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Lectures Reading

de La Nouvelle

La Nouvelle Hlose
Hlose Today

publi sous
la direction de

edited

by

Ourida Mostefai
Pense libre, nO 4
Association nord-amricaine des tudes Jean-Jacques Rousseau
North American Association for the Study of Jean-Jacques Rousseau
Ottawa 1993

CANADIAN CATALOGUING IN
PUBLICATION DATA

DONNES DE CATALOGAGE
AVANT LA PUBLICATION (CANADA)

Main entry unden title:

Vedette principale au titre:

Lectures de la Nouvelle Hlose =


Reading La Nouvelle Hlose today

Lectures de la Nouvelle HloJSe =


Reading La Nouvelle Hlose today

(pense libre; no. 4)


Text in Prench and English.
Includes bibliographical references.
ISBN 0-9693132-3-3

(pense libre ; no. 4)


Texte en franais et en anglais.
Comprend des rfrences
bibliographiques.
ISBN 0-9693132-3-3

1. Rousseau, Jean-Jacques, 1712-1778.


Nouvelle Hlose. 1. Mostefai, Ourida
II. North American Association for the
Study of Jean-Jacques Rousseau. III.
Title: Reading La Nouvelle Hlose
today. IV. Series.

1. Rousseau, Jean-Jacques, 1712-1778.


Nouvelle Hlose. 1. Mostefai, Ourida
II. Association nord-amricaine des
tudes Jean-Jacques Rousseau. m. Titre:
Reading La Nouvelle Hlose today. IV.
Collection.

PQ2039.lA31993

PQ2039.lA31993
848'.509

C94-90002O-SE

848'.509

C94-90002O-SF

Ouvrage publi grce au concours de l'Association nord-amricaine des tudes


Jean-Jacques Rousseau, grce une subvention des SelVces Culturels fIanais de
Boston, et grce l'aide de la Facult des Arts et des Sciences de Boston CoUege.
The publication of this volume was made possible by the cooperation of the
NordI American Association for the Study of Jean-Jacques Rousseau. by a gram
front the Freh Cultural Services in Boston and by the support of the Graduate
School of Arts and Sciences at Boston College.
Association nord-amricaine des tudes Jean-Jacques Rousseau 1 North
American Association for the Study of Jean-Jacques Rousseau. 1993.

ISBN 0-9693132-3-3
Collection Pense libre,. dirige par Guy Lafrance.
Revision de textes, typographie et mise-en-page par Daniel Woolford.
Pense libre series editor: Guy Lafrance.

Text editing, typesetting and Iayout by Daniel Woolford.


Imprim au Canada
Printed in Canada

L'TffiQUE DE LA NOUVEUE HLOSE


ET DU VICAIRE SAVOYARD
La question thique ou morale n'a cess d'intresser Rousseau depuis
ses tous premiers crits. Elle est manifestement prsente dans l'inspiration qui guide les deux premiers Discours; mais elle apparat de faon
encore plus nette et plus articule dans les crits issus du sjour
Montmorency. Bien que cette proccupation permette d'expliquer
certaines articulations fondamentales du Contrat social, elle trouve sa
formulation la plus explicite dans les Lettres morales ru Lettres Sophie
dont les lments seront repris et dvelopps dans La Nouvelle Hlose
et dans l'mile. Ces trois derniers crits, en particulier, permettent de
saisir la cohrence et l'articulation profonde des ides morales de
Rousseau en mme temps qu'ils rvlent l'unit et la continuit de ces
mmes ides.
Afin de bien percevoir l'importance de ces ides morales pour
Rousseau, il faut revoir le moment dcisif de sa rupture avec Descartes.
Dj, dans Le Verger de Madame de Warens, n'avait-il pas sembl
prendre dfinitivement cong de Descartes, avec ses garements et
ses frivoles Romans! . Ces expressions tmoignent d'une aversion
ou d'une antipathie l'endroit de la dmarche cartsienne mais ne nous
livrent pas de vritables justifications.
Celles-ci viendront avec les premires Lettres morales, surtout
avec la deuxime et la troisime lettre. C'est alors que Rousseau. dans
ses confidences Madame d'Houdetot, prend, une fois pour toutes, le
parti de la sagesse, de la vertu, de l'action morale, de la vie et des
sentiments au lieu de suivre la voie de la raison, de la mtaphysique et
de la philosophie. Car le parti de la sagesse conduit de faon plus assure
sur la voie de la vrit, vrit intrieure, et du bonheur. Ne dit-il pas
d'emble Sophie que l'objet de la vie humaine est la flicit de
l'homme2 et non la science. Mais toute la difficult rside dans la
faon d'y parvenir. Et c'est l que la raison et la philosophie, quand
elles sont laisses elles-mmes, apparaissent de peu d'utilit
CI

1.

