale des restrictions
qu'il croit ncessaires l'appropriation prive du revenu
foncier et qui, relevant de l'art et non de la science, peu-
vent tre admises ou repousses au gr des convenances
nationales. La terre n'tant pas le produit du travail, la
rente parat Stuart Mill constituer au premier chef un
revenu sans travail, une plus-value non gagne (unear-
ned increment). Sans doute, cette rente n'lve pas les prix,
mais si l'tat se l'appropriait, c'est la socit entire qui
en bnficierait, aux lieu et place d'une classe particulire
d'individus. Il suffit, pour que le principe de proprit soit
sauf, que les dtenteurs expropris reoivent une indem-
nit convenable. Stuart Mill, pour donner corps l'ide,
fonda mme en 1870 une Land tenure Reform association,

44. Telle est aussi l'ide d'un reprsentant peu suspect du libra-
lisme conomique, Courcelle-Seneuil: Les droits du propritaire tant
tous teints par sa mort, le droit de proprit sur les biens qu'il laisse ne
peut tre confr d'autres personnes que par la loi ou un acte auquel le
lgislateur donne force de loi. C'est la loi qui tablit l'ordre des succes-
sions, car le droit de tester est fond sur une dlgation du pouvoir sou-
verain en dehors de tout droit naturel imaginable. (La Socit moderne,
in-12, Guillaumin, 1892.)
45. Sur cette attitude du parti libral anglais quant la proprit
foncire et la taxation des plus-values, attitude qu'expliquent en partie
la rpartition dfectueuse du sol et l'volution conomique de l'Angle-
terre, consulter: Herbert Samuel, Liberalism (Londres, 1902), notamment
p. 196-206, et les innombrables publications des deux grandes ligues
anglaises la Land Law Reform Association et l'English League for the Taxation
of Land Values qui ont l'une et l'autre leur sige Londres. Cf. galement
William Oualid, Le libralisme conomique en Angleterre, thse Aix, 1906.
230 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

dans le programme de laquelle il rclamait l'tablisse-


ment d'un impt qui intercepterait la rente, en rservant
d'ailleurs aux propritaires actuels la facult d'abandon-
ner leurs terres l'tat, au prix courant.
Cette double rforme propose en ce qui touche le
rgime de la proprit prive peut tre discute et il est
permis de ne la considrer comme ni ncessaire ni mme
opportune: celle du droit de succession, soit pour le danger
qu'il peut y avoir soustraire une grande quantit de biens
l'appropriation et la gestion individuelle, si la rforme
modifiait profondment la dvolution antrieure des biens
successoraux, soit pour l'inutilit de la rforme dans le cas
contraire 46 ; celle de la proprit foncire pour les multi-
ples raisons qui ont jusqu'ici condamn l'insuccs les
divers systmes de nationalisation du sol ou de la rente.
On peut discuter sur la qualification de plus-value non
gagne donne la rente, lui opposer les moins-values
trop frquentes et non moins immrites qui atteignent les
biens immobiliers 47 et dont l'tat devrait ncessairement
indemniser les propritaires. On peut prfrer voir dans le
revenu foncier le lgitime profit rsultant d'une opration
essentiellement alatoire et renoncer une rforme qui
soulverait plus d'insurmontables difficults pratiques

46. Il semble qu'en ce qui concerne, tout au moins, l'abolition des


successions ab intestat, la seconde hypothse est plus vraisemblable que
la premire. Dans le projet de budget de 1907, M. Poincar, rpondant
une proposition de ce genre, visant les successions ab intestat au-del du
sixime degr et manant de l'initiative parlementaire, faisait remarquer
que le montant des successions au-del du sixime degr s'levait en
1904 une valeur nette de 11827 433 francs, sur lesquels les successions
testamentaires figuraient pour 8 279 278 francs. La part de l'tat et donc
t de 3 548157 francs, part diminue les annes suivantes par le nom-
bre croissant des testaments. En tenant compte des droits de priorit du
conjoint survivant sur l'tat, on constate que le bnfice ralis par l'tat
franais atteindrait peine 2 millions. (Expos des motifs, p. 95.)
47. On trouvera dans l'Interprtation conomique de l'Histoire de Tho-
rold Rogers (chap. XI, trad. fran., Guillaumin, 1892) une vigoureuse
critique de l'opration prconise par Stuart Mill, critique base sur ce
fait exprimental que l' unearned increment en Angleterre s'est traduit, en
ralit, depuis quarante ans, par une baisse gnrale des fermages.
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 231

qu'elle ne raliserait de progrs rel. Mais, ce qui est int-


ressant dans l'ide de Stuart Mill, c'est qu'elle dmontre
l'lasticit du principe individualiste de proprit et les
larges concessions qu'il autorise aux critiques parfois lgi-
times de ses adversaires, c'est qu'elle indique dans quel
sens il est possible de chercher une conciliation entre les
thories librales et socialistes 48 L'avenir des classes labo-
rieuses prte aux mmes observations.
Deux thories sont ici en prsence que soutiennent et
appliquent ceux que proccupe le bonheur du peuple. Les
uns confient l'ouvrier l'administration paternaliste des
hautes classes. Ils prchent le retour au pass, la tutelle
bienveillante exerce sur des ouvriers dociles par des
patrons charitables: c'est la thorie de la dpendance et de
la protection. Les autres et parmi eux Stuart Mill, prconi-
sent la thorie de l'indpendance.
Dans cette conception le bien-tre venir des classes
laborieuses dpend avant tout d'elles-mmes et en particu-
lier de leur culture intellectuelle et conomique, entranant
un mouvement plus rgl de la population et la volont
persvrante de passer de la condition de salaris celle
de Matres. ces efforts individuels venant des ouvriers
eux-mmes, il est possible par divers moyens de faciliter
le succs. Dans la production agricole, ce moyen consiste
gnraliser progressivement la proprit. La proprit
paysanne fait revenir le produit tout entier l'exploitant
lui-mme et supprime par consquent le revenu sans tra-
vail dans ce qu'il a de plus injuste. Elle fait de la classe

48. Le devoir et l'intrt de ceux qui tirent le profit le plus direct des
lois de la proprit leur commandent de prter une attention impartiale
toutes les propositions de changement qui rendraient ces lois en quelque
sorte moins onreuses la majorit. Ce serait, en tous cas, une obligation
impose par la justice; et c'est un conseil que donne la prudence, si l'on
veut se placer sur le terrain de la raison pour rsister aux tentatives qui
ne sauraient manquer de se renouveler frquemment, en vue de rali-
ser prmaturment les systmes socialistes. (Stuart Mill, Fragments
indits sur le socialisme , trad. franaise, Revue philosophique, 1879, 1er
semestre, p. 378.
232 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XJXe SICLE

ouvrire l'arbitre le plus compltement libre de son


sort 49 .
Cependant le retour la terre n'est ni prvoir ni
dsirer pour une nation industrialise. Dans l'industrie
un perfectionnement d'une autre nature est susceptible de
produire les meilleurs effets: c'est l'association libre, dont
Owen, Fourier et L. Blanc ont montr la puissance et l'ave-
nir. L'association peut s'tablir soit entre ouvriers et patrons
par l'tablissement de la participation aux bnfices, soit
entre ouvriers seuls sous la forme de coopratives de pro-
duction. Ces associations longuement tudies par Stuart
Mill lui paraissent tre le type mme du progrs futur par
le changement qu'elles apporteront dans la socit, en
combinant la libert et l'indpendance de l'individu avec
les avantages moraux, intellectuels et conomiques de la
production en commun, en mettant fin la division de la
socit en deux classes, l'une oisive et l'autre industrieuse.
Enfin, pour ceux qui ne peuvent travailler, l'assistance
reste comme suprme ressource, condition, tout en tant
accessible tous, de faire l'individu secouru une condi-
tion moins bonne qu' celui qui se passe de secours et de
laisser chacun de puissants motifs de se passer d'elle.
Ainsi, le rgime de libert et de concurrence est sus-
ceptible d'amendements qui corrigent dans la mesure du
possible les maux sociaux. Que faut-il penser cet gard
d'une rforme d'ensemble, telle que la dfinissent les
socialistes?

V. Le progrs social et le socialisme

Il est une forme du socialisme qui mrite une condamna-


tion absolue et sans rserve, c'est le socialisme rvolution-
naire, substituant brutalement l'organisation communiste
de la production et de la rpartition l'organisation
existante. C'est l un projet chimrique vou un chec

49. Principes d'conomie politique, liv. II, chap. VI.


JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 233

dsastreux, car confier une agence centrale unique le soin


de diriger l'industrie conduirait un chaos et un dsordre
tels qu'on n'en sortirait que par des sicles de lutte, de vio-
lence et d'oppression, rappelant l'tat de nature dcrit par
Hobbes. C'est, de plus, un projet injuste et contraire la loi
mme du progrs, c'est--dire la libre transformation des
opinions et au libre dveloppement des individualits 50
Mais, ct du socialisme rvolutionnaire d'un
Babeuf, il est un socialisme philosophique, celui d'Owen,
de Fourier, de Saint-Simon et de L. Blanc, qui, mieux au
fait des conditions de la production, propose d'arriver
sans violence la suppression de la concurrence et de
la proprit prive des moyens de production, de sub-
diviser la nation entire en un grand nombre d'units
communautaires autonomes et de confier la rpartition
l'autorit qui la rglerait conformment aux principes
adopts par la socit, partage gal ou proportionnel
d'aprs la diffrence des besoins, ou mme, en sacrifiant
avec Fourier une part de l'idal socialiste, rmunration
diffrente pour des genres ou des degrs diffrents de ser-
vices rendus la collectivit. Dans ces systmes, la nces-
sit du capital qu'imposent les lois du monde matriel
et les conditions de la vie humaine n'est pas mconnue,
mais la proprit en serait collective, la proprit prive
tant restreinte aux seuls articles de consommation. Cette
forme du socialisme, la diffrence de la prcdente, ne
mrite pas une condamnation sommaire. A dfaut d'une
exprience progressive et prolonge qui permettrait de
prononcer sur elle coup sr, Stuart Mill cherche dans un
examen impartial la force et la faiblesse de ces systmes
et ne les condamne qu'avec toutes les rserves qu'exige
l'esprit scientifique 51
Le socialisme ainsi dfini comporte une partie criti-
que ou ngative et une partie constructive. La premire

50. Stuart Mill, Fragments indits sur le socialisme , trad. Fran-


aise, Revue philosophique, 1879, 1er semestre, p. 376.
51. Stuart Mill, op. cit., p. 365 et suiv.
234 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

consiste en une attaque vigoureuse du rgime de concur-


rence, systme de guerre prive, entranant l'exploitation
des plus faibles et permettant ceux qu'il favorise d'ajou-
ter l'insulte au malheur, en accusant l'indignit et l'inca-
pacit de ses victimes. Stuart Mill reconnat l'imperfection
de la distribution dans la socit prsente et ce qu'il y a
de fondamentalement injuste dans le fait qu'il existe une
classe d'individus qui ne travaillent pas sans tre incapa-
bles de travailler et sans avoir achet le repos au prix d'un
travail antrieur: sa proposition de rforme des lois suc-
cessorales atteste sa conviction. Il reconnat aussi que les
salaires, bien qu'en voie de hausse, sont encore misrable-
ment insuffisants pour certaines catgories de travailleurs
et que la part des capitalistes est parfois bien forte- encore
qu'il convienne de rmunrer l'abstinence et le travail de
direction, de compenser par l'espoir du gain l'ala norme
des entreprises et en dpit du fait que la rpartition des
sommes injustement perues par les capitalistes ne puisse
entraner en fait qu'une trs lgre amlioration du sort
des ouvriers. Il va jusqu' poser en rgle gnrale que le
produit du travail est aujourd'hui rparti en raison inverse
du .travail accompli, la meilleure part chant ceux qui
n'ont jamais travaill, tandis que le travail physique le
plus fatigant et le plus puisant des manuvres ne leur
assure mme pas les choses ncessaires la vie. Si donc
il fallait choisir entre l'tat actuel de la socit avec tou-
tes ses souffrances et ses injustices et le communisme avec
tout ce qu'il comporte d'ala, toutes les difficults du
communisme grandes ou petites ne seraient qu'un grain
de poussire dans la balance 52 . Mais ce n'est pas ainsi
que se pose la question. Il faut opposer au communisme
le rgime de la proprit individuelle, non pas tel qu'il
est, mais tel qu'il pourrait tre, et rechercher si les vices
que le socialisme donne comme inhrents un rgime de
concurrence ne peuvent pas tre corrigs, sans sacrifier les
principes fondamentaux de la doctrine individualiste.

52. Principes d'conomie politique, liv. Il, chap. 1, 3.


JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 235

Le premier grief des socialistes, c'est que la concurrence


abaisse les salaires, oblige les producteurs, sous la pression
de la loi de population, se contenter d'un salaire de famine
et s'exterminer les uns les autres. Cependant, il n'en peut
tre ainsi que si la concurrence est, non pas illimite, mais
au contraire restreinte l'offre de travail sans s'tendre
la demande. Il faut donc supposer les patrons investis
d'un monopole et matres du march. Le cas se prsente
pour certaines industries comme celle des chemins de fer
o il n'y a de concurrence possible qu'entre deux ou trois
grandes compagnies, mais alors l'tat a le devoir d'en sur-
veiller l'organisation et de se faire le dfenseur du public.
Le cas se prsente encore dans la grande industrie o la
possession d'un fort capital permet d'amliorer les proc-
ds de fabrication. Mais alors, en dpit de la concentration,
la concurrence de quelques gros capitalistes suffit faire
bnficier le public des conomies ralises sur le cot de
production, conomies dont les socialistes sont les premiers
proclamer la ncessit. La concurrence, par consquent,
si elle tend abaisser les salaires (et les ouvriers peuvent
combattre cette tendance en s'associant pour agir sur l'of-
fre de travail), abaisse aussi les prix des objets sur lesquels
se dpensent les salaires et cet effet qui rehausse d'autant
le prix du travail, crot au lieu de dcliner.
Les socialistes signalent juste titre parmi les rsultats
de la concurrence de dvelopper les fraudes et les falsifica-
tions et de dgrader progressivement la moralit des clas-
ses commerantes. Le mal, dit Stuart Mill, est rel et grave.
Il n'est pas irrmdiable. Pour le combattre, deux moyens
peuvent et doivent tre employs: d'abord la rpression
pnale, rpression vigoureuse, exigeant l'intervention du
ministre public et l'nergique svrit des tribunaux. En
second lieu, et de la part des consommateurs eux-mmes,
l'organisation de coopratives de consommation, suppri-
mant les intermdiaires superflus et se mettant directe-
ment en relation avec les producteurs.
Par consquent la concurrence libre est capable,
mesure que se fera l'ducation conomique des travailleurs
236 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

et des consommateurs, de corriger elle-mme les maux


qu'elle fait natre, surtout si elle s'tablit par la coopra-
tion libre non plus entre individus isols, mais entre asso-
ciations d'individus. Le systme actuel ne nous plonge
pas, comme bien des socialistes le croient, dans un tat
d'indigence gnrale et dans un esclavage d'o le socia-
lisme peut seul nous tirer. Les maux et les injustices dont
on souffre dans le systme actuel sont grands : mais, loin
de s'accrotre, ils tendent en gnral diminuer graduel-
lement. En outre, l'ingalit dans la distribution des pro-
duits entre le capital et le travail, si blessante qu'elle soit
pour le sentiment de justice naturelle, ne nous fournirait
point, si l'on se bornait l'effacer, un fonds suffisant pour
relever le niveau abaiss de la rmunration, ni aussi
considrable que les socialistes et bien d'autres sont ports
le supposer. Il n'est pas d'injustice, pas d'abus florissant
actuellement dans la socit dont on puisse dire qu'il suffit
de l'abolir pour faire passer le genre humain d'un tat de
souffrance un tat de bonheur 53 Stuart Mill persiste
donc, en dpit des critiques qu'elle suscite, voir dans la
concurrence le stimulant indispensable de la production.
Dans l'tat actuel, tout ce qui limite la concurrence est un
mal. La protection contre la concurrence est une protection
en faveur de l'oisivet, de l'inaction intellectuelle.
Si donc on cesse de voir dans le socialisme le remde
dsespr convenant une situation dsespre, il est
ncessaire d'examiner froidement et sans parti pris quelles
chances de succs peut runir l'organisation qu'il dcrit
dans sa partie constructive. Le caractre essentiel de cette
organisation, c'est la substitution de l'exploitation collec-
tive des instruments de production l'exploitation indi-
viduelle, de la responsabilit collective la responsabilit
individuelle, du partage gnralement gal pour tous du
profit ralis son appropriation individuelle, du mobile
altruiste par consquent au mobile intress dans la

53. Fragments indits sur le socialisme , trad. franaise Revue phi-


losophique, 1879, 1er sem., p. 264.
JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 237

conduite des oprations conomiques. Stuart Mill ne fait


pas difficult de reconnatre qu'une conception qui tient
compte de ce que le travail moins productif peut tre tel
pour des motifs indpendants de la volont du travailleur,
concorde avec un tat moral bien plus lev de la nature
humaine . Mais cet idal, pratiquement ralisable dans
quelques petites communauts, l'est-il actuellement dans
les vastes groupements que sont les socits contemporai-
nes? On le conteste pour des raisons qui ne sont pas tou-
tes valables. On dit que le travail serait sous un tel rgime
moins productif. Ille serait en effet si l'on considre le tra-
vail du propritaire ou du patron intress directement
cette productivit, mais ne serait-il pas plus productif que
celui de l'ouvrier salari d'aujourd'hui qui gnralement
n'est intress ni la quantit ni la qualit de son travail?
On dit aprs Malthus que dans une socit communiste
la population crotrait l'excs. Mais c'est mconnatre la
puissance de l'opinion et de ses sanctions et au besoin des
peines positives que pourrait dicter ce sujet le lgisla-
teur. On allgue encore les difficults qu'entranerait la
rpartition du travail et des produits du travail. Or dans
nos socits ne voit-on pas le produit du travail rparti
parfois en raison inverse du travail accompli? On pr-
tend enfin que la libert serait ncessairement entrave,
mais ces entraves mmes ne seraient-elles pas la libert,
en comparaison de la condition actuelle de la plupart des
tres appartenant la race humaine?
Ayant fait cette large part de concessions au socialisme,
Stuart Mill ne croit cependant pas la possibilit de son
fonctionnement et cela pour deux raisons dont l'une est
relative aux dirigeants et l'autre aux dirigs dans la socit
nouvelle.
La direction appartient aujourd'hui aux personnes qui
possdent le capital ou qui en sont personnellement res-
ponsables. Elles ont tous les risques, toute la responsabi-
lit et tout le profit- s'il y en a un. Elles ont donc un motif
personnel puissant pour faire de leur mieux. Ce motif dis-
parat avec le communisme, pour faire place l'amour du
238 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

bien public, la conscience, l'honneur ou la gloire des


grants. Or, ces motifs d'action, si nergiques qu'ils soient
chez certains individus, ne s'tendent point, dans l'tat
encore infrieur de notre culture morale, aux occupations
ordinaires de la vie conomique. Pour la plupart des
hommes, le seul motif assez constant et assez persistant
pour vaincre l'influence toujours prsente de l'indolence
et de l'amour du bien-tre, pour induire les hommes s'at-
tacher sans relche un travail presque toujours fatigant
et sans attrait, c'est la perspective d'amliorer leur pro-
pre condition conomique et celle de leur famille. Plus ce
motif est dominant, plus devient troit le rapport qui unit
tout accroissement d'effort avec un accroissement cor-
respondant de ses fruits. Supposer le contraire, ce serait
admettre implicitement que, avec les hommes tels qu'ils
sont actuellement, le devoir et l'honneur sont de plus
puissants motifs que l'intrt personnel, non seulement
pour provoquer l'homme agir ou s'abstenir dans un
certain sens pour lequel ses sentiments ont t prpars
par une culture exceptionnelle, mais aussi pour rgler sa
vie entire. Personne, je pense, n'oserait l'affirmer 54
La condition des dirigs serait moins compltement
modifie. Trop souvent, avec le salaire fixe, les travailleurs
n'ont aucun motif autre que l'intrt gnral de faire leur
travail honntement et activement, Mais tandis que ce
dfaut de la socit actuelle peut tre attnu par le salaire
aux pices ou la participation aux bnfices, d'autres diffi-
cults inhrentes l'organisation socialiste ne tarderaient
pas produire leurs effets.
La vie conomique d'une socit suppose rsolues un
certain nombre de questions dont les plus compliques
sont l'attribution des tches et la rmunration du travail.
Puisqu'ils renoncent la solution spontane que trouvent
ces difficults dans l'ordre naturel du rgime libral actuel
ou amend, les socialistes sont bien obligs de lui en subs-
tituer d'autres; au temps de Stuart Mill et depuis, ils ont