2.

O.C., Tome Il. p. 1128.


Lettre Il. O. C., Tome IV.

p. 1087.

ROMAN OU TRAIT D'DUCATION?

142

Jean-Jacques; pas plus d'ailleurs que les passions. Ni la raison ni les


passions ne peuvent donc nous servir de guide dans la qute de la sagesse
et du bonheur. '" Nous n'avons de rgle invariable, crit Jean-Jacques,
ni dans la raison qui manque de soutien, de prise et consistance, ni dans
les passions qui se succdent et s'entredtruisent incessamment. Victimes de l'aveugle inconstance de nos curs, la jouissance des biens
dsirs ne fait que nous prparer des privations et des peines, tout ce
que nous possdons ne sert qu' nous montrer ce qui nous manque et
faute de savoir comment il faut vivre nous mourons tous sans avoir
, 3
vecu .
L'interrogation pose par Rousseau est claire : il faut savoir
comment il faut vivre si on ne veut pas mourir sans avoir vcu. La
rponse cette question est aussitt esquisse par une invitation la
recherche en intriorit et la conqute globale de notre tre, ce qui
ne peut se faire sans entretenir le doute l'endroit des penchants naturels
de la raison et des passions qui reprsentent des .. bornes naturelles
ou des obstacles la poursuite de la sagesse et du bonheur. Il faut donc,
confie Jean-Jacques Sophie, .. se dfier de tous ses penchants, de
s'tudier soi-mme. de porter au fond de son me le flambeau de la
vrit, d'examiner une fois tout ce qu'on pense, tout ce qu'on croit,
tout ce qu'on sent et tout ce qu'on doit penser, sentir et croire pour tre
4
heureux autant que le permet la condition humaine D. La condition du
bonheur repose donc dans cette totalit ou cette conqute globale de soi
et de la vie.
Le doute l'endroit de la raison et de la philosophie, comme
moyens pour atteindre la sagesse et le bonheur, est poursuivi travers
la dmonstration de leur clat, de leur raffinement, de leur extriorit
qui certes font bien paratre et briller plutt qu'ils ne procurent le
bonheur. Du reste, l'objet mme de la raison et de la philosophie qui
est la recherche avoue du savoir. conduit un non-savoir quand il
s'loige de la vie dans sa totalit. Dans ce ddale immense des
raisonnements humains, affirme Jean-Jacques Sophie, vous apprendrez parler du bonheur sans le connatre, vous apprendrez discourir
et point vivre, vous vous perdrez dans les subtilits mtaphysiques,
les perplexits de la philosophie vous assigeront de toutes parts, vous
verrez par tout des objections et des doutes, et force de vous instruire
vous finirez par ne rien savoir. Cette mthode exerce parler de tout,
briller dans un cercle; elle fait des savants, des beaux esprits, des
3.
4.

Ibidem.
Ibidem.