54. Stuart Mill, op. cit., p. 365.


JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 239

imagin cet effet une infinit de combinaisons ingnieu-


ses dont les meilleures ont le dfaut d'tre impraticables.
Fourier, avec cette folie lucide qui est la marque propre
de son talent, avait t d'emble la cause mme de la
difficult, en cherchant rendre le travail attrayant par sa
discontinuit et sa varit. C'tait renoncer aux avantages
de la division du travail et s'exposer d'amres dsillu-
sions sur l'efficacit de la passion papillonne. Force serait
donc bien l'autorit de distribuer elle-mme le travail et
de fixer la valeur compare de chacun de ses genres, de
faon plus ou moins arbitraire. Si l'on fait abstraction des
initiateurs de la rforme, ardemment dsireux du succs
de l'exprience, la masse des travailleurs ne manquerait
pas de donner le spectacle de petites querelles et de riva-
lits fort prjudiciables l'harmonie fraternitaire qu' exal-
tent les communistes. On peut s'attendre voir les luttes
pour la prminence et pour l'influence dans la direction
des affaires devenir bien plus pres, lorsque les passions
qui ont la personne pour objet, dtournes de leur cours
ordinaire, ne trouveront plus leur principale satisfaction
que dans cette autre voie. Pour ces diverses raisons, il est
probable qu'une association communiste ne nous offrirait
pas souvent l'attrayant tableau de l'amour mutuel et de
l'unit de volont et de sentiments que les communistes
s'en promettent, ce qu'ils disent. Souvent, au contraire,
la socit serait en proie aux dissensions et rduite se
dissoudre 55
D'autre part, dans le rgime individualiste chaque
individu prend, sous sa propre et seule responsabilit,
les dcisions qui le concernent personnellement, quant
l'ducation de ses enfants, quant l'emploi de ses ressour-
ces, quant ses relations, quant ses opinions. Il est bien
vident qu'il devrait sacrifier la communaut cette auto-
nomie etc' est en quoi le principe individualiste est le plus
srieusement menac. C'est aussi pourquoi Stuart Mill
refuse d'adhrer au programme socialiste. Les obstacles

55. Stuart Mill, op. cit., p. 371.


240 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

qui barrent la voie du progrs du genre humain sont sou-


vent trs grands et il faut un concours de circonstances
favorables pour qu'on les surmonte; mais, pour les sur-
monter, il faut une condition indispensable: c'est que la
nature humaine ait la libert de se dvelopper spontan-
ment, tant dans la pense que dans l'action; il faut que
l'homme pense par lui-mme, qu'il fasse des expriences
par lui-mme, qu'il ne remette jamais entre les mains de
ses chefs, soit qu'ils agissent au nom d'un petit nombre,
soit qu'ils aient l'autorit de la majorit, le soin de pen-
ser pour lui et de lui prescrire comment il doit agir. Mais,
dans les associations communistes, la vie prive serait
assujettie, comme elle ne l'a jamais t, la domination
de l'autorit publique; il y aurait moins de place pour le
dveloppement du caractre individuel et des prfrences
individuelles qu'il n'en a t accord jusqu'ici, dans aucun
tat compris dans la portion progressive de la famille
humaine, aux individus en pleine possession de leurs
droits civiques. Dj, dans toutes les socits, la compres-
sion de l'individu par la majorit est un grand mal, et un
mal qui ne cesse de crotre: elle deviendrait encore plus
grande sous le rgime du communisme 56 .
C'est donc par l'individualisme que Stuart Mill, conduit
par l'individualisme aux confins du socialisme, rsiste au
socialisme. Peu importe ds lors qu'il hsite par scrupule
scientifique retirer tout espoir aux communistes et qu'il
imagine, dans un avenir que nul ne saurait dterminer, un
tat social nouveau o leurs rves plus ou moins chim-
riques deviendraient ralit; il a soin de subordonner
son hypothse la transformation radicale de la nature
humaine, la victoire dfinitive et absolue de l'altruisme
sur l'intrt personnel, sous l'action d'une ducation lente,
dont les procds nous chappent encore. Mandeville a
suffisamment montr qu'il est aussi utopique d'imaginer
cette mtamorphose morale que la transformation de notre
constitution physiologique. Le principe individualiste,

56. Stuart Mill, op. cit., p. 372.


JOHN STUART MILL ET LA THORIE DE L'INDIVIDUALISME 241

me de la doctrine classique, mais dont son analyse minu-


tieuse a mieux montr la nature, demeure, aprs elle, plus
assoupli et plus fort. Il y a dans l'organisation conomi-
que actuelle, fonde sur la proprit, la concurrence et la
libert, les lments ncessaires pour donner satisfaction
ce qu'il y a de fond dans les revendications socialistes.
Mais ces revendications, Stuart Mill a montr la ncessit
de les couter avec une attention sympathique. Il a dfini-
tivement tabli que l'individualisme ne peut vivre qu'en
entretenant prcieusement chez tous ses dfenseurs le
souci d'accrotre leur valeur sociale proportion de l' ap-
pui qu'il donne leurs intrts, d'tre dignes de la libert
par l'usage qu'ils en font vis--vis d'eux-mmes et vis--
vis de ceux qui semblent en souffrir, d'entretenir en un
mot l'esprit de progrs, sans lequel les doctrines d'ordre
et de conservation sociale ne sont que le fragile rempart
derrire lequel s'abritent pour un temps l'gosme et la
honteuse paresse des privilgis, des parasites et des lites
sociales en dcadence.
Chapitre III

La constitution du libralisme orthodoxe:


Bastiat et ses successeurs

Diffrents ds leur origine, le libralisme anglais et le


libralisme franais s'opposent plus distinctement encore
au XIXe sicle qu'au XVIIIe. Tandis que l'un, assoupli par
Stuart Mill qui ne fait que lui donner la forme conve-
nant au temprament britannique, tient une place de
plus en plus grande dans la vie nationale, est ouverte-
ment adopt comme doctrine par un puissant parti poli-
tique aujourd'hui au pouvoir et qui a pu triompher sur
une question conomique hardiment pose et intelligem-
ment dbattue - l'autre tend de plus en plus prendre le
caractre d'une thorie sans application, dont aucun parti
n'ose au Parlement se rclamer ni invoquer les principes,
apanage d'une minorit de doctrinaires sans action politi-
que et sujet strile, pour quelques rares initis, de discus-
sions scolastiques, ignores de la masse. Les causes de ce
divorce, survenu en France entre le libralisme conomi-
que et la pense nationale, sont multiples et nous en signa-
lerons plus d'une au passage. Aucune n'est plus nette ni
d'une action plus certaine que la forme lui donne par
les successeurs de Bastiat, qui semblent avoir, si spcial
que soit leur libralisme, monopolis leur profit le nom
de libraux.
244 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

1. L'optimisme conomique doctrinal


aux environs de 1850

Aux environs de 1850, la ncessit n'tait pas moins


pressante en France qu'en Angleterre de rviser la doc-
trine classique. Devenue chez ses derniers reprsentants
un ensemble de constatations de faits, isole dessein de
la mtaphysique et de l'idalisme, mais communment
qualifie de dsesprante, elle prtait des interprtations
dangereuses pour l'ordre social existant. Les conclusions
librales et conservatrices de Malthus et de Ricardo, rat-
taches leurs thories scientifiques par un lien subtil et
qu'un examen attentif pouvait seul dcouvrir, taient une
bien faible barrire opposer au flot grondant et mena-
ant des aspirations populaires. De 1830 1840, l'agitation
socialiste s'tait dj traduite par des meutes, des chauf-
foures sanglantes et par la multiplication des socits
secrtes 1 De 1840 1848, elle avait provoqu l'apparition
de doctrines plus ou moins rvolutionnaires qui invo-
quaient volontiers l'autorit des classiques, quitte recti-
fier leurs conclusions d'art social: les thories de la valeur,
du salaire, du profit, de la population, de la rente ne devai-
ent-elles pas tre interprtes comme attestant l' antago-
nisme profond des intrts et des classes sous un rgime
de libre concurrence? Et ne devait-on pas considrer les
classiques comme des socialistes qui ne s'taient ignors
que pour n'avoir pas suivi leur propre pense jusqu' son
terme logique?
Le pessimisme, qui n'tait pas dans le libralisme
scientifique, tenait donc une place croissante dans son
interprtation. l'interprtation pessimiste, prmisse du
socialisme et de la rvolution, les libraux taient nces-
sairement conduits opposer une interprtation optimiste
qui pouvait contribuer assurer la paix sociale. Telle fut

1. Cf. Paul Louis, Histoire du socialisme franais, 1 vol., Paris, di-


tions de la Revue blanche, 1901, chap. IV-VII.
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 245

l'uvre de Bastiat; elle correspondait si bien un besoin


et une volution naturelle du libralisme qu'en 1850,
l'anne mme o Bastiat publiait les Harmonies conomi-
ques, l'conomiste amricain Carey publiait, sous le titre
Harmony of interests, un expos populaire d'ides optimis-
tes singulirement voisines de celles de Bastiat 2
Aprs avoir en 1835 et 1838 amend la thorie des
salaires, oppos avant Bastiat l'augmentation simplement
absolue du profit l'augmentation la fois absolue et rela-
tive du salaire et conclu par consquent l'amlioration
ncessaire et continue du sort des ouvriers, il s'tait ds
1848 attaqu la thorie de la rente et par sa thorie oppo-
se de l'ordre des cultures il avait cru retirer toute por-
te pratique aux constatations thoriques de Ricardo. Son
argumentation n'tait pas sans valeur: Carey, soustrait
l'influence qu'avait exerce sur Malthus et Ricardo le spec-
tacle de l'exigut du territoire britannique, amendait sur
un point important la thse ricardienne, qui, sur le vaste
territoire amricain, semblait contredite par les faits 3
Ricardo, analysant le phnomne de la rente, avait tou-
jours suppos que les premires terres mises en culture
devaient tre, par une vidente application de la loi du
moindre effort, les terres les plus fertiles. Or, Carey, au
nom de la technique agricole, montrait l'inexactitude de
cette supposition. Les terres les plus fertiles sont en ralit
les terres primitivement couvertes de forts, d'herbes et
de marcages. Les premiers exploitants du sol pouvaient
l'ignorer; mme le sachant, la loi du moindre effort les

2. Sur Carey, se reporter aux indications bibliographiques donnes


par L. Cossa: Histoire des doctrines conomiques, p. 469-470, et G. Schelle:
Article Carey dans le Nouveau dictionnaire d'conomie politique deL. Say
et J. Chailley. Il ne faut pas oublier que Carey se spare radicalement de
Bastiat en se faisant le dfenseur du protectionnisme, attitude assez dif-
ficilement conciliable avec sa croyance aux lois naturelles et l'harmonie
des intrts.
3. Voir The Past, the present and the future (in-8, 1848), et Principes de
la science sociale (1858-59, trad. fran.; 3 vol, Guillaumin; 1861). En parti-
culier t. 1, chap. IV et V.
246 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

obligeait mettre en culture, non ces terres grasses qu'il


et fallu dfricher, mais les terres maigres suffisant
nourrir la population sans prliminaires aussi pnibles et
coteux.
L'histoire fournissait Carey de multiples confirma-
tions de l'ordre, ainsi rectifi, des cultures. Elle montrait
l'abandon progressif des anciens centres de production
agricole, tandis que les terres aujourd'hui les plus fertiles
taient autrefois des marcages ou des forts. Inversement
on voyait les colons du Far West amricain choisir dans
ces rgions neuves les terres lgres et faciles cultiver, de
prfrence aux terres plus fertiles mais non dfriches.
Si donc la population et la richesse augmentent, ce sont
des terres plus fertiles que l'on met en culture, et, rcipro-
quement, si la population et la richesse diminuent, on voit,
comme dans la campagne de Rome, dans la valle de
Mexico, dans les deltas du Gange et du Nil, abandonner
les terres les plus grasses 4
Ainsi semblait infirme la thorie de Ricardo quant au
premier chef de rente. Il restait sans doute le second, le
rendement dcroissant ou moins que proportionnel des
capitaux additionnels successivement incorpors dans
une mme exploitation, mais son intrt disparaissait,
puisque, au lieu d'tre obligs de donner cette destination
leurs capitaux, les exploitants pouvaient les employer
sur les terres plus fertiles demeures vacantes. La pro-
duction, concluait donc Carey, devenait de plus en plus
facile avec le progrs conomique; la mise en culture de
terres nouvelles faisait baisser la rente, comme l'atteste
l'abaissement continu du prix du bl, grce l'accroisse-
ment proportionnel ou plus que proportionnel du pro-
duit par rapport l'effort et grce la multiplication des
capitaux et des bras qui facilitaient cet effort. La thorie
de Malthus disparaissait avec la prtendue loi du rende-
ment dcroissant, les deux progressions, celle de la popu-

4. Carey, Principes de la science sociale, t. 1, chap. XIII, p 405.


BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 247

lation et celle des subsistances pouvant se dvelopper


harmonieusement 5
Telle tait la conception nouvelle de la rente, propre
rendre l'optimisme plus ais et que l'cole de Bastiat devait
substituer celle, plus compromettante, de Ricardo 6 Est-il
besoin de faire remarquer cependant que la premire, int-
ressante au point de vue des circonstances d'application
concrte de la loi, n'est nullement incompatible avec la
seconde, volontairement maintenue par son auteur dans
le domaine abstrait? Aprs comme avant la rectification
de Carey, il reste acquis que la fertilit des terres n'est pas
partout la mme; que la totalit des produits agricoles d'un
pays n'a pas t obtenue au mme cot de production;
que le prix est dtermin par le cot le plus lev; que le
surplus de valeur dont bnficient les terres les plus favo-
rises constitue bien une rente et Carey ne la justifie qu'en
y voyant, comme Bastiat, le loyer des capitaux incorpo-
rs au sol par le propritaire. Si donc il vient un temps o
toutes les terres sont mises en culture dans le monde, ou,
ce qui est plus vraisemblable et plus voisin de la pense
de Ricardo, dans un tat ferm par des barrires douani-
res, la rente haussera avec les progrs de la population.
Il reste seulement de l'analyse de Carey qu'en dehors de
ces deux hypothses la hausse de la rente est contrarie
par la concurrence des terres plus fertiles successivement
mises en culture et que, par consquent, les perfectionne-
ments de la technique agricole, servis par l'accroissement
des capitaux, sont d'un effet beaucoup plus nergique que
ne l'avait imagin Ricardo. Si l'on a bien en l'esprit qu'une
loi conomique n'indique qu'une tendance qui peut tre
combattue par d'autres tendances, la critique de Carey se

5. En ce qui touche plus spcialement la loi de population, Carey


opposait Malthus l'affaiblissement de la puissance reproductive
mesure que l'on s'lve dans l'chelle des tres. (Principes de la science
sociale, chap. III.)
6. Voir notamment: R. de Fontenay, Du Revenu foncier, Paris, Guillau-
min, 1854.
248 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

rduit mettre en valeur un correctif de fait qui modifie


les conditions d'application d'une loi demeure scientifi-
quement intacte.

II. L'uvre polmique de Bastiat

C'est essentiellement ce genre de mise au point qui me


parat dterminer et mesurer la place qui revient Bastiat
dans l'histoire de la pense individualiste 7 lve mdio-
cre du collge de Sorze, victime du baccalaurat avant
de se faire son accusateur 8, commerant bientt rebut
et agriculteur malheureux, Bastiat, lorsqu'il publia pour
la premire fois en 1844 un article d'conomie politique,
tait, depuis treize ans, juge de paix du petit canton de
Mugron, aux environs de Bayonne. En 1848, il tait dput
des Landes. Deux ans aprs, il tait mort. C'est donc en
six ans d'une vie aussi prodigieusement active sur son
dclin qu'elle avait t jusqu'alors paisible et retire, que
Bastiat a compos une uvre qui a fait de lui le plus popu-
laire des conomistes et rpandu son nom dans le monde
entier. C'est suffisamment faire entendre ses qualits et ses
dfauts: je les rsumerais volontiers en disant que Bastiat
est le premier parmi les journalistes qui s'occuprent
d'conomie politique, avec tout ce que le mot comporte de
lgret, de finesse, d'esprit, de sduction et aussi d'insuf-
fi~nte culture.
Il est ais de discerner dans la collection de ses nom-
breux crits deux groupes d'ingale tendue et d'ingale
valeur. L'un constitue ce qu'on peut appeler l'uvre

7. Je renverrai l'dition des uvres compltes de Frdric Bastiat


mises en ordre, revues et annotes d'aprs le manuscrit de l'auteur par
P. Paillottet (6 vol. in-12, 2e d., Guillaumin, 1862). On trouvera tous les
renseignements bibliographiques utiles dans la trs srieuse tude de
M. Franois Bidet: Frdric Bastiat, l'homme, l'conomiste (thse Montpel-
lier, 1906, Paris, Giard et Brire).
8. Baccalaurat et socialisme, uvres compltes, t. IV, Petits pamphlets.
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 249

polmique de Bastiat, l'autre, comprenant seulement les


Harmonies conomiques, constitue son uvre doctrinale.
Bastiat polmiste fut essentiellement un vulgarisateur
de l'conomie politique, mais si admirablement dou, si
merveilleusement adapt son rle, qu'il a mieux russi
rpandre la science par son badinage que tous les savants
par leur labeur austre et que, semblable au clown de Th.
de Banville, il est entr par une pirouette dans l'immor-
talit. Peu importe que ses dmonstrations ne soient pas
toujours d'une absolue rigueur scientifique et que parfois
il enlve par surprise la conviction; il demeure le plus
franais des conomistes. Il l'est par sa verve inlassable,
par son bon sens, par sa gaiet, par sa clart surtout, tel
point qu'on a pu, sans trop d'exagration, le rapprocher
des plus franais de nos classiques: La Fontaine et l'auteur
des Provinciales. Il est de tous les interprtes de la science
conomique celui que la France seule pouvait donner au
monde.
Deux adversaires ont eu surtout le don d'chauffer sa
bile: le protectionnisme et le socialisme.
Le protectionnisme avait deux titres mriter ses
coups: son succs en France et son chec en Angleterre.
Dans notre pays il triomphait grce l'appui que lui don-
naient l'Assemble lgislative des gens graves comme
M. Thmistocle Lestiboudois 9, M. Gauthier de Rumilly,
M. le baron Ch. Dupin, le flambeau de la pairie dans les
sciences conomiques, M. de Saint-Cricq, ce ministre du

9. Parlez-moi de M. Lestiboudois. Voil un raisonneur cons-


quent, un argumentateur logicien. Il n'y a rien dans ses conclusions
qui ne soit dans ses prmisses: il ne demande rien la pratique qu'il ne
justifie par une thorie. Son principe peut tre faux, c'est l la question.
Mais enfin il a un principe. Il croit, il proclame tout haut que, si la France
donne dix pour recevoir quinze, elle perd cinq, et il est tout simple qu'il
fasse des lois en consquence. (Sophismes conomiques, VI, Balance du
Commerce, t. IV, p. 53.) Lestiboudois, qui fut un parfait honnte homme
et dont le protectionnisme ferait sourire les protectionnistes modernes
par sa modration, a crit, en 1847, une conomie pratique des Nations qui
n'est pas sans intrt (1 vol. in-8, Louis-Lucas, d.).
250 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

Commerce qui a tant impos d'entraves au commerce,


ou M. d' Argout, dont les types sont devenus inoubliables,
comme ceux de certains Pres Jsuites, grce Pascal, et
dont on s'habitue retrouver les noms si souvent cits par
Bastiat avec un peu de cette satisfaction intime des enfants
qui voient surgir les victimes que va rosser Guignol. En
Angleterre, Cobden et les dirigeants de l'An ti-Corn Law
League avaient formul les principes du libre-changisme
de l'cole de Manchester , fort peu diffrents d'ailleurs
de celui des classiques, sauf par l'importance capitale qu'ils
attachaient aux consquences pacifistes qu'on en pouvait
attendre. En pratique, ils avaient si vigoureusement agit
l'opinion, si libralement prodigu les millions dans une
propagande infatigable, si bien multipli les meetings, les
manifestations et les ptitions, qu'ils avaient converti le
Premier Ministre lui-mme, sir Robert Peel, et obtenu en
1846 l'abrogation des lois crales 10
Bastiat entreprit tout d'abord de raconter au public
franais cette merveilleuse campagne. Il collectionna et
traduisit les plus importants discours prononcs par les
libre-changistes anglais et en fit le volume intitul Cobden
et la ligue. Puis, dans ses Petits pamphlets et Sophismes co-
nomiques, il se donna le plaisir de prendre au jour le jour
les discours solennels prononcs la Chambre par les
reprsentants attitrs du protectionnisme et les livres ou
brochures par eux pubis, et de signaler sans piti les illo-
gismes, les contradictions, les non-sens qui ne laissaient
pas d'y tre nombreux. Dans cette lutte incessante, il ne
pouvait songer exposer une doctrine d'ensemble. Ses
ides directrices semblent tre les suivantes.

10. Consulter en particulier, outre l'ouvrage de Bastiat: Cobden et la


Ligue (uvres compltes, t. III): A. Mongredien, Histoire du libre-change
en Angleterre (trad. de l'anglais, 1 br. in-32, Paris, Germer-Baillire, s. d.);
H. Richelot, Histoire de la rforme commerciale en Angleterre (2 vol. in-8,
Paris, Capell~, 1853); Lewis Apjohn, Life of John Bright (London, W. Scott,
s. d.), chap. VII, XI et suiv.; J. Bardoux, Le Centenaire de Richard Cob-
den ,Journal des Dbats, 7 articles, 4-11 juin 1904.

\
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 251

Le protectionnisme est un systme fond sur l' go-


sme et l'pret au gain des producteurs, ligus pour faire
admettre la navet populaire et aux pouvoirs publics
un ensemble de contre-vrits, prsentes comme propres
a servir l'intrt national. Il reprsente donc l'intrt du
producteur, c'est--dire de quelques individus, oppos
l'intrt du consommateur qui est l'intrt de tous. Le pro-
ducteur tend perptuellement faire triompher la thorie
de la disette. Le consommateur est ncessairement conduit
formuler la thorie de l'abondance. Il dsire avant tout un
march abondamment pourvu d'objets divers, de bonne
qualit et bon march, en un mot tous les avantages
qu'il est dans la nature de l'change de procurer l'huma-
nit. Malheureusement, il btit cette thorie de l'abondance
comme M. Jourdain faisait de la prose, sans s'en douter.
C'est pourquoi il se dfend mal et c'est pourquoi la thorie
? de la disette, l'emporte chaque fois qu'il s'agit de confec-
tionner une loi. Elle consiste en ce que le producteur, s'en-
richissant raison des obstacles qui existent entre le besoin
et sa satisfaction, s'attache eux et cherche les multiplier.
S'il faut huit heures pour fabriquer un objet la main et
une heure la machine, l'obstacle entre le besoin est plus
grand quand il n'existe pas de machine. L'objet est aussi
plus cher et son producteur s'enrichit plus aisment. En
consquence, on voit l~s ouvriers briser les machines lors
de leur apparition. De mme voit-on les agriculteurs ou
les industriels rclamer des tarif~ protecteurs qui, fermant
le march aux produits trangers, rendant plus malaise la
satisfaction d'un besoin national, augmentent la rmunra-
tion de ceux qui, dans la nation, font mtier d'y pourvoir.
Or le progrs limine les obstacles naturels, au bn-
fice des consommateurs qui souhaitent que les produits
soient nombreux, abondants et bon march. Les produc-
teurs multiplient donc les obstacles artificiels: l'effort qui,
en ralit, n'est qu'un moyen d'atteindre un but, devient
pour eux une fin en soi. Au lieu de chercher accrotre
le rsultat par rapport l'effort, ils prtendent accrotre
l'effort par rapport au rsultat: ce sont les thoriciens de

/
252 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XJXe SICLE

la disette. Comme ils ne peuvent s'avouer tels, ils ont tout


un rpertoire de sophismes et de grands mots; ils par-
lent volontiers du salut de la France et de l'indpendance
nationale. C'est toujours un intrt de classe qu'ils dfen-
dent. cet intrt de classe, Bastiat oppose l'intrt gn-
ral qui est l'intrt du consommateur; c'est toujours au
point de vue du consommateur que l'tat doit se placer,
lorsqu'il intervient dans l'organisation conomique. L est
l'ide matresse de Bastiat: elle rsume toute sa polmique
contre le protectionnisme.
Son vritable adversaire n'est donc pas le protection-
nisme doctrinal, celui des mercantilistes ou celui, plus
neuf dans la forme, de Frdric List, dont le Systme d'co-
nomie politique nationale a paru en 1841. C'est le protection-
nisme politique et lectoral, celui qui repose uniquement
sur l'avidit des producteurs et la navet des consomma-
teurs, le plus actif, vrai dire, le seul qui soit de nature
impressionner les gens pratiques et les assembles lgis-
latives telles que nous les comprenons, celui qui a trouv
son expression la plus acheve dans la ptition fantaisiste
attribue par Bastiat aux fabricants de chandelles, bou-
gies, lampes, chandeliers, rverbres, mouchettes, tei-
gnoirs, et des producteurs de suif, huile, rsine, alcool et
gnralement de tout ce qui concerne l'clairage, contre
la concurrence dloyale que leur fait le soleil, et sur l'op-
portunit qu'il y aurait rserver le march national
au travail national , en ordonnant par une loi de fermer
toutes fentres, lucarnes, abat-jour, contrevents, volets,
rideaux, vasistas, ils-de-buf, stores en un mot toutes
ouverture, trous, fentes et fissures par lesquelles la lumire
du soleil a coutume de pntrer dans les maisons.
On put croire un moment que le bon sens de Bastiat
aurait gain de cause 11 : le trait libre-changiste de 1860,

11. Le programme libre-changiste de Bastiat tait en pratique assez


modr. Outre les droits de douane caractre fiscal et non protecteur, il
admettait titre transitoire des droits spcifiques ad valorem de 5 % sur les
objets de premire ncessit, 10% sur les objets d'utilit moyenne et 20%
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 253

entre la France et l'Angleterre, marque un moment de


dtente l'hostilit conomique des nations d'Europe.
Nous avons depuis regagn le temps perdu.
Contre le socialisme Bastiat tait moins suffisamment
arm: sa culture antrieure ne le prparait pas comme Stuart
Mill deviner la formidable puissance qui se constituait
pour soutenir les revendications populaires et que rvlait
imparfaitement le mouvement incohrent d'ides et de
faits qui constitue le socialisme de 1848. Sa clairvoyance
tait cependant assez grande pour deviner un danger
couru par la libert et dont il ne pouvait se dsintresser.
Le temps n'est plus en effet aux purilits plus ou moins
sentimentales des socialistes du XVIIIe sicle. Le socialisme
humanitaire et pacifique de Saint-Simon et de Fourier, bien
qu'encore reprsent par des disciples fidles, doit faire
place aux diffrents systmes tatistes ou rvolutionnai-
res de Louis Blanc, Vidal, Pecqueur, Cabet et Proudhon.
On a vu, fait plus grave, les tisseurs lyonnais se soulever
en 1831 et parcourir les rues en clamant leur volont de
vivre en travaillant ou de mourir en combattant . En 1848,
l'anne o K. Marx et F. Engels publiaient leur Manifeste du
parti communiste, les socialistes ont eu pour la premire fois
en France accs au gouvernement. Le 25 fvrier, dans un
dcret rdig par Louis Blanc, le gouvernement provisoire
s'est engag garantir du travail tous les citoyens .
Quelques jours aprs taient crs la Commission du
Luxembourg, Commission de gouvernement pour les
travailleurs , et les Ateliers nationaux, qui, par l'effet de
circonstances diverses, chouaient lamentablement.
Il est permis de dire que Bastiat ne comprit pas le socia-
lisme. Il ne vit en lui que ce qu'il y a d'tatiste, c'est--dire
de favorable une extension des fonctions de l'tat. C'tait

sur les objets de luxe, pour en arriver progressivement ne plus admet-


tre au maximum que des droits de 10% et dgrever la presque totalit
des matires premires et des produits alimentaires. Le programme com-
portait en outre l'abolition complte des rglements de la marine mar-
chande. Cf. sur ce point Franois Bidet, op. cit., p. 106-107.
254 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

ne voir qu'un petit ct de la question. En 1849, il unit dans


une mme critique le communisme au protectionnisme.
L'tat protectionniste prend dans la poche des uns pour
donner aux autres, lorsque les riches le lui demandent.
Comment s'opposerait-on ce que les ouvriers et les pau-
vres adoptent la mme mthode? Et comment condam-
ner la spoliation dans un cas si on la dclare lgitime dans
l'autre? S'attachant plus spcialement, dans une lettre
Jose ph Garnier, critiquer le droit au travail, il fait valoir les
trois arguments suivants: d'abord, l'tat n'a pas d'autres
devoirs ni d'autres droits que ceux qui existent chez les
citoyens et qu'il a pour seule mission de protger. Si je n'ai
pas le droit d'exiger de mes concitoyens qu'ils me four-
nissent de l'ouvrage et des salaires, je ne l'ai pas davan-
tage en employant l'intermdiaire de la force commune
que nous avons institue. En second lieu, on reprsente
tort l'tat comme un pre de famille disposant de trsors
inpuisables. En ralit, s'il prend 100 francs Paul pour
faire travailler Pierre, Paul aura 100 francs de moins pour
faire travailler Jacques. L'intervention est commode pour
vaincre les rsistances : elle ne change pas la nature des
choses. Enfin, le droit au travail portant atteinte la pro-
prit, diminue proportionnellement le capital et avec lui
la demande de travail. Il inaugure le rgime de la misre.
En dehors de cette critique de l'tatisme, Bastiat s'en-
gagea dans une polmique souvent cite et rarement
approfondie contre Proudhon et touchant la lgitimit et
la nature de l'intrt. Proudhon voyait dans l'intrt du
capital la cause initiale du pauprisme et de l'ingalit
des conditions et cherchait dans la gratuit du crdit
la solution du problme social. Bastiat se crut oblig de
protester contre ces allgations, en se mprenant compl-
tement d'ailleurs sur la porte qu'il convient d'attribuer
aux fantaisies dsordonnes de son contradicteur, qui, au
reste, n'est aucun degr et n'a jamais t un socialiste. Il
n'y a pas lieu de s'attarder cette longue controverse:
y regarder d'un peu prs, on ne tarde pas s'apercevoir
que les deux adversaires, comme il arrive frquemment,
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 255

sont partis de dfinitions diffrentes du mot intrt et


du mot lgitime. Ce fut vrai dire une effroyable logo-
machie dont la science n'a rien retir.
De tous ces pamphlets, de ces brochures et de ces
controverses, il reste donc un lger bagage d'ides et c'est
presque un sacrilge que de les analyser, car tout leur
charme est dans la forme, comme il arrive de certaines
fleurs des champs aux teintes exquises mais qu'il est inu-
tile de cueillir car elles se fanent dans la main. Un seul de
ces crits mriterait peut-tre d'tre dtach de la masse
pour l'ide capitale qu'il contient. C'est celui qui a pour
titre: Ce qu'on voit et ce qu'on ne voit pas ou l'conomie poli-
tique en une leon 12 En d'excellents dveloppements et
par des exemples familiers mais judicieusement choisis,
Bastiat explique comment, dans la sphre conomique,
un acte, une habitude, une institution engendrent, non
pas un seul effet, mais une srie d'effets. Le premier seul
est immdiat; on le voit; les autres ne se droulent que
successivement, on ne les voit pas, et cependant on doit
les prvoir. Le mauvais conomiste poursuit un petit bien
actuel qui sera suivi d'un grand mal venir. Le bon cono-
miste poursuit un grand bien venir, au risque d'un petit
mal actuel. Toute l'explication du malaise de nos socits
contemporaines tient peut-tre en ces quelques pages.

III. L'uvre doctrinale de Bastiat

En 1849, Bastiat crut le moment venu d'exposer sa doc-


trine lui, aprs avoir si vaillamment bataill pour des
ides qui n'taient pas exclusivement les siennes. L'anne
suivante il publie le premier volume des Harmonies cono-
miques 13 et il meurt en travaillant au second. Il y a, dans son

12. uvres compltes, t. V, Petits pamphlets, p. 336-392.


13. Les Harmonies conomiques forment le contenu du tome VI des
uvres compltes. Elles ont t, comme l'indique l'diteur, compltes
tant bien que mal grce aux notes et bauches laisses par Bastiat. L'di-
256 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

effort dsespr pour devancer la mort qu'il sentait venir,


trop de grandeur et de tristesse, pour qu'on puisse aborder
sans une hsitation respectueuse la critique d'une uvre
inacheve, sorte de testament intellectuel d'un homme de
bien et qui est autant un acte de foi qu'un expos de prin-
cipes scientifiques.
Ds la prface, nous nous sentons ramens aux concep-
tions mtaphysiques et providentialistes du xvme sicle. Les
grandes lois providentielles, dit Bastiat, ne prcipitent pas
la socit vers le mal, comme le croient les socialistes et les
catholiques. Au contraire, elles mettent en pleine lumire
l'harmonie des intrts lgitimes. Il y a dans cette proposi-
tion initiale, me du livre tout entier, l'imprcision, le vague
et le fond mystrieux qu'on retrouve dans les visions des
mystiques et des potes. Ces lois providentielles, c'est la
foi qui nous les fait affirmer, comme c'est le sens moral qui
nous dcouvre les intrts lgitimes. Quant leur harmo-
nie, il ne nous est pas dit si elle est le terme futur d'une vo-
lution 14 ou si elle est dj une ralit que dissimulent seules
les atteintes impies portes par l'homme l'ordre naturel.
Toutes les notions de nature diffrente qu'avait pnible-
ment dissocies le libralisme scientifique se trouvent
nouveau confondues: justice et utilit, lois conomiques et
lois morales, science de ce qui est et science de ce qui doit
tre. Bastiat nous apparat donc en cette recherche moins
comme un conomiste que comme un thoricien du fina-
lisme conomique 15 ; son but vritable est moins la consta-
tation des faits que la dmonstration d'une thse.

tion originale (Guillaumin, 1850) est un volume in-8 de 463 pages conte-
nant seulement les dix premiers chapitres de ce tome VI.
14. Cf. sur ce point, F. Ferrara: Notice sur Bastiat, Biblioteca dell'Eco-
nomista, vol. XII, Turin, 1851, p. V-CLX.
15. Pour moi, dans mes tudes conomiques , dit Bastiat lui-
mme, il m'est si souvent arriv d'aboutir cette consquence: Dieu fait
bien ce qu'il fait que, lorsque la logique me mne une conclusion diff-
rente, je ne puis m'empcher de me dfier de ma logique. Je sais que c'est
un danger pour l'esprit que cette foi aux intentions finales ... Harmonies
conomiques, chap. XVI, uvres compltes, t. VI, p. 497.
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 257

Le point de dpart de cette dmonstration est pour lui,


comme pour Karl Marx, l'ide de valeur, dont aucune dfi-
nition dj propose ne le satisfait. Les uns, tels J.-B. Say,
ont cherch le fondement de la valeur dans l'utilit. C'est
la grande, ternelle, dplorable, maudite confusion. Il
y a des choses utiles sans valeur, comme l'air et l'eau. Il y
a des choses inutiles de trs grande valeur, comme le dia-
mant. La valeur et l'utilit sont choses diffrentes. L'utilit
est dtermine par le rapport d'une chose avec nos besoins
et leur satisfaction. Elle est tantt gratuite, c'est--dire sans
valeur, et tantt onreuse, suivant que les besoins consid-
rs reoivent satisfaction de la nature- comme le besoin de
respirer - ou du travail humain joint celui de la nature et
s'exerant sur la matire fournie par elle. Plus on s'lve
dans l'chelle des besoins, moins la nature suffit les satis-
faire et plus le travail humain prend d'importance. Il suffit
pour s'en convaincre de comparer le besoin de respirer aux
besoins artistiques: pour l'un le travail n'intervient qu'ac-
cidentellement, pour les autres il est tout. Donc l'utilit de
tout produit contient deux parts: l'utilit gratuite et l'uti-
lit onreuse, en raison inverse l'une de l'autre. L'homme
doit s'appliquer augmenter l'utilit gratuite, ce qui dimi-
nue d'autant l'utilit onreuse. Tel est l'effet de l'emploi
des machines; tel est aussi l'effet que le protectionnisme
empche de se produire. L'un libre du travail qui crera
des satisfactions nouvelles, l'autre entrave cette libration.
Ainsi la valeur et l'utilit sont deux ides opposes: l'utilit
ou rapport d'un produit avec le besoin qu'il satisfait, est le
Bien. La valeur ou rapport d'un produit avec l'effort qu'il
exige, est le Mal. S'il en tait autrement, si la valeur rsidait
dans l'utilit, la nature crerait des valeurs, quelques hom-
mes accapareraient les dons que Dieu fait l'humanit. La
proprit serait aussi injustifiable qu'inintelligible . Le
providentialisme repousse a priori une telle hypothse.
La valeur suppose donc un effort. En doit-on dduire
que son fondement est dans le travail? A. Smith et Ricardo
ne l'ont affirm qu'aux dpens de la logique, le premier en
assimilant le travail gratuit de la nature celui de l'homme
258 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

et en parlant d'un certain travail improductif, celui des


professions librales ou des domestiques, le second en ta-
blissant une exception pour les choses rares, ce qui dtruit
son principe. Ils n'ont vu ni l'un ni l'autre que la valeur
tant une notion incessamment variable ne saurait tre
fonde sur la quantit du travail incorpor dans un objet et
qui est une donne fixe. La valeur, si elle tait dtermine
par le travail, devrait tre immuable car le travail pass
n'est pas susceptible de plus ou de moins. De plus il fau-
drait, en mesurant ainsi la valeur au travail, admettre que
la destruction volontaire de la richesse peut parfois accro-
tre la somme des valeurs - par exemple, la destruction
d'une machine, lorsque cette machine diminue la quantit
de travail ncessaire la cration d'un objet -, nouvelle
hypothse incompatible avec l'organisation providentielle
du monde.
Cette double critique suffit par elle-mme nous don-
ner l'ide gnrale de la thorie personnelle de Bastiat 16
La valeur implique un effort ncessaire pour obtenir un
moyen de satisfaction, une utilit onreuse. Elle est dter-
mine la fois par la quantit de travail effectivement ex-
cut et aussi par le travail pargn l'acqureur, ide dont
Ricardo et aprs lui Stuart Mill ont fait application au com-
merce extrieur. Mais, pargner du travail quelqu'un,
c'est lui rendre service. La valeur, c'est le rapport de deux
services changs. Non seulement cette notion est satis-
faisante au point de vue moral, elle est aussi de nature
claircir les obscurits qui tout l'heure nous arrtaient.
Le diamant a une grande valeur, parce qu'un long travail
est ncessaire pour le trouver et qu'on rend en le cdant
un grand service celui qui en a besoin. L'eau n'a pas
de valeur, malgr son utilit, pour la raison inverse. Les
objets changent de valeur, parce que le travail pargn

16. Cf. Ch. Gide, La notion de la valeur dans Bastiat au point de


vue de la justice distributive , Revue d'conomie politique, 1887, p. 249;
L.-A. Asser, F. Bastiat et les no-conomistes autrichiens ,Journal des
conomistes, mars 1893.
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 259

qu'ils reprsentent n'est pas une donne fixe : le progrs


des procds techniques de fabrication, le bon march
croissant des matires premires, diminuent progressive-
ment le service rendu par la cession du produit et le travail
pargn par elle.
cette explication qui enthousiasmait en Bastiat le
moraliste autant que l'conomiste, une seule critique peut
tre adresse: c'est que son auteur s'est compltement
illusionn sur sa porte et sur son originalit. Il voit en elle
l'expression concrte de la justice. Or si la valeur est pro-
portionnelle, comme ille montre, non pas au travail effec-
tivement accompli mais au travail pargn, c'est--dire
non accompli, le principe moral disparat de l'change,
puisqu'il peut y avoir service rendu sans effort mritoire,
par l'effet d'une invention fortuite ou d'un monopole de
fait 17
D'autre part, la notion de service est si large et si impr-
cise qu'il est impossible de s'y tenir: Bastiat lui-mme
reconnat la ncessit de faire intervenir dans la dtermi-
nation de la valeur d'un bien donn, un moment donn,
pour un individu donn, une foule de notions subjectives,
variables et contingentes qui feront l'objet des analyses
minutieuses de l'cole psychologique autrichienne et qui
retirent la valeur le caractre d'une qualit intrinsque
des choses pour en faire le rapport instable existant entre
un dsir et le moyen de le satisfaire: Une foule de circons-
tances, dit Bastiat, peuvent augmenter l'importance rela-
tive d'un service. Nous le trouvons plus ou moins grand,
selon qu'il nous est plus ou moins utile, que plus ou moins
de personnes sont disposes nous le rendre; qu'il exige
d'elles plus ou moins de travail, de peine, d'habilet, de
temps, d'tudes pralables; qu'il nous en pargne plus ou

17. On peut rendre ... un grand service avec un trs lger effort,
comme avec un grand effort on peut ne rendre qu'un trs mdiocre
service. Tout ce qui en rsulte, c'est que le travail n'obtient pas nces-
sairement une rmunration toujours proportionnelle son intensit )).
Harmonies conomiques, chap. IV, uvres compltes, t. VI, p. 341.
260 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

moins nous-mmes. Non seulement la valeur dpend de


ces circonstances, mais encore du jugement que nous en
portons: car il peut arriver, et il arrive souvent, que nous
estimons trs haut un service, parce que nous le jugeons
fort utile, tandis qu'en ralit il nous est nuisible 18
Il y a sans doute, dans la plupart des cas, une limite aux
variations de la valeur ainsi conue, mais cette limite n'est
autre que la notion de cot de production, mieux dfinie
mais telle que l'ont comprise les classiques. Pourquoi,
demande aprs Lassalle, Ch. Gide, un billet de chemin
de fer de Paris Marseille vaut-il moins que le transport
en diligence, le service rendu tant au moins le mme?
C'est, rpondrait Bastiat, qu'il y a gratuit croissante de
l'utilit considre. C'est donc que le cot de production
a diminu.
Le travail pargn, dit Lassalle 19, a t excut par un
autre et c'est pourquoi nous le payons. S'il y avait cono-
mie absolue, il ne serait pas pay, l'action naturelle tant
gratuite. Le travail conomis est une mesure ngative
et inconcevable: il est indispensable de recourir une
mesure diffrente, qui est le travail rellement accompli.
On mesure donc le travail pargn par le travail accompli
en un autre endroit, c'est--dire par le cot de production
normal dans un tat social donn. Cette mesure elle-mme
se fait par des ttonnements successifs. Il se peut que l'on
estime l'pargne de travail trs au-dessus du travail ex-
cut, mais en ce cas la force de travail disponible va tre
attire par l'espoir de la rmunration survalue. C'est
donc la concurrence qui va tendre rapprocher le rapport
des services du rapport des efforts. Mais n'est-ce pas dire
sous une autre forme avec les classiques que sous l'action
de la concurrence la valeur va tendre se fixer un niveau
de plus en plus voisin du cot de production?