L'THIQUE DELA NOUVELLE HLolsE

143

parleurs, des disputeurs, des heureux au jugement de ceux qui coutent,


des infortuns si tt qu'ils sont seulss ". La sagesse et le bonheur, pour
Jean-Jacques, ne peuvent se trouver en surface de notre tre, dans
l'extriorit et le paratre au regard des autres: on devient sage en
dedans et heureux pour soi n, dira-t-il6 .
Le doute de Jean-Jacques l'endroit de la raison ne vise pas tant
la raison en elle-mme que l'art de raisonner " et l'esprit de
systme n qui morcellent la ralit, nous empchent de ce fait de
connatre ces vrits primitives tout en corrompant le jugement.
L'art de raisonner dnature la raison et mne au non-savoir: plus on
s'instruit, conclut Rousseau, moins on sait et l'on est tout tonn qu'au
lieu d'apprendre ce qu'on ignorait on perd mme la science qu'on
croyait avoir7 . La critique de Jean-Jacques J'endroit de tout savoir
fond sur l'art de raisonner est radicale et aboutit au scepticisme le plus
total. Car le savoir, pour Jean-Jacques, est le rsultat de l'entendement
qui doit toute son information l'activit des sens. Or, les sens ne sont
pas faits pour connatre la vrit; jamais, dira Jean-Jacques en bon
cartsien, nous ne pouvons tre srs de trouver la vrit par eux8 ". Le
prtendu savoir issu de la sensation est discrdit tout jamais parce
que les sens sont inaptes fournir les donnes ncessaires la
connaissance certaine et la vrit. Les sens ne sont, pour Jean-Jacques,
que cinq fentres par lesquelles notre me voudrait se donner du jour;
mais les fentres sont petites, le vitrage est terne, le mr pais, et la
maison fort mal claire. Nos sens nous sont donns pour nous
conserver non pour nous instruire 10. Voil pourquoi le message
Sophie est sans ambiguit : nous ne savons rien, [... ] nous ne voyons
rien; nous sommes une troupe d'aveugles, jets l'aventure dans ce
vaste univers . Non seulement sommes-nous aveugles, mais aveuglesns9 Le savoir vritable, s'il est possible, doit donc provenir d'une
autre source.
C'est ici que la rfrence Descartes devient particulirement
clairante et significative. Car elle sert montrer, aux yeux de Sophie,
le meilleur exemple du savoir qui ne conduit pas la vrit en mme
temps que l'exemple par excellence et indubitable du point de dpart
qui peut conduire la sagesse pourvu que le sentier soit bien choisi.
D.

S.
6.
7.
8.
9.

Ibid., p. 1087-1088.
Ibid., p. 1088.
Ibid., p. 1091.
Leure III, O.C., Tome IV, p. 1093.
Ibid., p. 1092.

144

ROMAN OU TRAIT D'DUCATION?

D'une part, Descartes est prsent comme u le plus mthodique des


Philosophes, celui qui a le mieux tabli ses principes et le plus
consquemment raisonn , mais qui pour en tre demeur au niveau
de l'entendement n'a pu faire autrement que de us' garer ds les
premiers tfas et s'enfoncer d'erreurs en erreurs dans des systmes
absurdes 1 ". Il avait pourtant bien commenc en u voulant couper tout
d'un coup la racine de tous les prjugs commena par tout rvoquer
en doute, tout soumettre l'examen de la raison; partant de ce principe
unique et incontestable: je pense, donc j'existe, [... ] il crt aller la
ll
vrit et ne trouva que des mensonges ". Verreur de Descartes aura
donc t de vouloir tout soumettre au seul tribunal de la raison pour ne
dcouvrir que deux ides, et non deux ralits, soit l'ide de la substance
tendue et l'ide de la substance pensante. Ce sont l des u dfinitions "
qui, comme toutes celles qui sont le fruit de l'entendement frent
dtruites en moins d'une gnration l2 . D'autre part, si Descartes a
fait un faux pas du ct de l'entendement et de la raison, son intuition
premire conserve toute sa valeur de vrit. Il faut donc laisser u ces
enfants qu'on appelle des philosophes" le rsultat de ses recherches et
de ses raisonnements qu'il y a lieu de classer dans le vain savoir ,
et revenir a ce qui avait t pourtant un si bon dpart : u Il faut fmir
par o Descartes avait commenc. Je pense, donc j'existe. Voil tout
ce que nous savons13 .
La faon dont Rousseau utilise et modifie la formule de Descartes
pour en faire un jugement d'existence au sens plein du terme, et non
une ide relative la substance pensante, est lourde de consquences
dans la poursuite de l'idal de la sagesse, car le jugement d'existence
vise la totalit et suppose l'enracinement profond dans l'me et l'intriorit. C'est d'ailleurs dans cette direction que la quatrime Lettre
Sophie invite rechercher la saine philosophie et la vraie science
travers le sentiment intrieur qui rvle la grandeur de l'me et
permet d'accder aux ralits les plus sublimes. Dans un passage tout
imprgn de Platonisme, Jean-Jacques demande Sophie: N'avezvous jamais prouv ces transports involontaires qui saisissent quelquefois une me sensible la contemplation du beau moral et de l'ordre
intellectuel des choses, cette ardeur dvorante qui vient tout coup
embraser le cur de l'amour des clestes vertus, ces sublimes gare10. Ibid., p. 1095.
Il. Ibidem.
12. Ibid., p. 1096.
13. Ibid., p. 1099.