18. Harmonies conomiques, chap. V, uvres compltes, t. VI, p. 146.


19. Cf. Andler, Les origines du socialisme d'tat en Allemagne, thse
Facult des Lettres, Paris, Alcan, 1897) Iiv. Il, chap. II, 5; Lassalle, La
polmique contre Bastiat, p. 223.
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 261

Pour Bastiat comme pour les classiques, il y a lieu de


tenir compte d'un obstacle qui entrave cette action de la
concurrence: c'est le monopole et la rente, effets ncessai-
res des deux lois naturelles de la population et du rende-
ment dcroissant. Les socialistes prennent texte de ce fait
pour condamner la proprit foncire et pour dclamer
contre l'injustice du rgime qui la protge. Un examen
plus attentif rduit nant leurs allgations.
La rente est surtout un phnomne apparent dans la
production des subsistances en tant qu'objets de premire
ncessit. Mais, y regarder de prs, on s'aperoit que la
multiplication incessante des besoins augmente tous les
jours le nombre des richesses que nous considrons comme
de premire ncessit. Ceux qui les produisent bnficient
comme les propritaires fonciers de l'intensit plus grande
de la demande, tirent un meilleur parti des avantages de
situation, des privilges infiniment varis dont ils peu-
vent jouir. La rente s'tend certains centres industriels,
certains quartiers urbains, tous les individus qui ont
un avantage naturel ou acquis sur leurs concurrents. Elle
est en ralit une tendance commune tous les genres de
travaux. Il n'en est pas un dont la valeur ne s'accroisse
avec la densit de la population et le simple manouvrier
gagne plus Paris qu'en Bretagne 20 En quoi donc la
situation du propritaire foncier diffre-t-elle de celle des
autres bnficiaires de cette volution naturelle? On pr-
tend avec Ricardo qu'il se fait payer le droit d'exploiter les
facults naturelles du sol. Or, rpond Bastiat, les agents
naturels ne produisent pas de la valeur, mais de l'utilit
qui, passant par la main du propritaire sans rien y laisser,
arrive gratuitement au consommateur 21 Nous revenons
ainsi en pleine thorie physiocratique: malheureusement
l'effort de Bastiat pour dmontrer cette proposition est
insuffisant pour faire natre la conviction. Il est malais
d'admettre qu'il n'y ait dans la rente que la rmunration

20. Harmonies conomiques, chap. VIII, uvres compltes, t. VI, p. 241.


21. Op. cit., chap. IX, uvres compltes, t. VI, p. 308.
262 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX< SICLE

du travail complmentaire et des capitaux ncessaires


l'utilisation des agents naturels, rmunration croissant
avec la civilisation comme celle de tous les travaux.
Cependant, si Bastiat ne semble pas avoir complte-
ment lucid le problme, il a eu le mrite de montrer que
l'ingalit insparable de l'ide de rente et que d'autres
arguments que les siens justifient pour le cas spcial des
propritaires du sol, est beaucoup plus gnrale que ne
l'avait indiqu Ricardo. La rente n'est donc pas injuste,
bien que crant l'ingalit. Mais, d'autre part, le progrs se
marque l'galisation, non pas dans le dnuement, mais
dans la participation la richesse sociale. Si donc la rente
est la condition du progrs, il apparat que par une harmo-
nie providentielle elle gurit elle-mme les maux qu'elle
fait natre.
Or il en est bien ainsi. L'ingalit est la condition de
l'activit; nous agissons, sous l'impulsion de l'intrt per-
sonnel, en vue de crer une ingalit notre profit, mais,
mesure que nous y russissons, un nergique agent rduc-
teur intervient qui nous dpouille du rsultat acquis et qui
nous oblige de nouveaux efforts. Peu importe ds lors
que les avantages naturels soient ingalement rpartis. Ils
sembleraient devoir permettre leurs bnficiaires des pr-
tentions excessives, une disproportion injuste entre la peine
pargne et la peine effectivement prise. Mais ces prtentions
mmes provoquent la concurrence, dterminent la mise en
exploitation de nouveaux centres de production, mettent
en jeu ce qu'on appellera plus tard la loi de substitution
des produits ou des besoins, suscitent les inventions et leur
diffusion. La baisse des prix rsulte de cet effort tenace et
persvrant vers les prix de monopole. Le travail se porte
instinctivement du ct o il est le mieux rtribu ... , de
telle sorte que l'ingalit n'est qu'un aiguillon qui nous
pousse malgr nous vers l'galit... Certes, c'est un mer-
veilleux spectacle que celui de l'intrt priv ralisant sans
cesse ce qu'il vite toujours ... l'intrt gnral 22

22. Harmonies conomiques, chap. X, uvres compltes, t. VI, p. 359.


BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 263

Mais il faut aller plus loin dans cette mise au jour des
harmonies conomiques. L'intrt personnel libre, lanc
la poursuite de la rente, ralise plus que le bon march; il
ralise progressivement la communaut, que les socialis-
tes ne nous proposent d'atteindre que par la rvolution 23
Il existe en effet dans tout tat de socit un fonds com-
mun dont les hommes ont la jouissance libre et gratuite:
l'air, la lumire, la gravitation, etc. Plus ce fonds commun
est abondant, plus l'ingalit diminue, car la diffrence
entre 1 et 2 est plus grande qu'entre 101 et 102, par la seule
addition d'une quantit commune.
Or ce fonds commun n'est pas une quantit fixe et inva-
riable; il est au contraire en voie de perptuel accroisse-
ment. Le domaine appropri tombe incessamment dans le
domaine commun. La proprit et la concurrence transfor-
ment l'utilit onreuse en utilit gratuite. En effet, l'intelli-
gence humaine est perptuellement stimule par l'intrt
personnel tirer de l'inertie les forces naturelles latentes,
pour s'en approprier le bnfice. Elle lutte donc contre les
obstacles qui rendent l'utilit onreuse. Ds qu'elle y rus-
sit, la concurrence l'oblige restreindre ses exigences. Dans
la mesure mme o se marque une approximation vers la
gratuit, la communaut se trouve partiellement ralise.
On peut craindre que cette concurrence bienfaisante
pour le consommateur ne soit nuisible au producteur
et en particulier au travailleur salari, puisque, par le
fait mme que le poids du travail se trouve rejet sur la
nature, un certain nombre de travailleurs sont privs
de leur emploi. Bastiat ne nie pas les froissements et les
souffrances invitables qu'un tel mcanisme impose la
classe ouvrire. Cependant, il leur oppose comme remde
d'ordre lgislatif l'association ouvrire 24 et comme cor-
rectifs naturels l'accroissement indfini des besoins

23. Op. cit., chap. VIII, Proprit, communaut.


24. Le 17 novembre 1849, Bastiat se faisait l'Assemble lgislative
le dfenseur de l'amendement Morin, favorable aux coalitions ouvrires.
(Franois Bidet, Op. cit., p. 35.)
264 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

humains, qui appelle la force de travail disponible et la


libration qu'entrane corrlativement pour le capital une
dcouverte nouvelle qui enlve des travailleurs leur
occupation antrieure. Il y a tout au moins dans ces deux
faits les lments d'une adaptation aux conditions chan-
geantes de la production 25
La rente est donc la simple expression de l'ingalit
ncessaire et bienfaisante. La socit est semblable au
niveau de l'ocan dans les heures de flux; comme lui, elle
s'galise sans cesse en s'levant toujours, se rapprochant
progressivement de l'galit sans l'atteindre jamais, non
plus que le rapprochement de la droite et de l'asymptote
n'en doivent amener la fusion.
Pour que le cycle des constatations rassurantes ft
entirement parcouru, il restait pour Bastiat corriger la
thorie de la population formule par Malthus. La mort
ne lui en laissa pas le temps. Dans une tude ajoute au
texte des Harmonies par les diteurs, il se montre en parfait

25. Bastiat ajoute ces observations un autre argument dont on a jus-


tement signal le caractre sophistique. Reprenant une ide d'A. Smith et
de Carey, il prtend dmontrer que, dans la rpartition proportionnelle
du produit social entre le capital et le travail, la part absolue du pre-
mier augmente tandis que sa part relative diminue, au lieu que la part du
second augmente dans les deux sens.
Sa dmonstration s'appuie simplement sur la baisse du taux de
l'intrt, qui oblige le capital se contenter d'une part de plus en plus
rduite mesure qu'il s'accrot.
L'erreur de Bastiat rside en ce fait que la part du capital et le taux de
l'intrt sont deux choses distinctes, et que leurs mouvements n'ont pas
lieu ncessairement dans le mme sens. On peut supposer, en effet, les
donnes suivantes (en milliards):
La part du travail et celle du capital ont toutes deux augment, mais,
en dpit de la baisse du taux de l'intrt, la part relative du capital a aug-
ment, passant de 5110 ou 50 p. 100 15125 ou 60 p. 100 et la part relative
du travail a diminu, passant de 5/10 ou 50 p. 100 10/25 ou 40 p. 100
(Cf. E. Chatelain, Traduction du Capital de Rodbertus, Giard et Brire,
1904, Prface, p. XXV-XXVIII, et Le Problme de la rpartition proportion-
nelle du revenu (Questions pratiques de lgislation ouvrire et d'conomie
sociale, janvier-fvrier, mars, avril-mai, 1907; Ch. Rist, Deux Sophismes
conomiques: la thorie de la rpartition proportionnelle chez Bastiat et
Rodbertus ,Revue d'conomie politique, mars 1903.)
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 265

accord avec l'auteur anglais, mais il insiste plus que lui


sur la multiplication des obstacles prventifs dans un tat
croissant de civilisation, en particulier sur le dveloppe-
ment de la prvoyance, dans les classes laborieuses, par
l'habitude du bien-tre, par l'extension que prend l'ex-
pression de moyens d'existence , dans les murs et
l'opinion d'une socit prospre. Ainsi entendue et isole
de la thorie ricardienne de la rente, la loi de Malthus n'est
plus qu'un fait d'vidence parfaitement conciliable avec
l'optimisme.
Temprament essentiellement combatif, polmiste
de race, Bastiat a t dans tous ses crits et jusque dans
l'expos de sa propre doctrine, un passionn : il a t jug
avec passion. Pour ses adversaires, il est rest la personni-
fication de l'optimisme intransigeant et aveugle et de ses
ides, toutes marques de cette tare, rien ne mriterait de
survivre. Quelques-uns mme ont employ comme sym-
bolique l'expression d'optimisme la Bastiat . Pour
certains de ses partisans, il est devenu, sinon un dieu dont
chaque parole est un oracle, du moins un saint entour
d'un culte pieux et parfois quelque peu ridicule. Il ne
mritait, tout prendre, ni cet excs d'honneur ni cette
indignit.
Son optimisme est la plus injuste des lgendes. Il a pu
dans l'ardeur de la lutte, et comme Malthus disait l'avoir
fait, trop courber en un sens l'arc qu'il trouvait trop courb
en sens contraire. C'est qu'il ne fut ni un intellectuel, ni
un dilettante, ni un savant dsintress; il fut un avocat
plaidant pour une cause laquelle il s'tait donn sans
rserve, parce qu'il la croyait juste et profitable pour l'hu-
manit 26, et ce fut un avocat gascon. Double motif pour

26. Si je n'apercevais pas distinctement comment le capital profite


mme ceux qui ne le possdent pas, comment, sous un rgime libre, il
s'accrot, s'universalise et se nivelle sans cesse; si j'avais le malheur de
ne voir dans le capital que l'avantage des capitalistes, et de ne saisir ainsi
qu'un ct, et assurment le ct le plus troit et le moins constant de la
science conomique, je me ferais socialiste. Bastiat, Gratuit du crdit,
uvres compltes, t. IV, p. 319.
266 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

avoir forc quelque peu la note sans dpasser sa convic-


tion, en opposant au pessimisme dmesur des socialistes
une interprtation antithtique des lois dcouvertes par les
classiques. Mais, en revanche, nul n'a parl avec plus de
courage, avec plus de vrit, ni avec plus de profondeur,
du mal social. Il est le seul qui ait os accepter de porter
franchement la controverse sur ce terrain et qui ait os dire
aux socialistes que le principe de leurs erreurs tait tout
entier dans ce qu'ils n'osaient pas accepter virilement le
mal social. L'homme souffre et souffrira toujours. Donc
la socit souffre et souffrira toujours. Ceux qui lui parlent
doivent avoir le courage de le lui dire. L'humanit n'est pas
une petite matresse aux nerfs agacs qui il faut cacher
la lutte qui l'attend, alors surtout qu'il lui importe de la
prvoir pour en sortir triomphante ... Exige-t-on du natu-
raliste, du physiologiste, qu'ils raisonnent sur l'homme
individuel comme si ses organes taient l'abri de la dou-
leur ou de la destruction? Faudra-t-il donc pour mnager
cette sensibilit dlicate qui s'est dveloppe tout coup
parmi les publicistes modernes et a cr le socialisme, fau-
dra-t-il aussi que les sciences mdicales affirment auda-
cieusement notre jeunesse sans cesse renaissante et notre
immortalit 27 ? C'est donc dans le socialisme qu'est l'uto-
pie optimiste, lorsqu'il pousse la folie jusqu' annoncer
la fin de toute souffrance sociale , s'il n'ose prdire celle
de la souffrance individuelle. cette littrature fausse-
ment et btement sensible, il reproche de manquer de viri-
lit. Le mal loyalement reconnu et vaillamment combattu,
comme il doit l'tre, a un rle ducateur. Il fait des mes
mieux trempes qui, ayant vu dans la misre absolue le
point de dpart du genre humain, collaborent avec plus de
volont intelligente au progrs de l'ordre social auquel on
doit toutes les conqutes qui ont t faites sur elle.
Bastiat n'et sans doute pas t l'objet de ces attaques
injustifies ou excessives, s'il n'avait eu de ces maladroits

27. Harmonies conomiques, chap. XIII: Le mal, uvres compltes,


t. VI, p. 640-641.
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 267

amis dont un humoriste qui n'tait point un sot deman-


dait au ciel de le prserver plutt que de ses ennemis.
Par une tradition encore florissante, l'tude critique des
uvres de Bastiat a t, pour une certaine cole, prtexte
l'talage d'une dvotion superstitieuse et qui, pour avoir
quelque chose de touchant, n'est pas exempte de navet.
Combinant les genres suranns de l'loge, de l'oraison
funbre et du pangyrique, on crit des livres pour nous
faire non seulement admirer mais encore aimer Bastiat
et pour nous apprendre par son exemple ce que doit tre
un vritable libral . Semblable cet empereur romain
qui se sentait devenir dieu, Bastiat devient un tre irrel et
lgendaire qui quoi qu'il fasse, quoi qu'il projette ne se
passionne que pour le beau, le bien, le vrai et qui crase
l'humanit de sa perfection. Sa parole est la vrit qui
s'expose ou se commente, mais ne se critique point 28 Un
pareil tat d'esprit est fait pour surprendre; aussi bien ne
se comprend-il que si on le rattache une dviation sin-
gulire du libralisme dont il nous faut en quelques mots
prciser la nature.

IV. Les disciples de Bastiat

Par ses qualits au moins autant que par ses dfauts,


Bastiat semblait prdestin n'tre point un chef d'cole;
par ses qualits, cause de leur caractre essentielle-
ment personnel et parce que nul ne pouvait se proposer
de les imiter sans s'exposer forcer son talent; par ses
dfauts, c'est--dire par l'imprcision de sa doctrine dont
la trompeuse simplicit n'apportait bien souvent qu'une
solution apparente et illusoire aux problmes sociaux

28. Ces citations sont extraites de l'ouvrage de M. P. Ronce, Frd-


ric Bastiat, sa vie, son uvre (Paris, Guillaumin, 1905). Cet ouvrage a t
publi l'occasion d'un concours institu sur ce sujet par l'Acadmie des
Sciences morales et politiques, et il rpondait apparemment aux inten-
tions de la savante assemble, puisqu'elle lui a dcern le prix.
268 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

contemporains. Il avait, grce son seul bon sens, mer-


veilleusement rempli le personnage d'adversaire militant
du protectionnisme et de certaines manifestations de l'es-
prit socialiste, mais, avec ce personnage, son rle cessait.
Cependant toute l'cole franaise, ou plus exactement une
certaine cole d'conomistes franais, se rclame de lui.
Il tait invitable que, ne pouvant lui ressembler par les
bons cts, elle exagrt les autres. Le libralisme a pris
avec elle un caractre orthodoxe qui l'a peut-tre plus dis-
crdit comme doctrine scientifique que les pires attaques
de ses adversaires.
Il y aurait un rapprochement curieux tablir entre
l'cole physiocratique et l'cole librale franaise, c'est--
dire sans qu'il soit utile de procder une numration
incomplte ou fastidieuse, la runion des conomistes
contemporains ou successeurs de Bastiat qui, n'tant ni
protectionnistes, ni socialistes, ni socialistes d'tat, ni
sociologues, ni solidaristes, ni disciples de Le Play, ni par-
tisans de la mthode historique ni de la mthode math-
matique, font profession de dfendre la concurrence et le
laisser-faire et passent communment, auprs du public,
pour reprsenter en France l'conomie politique en gn-
ral et le libralisme en particulier. Dans l'une et l'autre de
ces coles on trouverait la mme intensit de conviction,
la mme impatience supporter la contradiction, la mme
discipline, les mmes procds d'exposition dans des jour-
naux spciaux, la rdaction soigneusement expurge, et
jusqu' la mme prtention se rserver exclusivement
le nom d'conomistes . Ce qui se conoit aisment
au milieu du XVIIIe sicle, se conoit moins bien dans la
seconde moiti du XIXe et mme au dbut du xxe, en des
temps o la mthode scientifique s'est notablement amen-
de. Cette survivance du pass, qui n'est pas un des piso-
des les moins curieux de l'histoire de la science franaise, a
paru autoriser certains auteurs employer, pour dsigner
le libralisme contemporain en France, l'pithte d'ortho-
doxe. Il y a, dans cette qualification, un peu de cette criti-
que errone dont l'individualisme a t si souvent victime
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 269

et qu'explique suffisamment son opposition constante au


socialisme triomphant, mais il y a quelque chose de plus
et qu'il est d'autant plus ncessaire d'analyser et de com-
prendre que l'on croit la vitalit de l'ide individualiste
et que l'on souffre plus impatiemment l'impopularit qui
l'atteint. L'analyse, vrai dire, est difficile, car elle porte
moins sur des principes prcis - le libralisme contempo-
rain n'a pas innov mais continu, sa manire, une tra-
dition - que sur la faon de les dfendre. On a dit, assez
justement, que la faon de donner vaut mieux que ce qu'on
donne. Il y a de mme une faon de dire, mme les choses
vraies, qui contribue les faire accepter ou repousser.
Si l'on analyse l'ide d'orthodoxie, on y aperoit deux
lments essentiels: la certitude d'une part, l'exclusivisme
de l'autre. L'orthodoxe adhre sans rserve des princi-
pes qu'une autorit infaillible a dfinis. Il les tient pour
soustraits la critique et lorsqu'il les rpand autour de lui,
comme son devoir l'y oblige, il leur donne tout naturelle-
ment la forme d'un catchisme. Par le fait mme, il consi-
dre comme hrtiques et rprouvs ceux qui pensent
autrement que lui; il n'examine pas et ne doit pas exami-
ner leurs affirmations. Il les confronte simplement avec ce
qu'il sait tre la Vrit et en conclut suivant les cas qu'elles
sont vraies ou qu'elles sont fausses. ceux qui partagent
sa conviction, il se sent uni par les liens troits la fois
spirituels et temporels qui constituent la communion des
fidles. Aux autres, il oppose la barrire inbranlable de sa
certitude et il tche de les convertir soit par la persuasion,
soit par la rude critique qui est la marque d'une affection
profitable.
Les libraux franais ont cette certitude: depuis J.-B. Say,
ils ont refait plus d'une fois, sous des formes diverses et
avec moins de prudence que lui, le Catchisme d'conomie
politique 29, renvoy leurs adversaires la lecture de Bastiat

29. J.-B. Say, Catchisme d'conomie politique ou Instruction familire qui


montre de quelle faon les richesses sont produites, distribues et consommes
dans la socit, 2 d., Paris, 1821.
270 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

comme au texte sacr du nouvel vangile conomique, et


condens leur credo dans le principe de la concurrence
trop grand, trop lev, trop saint ... pour qu'il soit nces-
saire de le dfendre 30 . Dans le formidable mouvement
d'ides qui a, au XIXe sicle, mis en question tous les prin-
cipes, branl tous les dogmes, oblig rviser toutes les
mthodes et rajeuni toutes les sciences, eux seuls sont res-
ts immuables, affirmant leur foi des auditeurs de plus
en plus rares, prts la crier mme dans le dsert, s'il faut
payer par ce retour des choses l'inconcevable fortune de
demeurer immobiles dans l'universelle mobilit. Tandis
que le soudain avnement du peuple la souverainet
dchanait ses plaintes de plus en plus imprieuses, que,
pour rpondre ses aspirations tantt lgitimes, tantt
extravagantes, les thories sociales se diversifiaient cha-
que jour, ils ont continu, suivant le conseil de Candide,
cultiver leur jardin et, comme Pangloss, clbrer les
bienfaits de l'ordre naturel. Les lois fcheuses de la popu-
lation et de la rente avaient perdu, grce Carey et Bastiat,
leur caractre de lois inexorables; ils n'ont donc vu qu'har-
monie dans un monde o baisse l'intrt, o haussent
les salaires et o les conditions s'galisent. Le caractre
dmocratique de la France contemporaine qui l'a si pro-
fondment transforme, n'a pas retenu leur attention; ils
n'ont pas senti l'irrsistible puissance qui allait emporter
les dfenseurs de l'ordre tabli si, au lieu de canaliser cette
force, d'adapter ses exigences aux lois conomiques, de
lui faire distinguer ce qui est possible de ce qui est uto-
pique, ils se bornaient la mconnatre. Au temps mme
o Stuart Mill pntrait hardiment dans le camp socialiste
et en sortait plus tolrant et mieux instruit des ncessits
nouvelles, Louis Reybaud, interprte de la pense com-
mune des libraux franais, lui reprochait de chercher se
faire couter par une concession faite aux proccupations
d'une poque et par une bienveillance excessive pour

30. Ch. Coquelin: Article Concurrence , dans le Dictionnaire de


l'conomie politique de Coquelin et Guillaumin, t. 1, p. 450, col. 1.
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 271

des rves odieux ou ridicules. La tche de l'conomie


politique, ajoutait-il, est aujourd'hui remplie ou peu s'en
faut. On ne saurait gure y ajouter que des controverses
dpourvues d'intrt ou des dviations redoutables 31
Un tel jeu n'allait pas sans quelques srieux dangers;
le plus grave s'est dj ralis, puisque l'cole franaise
a perdu contact avec le milieu extrieur, qu'elle n'a plus
sur lui aucune action, que l'volution conomique de la
France se fait sans elle et contre elle et qu'il est permis de
dire, en songeant la place qu'elle occupe officiellement
dans la vie nationale et au peu d'influence qu'elle exerce,
que si elle se fait encore couter, elle ne se fait plus enten-
dre. Cependant, plus heureux que Cassandre qui, comme
eux, s'adressait un public indiffrent, les libraux fran-
ais, par le fait mme qu'ils sont une cole, peuvent parler
entre eux et s'couter les uns les autres. Ils ne s'en font pas
faute et c'est dans cette petite glise, dans cette secte
comme on disait au temps des physiocrates, intressante
d'ailleurs plus d'un titre et o les hommes de valeur ne
font pas faute, que s'est constitu le type lgendaire du
vritable libral dont on nous a dj montr en Bastiat
le type accompli, mais dont les tonnantes perfections
ont t mises en lumire pour chacun des classiques par
la Collection des grands conomistes. tre libral, c'est--dire
avoir l'esprit juste, est devenu en quelque sorte une vertu
civique et atteste dans le cours ordinaire de l'existence
un ensemble de qualits qui mritent de prime abord la
sympathie; et, vrai dire, aucun titre n'est plus logieux,
puisque le terme de libral, employ par les orthodoxes
dans un sens symbolique et mystrieux, enferme toutes
les liberts, hormis toutefois celle de n'tre pas libral.
Le libralisme orthodoxe, en effet, n'a pas seulement de
l'orthodoxie le privilge de la certitude absolue et immua-
ble, il en a aussi l'exclusivisme et il prtend tre une glise
hors de laquelle il n'y a point de salut. C'est mme ce

31. Louis Reybaud, conomistes modernes, Paris, Michel Lvy, 1862,


p 302-303.
272 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

seul titre que cette dformation et ce rtrcissement, si l'on


peut dire, du libralisme en France peuvent tre dange-
reux. M. Ch. Gide 32 a signal jadis les circonstances qui
ont permis cette tendance de natre et de se dvelopper
en notre pays plus facilement qu'ailleurs. L'enseignement
suprieur, cr par Napolon, ne comportait que quatre
Facults: Droit, Mdecine, Lettres, Sciences, et par cons-
quent ne faisait pas de place aux sciences nouvelles telles
que l'archologie, la pdagogie, la statistique ou l' co-
nomie politique. Cette dernire ne fit l'objet que d'un
enseignement dcoratif, donn au Coll~e de France, ou
purement professionnel et pratique l'Ecole des Mines,
des Ponts et Chausses, des Arts et Mtiers et des Hautes
tudes commerciales, mais non pas d'un enseignement
universitaire, donn dans les facults, dans ces salles pro-
fessorales dont on a stigmatis l'air mphitique 33 ,sans
toutefois apprcier comme il convient la formation scienti-
fique qui en conditionne l'accs et l'esprit de tolrance qui
traduit cette formation. Les conomistes franais ont donc
t des hommes d'tat, des financiers, des journalistes,
des philanthropes, mais non des professeurs, puisqu'il fal-
lut attendre jusqu'en 1878 pour qu'une chaire d'conomie
politique, sans examen, ft cre la Facult de droit de
Paris. Cet tat de choses a eu des inconvnients. L'tude
des phnomnes conomiques, parce qu'elle rpond un
besoin vident et constant, jouit dans l'opinion publique,
la diffrence de toutes les autres sciences, de cette dange-
reuse prrogative de pouvoir tre entreprise par quiconque
en prouve le dsir et sans aucune prparation spciale.
De mme qu'elle attire encore un certain nombre de phi-
losophes ou d'historiens, pourvus d'une solide culture
gnrale, mais non d'une culture conomique proprement
dite, et insuffisamment protgs contre la sduction du

32. Ch. Gide, The economie schools ... in France, Political Science Qua-
terly, New York, 1890, vol. V, p. 603-635.
33. P. Leroy-Beaulieu, Trait thorique et pratique d'conomie politique
(Prface de la 1re dition).
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 273

rationalisme socialiste, d'autres, et ce sont prcisment


les conomistes , ont t d'excellents spcialistes en
matire financire, ou statistique, ou douanire, des pol-
mistes auxquels s'est transmise une partie de l'ardeur qui
animait Bastiat, mais l'insuffisance de leur culture gn-
rale, de leur esprit scientifique ou philosophique a donn
la thse librale qu'ils font profession de dfendre un
caractre profondment diffrent de celui que lui avait
donn Stuart Mill. Ces conomistes qui, d'ailleurs, ont
fait montre de qualits prcieuses, ont eu seulement le
tort d'exercer une sorte de dictature sur les manifestations
de la pense conomique et d'tre investis, par le hasard
des circonstances, de la lourde tche de reprsenter eux
seuls le libralisme en France. En stratgistes habiles ils
occupent les sommets, si bien que leur petit nombre fait
illusion: l'individualisme anglo-saxon ne peut, en France,
obtenir droit de cit qu'en acceptant la forme plus rigide
et plus troite du libralisme franais qui, perdu par le
monopole que condamnent partout ailleurs ses dfen-
seurs, ayant assur sa reprsentation officielle, son ensei-
gnement sotrique, sa diffusion exotrique et ferm sa
porte aux hrtiques, meurt en paix, entour, d'honneurs
et d'indiffrence.
Mais il ne veut pas mourir et il accuse de cette indif-
frence l'inintelligence du public et de ses ducateurs, et
quelquefois leur malhonntet. la catgorie des vrita-
bles libraux l'esprit juste, s'oppose tout naturellement
la catgorie des esprits faux , peu prs comme nous
distinguons du commun, en un autre domaine, les gens
bien-pensants, voulant dsigner par cette expression sin-
gulire les gens qui pensent comme nous. Esprits faux tous
les socialistes; ds 1848, les libraux ont proclam la mort
du socialisme et dclar que parler de lui c'tait prononcer
une oraison funbre 34 Esprits faux tous les protectionnis-
tes, quelles que soient les garanties qu'ils offrent de leur

34. Louis Reybaud, Article Socialistes, socialisme, dans le Diction-


naire de l'conomie politique de Coquelin et Guillaumin, t. Il, p. 629, col. 2.
274 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

comptence et de leur bonne foi. Esprits faux les libraux


comme Stuart Mill, qui rpugnent par habitude d'esprit
naturelle ou acquise accepter la discipline orthodoxe. Le
malheur est que le nombre des esprits faux s'accrot au
point de submerger peu peu la phalange intrpide des
vritables libraux. Mais qu'importe? Il y a quelque dou-
ceur et quelque gloire se faire le champion d'une cause
perdue: Victrix causa diis placuit, sed vicia Catoni .
Cette dfaite du libralisme orthodoxe entrane-t-elle
avec elle la dfaite de l'individualisme? Ce serait admettre
que les mchants vers d'un pote peuvent tuer la posie ou
les harmonies douteuses d'un mauvais musicien la musi-
que. L'cole librale franaise, si elle n'a rien ajout au sys-
tme individualiste, ne lui a non plus rien fait perdre de
ses qualits propres. Elle l'a seulement rendu impopulaire
par ses procds d'exposition, qui sont chose contingente
et ngligeable dans l'volution de la pense individualiste.
C'est donc en dehors des conomistes et des vri-
tables libraux que nous suivrons cette volution, car
avec eux l'individualisme n'est plus susceptible d'voluer.
Peut-tre leur tour d'ivoire est-elle l'asile de la vrit, mais,
en tout cas, les ides ont continu leur marche incessante
et elle n'apparat plus que comme la silhouette fugitive qui
reprsente l'horizon l'escale que le navigateur a quitte
sans esprit de retour et qui s'efface peu peu.
J'ai lu jadis, dans je ne sais quel auteur, l'histoire d'une
trs vieille dame, vivant dans un trs vieux chteau, et qui
avait travers les poques les plus troubles de notre his-
toire - la Rvolution de 89, l'Empire, la Restauration, les
Trois Glorieuses et la Rvolution de 48 - sans perdre la
candeur de son me d'enfant: elle attendait avec confiance
le retour prochain de la branche lgitime. Quelques inti-
mes seuls la venaient frquenter et l'entouraient de vn-
ration. Elle les recevait avec une incomparable dignit et
les entretenait de propos archaques et singuliers: ayant
simplement ray de notre histoire le souvenir des mauvais
jours et des usurpateurs, elle leur disait avec une grce
charmante des choses qui avaient t profondment vraies
BASTIAT ET SES SUCCESSEURS 275

sous Louis XV. Sa raison n'tait pas affaiblie, elle tait sim-
plement d'un autre ge et elle appliquait avec une logique
parfaite les principes des honntes gens d'autrefois. Elle
tait la fragile survivance du pass et elle se prparait
mourir elle-mme, sans avoir daign comprendre le pr-
sent. Je ne sais pourquoi son souvenir me hante quand je
considre l'cole orthodoxe.
Chapitre IV

La conjonction du libralisme conomique


et du libralisme politique:
les thoriciens de la dmocratie librale

En proposant une dfinition de la libert, Dunoyer


l'avait considre dans son essence philosophique et
dans son unit abstraite; dans ses applications concrtes
la notion de libert est une notion complexe, enfermant
des ralits diverses et qu'il est ncessaire de dissocier en
deux domaines, celui de la libert conomique et celui de
la libert politique. Il est possible, en effet, de discerner
au cours de l'volution des doctrines librales trois pha-
ses dans lesquelles ces deux liberts sont l'une avec l'autre
dans des rapports diffrents: dans une premire phase,
la libert conomique est revendique l'exclusion de la
libert politique. Dans une seconde, les deux formes de la
libert sont intimement unies. Dans la troisime, la libert
politique est conserve, tandis que la libert conomique
subit de multiples atteintes.
Nous avons termin l'tude de la premire de ces
phases. Nous avons vu Quesnay et Mercier de la Rivire
faire la thorie de l'absolutisme politique sous le nom de
despotisme clair . L'unit et l'vidence de l'ordre
naturel appellent un interprte unique, plus susceptible
qu'une collectivit de comprendre les lois naturelles. Son
ducation personnelle sera plus aisment complte que
278 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

l'ducation de tout le peuple et nous savons en effet par


notre exprience des socits dmocratiques, combien
cette instruction publique exige de temps, d'efforts et d'in-
lassable persvrance. Nous avons vu d'autre part les lib-
raux anglais professer communment l' indiffrentisme
politique et se dsintresser de la forme de l'tat, rduit
par eux, comme par Dunoyer, la fonction entendue en
un sens plus ou moins large de producteur de scurit.
La seule question importante, c'est que l'tat soit assez
stable, assez fort et assez prudent pour remplir son rle
spcial et n'en pas sortir 1
Dans la seconde phase, marque par l'avnement du
gouvernement dmocratique, des inquitudes nouvelles
naissent chez les libraux. La masse lectorale brusque-
ment investie de la souverainet n'est pas duque. Quel
usage fera chaque citoyen de la parcelle d'autorit qu'il
dtient? Si la libert de l'individu a t restreinte jadis par
la volont rflchie du souverain, de quels dangers n'est
pas menace cette libert, maintenant que ce souverain
est une foule aveugle, dont aucun frein ne peut modrer
les passions ni temprer les audaces? Un nouveau despo-
tisme plus dangereux que l'ancien, celui des majorits et
de l'tat moderne, dans lequel se sont concentrs tous les
pouvoirs, est redouter. La libert conomique dpend
maintenant des liberts politiques, et, suivant la forte
parole de Prvost-Paradol, l'indpendance civile sans
la libert politique n'est qu'un toit de roseau, incapable
d'abriter les individus contre la tempte 2 . La notion de
libert prend ds lors toute son ampleur. Ses dfenseurs la
revendiqueront avec J. Simon dans la socit domestique,
dans la socit politique et dans la socit religieuse, sans

1. Tenant trs peu, dit Bastiat, et croyant encore moins aux for-
mes politiques, irai-je consumer mes efforts et dclamer contre la Rpu-
blique et la monarchie? Conspirer pour changer des institutions que je
regarde comme sans importance? (Lettres d'un habitant des Landes, 1877,
publies par Mm Chevreuse p. 56.)
2. Prvost-Paradol, La France nouvelle, liv. 1, chap. V.
LES THORICIENS DE LA DMOCRATIE LIBRALE 279

faire de distinction entre ses applications. B. Constant,


aprs s'tre fait comme il le dit le matre d'cole de la
libert, pourra dire au terme de sa carrire: J'ai dfendu
quarante ans le mme principe: libert en tout, en religion,
en philosophie, en littrature, en industrie, en politique; et
par libert j'entends le triomphe de l'individualit, tant sur
l'autorit qui voudrait gouverner par le despotisme que
sur les masses qui rclament le droit d'asservir la minorit
la majorit 3 .C'est donc la libert sous toutes ses formes
que la France nouvelle doit respecter.
Puis vient la troisime phase dans laquelle nous
vivons. Par le jeu mme du gouvernement dmocratique,
quelques-uns des prils que pressentait l'admirable clair-
voyance des libraux du Second Empire se sont raliss.
Il a fallu donner la masse lectorale mal instruite les
satisfactions qu'elle exigeait imprieusement. L'tat s'est
fait le protecteur de certains groupes d'individus, mais on
a prtendu combiner cette protection conomique avec
la libert politique. Les partis politiques se sont consti-
tus sur d'autres questions que les liberts conomiques.
Aucun d'eux ne se donne comme le dfenseur de ces der-
nires; tous prtendent sauvegarder les liberts politiques
dont nous voulons conserver l'apparence dfaut de la
ralit 4
La priode pendant laquelle la pense individualiste
associe le libralisme politique au libralisme conomique

3. Mlanges de littrature et de politique, 1829, Prface.


4. Au mois de janvier 1907, M. Henri Brisson, rlu prsident de
la Chambre des dputs, disait, en prenant possession du fauteuil prsi-
dentiel o l'avait prcd le doyen d'ge: Remercions surtout ce dernier
d'avoir fait sonner si haut et si firement le mot de Libert! Il a constat,
non sans finesse, que ce mot n'est pas entendu de la mme faon par tout
le monde. Mais n'est-il pas excellent que tout le monde se rclame de la
libert? La Rpublique, ce point de vue, ne peut-elle pas tre justement
fire? De quelque ct de l'activit politique que l'on se tourne, libert de
discussion parlementaire, libert de la presse, libert de runion, libert
d'association, n'est-ce pas par les lois de la troisime Rpublique que
toutes ces liberts ont t donnes la France, et cette manire pratique
n'est-elle pas la meilleure faon d'entendre la libert?
280 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

s'tend de la Restauration la chute du Second Empire.


Durant ces cinquante annes l'individualisme offre notre
examen une si merveilleuse runion de grands esprits et
de grandes uvres qu'il faudrait dsesprer d'en conden-
ser en quelques pages les ides essentielles, si l'unit de
leurs conceptions ne faisait elle-mme ressortir l'ordre
spontan d'une pense remarquablement cohrente et
logique dans ses diverses expressions. Deux thories ma-
tresses permettent de grouper les auteurs de ce temps. Les
uns examinent les conditions d'existence et l'avenir de la
libert dans une socit dmocratique; ils sont les thori-
ciens de la dmocratie librale. Les autres s'attachent aux
droits de l'individu; ils sont les thoriciens des liberts
individuelles et de la dcentralisation 5

1. Socit dmocratique
et gouvernement dmocratique

Dans la dmocratie en gnral, il convient de distin-


guer deux lments: la socit dmocratique et le gouver-
nement dmocratique.
La socit dmocratique prcde le gouvernement
dmocratique. Une lente volution conduit ncessaire-
ment vers elle et il faut remonter pour en dcouvrir l' ori-
gine l'origine mme du groupement social. C'est l, dit
A; de Tocqueville, le fait le plus continu, le plus ancien,
le plus permanent que l'on connaisse dans l'histoire 6 .
Considrons la France d'il y a sept cents ans: un petit

5. J'utiliserai surtout pour les dveloppements qui suivent les


ouvrages fondamentaux d'Alexis de Tocqueville: De la dmocratie en
Amrique, 4 vols. in-8, Paris, Ch. Gasselin, t. I et Il, 1835, t. III et IV,
1840 et de Prvost-Paradol, La France nouvelle, ge d., Paris, M. Lvy,
1868. Consulter, en outre: E. Faguet, Politiques et moralistes du XIXe si-
cle (3e srie. Socit franaise d'imprimerie et de librairie): Tocqueville,
p. 65-114. E. d'Eichthal, A. de Tocqueville et la Dmocratie librale, Paris,
Calmann Lvy, 1897.
6. De la dmocratie en Amrique, t. I, Introduction, p. II.
LES THORICIENS DE LA DMOCRATIE LIBRALE 281

nombre de familles possdent la terre et gouvernent ses


habitants. Le droit de commander dcoule de la proprit
foncire. Mais bientt le clerg conquiert une part du pou-
voir politique. Ouvrant ses rangs tous, il permet au serf
devenu prtre de prendre place au milieu des nobles. Puis
le besoin de lois civiles oblige lever au mme rang la
classe des lgistes. Lorsque les relations commerciales
s'tendent et que les grandes entreprises apparaissent,
l'influence de l'argent sur les affaires de l'tat met en hon-
neur la richesse mobilire et les ngociants ou financiers
qui la possdent. Enfin le got des lettres et des arts fait
sortir du commun les savants et les lettrs.
Le progrs s'accompagne donc d'un constant nivelle-
ment des conditions sociales, et ce nivellement est favoris,
non seulement par les croisades et les guerres qui dciment
les nobles et divisent leurs terres, par l'affranchissement
des communes qui fait rgner la libert dmocratique au
sein de la monarchie fodale, mais aussi par les grandes
inventions telles que celle des armes feu, celle de l'im-
primerie, celle de la poste, ou encore par les grands mou-
vements de la pense, comme le protestantisme. chaque
tape, le noble baisse sur l'chelle sociale et le roturier s'y
lve. Le dveloppement graduel de l'galit des condi-
tions est un fait universel, durable, suprieur la volont
humaine; lutter contre lui est inutile.
Or la socit peut tre dmocratique, c'est--dire gali-
se, sans tre pour cela en possession d'un gouvernement
dmocratique. La socit franaise est une socit dmo-
cratique depuis 1789; elle n'a un gouvernement dmo-
cratique qu'en 1848, lors de l'tablissement du suffrage
universel. Toutefois une tendance invitable pousse les
socits dmocratiques prendre cette forme de gouver-
nement et Prvost-Paradai en dfinit la raison 7 l' ori-
gine, les ingalits de droit ne font que sanctionner les
ingalits de fait; puis entre les classes infrieures et l' aris-
tocratie apparat une classe d'hommes au-dessus du corn-