L'THIQUE DELA NOUVELLE HLoIsE

145

ments qui nous lvent au dessus de notre tre, et nous portent dans
l4
l'empire ct de Dieu mme .
ct de l'intriorit et des sentiments, la raison paratra comme
celle qui crase et avilit " l'homme, qui le rend petit par ses
lumires; alors que l'me est leve et rend l'homme grand par ses
sentiments l5 . L'existence ainsi retrouve ouvre la voie la sagesse et
au bonheur qui ne dpendent plus des accidents extrieurs, mais des
soins qu'on met les cultiver en soi-mme selon la rgle stocienne
de la suffisance soi-mme ou de l'autonomie. Apprenez tirer de
vous-mmes vos premiers biens, conclut Jean-Jacques; ce sont les seuls
qui ne dpendent point de la fortune [et] peuvent suppler aux autres.
Voil toute ma philosoRhie et je crois tout l'art d'tre heureux qui soit
pratiquable l'homme 6".
Ces Lettres morales, dont Rousseau avait commenc la rdaction
en novembre 1757, marqueront la trame thique de La Nouvelle
Hlose. Ainsi, Julie, devenue madame de Wolmar, la suite d'une
illumination soudaine qui la fait pntrer jusqu'aux racines les plus
profondes de son tre, accdera la rvlation du vrai sens de
l'existence et fera sienne l'thique du bonheur, de la sagesse et du devoir
qu'elle va dissocier de l'amour. N'invoque-t-elle pas, du reste, dans sa
lettre d'adieu St-Preux, une puissance inconnue [qui] sembla
corriger tout coup le dsordre de [ses] affections et les rtablir selon
la loi du devoir et de la naturel? ". Prenant pour exemple M. et Madame
D'Orbe, qu'elle aperut prs d'elle la regardant, Julie en tire aussitt
les principes de sa nouvelle thique de la sagesse et du devoir :
Aimable et vertueux couple, crit-elle, pour moins connatre l'amour
en tes-vous moins unis? Le devoir et l'honntet vous lient; tendres
amis, poux fidles, sans brler de ce feu dvorant qui consume l'me,
vous vous aimez d'un sentiment pur et doux qui la nourrit, que la
sagesse autorise et que la raison dirige; vous n'en tes que plus
solidement heureux. Ah! puissai-je dans un lien pareil recouvrer la
" .Innocence et JouIr
. . du meme
" b0 nheur 18 . A U terme de sa 1ettre,
meme
Julie parle du sacrifice hroque" de l'amour qui tait digne de
n'tre immol qu' la vertu 19 . Dsormais, pour elle, il ne peut plus
14.
15.
16.
1?
18.
19.

Leure IV. a.c.. Tome IV. p. 1101.


Ibidem.
Ibid .. p. 1105.
LA Nouvelle Hlose. Troisime partie. leure XVIII. a. C. Tome Il. p. 354.
Ibidem.
Ibid . p. 363.

ROMAN OU TRAIT D'DUCATION?