7. La France nouvelle, liv. 1, chap. II et suivants.


282 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

mun, plus capables, plus entreprenants et plus cultivs,


qui s'appuient sur les intrts et les passions populaires
pour faire brche l'aristocratie et introduire l'galit dans
les institutions. Cette lutte peut revtir diverses formes.
Tantt, comme Rome entre patriciens et plbiens, elle
se poursuit ciel ouvert; elle se prolonge longtemps sans
pril pour l'tat et devient mme la source de sa grandeur.
Tantt, comme en France, elle se poursuit dans l'ombre et
pendant longtemps elle ne se traduit par aucun rsultat
apparent. Puis brusquement la socit aristocratique sour-
dement mine s'effondre, mettant en pril l'existence de
la nation. Tantt enfin, comme en Angleterre, l' aristocra-
tie multiplie les concessions et embrasse avec ardeur les
intrts populaires; elle s'adjoint tout ce qui s'lve ct
d'elle, elle rserve la classe moyenne des compensations
diverses, fortune, libert, participation au pouvoir. Le cou-
rant vers la dmocratie est alors si rgulier et si doux qu'il
est presque insensible.
Il est ais de confirmer par l'exemple de la France l' vo-
lution ncessaire de la socit dmocratique vers un gou-
vernement de mme nature. La Rvolution a renvers de
fond en comble l'uvre de l'Ancien Rgime. Bonaparte,
rendant la libert l'hommage du despotisme, s'est donn
comme un dmocrate investi du pouvoir imprial. La
Restauration n'a pas os revenir l'ancien tat de choses et
la Charte de 1814 a consacr les principes de 89, sans par-
venir concilier le libralisme des institutions modernes
avec son attachement aux traditions monarchiques. Mais
ds lors les vnements se prcipitent. En 1814, il existe
88 000 lecteurs, payant un cens lectoral de 300 francs de
contributions directes et qui doivent tre gs de trente ans
au moins. Aprs 1830, il en existe 250 000, payant un cens
lectoral de 200 francs et gs seulement de vingt-cinq ans.
En 1848, ils sont plus de 9 millions: le suffrage est univer-
sel et direct, les lecteurs jouissent de leur droit vingt et
un ans, aprs six mois de rsidence. Le mandat gratuit dis-
parat: les lus touchent 25 francs par jour, en attendant de
faire mieux. Tous les citoyens peuvent donc tre lecteurs
LES THORICIENS DE LA DMOCRATIE LIBRALE 283

et lus. En 1849, une raction se dessine et la loi du 31 mai


1850 exige trois ans de domicile, enlve le droit de suf-
frage tous les citoyens condamns pour dlit politique et
supprime 3 millions d'lecteurs. Il n'en faut pas plus pour
qu'au lendemain du coup d'tat, Louis-Napolon puisse
prtendre n'tre sorti de la lgalit que pour rentrer dans
le droit et continue se donner comme le dfenseur de la
dmocratie pendant toute la dure de l'Empire. Le dcret
du 2 fvrier 1852 rtablit le suffrage universel pour les
citoyens gs de vingt et un ans, jouissant de leurs droits
politiques et ayant six mois de rsidence. Maintenues en
1875 et 1884, ces conditions permettent de voter plus de
10 millions d'lecteurs.
Une telle transformation est donc bien, comme l'a
compris de Tocqueville ds 1835, invitable et irrvocable.
Ds qu'on touche au cens lectoral il disparat 8 chaque
concession les exigences de la dmocratie augmentent,
l'ambition de ceux qui sont au-dessous du cens s'irrite.
On verrait plutt, dit Prvost-Paradol, un fleuve remon-
ter vers sa source qu'on ne verrait une socit dmocrati-
que refluer vers l'aristocratie 9
Apprcier cette transformation est superflu dans la
mesure mme o elle est invitable. Elle est un fait et il
suffit de la constater, ce qui ne veut pas dire la dplorer.
Si nous comprenons l'volution dmocratique et si nous
nous y adaptons, nous pouvons en retirer des avantages
certains. La dmocratie accrot la libert: elle transforme
les sujets en citoyens, et a pour eux une valeur ducative.
Elle est conservatrice, parce qu'elle diminue l'opposition
des classes sociales en les galisant et, de fait, depuis plus
de cinquante ans, nous n'avons pas connu en France de
rvolution. Elle est pacifique enfin parce qu'elle redoute
les changements profonds qu'apporte une guerre l'tat
social, et de cette qualit encore notre histoire contempo-
raine fournit de nombreuses preuves. Mais, pour que la

8. De la dmocratie en Amrique, t. 1, chap. IV, p. 64.


9. La France nouvelle, liv. 1, chap. Il, p. 17.
284 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

dmocratie procure ces avantages, il faut qu'elle soit ta-


blie chez un peuple assez moral et assez clair pour faire
bon usage de sa souverainet. La France est-elle dans ce
cas! A. de Tocqueville n'en est pas convaincu et ne dissi-
mule pas ses inquitudes: Je vois, dit-il, de grands prils
qu'il est possible de conjurer, de grands maux qu'on peut
viter ou restreindre et je m'affermis de plus en plus dans
cette croyance que, pour tre honntes et prospres, il suffit
encore aux nations dmocratiques de le vouloir 10 Et, ds
les premires pages de sa Dmocratie en Amrique, il a dit:
Il faut une science politique nouvelle un monde nou-
veau 11 . Telle est la pense matresse du libralisme poli-
tique: il faut duquer la France nouvelle. Les conditions
morales d'une socit dmocratique se rsument toutes
dans un mot: l'ducation 12 , crit Vacherot. Et Guizot dit
de mme: La dmocratie est un fait qu'il faut accepter,
soit qu'il plaise ou dplaise, qu'il enflamme ou qu'il pou-
vante. Ne pouvant le supprimer, il faut le contenir et le
rgler, car s'il n'est contenu et rgl il ruinera la civilisation
et fera la honte comme le malheur de l'humanit 13
C'est donc cette tche d'ducateurs que vont s'adon-
ner les libraux, et leur premier soin sera, en analysant les
caractres essentiels de la socit dmocratique, de mon-
trer les prils qui la menacent et qu'il faut, tout prix,
conjurer.
L'essence de la dmocratie, c'est l'galisation des
conditions. Or la passion de l'galit, comme toute pas-
sion, est envahissante. La haine du privilge, suivant la
juste remarque d'A. de Tocqueville, s'accrot mesure que
les privilges deviennent plus rares et moins grands 14

10. De la dmocratie en Amrique, t. IV, 4e partie, chap. VIII, p. 345.


11. De la dmocratie en Amrique, t. I, Introduction, p. IX.
12. Vacherot, De la dmocratie (2e d., Bruxelles, 1860), liv. I, chap. III,
1.
13. Guizot, De la dmocratie en France, janvier 1849 (Paris, Masson,
1849), chap. VI, p. 123-124.
14. Tocqueville, De la dmocratie en Amrique, t. IV, 4e partie, chap. III,
p. 268-269.
LES THORICIENS DE LA DMOCRATIE LIBRALE 285

L'ingalit est assez aisment admise lorsque toutes les


conditions sont ingales, mais, dans l'uniformit gnrale,
la plus petite dissemblance devient choquante. Mandeville
et Hume ont constat et expliqu comment l'amour de
l'galit crot avec l'galit elle-mme: en le satisfaisant on
le dveloppe.
Or cette passion revt deux formes distinctes : tantt
elle est mle et lgitime et excite les hommes vouloir tre
forts et estims, en mritant cette estime et en travaillant
acqurir cette force; tantt elle n'est qu'un got dprav
des faibles qui veulent attirer les forts leur niveau, en
sacrifiant s'ille faut la libert. Il faut donc duquer l'amour
de l'galit et dterminer les satisfactions que peut trouver
cette passion, dans le prsent et dans l'avenir prochain de
la France dmocratique.
La Rvolution a plac les individus dans un tat d'iso-
lement que ne comportait pas l'Ancien Rgime et auquel
A. de Tocqueville, usant d'un droit lgitime, mais tablis-
sant une confusion dangereuse avec la doctrine gnrale
dont nous retraons l'volution, donne le nom d'indi-
vidualisme 15 . Entendu dans cette acception spciale
et tout arbitraire, l' individualisme dsigne l'tat des
citoyens que la Rvolution a dgag des liens hirarchi-
ques existant dans la socit fodale. L'aristocratie avait
fait de tous les citoyens une longue chane qui remontait
du paysan au roi. Chacun d'eux avait donc au-dessus de
lui un protecteur et au-dessous de lui un homme prot-
ger, mais dont il pouvait rclamer le concours. Il se sentait
toujours li quelque chose d'extrieur lui; il pouvait
s'oublier lui-mme en tant qu'individu pour ne considrer
que la classe distincte dont il faisait partie. La dmocratie
a bris cette chane; elle a tendu et desserr le lien des
affections, en mme temps qu'elle confondait les classes
sociales. Dans cette confusion incessante de familles nou-
velles sortant du nant o d'autres rentrent, les individus
se sentent indiffrents et trangers les uns aux autres; ils

15. De la dmocratie en Amrique, t. Ill, 2e partie, chap. Il.


286 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

prennent l'habitude de se suffire eux-mmes et, par-


tant, de se considrer isolment. Il n'existe plus entre
eux aucune cohrence; les aristocrates dchus se regar-
dent comme des trangers, au sein d'une socit nouvelle
laquelle ils ne s'intressent pas; les parvenus sentent
l'instabilit de leur fortune et une inquitude secrte les
met en dfiance vis--vis de leurs anciens suprieurs.
Cet tat d' individualisme , c'est--dire d'isolement,
est corrig par l'association. Tandis que dans la socit
aristocratique les citoyens riches et puissants se trouvaient
naturellement former des associations et pouvaient ex-
cuter eux seuls de grandes entreprises, dans une dmo-
cratie les citoyens indpendants mais faibles doivent
apprendre s'aider librement. Le temps approche, dit
de Tocqueville, o l'homme sera de moins en moins en
tat de produire par lui seulles choses les plus communes
et les plus ncessaires la vie 16 Les associations doivent
donc se multiplier.
Ces associations se heurtent des difficults: il leur
faut, en effet, grouper un grand nombre d'adhrents qui
ne se connaissent pas. Cependant elles doivent se consti-
tuer librement. Faire intervenir l'tat en cette matire, c'est,
comme partout ailleurs ds qu'il sort de la sphre politi-
que, faire rgner la tyrannie, non pas cruelle ni sauvage
mais tracassire et minutieuse, et se condamner l'immo-
bilisme. Un lien troit et un rapport ncessaire existent
pour de Tocqueville entre la libert et l'industrie; en outre
l'association libre produit seule un effet ducateur sur les
individus: le cur ne s'agrandit et l'esprit humain ne
se dveloppe que par l'action rciproque des hommes les
uns sur les autres .
Mais, si ces associations indispensables la production
conomique moderne se constituent sous la seule action de
la ncessit mme des choses, une difficult nouvelle appa-
rat: c'est qu'elles risquent de porter atteinte l'galit et
que l'on peut voir l'aristocratie sortir de l'industrie .

16. De la dmocratie en Amrique, t. III, 2 e partie, chap. V, p 218.


LES THORICIENS DE LA DMOCRATIE LffiRALE 287

C'est une ide assez frquemment exprime vers 1830, au


moment ou le machinisme a dtermin chez les ouvriers
les pires souffrances, que la division du travail abrutit
l'ouvrier 17 Reprenant cette ide, de Tocqueville met en
balance le rle de plus en plus vaste qui revient l' entrepre-
neur. Le matre et l'ouvrier diffrent chaque jour davantage
et le second se trouve, dans la dmocratie contemporaine
comme au temps o A. Smith faisait la mme remarque, en
tat de dpendance de fait vis--vis du premier. Ainsi se
pose l'antinomie d'une socit o l'galisation va croissant,
mais o l'industrie fait renatre l'ingalit. Nous savons
aujourd'hui combien cette contradiction apparente est peu
conforme la ralit des choses; les ouvriers ont vu leur
condition s'amliorer et se rapprocher de celle des matres
par l'effet d'une volution continue dont on apprcie diff-
remment la rapidit mais dont nul ne conteste la ralit. De
Tocqueville, auquel notre exprience fait dfaut, remarque
simplement que cette nouvelle classe de riches n'est pas
stable, que les ouvriers ne sont pas fixs perptuit dans
leur tat, qu'ils ne sont lis ni par habitude ni par devoir
de faon permanente un matre dtermin et qu'une aris-
tocratie ainsi constitue ne saurait avoir une grande prise
sur ceux qu'elle emploie 18 Quoi qu'il en soit, l'galisation
dmocratique peut se heurter des obstacles inattendus.
Elle n'est pas absolue, et il en rsulte pour la libert un
danger qu'il faut prvoir. Je pense que les peuples dmo-
cratiques ont un got naturel pour la libert; livrs eux-
mmes, ils la cherchent, ils l'aiment et ils ne voient qu'avec
douleur qu'on les en carte. Mais ils ont pour l'galit une
passion ardente, insatiable, ternelle, invincible; ils veulent
l'galit dans la libert et, s'ils ne peuvent l'obtenir, ils la

17. Cf. notamment les pages souvent cites de l'obscur acadmicien


P.-E. Lemontey, Influence morale de la division du travail considre sous le
rapport de la conservation du gouvernement et de la stabilit des institutions
sociales (uvres de P.-E. Lemontey, Paris, Sautelet, 1829, t. 1, p. 193-218);
J.-B. Say, Trait d'conomie politique, liv. 1, chap. VIII; Sismondi, Nouveaux
principes d'conomie politique, Paris, Delaunay, 1827, t. 1, chap. VII.
18. De la dmocratie en Amrique, t. III, 2 e partie, cha p. XX.
288 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

veulent encore dans l'esclavage. Ils souffriront la pauvret,


l'asservissement, la barbarie, mais ils ne souffriront pas
l'aristocratie 19 , dit de Tocqueville.
L'galit rendant les hommes indpendants, leur fai-
sant contracter l'habitude de ne suivre que leur volont,
les incline naturellement vers les institutions libres 20 La
libert est mme le correctif ncessaire de l'individua-
lisme dmocratique: le systme lectoral du gouverne-
ment dmocratique rapproche d'une manire permanente
une multitude de citoyens qui sans lui resteraient toujours
trangers les uns aux autres. Le souci de l'administration
communale et des affaires particulires du canton sont
beaucoup plus susceptibles que les affaires gnrales
de l'tat d'habituer les individus l'action commune et
concerte. La dcentralisation, par consquent, et les liber-
ts locales ramnent les hommes les uns vers les autres
et les forcent s'entraider. Beaucoup de gens en France
considrent l'galit des conditions comme un premier
mal et la libert politique comme un second ... Et moi, je dis
que pour combattre les maux que l'galit peut produire,
il n'y a qu'un remde efficace, c'est la libert politique 21 ,
affirme de Tocqueville. Ainsi, la dmocratie librale est le
triomphe de l'individualisme, tel que l'entend Stuart Mill,
puisqu'elle se fonde sur l'ducation et la valeur progres-
sive des individus, reposant l'une et l'autre sur la libert.

II. L'galit dmocratique et la libert

Essentiellement ncessaire une dmocratie, la libert


y est menace de deux prils : ou bien d'une raction
politique, amenant par un coup d'tat le rtablissement
du pouvoir absolu, ou bien d'une centralisation exces-
sive et d'une extension des fonctions de l'tat, nfastes

19. De la dmocratie en Amrique, t. III, 2 e partie, chap. I, p. 192.


20. Op. cit., t. IV, 4e partie, chap.l.
21. Op. cit., t. III, 2 e partie, chap. IV, p. 212.
LES THORICIENS DE LA DMOCRATIE LffiRALE 289

au dveloppement et la culture de l'individu. On peut


appeler le premier : le despotisme dmocratique et le
second: l'tatisme.
Le suffrage universel est un systme thoriquement
parfait, juste et non tyrannique. La puissance publique
vient de tous, peut tre incessamment reprise par tous et
n'est obtenue que de la seule persuasion. Cependant il
repose sur une fiction, comme tous les autres modes de
gouvernement. Le gouvernement monarchique, dit en
effet Prvost-Paradol 22, repose sur cette fiction que l'enfant
de telle famille sera capable de rgner; le gouvernement
aristocratique sur cette fiction qu'une classe dtermine
produit rgulirement une lite intellectuelle et politique;
le gouvernement dmocratique sur cette fiction que l' lec-
teur fera de son droit de vote un usage raisonnable. Or cet
usage raisonnable suppose la fois une certaine vertu et
des lumires; la majorit doit tre assez vertueuse pour
se refuser dpouiller injustement la minorit. Elle doit
tre assez claire pour choisir entre deux citoyens, dont
l'un sage et honnte n'affirme que ce qu'il sait et ne pro-
met que ce qu'il espre, tandis que l'autre, insens ou per-
vers, prodigue aux esprits simples les promesses les plus
draisonnables.
Si la ralit ne correspond pas cette fiction, et nous
savons qu'en fait la dmocratie n'a pas lev le niveau des
gouvernants, mais au contraire dlgu le pouvoir moins
ceux qu'elle sent rellement suprieurs qu'aux dclasss
ambitieux et intrigants 23, il en rsulte une tendance de la
dmocratie vers l'anarchie, reconnaissable au dgot crois-
sant qu'prouvent les honntes gens se mler des affai-
res publiques. La multitude abreuve de folles esprances
est tourne par ses flatteurs contre ceux qu'ils dtestent
ou redoutent. Le dsordre rgne dans l'tat; des affaires
publiques, il s'tend aux affaires prives et devient into-

22. La France nouvelle, liv. 1, chap. Ill.


23. Cf. Faguet, Le Libralisme, Socit franaise d'imprimerie et de
librairie, 1902, p. 84.
290 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

!rable. Ceux qui possdent se sentant menacs n'osent


pas repousser le pouvoir despotique qui s'offre rtablir
l'ordre et refrner les passions subversives. Les non pos-
sdants, entirement domins par l'amour du bien-tre,
affranchis des liens religieux et du sentiment du devoir,
supportant avec une impatiente colre ce qui reste d'in-
galit dans la socit, prfrent la tyrannie cette inga-
lit. L'heure du despotisme a sonn. Mais ce despotisme
conserve les apparences de la dmocratie 24 Auguste
maintient Rome des simulacres d'lection et des ombres
de magistratures. Respectueux en apparence des liberts
politiques, le nouveau despotisme brigue l'assentiment de
la multitude et il tche de satisfaire les aspirations popu-
laires, tantt par la gloire des armes, tantt par des rfor-
mes sociales et une rpartition plus gale de la richesse.
Puis il volue progressivement vers la tyrannie. D'abord
il sacrifie la libert politique, dont la masse se dsintresse
de plus en plus. Il porte ensuite quelques atteintes la
libert individuelle, dans la personne de ses adversaires
qu'il bannit ou qu'il envoie dans les rgions meurtrires.
Enfin il supprime cette galit mme laquelle on a tout
sacrifi. Ne faut-il pas rcompenser les hommes dvous
sa cause, tenir compte ses agents de leur fidlit, discer-
ner dans l'application des lois les amis ou les ennemis du
pouvoir? La fortune est une premire rcompense dcer-
ne par le despote; quelquefois la noblesse suit.
Mais le despotisme ne rsulte pas ncessairement d'un
coup d'tat. Il prend volontiers dans les dmocraties une
forme plus enveloppe et, pour s'tablir progressivement
et insensiblement, il n'en arrive ni ne s'en tient pas moins
au but; cette forme c'est l'tatisme.
L' individualisme dmocratique a isol les indivi-
dus. mesure que les conditions s'galisent, les individus
paraissent plus petits et la socit plus grande. Chaque
citoyen se perd dans la foule: d'o naissent une opinion
trs haute des privilges de la socit et une ide fort

24. Prvost-Paradol, La France nouvelle, liv. 1, chap. IV.


LES THORICIENS DE LA DMOCRATIE LffiRALE 291

humble des droits de l'individu. On admet volontiers que


le pouvoir qui reprsente la socit possde plus de lumire
et plus de sagesse, qu'il a le devoir de prendre chaque
citoyen par la main et de le conduire. Trois circonstances
concourent ce rsultat. L'galit s'est dveloppe avant
que le peuple ait connu la libert. Les anciennes habitudes
se combinant avec les nouvelles dans l'tat dmocratique,
tous les pouvoirs concourent vers le centre. En second lieu,
les citoyens sont trop occups de leurs petites affaires per-
sonnelles ou trop dcourags par l'aveuglement du corps
lectoral pour s'occuper de la vie politique. Enfin c'est une
tche malaise que d'organiser et de maintenir un jeu har-
monieux de pouvoirs secondaires et d'associations libres.
Il est beaucoup plus facile de crer un gouvernement uni-
que et tout-puissant.
On voit ainsi s'effectuer la concentration des pouvoirs
judiciaires, militaires et fiscaux - ce que d'ailleurs de
Tocqueville constate sans le blmer. On voit disparatre les
privilges des seigneurs, les liberts des villes, les admi-
nistrations provinciales, sans que des pouvoirs secondai-
res s'y substituent. L'tat assume cette triple succession et
arrive de plus en plus diriger par lui-mme les moindres
citoyens et conduire seul chacun d'eux dans les moindres
affaires. C'est donc lui qui va organiser l'assistance, rgle-
menter l'ducation, gouverner la religion, employer l'par-
gne des riches dans ses emprunts, celle des pauvres dans
ses Caisses d'pargne. Il va constituer pour juger ses actes
d'administrateur une justice administrative spciale, ce qui
lui permet d'chapper chaque jour davantage l' obliga-
tion de faire sanctionner par un autre pouvoir ses volonts
et ses droits 25 .Le progrs de l'industrie va ouvrir sa sur-
veillance minutieuse et tracassire un champ illimit, soit
quant au contrle des associations conomiques, soit quant
la cration d'industries d'tat. Et devant cette rvlation
encore indistincte de ce que sera la socit dans laquelle
nous vivons, de Tocqueville demeure effray de ce danger

25. De la dmocratie en Amrique, t. IV, 4 partie, cha p. V, p 295.


292 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

qu'entrevoit son tonnante perspicacit, mais qu'il ne peut


cependant dfinir comme il le voudrait pour nous mettre
suffisamment en garde contre lui. Il crit: J'attache tant
d'importance tout ce que je viens de dire que je suis tour-
ment de la peur d'avoir nui ma pense en voulant mieux
la rendre. Il compte sur le lecteur pour chercher d'autres
exemples que ceux qu'il a invoqus; nous ne serions que
trop mme de lui en fournir. Et c'est alors que dans une
sorte de vision prophtique il dcrit la socit dmocra-
tique qu'voque son imagination. Il le fait avec une telle
vigueur de pense et dans une si admirable langue qu'il
n'a peut-tre jamais t crit une plus belle page de philo-
sophie politique: Lorsque je songe aux petites passions
des hommes de nos jours, la mollesse de leurs murs,
l'tendue de leurs lumires, la puret de leur religion,
la douceur de leur morale, leurs habitudes laborieuses et
ranges, la retenue qu'ils conservent presque tous dans
le vice comme dans la vertu, je ne crains pas qu'ils rencon-
trent dans leurs chefs des tyrans, mais plutt des tuteurs.
Je pense donc que l'espce d'oppression dont les peu-
ples dmocratiques sont menacs ne ressemblera rien de ce
qui l'a prcde dans le monde; nos contemporains ne sau-
raient en trouver l'image dans leurs souvenirs. Je cherche en
vain moi-mme une expression qui reproduise exactement
l'ide que je m'en forme et la renferme: les anciens mots de
despotisme et de tyrannie ne conviennent point. La chose est
nouvelle, il faut donc tcher de la dfinir, puisque je ne peux
la nommer.
Je veux imaginer sous quels traits nouveaux le despo-
tisme pourrait se produire dans le monde: je vois une foule
innombrable d'hommes semblables et gaux, qui tournent
sans repos sur eux-mmes pour se procurer de petits et vul-
gaires plaisirs, dont ils remplissent leur me. Chacun d'eux,
retir l'cart, est comme tranger la destine de tous les
autres: ses enfants et ses amis particuliers forment pour lui
toute l'espce humaine; quant au demeurant de ses conci-
toyens, il est ct d'eux, mais il ne les voit pas; il les tou-
.che et ne les sent point; il n'existe qu'en lui-mme, et pour
lui seul, et, s'il lui reste encore une famille, on peut dire du
moins qu'il n'a plus de patrie.
LES THORICIENS DE LA DMOCRATIE LIBRALE 293

Au-dessus de ceux-l s'lve un pouvoir immense et tut-


laire, qui se charge seul d'assurer leurs jouissances et de veiller
sur leur sort. Il est absolu, dtaill, rgulier, prvoyant et doux.
Il ressemblerait la puissance paternelle, si, comme elle, il avait
pour objet de prparer les hommes l'ge viril; mais il ne cher-
che, au contraire, qu' les fixer irrvocablement dans l'enfance;
il aime que les citoyens se rjouissent, pourvu qu'ils ne son-
gent qu' se rjouir. Il travaille volontiers leur bonheur, mais
il veut en tre unique agent et le seul arbitre; il pourvoit leur
scurit, prvoit et assure leurs besoins, facilite leurs plaisirs,
conduit leurs principales affaires, dirige leur industrie, rgle
leurs successions, divise leurs hritages; que ne peut-illeur ter
entirement le trouble de penser et la peine de vivre?
C'est ainsi que tous les jours il rend moins utile et plus
rare l'emploi du libre arbitre; qu'il renferme l'action de la
volont dans un plus petit espace, et drobe peu peu cha-
que citoyen jusqu' l'usage de lui-mme. L'galit a prpar
les hommes toutes ces choses, elle les a disposs les souf-
frir et souvent mme les regarder comme un bienfait.
Aprs avoir pris ainsi tour tour dans ses puissantes
mains chaque individu, et l'avoir ptri sa guise, le souve-
rain tend ses bras sur la socit tout entire; il en couvre la
surface d'un rseau de petites rgles compliques, minutieu-
ses et uniformes, travers lesquelles les esprits les plus ori-
ginaux et les mes les plus vigoureuses ne sauraient se faire
jour pour dpasser la foule; il ne brise pas les volonts, mais
il les amollit, les plie et les dirige; il force rarement d'agir,
mais il s'oppose sans cesse ce qu'on agisse; il ne dtruit
point, il empche de natre; il ne tyrannise point, il gne, il
comprime, il nerve, il teint, il hbte, et il rduit enfin cha-
que nation n'tre plus qu'un troupeau d'animaux timides et
industrieux, dont le gouvernement est le berger.
J'ai toujours cru que cette sorte de servitude rgle, douce
et paisible, dont je viens de faire le tableau, pourrait se combi-
ner mieux qu'on ne l'imagine avec quelques-unes des formes
extrieures de la libert, et qu'il ne lui serait pas impossible de
s'tablir l'ombre mme de la souverainet du peuple 26
Lorsque la dmocratie est parvenue cet tat de servi-
tude conomique, elle ne conserve plus la libert politique

26. De la dmocratie en Amrique, t. IV, 4e partie, chap. VI, p. 312-315.


294 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

que par une contradiction si vidente que sa dcadence


est fatale et prochaine. Il est videmment contradictoire
de supposer les citoyens incapables de mener les petites
affaires o le bon sens peut suffire, et de leur confier d'im-
menses prrogatives dans le gouvernement de tout l'tat.
On ne fera point croire, dit de Tocqueville, qu'un gouver-
nement libral, nergique et sage, puisse jamais sortir des
suffrages d'un peuple de serviteurs 27
La conclusion des thoriciens de la dmocratie librale
nous ramne donc notre point de dpart. Le monde
politique change; il faut dsormais chercher de nouveaux
remdes des maux nouveaux 28 Ces remdes consistent
fixer au pouvoir social des limites tendues, mais visibles
et immobiles, donner aux particuliers de certains droits
et leur garantir la jouissance de ces droits, conserver
l'individu le peu d'indpendance, de force et d'originalit
qui lui restent, le relever ct de la socit et la soute-
nir en face d'elle. De Tocqueville exprime ces ides en des
termes qui rappellent si exactement ceux dont use Stuart
Mill, qu'il faut pour expliquer une telle concidence son-
ger que ce dernier fut l'ami et l'admirateur de l'auteur de
La dmocratie en Amrique et qu'il crit aprs s'tre pntr
de cet ouvrage. De Tocqueville crit en 1840: On dirait
que les souverains de notre temps ne cherchent qu' faire
avec les hommes des choses grandes. Je voudrais qu'ils
songeassent un peu plus faire de grands hommes; qu'ils
attachassent moins de prix l'uvre et plus l'ouvrier
et qu'ils se souvinssent sans cesse qu'une nation ne peut
rester longtemps forte quand chaque homme y est indivi-
duellement faible et qu'on n'a point encore trouv de for-
mes sociales ni de combinaisons politiques qui puissent
faire un peuple nergique en le composant de citoyens
pusillanimes et mous 29

27. De la dmocratie en Amrique, loc. cit., p. 319.


28. Op. cit., t. IV, 4 e partie, cha p. VIII, p. 345.
29. Op. cit., t. IV, 4 e partie, chap. VII, p. 335.
Chapitre V

La conjonction du libralisme conomique


et du libralisme politique (suite).
La thorie individualiste du droit
et la dfense des liberts individuelles

De la dmocratie librale la thorie des droits indi-


viduels, la transition est insensible. ces individus dont
la valeur dtermine la valeur des tats, certaines liberts
sont ncessaires, comme conditions de leur perfectionne-
ment et, partant, comme conditions du progrs des soci-
ts. Cependant, au xvnre sicle, on s'est proccup plutt
de faire passer la souverainet du roi la nation que de
limiter la souverainet nationale, et la libert de l'individu
se trouve livre sans dfense aux passions dmocratiques.
J'aurais, je pense, aim la libert dans tous les temps;
mais je me sens enclin l'adorer dans le temps o nous
sommes 1 , dit de Tocqueville. En effet les liberts indi-
viduelles sont, dans les sicles d'galit, particulirement
exposes des atteintes graves. Chacun des citoyens y est
naturellement isol; il n'est plus, comme dans les temps
d'aristocratie, troitement li d'autres hommes qui ne le
laisseront pas attaquer sans courir son aide; il n'a plus
d'amis hrditaires dont il puisse exiger le concours, point
de classe dont les sympathies lui soient assures. On le

1. De la dmocratie en Amrique, t. IV 4 e partie, cha p. VII, p. 322.


296 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

met aisment part et on le foule aux pieds impunment.


Il devient donc indispensable de dfendre ce qu'on peut
appeler, aprs Thiers, les liberts ncessaires , ins-
crites dans la Dclaration des droits de l'homme et, s'il y a
lieu, ajoutes son texte: libert individuelle d'aller et de
venir, droit de proprit, inviolabilit du domicile, libert
du travail, libert de l'change et du contrat, libert de
conscience et de culte, libert de runion, d'association,
d'enseignement, libert de la presse, etc. L'individualisme
est, par consquent, conduit reconnatre l'individu cer-
tains droits, dfinir leur nature et la sauvegarde qu'ils
doivent trouver dans l'organisation juridique. Il y a donc
un individualisme juridique s'opposant au socialisme qui,
dans sa dernire volution doctrinale, abandonne prci-
sment le terrain purement conomique pour le terrain
juridique.
Dans la conception socialiste, le droit est la traduction
sociale d'une justice idale que dcouvre la raison intui-
tive. L'homme a des droits naturels, c'est--dire inns 2,
droit la vie, droit au travail et au produit intgral de
son travail, droit l'assistance, droit au bonheur, droit
l'amour, etc. 3, que le jeu naturel des lois conomiques
ou physiques est manifestement incapable de garantir.

2. La philosophie moderne du droit distingue les droits inns ou


naturels et les droits acquis. Les premiers appartiennent tout homme
par le fait de son existence, les seconds doivent tre crs pour chaque
individu par un titre spcial, par contrat, par hritage, ou par tout autre
fait juridique , dit Anton Menger. La critique de cette philosophie du
droit consiste, pour Menger, non pas rviser le concept mme de droits
inns, mais montrer que la thorie en a t faite au point de vue des
classes possdantes et doit tre complte dans le sens socialiste. (Le
Droit au produit intgral du travail, trad. fran., Paris, Giard et Brire, 1900,
p. 44 et suiv.)
3. Le droit naturel, dit Courcelle-Seneuil propos de l'tat de
nature et de l'ge d'or de J-J. Rousseau, le droit naturel, fond sur une
ide sans ralit objective, abandonn la conscience, c'est--dire aux
conceptions du premier venu, est devenu une collection de principes
imaginaires auxquels chacun pouvait ajouter quelque chose en s'inspi-
rant de sa fantaisie. (Prparation l'tude du droit, Paris, Guillaumin, 1887,
p. 206.)
DROIT ET DFENSE DES LffiERTS INDIVIDUELLES 297

L'organisation juridique est une arme donne la socit


pour faire respecter les droits naturels des individus que
leur situation conomique ne met pas mme de les faire
valoir. S'inspirant de l'quit suprieure au droit crit,
elle devra donner satisfaction aux revendications prol-
tariennes, crer des droits nouveaux et abolir des droits
acquis, en suivant docilement les impulsions de la majo-
rit qui dfinit au jour le jour la justice sociale. Le caractre
essentiel du droit sera donc une perptuelle mobilit. La
nouvelle tactique du socialisme, revenu des utopies rvo-
lutionnaires, consistera encourager et utiliser les vo-
lutions de la jurisprudence 4 et de la doctrine juridique, en
largissant, par exemple, la responsabilit patronale par
la notion du risque professionnel, en gnralisant la tho-
rie de l'abus de droit 5, en dveloppant le droit collectif,
destin soutenir, dans le conflit du travail et du capital,
la crance ouvrire vis--vis de la crance capitaliste 6, en
clbrant bruyamment les juges qui font bon march de
la lettre des textes et prfrent se laisser guider par leurs
sentiments humanitaires. Ainsi la socit capitaliste, peu
peu mine par ceux qui ont pour mission de la dfen-
dre, fera place l'organisation collectiviste, la substitution
s'oprant sans lutte et les situations acquises des bour-

4. Outre les tudes touchant ce point contenues dans le Livre du


centenaire du Code civil, Paris, Rousseau, 1904,2 vol., consulter la thse de
M. Marcel Monnet: Du rle et des droits de la jurisprudence en matire civile
(Paris, 1905).
5. Cf. en particulier: Saleilles, De l'abus de droit, Bulletin de la
Socit d'tudes lgislatives, 1905, p. 325 et suiv.; Planiol, tudes sur la
responsabilit civile , Revue critique de lgislation, 1905, p. 271 et suiv.,
1906, p. 80 et suiv.; Gny, Risques et responsabilit , Revue trimestrielle
de droit civil, 1902, p. 812 et suiv.; Charmont, L'abus de droit (mme
revue, 1902, p. 113 et suiv.). Bibliographie tendue dans l'tude prcite
de M. Saleilles.
6. Cf. E. Lvy, L'affirmation du droit collectif, Paris, Bellais, 1903,
L'exercice du droit collectif, Revue trimestrielle de droit civil, 1903, p. 99
et suiv.; Chtelain, De la nature du contrat de louage entre ouvrier et entrepre-
neur, Paris, Alcan, 1902, Esquisse d'une nouvelle thorie sur le contrat
de travail, Revue trimestrielle de droit civil, 1904, p. 313 et suiv.
298 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

geois exploiteurs tant liquides sans indemnit par le jeu


mme du droit bourgeois 7

Dans la conception individualiste, le droit appliqu au


milieu conomique est la traduction de l'utilit sociale et
non de la raison, dont un des fondateurs de l'cole histo-
rique du droit, Puchta, disait qu'elle est une feuille blan-
che sur laquelle chacun crit ce qui lui plat. Le droit est
l'expression codifie de l'utilit sociale, connue par l'ex-
prience hrditaire des hommes runis. L'individu n'a
pas de droits naturels proprement parler puisqu'il est
par lui-mme un pauvre tre misrablement faible, auquel
la nature n'a donn qu'un droit concret et palpable: celui
de mourir aussitt sa naissance si aucun secours tranger
ne lui conserve l'existence 8 Le droit est donc ncessai-
rement une cration sociale 9 Il apparat lorsque la vie
en socit originellement provoque par les instincts des
hommes, s'est assez dveloppe pour que l'on sente l'uti-
lit de mettre un certain ordre dans les relations sociales,

7. Sur le socialisme juridique dans son ensemble, consulter en parti-


culier: G. Sorel, Les aspects juridiques du socialisme , Revue socialiste,
octobre, novembre 1900; A. Mater, Sources et origines juridiques du
socialisme (mme revue, septembre 1903); Le socialisme juridique
(mme revue, juillet 1904); }. Hitier La dernire volution doctrinale du
socialisme: le socialisme juridique , Revue d'conomie politique, 1906.
8. Je ne sais pas ce que veut dire un droit de l'homme. Droit fond
sur quoi? L'enfant qui nat apporte-t-il un droit avec lui? Il apporte des
besoins qu'on satisfait. Il entre dans une socit qui commence par le
sauver de la mort et qui continue, envers laquelle il est oblig et que je ne
vois pas qu'on puisse, par quelque argument que ce soit, montrer comme
oblige envers lui. Un droit ce ne peut tre que le rsultat d'un contrat.
En dehors de cela, il n'y a pas de droit du tout. E. Faguet, Le Libralisme,
Socit franaise d'imprimerie et de librairie, 1902, p. 5.
9. Certains socialistes qui admettent avec Lassalle que la source
unique du droit est dans la conscience commune de tout le peuple et
qu'un droit ne vaut qu'aussi longtemps que la lgislation considrera un
semblable droit comme admissible (Thorie systmatique des droits acquis,
Giard et Brire, 1904, t. Il, p. 212 et suiv.), semblent plus voisins de la
thorie individualiste. Ils s'en sparent radicalement en dduisant de ce
principe que le droit peut tre impunment soumis toutes les fluctua-
tions de l'opinion et dans un tat de perptuelle mobilit.
DROIT ET DFENSE DES LIBERTS INDIVIDUELLES 299

de substituer la rgle de droit la violence et de garantir


l'individu certaines liberts qui apparaissent peu peu
comme la condition de la vie sociale et de son progrs, qu'il
s'agisse d'une socit de voleurs ou de pirates, comme le
remarque Hume, aussi bien que d'une socit de citoyens
honntes 10 Parmi ces liberts, il est des droits lmentai-
res que l'on appelle fondamentaux ou, par un certain abus
de mot, naturels , parce que, indispensables en appa-
rence la prosprit de tout groupement civilis, ils peu-
vent passer pour appels par la nature humaine et parce
que, ayant une valeur constante et universelle, ils doivent
tre soustraits toute atteinte des lgislateurs 11
Dans la ralit des choses, ces droits sont eux-mmes
autant de crations sociales; ils n'ont de valeur juridique
positive et de sens au point de vue conomique que si un
texte (ou l'quivalent d'un texte dans les pays de droit non
crit) les dfinit et si une organisation judiciaire est prte
les faire respecter. La ncessit de cette dfinition exclut de
la conception individualiste du droit les aspirations senti-
mentales dguises sous le nom de droit au bonheur, droit
l'amour, droit la vie 12, etc., puisque aucun lgislateur

10. Cf.la conclusion laquelle arrive Ihering dans son tude Der Zweck
im Recht (2 vol., Leipzig, 1877-1883): le but le plus gnral du droit est la
garantie des conditions de la vie sociale par la force coercitive de l'tat.
11. M. lie Halvy (La formation du radicalisme philosophique, t. 1,
p. 254-235) explique en excellents termes l'interprtation que trouve
l'expression de droits naturels dans la doctrine de l'utilit. Quels que
soient les lois positives, il y a certaines lois qui sont ncessaires et utiles,
d'autres qui sont inutiles et nuisibles: des premires, qui doivent tre
institues, ou, si l'on veut, des actions qui leur sont conformes et doi-
vent tre excutes, ne peut-on dire qu'elles sont droites ou conformes
un droit indpendant des lois positives, suprieur et antrieur elles?
Priestley emploie les expressions de droit naturel et de droit inalina-
ble, en se conformant la rgle de dsigner par ces noms des droits qui
se fondent sur la considration du bien gnral (An Essay on the First
Principles of Government, sect. 2, 2e d., 1171, p. 41.) Telle est galement
l'interprtation de Bentham lorsqu'il parle des dictates of utility , des
dictes de l'utilit .
12. Le droit la vie peut cependant passer dans le domaine juridi-
que, condition d'tre entendu en un sens prcis, trs diffrent de l'inter-
300 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

ne peut ni les traduire par un texte prcis ni leur tablir de


sanction 13
Les droits individuels devront donc tre cherchs dans
un tout autre ordre d'ides. D'autre part, les droits que
nous reconnatrons aux individus, dans un intrt social,
n'ont pas de valeur par eux-mmes. Leur rle conomique
ne commence que le jour o une organisation judiciaire
leur confre la ralit qui rsulte de l'existence de sanc-
tions, elles-mmes dfinies, et d'un appareil coercitif rgu-
lier auquel l'individu peut faire appel pour en conserver
la jouissance. C'est cette condition que l'individu peut
compter sur eux et que le droit remplit vritablement sa
fonction sociale.
Quelle est en effet l'utilit sociale du droit? Elle
consiste essentiellement, selon les individualistes, faire

prtation socialiste. On pourra dire que l'enfant a droit la vie le jour o


le progrs conomique et le progrs corrlatif de la conscience publique
provoquent la promulgation d'une loi qui punit de peines dtermines,
dans des cas nettement spcifis, les parents qui ngligent de donner
l'enfant les soins dont il a besoin.
13. Quand nous appelons une chose le droit d'une personne, nous
voulons dire que cette personne peut demander la socit de la prot-
ger dans la possession de cette chose, soit par la force de la loi, soit par la
puissance de l'ducation et de l'opinion. Si elle a ce que nous considrons
comme des titres suffisants pour demander que la socit protge ses
possessions, nous disons qu'elle a droit ces possessions. Si nous vou-
lons prouver que rien ne lui appartient en droit, nous l'admettons aussi-
tt si nous pouvons montrer que la socit n'a pas de mesures prendre
pour la protger et doit la laisser au hasard ou ses propres forces. Ainsi,
nous disons qu'une personne a droit ce qu'elle peut gagner par une
concurrence loyale dans sa profession, parce que la socit ne doit pas
exciter une autre personne l'empcher de faire ses efforts pour gagner
autant qu'elle le peut, Mais elle n'a pas droit 300 livres par an, quoiqu'il
puisse arriver qu'elle les gagne, parce que la socit n'est pas charge
de lui faire gagner cette somme. Au contraire, si elle a dix mille livres
places sur les fonds publics 3 %, elle a droit 300 livres par an, parce
que la socit s'est charge de lui fournir ce revenu. Donc, avoir un droit,
c'est avoir quelque chose dont la socit doit me garantir la possession.
Si on me demande pourquoi la socit doit me le garantir, je n'ai pas de
meilleure raison donner que celle de l'utilit gnrale. J. Stuart Mill,
L'Utilitarisme, chap. V (trad. fran., Paris, Alcan, 3e d., 1903, p. 103-104).
DROIT ET DFENSE DES LIBERTS INDIVIDUELLES 301

rgner dans les relations conomiques des hommes une


certaine stabilit. Entre l'acte d'un individu et le rsultat
qu'il en espre, il s'tablit, comme le dit Hume, une asso-
ciation d'ides; l'acte, comme le dit Courcelle-Seneuil,
entrane l'attente du rsultat. Cette association d'ides ne
peut pas tre rompue ni cette attente due, sans prju-
dice pour l'nergie productrice des hommes. Le droit de
proprit et l'obligation de respecter les contrats rpon-
dent cette ncessit. La proprit d'un individu n'est
autre chose que l'ensemble des esprances que lui pr-
sente l'tat social existant et en vue desquelles il a arrang
sa vie 14 , dit Courcelle-Seneuil. Si, aprs s'tre engag
travailler un jour moyennant un salaire de cinq francs, un
individu se voit refuser sans motif ce salaire ou s'il s'en
voit dpouill arbitrairement, sa puissance productive
est diminue pour l'avenir. Il y a donc un intrt social
garantir l'excution des engagements pris par l'em-
ployeur et l'employ, immobiliser ou fixer pour le temps
ncessaire la volont de l'un et de l'autre. Sans cet arrt
introduit par la loi dans l'universelle mobilit des choses
et des volonts humaines, aucun rapport conomique
n'est concevable. Non seulement le progrs est entrav,
mais la socit bientt dsorganise retourne l'tat de
nature, au bellum omnium contra omnes incompatible avec
toute espce de droit, y compris les droits naturels, puis-
que eux-mmes sont des crations sociales conditionnes
par la prosprit conomique. Dans l'universelle dtresse,
le droit disparatrait comme il disparat dans un naufrage
ou pendant un sige.

14. Trait thorique et pratique d'conomie politique, 2 vol. in-8, Paris,


Guillaumin, 1859, t. II, Partie pratique ou Ergonomie, p. 9-10. Courcelle-
Seneuil ajoute: L'homme est tout entier dans ses esprances, et tout
ce qui vient les modifier le touche de la manire la plus intime. L'quit
rpugne ce que les esprances lgitimes qu'a pu faire concevoir aux
individus l'tat social existant soient brises brusquement, et l'conomie
politique voit souvent dans un bouleversement de ce genre une pertur-
bation d'atelier, une perte de force productive ...
302 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

Le droit est donc par essence quelque chose de stable. Il


n'en rsulte pas que les institutions juridiques soient figes
et non modifiables; elles peuvent tre, au contraire, et elles
sont en ralit soumises des transformations profondes,
dtermines par les conceptions diverses que les socits
peuvent se faire de l'utilit sociale. Mais le droit n'apparat
qu'aprs que cette volution est acheve et qu'une rgle
positive s'est substitue la rgle ancienne, de mme que la
pense cratrice de l'artiste n'est uvre d'art qu'aprs s'tre
traduite par une cration concrte 15 Entendre le droit ainsi
que le fait le socialisme juridique, comme soumis une loi
de perptuelle mobilit, c'est donc, pour l'individualisme,
dtruire l'essence du droit, tout en en respectant la forme,
c'est conserver l'corce en sacrifiant l'amande, c'est lui
faire perdre sa vertu conomique qui est sa vritable raison
d'tre 16 Ds lors la tche de la jurisprudence apparat sous

15. C'est ce que me parat indiquer trs justement M. Tanon, lorsqu'il


reproche aux fondateurs de l'cole historique du droit d'avoir mconnu
le caractre vrai du droit positif et de ses sources propres et les plus pro-
chaines, en faisant de la conscience commune, le droit en soi, indpen-
damment du processus lgislatif ou coutumier par lequel il arrive la
positivit. Ils ont donn une trop grande importance la coutume aux
dpens de la loi, et n'ont pas suffisamment reconnu la valeur et la prpon-
drance ncessaires de l'lment lgislatif dans les tats de civilisation un
peu avancs, et l'insuffisance de la coutume pour rgler l'ensemble des
rapports sociaux, les coordonner et procurer toutes les rformes rendues
ncessaires par les changements survenus dans les conditions de la vie.
(L'volution du droit et la conscience sociale, Paris, Alcan, 1900, p. 19-20.) Ds
la fin du xvn sicle, M. de Belesbat insistait sur la ncessit de rduire
rien le pouvoir des juges pour couper la racine la justice arbitraire.
Il souhaitait, disait-il au roi que, lorsque dans les affaires il se trouverait
des questions que les ordonnances et les coutumes n'auraient pas dci-
des, on obliget les juges, avant de juger, d'en demander Votre Majest
et son Conseil une dclaration prcise pour servir de loi l'avenir ...
(A. Schatz et R. Caillemer, Le mercantilisme libral la fin du xvn si-
cle, chap. II, section 2, 2, Revue d'conomie politique, 1906.)
16. Selon Courcelle-Seneuil: Rien n'est plus contraire au respect et
l'ide mme du droit que l'instabilit lgislative et juridique. Le droit,
avons-nous dit, est la charpente solide des socits humaines; il ne faut y
introduire des changements qu' bon escient. C'est le sentiment de cette
ncessit qui rend les vrais jurisconsultes prudents et presque craintifs,
DROIT ET DFENSE DES LIBERTS INDIVIDUELLES 303

un tout autre jour. Interprte du droit, elle peut prparer


et, dans la mesure de sa stabilit, parfois remplacer le droit,
mais son premier devoir est de respecter le texte qui fait
natre chez les individus l'attente conomique, de protger,
par consquent, les droits acquis en vertu de ce texte qui
est seul le droit, ou, si elle les abolit en vertu d'un texte
nouveau, c'est--dire d'un droit nouveau, d'indemniser les
individus qui ont lgitimement us de la libert que leur
confrait l'ancien. Une jurisprudence qui accentue et qui
aggrave la mobilit invitable du droit achve de dtruire
le droit. Non seulement elle ralise son insu, ce qui est la
pire manire de les raliser, des transformations sociales
dont le besoin ne s'est pas fait suffisamment sentir pour
tre traduit par un texte manant du pouvoir comptent,
mais elle substitue la rgle momentanment fixe qu' ap-
pellent les ncessits conomiques, l'opinion individuelle
du juge, opinion incomptente peut-tre, variable coup
sr et diverse selon les individus. Au droit crit, expres-
sion de l'utilit sociale, elle substitue la sentimentalit
vague d'un esprit plus ou moins clair et dsintress. En
personnalisant le droit, elle lui fait perdre son caractre de
rgle fixe et gale pour tous, elle empche toute prvision
conomique; elle introduit le plus irrmdiable dsordre
dans la vie sociale.

1. Les liberts ncessaires de l'individu

Tandis que les individualistes comme Hobbes et comme


Hume avaient, ds les origines de l'individualisme, dfini
de la sorte la nature et le rle conomique du droit, les lib-
raux qui unissent au XIXe sicle dans une mme dfense la
libert politique et la libert conomique, s'attachent plus
particulirement dfinir ceux des droits de l'individu

qui leur inspire le respect de la forme et les fait hsiter devant tout projet
de changement ... >>(Prparation l'tude du droit, p. 208.)
304 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

qui leur paraissent devoir trouver place dans toutes les


lgislations, et les justifier par leur utilit sociale 17
Pour eux, les droits de l'individu sont, tout d'abord,
d'origine sociale. Nous n'admettons point, dit de droits
naturels, non plus que d'tat naturel prexistant la
socit 18 , dit Laboulaye. Et le mme auteur fait applica-
tion de cette ide capitale au droit qui est l'assise fonda-
mentale du systme individualiste, au droit de proprit.
La dtention est un fait que la force seule fait respecter.
Ce fait devient un droit le jour o une loi positive consa-
cre la cause du dtenteur. Le droit de proprit est donc
comme le droit tout entier une cration sociale. Les lois
ne protgent pas seulement la proprit; ce sont elles qui
la font natre, qui la dterminent, qui lui donnent le rang
et l'tendue qu'elle occupe dans les droits du citoyen ...
L'appropriation du sol est sans doute un de ces faits
contemporains de la premire socit, que la science est
oblige d'admettre comme point de dpart et qu'elle ne
peut discuter sans courir le danger de mettre la socit
elle-mme en question; mais les droits que confre cette
dtention du sol, soit dans l'ordre politique, soit dans
l'ordre de la famille, ne sont point des droits absolus, des
droits naturels, antrieurs la socit, ce sont des droits
sociaux qui varient suivant les diffrents besoins de la
grande famille humaine.
Ailleurs 19, il s'lve avec la mme logique contre le droit
au travail, l'assistance, l'instruction, droits nouveaux
que nos pres ont ignors et que les socialistes ont dcou-
verts . Nous pouvons exiger de nos semblables qu'ils
s'abstiennent de porter atteinte notre libert ou notre

17. On trouvera les renseignements bibliographiques essentiels sur


les principaux reprsentants du libralisme politique dans l'Histoire de la
langue et de la littrature franaise, des. origines 1900, publie sous la direc-
tion de Petit de Julleville, A. Colin, 1899, t. VIII, p. 536.
18. Laboulaye, Histoire du droit de proprit foncire en Occident, Paris,
1839, liv. I, chap. 1, p. 60, note.
19. Le Droit au travail l'Assemble nationale, Paris, Guillaumin, 1848,
p. 376 et suiv.
DROIT ET DFENSE DES LIBERTS INDIVIDUELLES 305

proprit, mais non pas exiger d'eux un service au nom de


notre prtendu droit naturel. Or comment aurions-nous
contre la socit d'autres droits que contre les individus
qui la composent? Certes, l'tat peut promettre de don-
ner, dans la mesure de ses forces, l'ducation, le travail,
l'assistance; mais cette promesse n'engendre pas un droit.
Elle ne cesse pas d'tre un acte de bienfaisance et de fra-
ternit. Celui qui en profite reoit un bienfait et non un
paiement: qu'il soit le dbiteur et non pas le crancier de
l'tat, l'oblig et non pas l'ennemi de cette socit qui le
nourrit. En brouillant la morale et le droit, en exagrant
jusqu' l'absurde des principes bienfaisants, les socialis-
tes ont fait de la fraternit un instrument de guerre civile.
En rsum, point de dclaration de droits; car l'inutilit
de ces maximes gnrales n'est que leur moindre dfaut.
Mais surtout, dans l'intrt de la paix publique, supprimez
le droit l'instruction et le droit au travail; car, encore une
fois, ce ne sont ni des droits.imprescriptibles, ni des droits
naturels, ni des droits d'aucune espce , dit Laboulaye.
Lorsque Vacherot qui est, parmi les libraux de ce
groupe, le moins intransigeant et le plus favorable l'inter-
vention de l'tat, admet l'existence d'un droit sociat qui est
le droit pour l'tat de corriger les excs du droit individuel
dessein d'assurer l'gale existence de ce droit individuel
chez tous les citoyens, il prend le mme soin que Laboulaye
d'exclure du domaine juridique le droit naturel entendu
comme antrieur l'tat social: L'individu n'existe que
dans la socit et par la socit 20 . Le droit de l'individu,
c'est--dire le respect de la libert dans toutes ses mani-
festations, dans sa pense, dans sa parole, dans son action,
dans sa personne, dans sa proprit, se fonde sur l'tat de
socit. Pour assurer tous les individus l'exercice de cette
libert, pour concilier les droits individuels qui se limitent,
se gnent, se contredisent rciproquement, l'tat possde un
droit d'intervention et c'est en quoi consiste son uvre de

20. Vacherot, La Dmocratie (2e d. Bruxelles 1860) liv. 1 chap. II, 1,


p. 230 et suiv.
306 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

justice sociale, c'est--dire uniquement le respect et le dve-


loppement du droit individuel. Quand la socit va plus
loin, elle cesse de remplir un devoir de justice pour remplir
un devoir de charit 21 Quand la socit le peut, elle doit
intervenir pour aider les individus sortir de leur impuis-
sance, de leur misre, de leur immoralit. Mais convertir les
devoirs de la socit en autant de droits lgalement exigi-
bles partout et toujours, voil l'erreur et le danger 22 C'est
dpasser les limites du droit individuel, strictement born
au respect de la libert: c'est placer la socit sous le coup
d'une sommation menaante laquelle elle ne peut rpon-
dre en toutes circonstances. Aussi toute politique, si dmo-
cratique qu'on la suppose, hsitera-t-elle toujours avant de
joindre le droit au travail et mme le droit l'assistance
ces conqutes du droit individuel, sur lesquelles les socits
modernes n'ont plus revenir.
Un premier rsultat est donc acquis: les dfenseurs
des droits individuels ne se posent pas en dfenseurs de
ces droits naturels, au nom desquels on prtend dsor-
ganiser la socit. C'est au contraire le progrs social qui
garantit l'individu ses liberts, et leur justification repose
sur l'utilit sociale. Aux yeux des libraux, il n'est pas de
fondement plus inbranlable. Il reste seulement dfinir
ces liberts ncessaires, montrer ce qu'elles ont t au
cours des temps et ce qu'elles sont pour la dmocratie
contemporaine.
Benjamin Constant 23et Laboulaye 24 opposent l'un et
l'autre la conception de la libert chez les Anciens et chez

21. Vacherot, La Dmocratie, loc. cit., p. 241.


22. Vacherot a cit le droit l'assistance, le droit au travail, le droit
l'instruction gratuite que l'humanit rclame, mais que nulle politique
sense ne pourrait s'engager garantir.
23. De la libert des Anciens compare celle des Modernes ,
1819 (Cours de politique constitutionnelle, 2 vol., 1861, t. Il, p. 539 et
suiv., (uvres politiques de Benjamin Constant, d. Ch. Louandre, Paris,
Charpentier, 1874, p. 258).
24. La libert antique et la libert moderne , 1863 (L'tat et ses limi-
tes, 3e d., Paris, Charpentier, 1865, p. 103 et suiv.).
DROIT ET DFENSE DES LIBERTS INDIVIDUELLES 307

les Modernes. Chez les Anciens, la libert consiste dans la


participation la souverainet, dans la facult de dlibrer
sur les affaires publiques et dans la surveillance collective
qui est exerce sur elles. Cette libert s'accompagne d'une
indiffrence gnrale pour les questions de religion, d' opi-
nion et d'industrie qui sont abandonnes la rglementa-
tion de la volont collective. L'individu, souverain dans
les affaires publiques, est esclave dans tous ses rapports
privs. Chez les Modernes, au contraire, le christianisme
a exclu l'intervention de l'tat dans un domaine au moins
de la vie prive: celui de la conscience. La conscience
est affranchie: l'individu existe. Son aversion pour l'in-
grence de l'tat s'est tendue au point qu'il est devenu
indpendant pour tout ce qui touche sa vie prive; au
contraire, mme dans les tats les plus libres, sa souverai-
net, quant aux affaires publiques, n'est qu'apparente. Or
la libert doit former un bloc; les liberts politiques sont
la garantie ncessaire des liberts individuelles. Elles ne
sont rien s'il n'y a pas derrire elles ces droits indivi-
duels et sociaux qui sont le fond et la substance mme de
la libert 25 . L'accord sur ce point est parfait entre tous
les libraux du temps. Benjamin Constant l'affirme: Tout
se tient dans nos associations nombreuses, au milieu de
nos relations si compliques. Aucune loi juste ne demeure
inviolable auprs d'une seule mesure qui soit illgale ...
Les hommes voudraient transiger avec la justice, sortir de
son cercle pour un jour, pour un obstacle et rentrer ensuite
dans l'ordre. La nature s'y oppose; son systme est complet
et rgulier. Une seule dviation le dtruit, comme dans un
calcul arithmtique, l'erreur d'un chiffre ou de mille fausse
de mme le rsultat 26 La libert est comme un festin
magnifique, o parmi de nombreux convives heureux de

25. Laboulaye, Le Parti libral, son programme et son avenir, 7 dit,


Paris, Charpentier, 1861, chap. Il, p. 12.
26. B. Constant, uvres politiques (d. Ch. Louandre, P. 87). Sur
B. Constant, consulter: E. Faguet, Politiques et moralistes du XIXe sicle, 1re
srie, Lecne-Oudin, 1891, p. 187-255.
308 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIX SICLE

se trouver ensemble, chacun peut choisir le plat son got


27
, dit Laboulaye. Toutes ses applications figureront donc
sur le programme du nouveau parti libral. Droit pour
l'individu de dvelopper toutes ses facults, droit pour
le pays de vivre par lui-mme et d'exercer un contrle
dcisif sur ses propres affaires. Voil le programme de la
dmocratie franaise. Trois mots le rsument: libert indi-
viduelle, sociale et politique 28 Enfin J. Simon montre lui
aussi la solidarit et la filiation des diverses formes de la
libert, qui toutes collaborent au progrs social, les unes
en accroissant l'activit et la richesse, les autres en dve-
loppant la valeur de l'individu 29 C'est l ce dont il faut
convaincre la dmocratie, au moment o elle va opter
entre deux partis : devenir le rgne de la foule ignorante et
rvolutionnaire, soumise ses apptits et ses passions,
ou bien tre un rgime o chaque individu apprend ds
l'enfance se gouverner lui-mme et par l respecter le
droit de chacun, la loi protectrice des droits individuels et
l'autorit gardienne de la loi. La dmocratie n'est qu'un
mot, si elle n'est pas la souverainet de l'individu 30 .
Seule sa volont rflchie peut sauver la libert que tant
de dangers menacent, puisque l'opinion et l'assentiment
populaire deviennent la seule rgle directrice du gouver-
nement, qui ne peut trouver nulle part de point d'appui
pour leur rsister.

Le premier groupe des liberts ncessaires comprend


les liberts individuelles, libert de la personne, de l' acti-
vit, de la proprit. Selon Laboulaye: Il est beau de pr-
senter au monde un pays riche et industrieux, une arme
hroque, une marine puissante, des villes embellies, des
monuments splendides; mais il y a quelque chose de plus
admirable et de plus grand que toutes ces merveilles,

27. Laboulaye, Le Parti libral, chap. 1, p. 6.


28. Laboulaye, op. cit., chap. XVIII, p. 285.
29. L. Liard, Jules Simon (Revue de Paris, 1er mars 1898, p. 30-52).
30. Laboulaye, Le Parti libral, Introduction, p. XXXV.
DROIT ET DFENSE DES LIBERTS INDIVIDUELLES 309

c'est la force qui les produit. Cette force qu'on ne peut


trop mnager (c'est l tout le secret de la politique), cette
force que trop de gouvernements mconnaissent et ngli-
gent, c'est l'individu, et s'il est une vrit que la science
dmontre et que l'histoire nous crie, c'est qu'en religion,
en morale, en politique, en industrie, dans les sciences,
dans les lettres, dans les arts, l'individu n'est rien que par
la libert 31
La politique conomique se rsume donc dans le lais-
ser-faire et le laisser-passer. Benjamin Constant, se bornant
renvoyer sur ce point aux conclusions des conomistes,
ajoute cependant leurs critiques de l'intervention et mon-
tre comment les gouvernements arbitraires, frapps de la
langueur et du malaise des classes laborieuses, sont amens
tenter de remdier au mal par une nouvelle intervention
qui ne fait que l'aggraver au lieu de remonter sa cause et
de la supprimer. Ils usent de palliatifs artificiels et momen-
tans, sans voir que tout se tient dans les socits humai-
nes, et qu'on ne peut dtruire les effets d'une mauvaise
organisation politique qu'en corrigeant cette organisation
elle-mme 32 Laboulaye s'lve contre le rle de protec-
teur universel qu'on attribue l'tat et contre la sagesse
chimrique dont on le croit pourvu. O prend-on ces sages
administrateurs, sinon parmi ce peuple qu' l'avance on
dclare incapable et fou? Fausse thorie qui fait de l'tat
un tuteur infaillible et condamne les citoyens vieillir dans
une ternelle minorit 33 Vacherot enfin admet que, pour
l'industrie et le commerce, l'incomptence de l'tat est un
principe universellement reconnu 34 .

L'individu doit donc tre libre de son activit; il doit


aussi jouir librement du produit de son travail. La proprit
est la condition du travail, de l'conomie, de la moralit.

31. Laboulaye, L'tat et ses limites, ad finem, p. 102.


32. B. Constant, uvres politiques, d. Ch. Louandre, p. 255.
33. Laboulaye, Le Parti libral, chap. III, p. 21-22.
34. Vacherot, La Dmocratie, liv. II, chap. IV, p. 264.
310 LES DIVERS ASPECTS DE L'INDIVIDUALISME AU XIXe SICLE

La libert et la proprit se tiennent comme l'arbre et le


fruit: l'une est le labour et l'autre la rcolte. La libert c'est
la proprit en esprance, dit encore Laboulaye; la pro-
prit c'est la libert ralise. L'tat doit, non pas conc-
der la proprit, puisqu'elle est une cration de l'individu~
mais la garantir et s'abstenir d'y porter atteinte, mme par
des mesures fiscales.
ct des liberts individuelles se placent les liberts
sociales. Une erreur trop rpandue consiste ne rien voir
entre l'tat et l'individu, comme organisme capable d'agir
sur le milieu social. Cette erreur a pour consquence la
cration d'une norme machine administrative, charge de
faire tout ce que l'individu est incapable d'excuter seul.
Cependant un intermdiaire existe qui est l'association,
dont Laboulaye fait le ciment des socits et laquelle il
attribue ce mrite, que l'cole cooprative a si justement
mis en lumire, de remplacer dans les relations conomi-
ques des hommes la force par l'amour.
Libert d'association par consquent en matire reli-
gieuse. L'glise et l'tat doivent tre spars. Depuis deux
sicles que l'un trane l'autre aprs lui, il n'en est rsult
pour tous deux que souffrance mutuelle et mutuelle ser-
vitude. Il suffit aux fidles de pouvoir constituer libre-
ment des associations religieuses, et, comme Laboulaye,
J. Simon souhaite la religion catholique le courage
d'accepter pour elle-mme la libert 35 . Elle y trouvera
une garantie d'indpendance, une sanction son activit
et l'on verra disparatre le malentendu qui oppose l'glise
la socit, tandis que l'idal du chrtien libre est aussi
l'idal du citoyen 36

35. J. Simon, La Libert (2 vol., Paris, Hachette, 2 d., 1859), 4 partie,


chap. 1, 20.
36. Laboulaye, Le Parti libral, chap. IV, 1. Guizot considre, lui
aussi, que l'esprit religieux est une des conditions morales ncessaires
la paix sociale. Il leur faut (aux conservateurs) le secours d'un autre
esprit plus haut et qui pntre plus avant dans les mes: le secours de
l'esprit religieux. C'est le propre de la religion et de la religion seule
qu'elle a de quoi parler tous les hommes et se faire entendre de tous,
DROIT ET DFENSE DES LIBERTS INDIVIDUELLES 311

Libert d'enseignement, libert de la charit. Les com-


missions et bureaux de bienfaisance se heurtent l'hos-
tilit populaire. Si on ouvre pleine carrire toutes les
associations charitables, socits de Saint-Vincent de Paul
ou ateliers de francs-maons, si on laisse tous les partis
rivaliser, on verra de quoi