146

y avoir de bonheur sans vertu, c'est--dire, sans ce qu'elle considre


tre le retour au bien20 , fruit d'une conversion intrieure de l'me
ou, comme elle le dira dans une lettre suivante, de l'heureuse
21
rvolution qui s'est faite en moi
Avant de quitter son cher St-Preux,
lulie lui recommande de rentrer au fond de sa conscience, souhaitant
qu'il y retrouve quelque principe oubli qui pourrait mieux ordonner
ses actions et qui le fasse surtout courir la flicit qui est la fortune
du sage laquelle ne peut s'obtenir sans la vertu 22
En conformit avec les principes dvelopps dans les Lettres
morales, La Nouvelle Hlorse va privilgier l'idal thique de la sagesse
l'idal cartsien de la science; car l'action droite et juste, guide par
la conscience et la puret de l'intention, est prfrable au savoir. Dans
son avant-dernire lettre St-Preux, lulie liquide une fois pour toutes
cette question en affIrmant que l'erreur n'est point un crime ; mais
ce qui importe avant tout c'est la rectitude de l'action guide par la
conscience : la conscience ne nous dit point la vrit des choses,
conclut-elle, mais la rgle de nos devoirs; elle ne nous dicte point ce
qu'il faut penser, mais ce qu'il faut faire; elle ne nous apprend point
bien raisonner, mais bien agrr23 Aussi, en accord avec ces mmes
principes, lulie formulera-t-elle le vu qu'on ne fasse point de ses deux
fIls des savants, mais bien plutt des hommes bienfaisants et
24
justes ". C'est l, selon elle, le chemin le plus assur qui mne au
bonheur et au contentement de soi-mme.
Si La Nouvelle Hlose vhiculait manifestement les ides de cette
morale de la sagesse et du devoir, c'est bien sr l'mile et au Vicaire
Savoyard qu'il faut s'en remettre pour obtenir le dveloppement et
l'approfondissement de ces mmes ides. On retrouve, ds le dbut de
la Profession de foi du Vicaire, la rfrence Descartes, tout comme
on la trouvait dans les Lettres morales. l'tais, dit le Vicaire, dans
ces dispositions d'incertitude et de doute que Descartes exige pour la
recherche de la vrit25 . Mais trs vite, le doute du Vicaire ne peut
tre confondu avec le doute de Descartes. Ce dernier entretenait un
doute mtaphysique au sujet de sa propre existence alors que pour le
Vicaire l'existence est une vidence premire et intuitive relie la
Jo).

Jo)

l).

20.
21.
22.
23.
24.
25.

Ibid . p. 365.
Ibid., lettre XX. p. 374.
Voir ibid. lettre XXI. p. 376.
Ibid . Sixime partie. lettre VIII. p. 698.
Ibid . Sixime partie, lettre XIII. p. 743.
mile. L. IV. O. C. Tome IV. p. 567.

L'THIQUE DELA NOUVElLE HLosE

147

sensation: J'existe et j'ai des sens par lesquels je suis affect, dira-t-il.
Voil la premire vrit qui me frappe, et laquelle je suis forc
d'acquiescer26 . Or, cette premire vrit n'est pas le rsultat d'un
doute qui porte sur l'existence, mais d'une interrogation qui porte sur
la nature du '" je . C'est la question que pose d'abord le Vicaire: qui
suis-je? . Question aussitt suivie par une autre: Quel droit ai-ie de
juger les choses, et qu'est-ce qui dtermine mes jugementsr7 ".
L'interrogation du Vicaire porte donc sur la nature du je" et sur la
valeur de ses jugements dont il va continuer de douter. Mais trs vite,
il va dlaisser ce type de spculation qu'il laisse aux disputes des
philosophes, pour se proccuper davantage des choses pratiques et
utiles pour la bonne conduite de la vie. Le Vicaire veut vraiment savoir
ce qui le dtermine agir, car il se peroit comme un pilote
inexpriment qui mconnat sa route et qui ne sait ni d'o il vient, ni
o il va28 ". Il cherche la rgle de ses devoirs29 . Il entend limiter
ses recherches ce qui lui importe de savoir pour l'action immdiate,
ce qui lui est utile pour la pratique30 ". La pratique, pour le Vicaire,
c'est l'action morale, bonne et juste, mais qui a besoin d'un guide. Ce
guide sera la .. lumire intrieure 10 ou la .. voix de l'me D, c'est--dire
la conscience morale, juge du bien et du mal.
C'est prcisment sur ce thme particulier de la conscience que
l'thique du Vicaire, tout en reprenant l'essentiel des Lettres V et VI
Sophie, poursuit et approfondit cette morale de la sagesse, du devoir
et de la responsabilit dont La Nouvelle Hlose avait dj indiqu
l'orientation. L'thique du Vicaire nous permet donc de vrifier
nouveau la cohrence de la pense de Rousseau, au sujet de la morale
de la sagesse et de la responsabilit, travers la signification qu'il a
donn cette conscience.
Rappelons d'abord ce passage bien connu par lequel Rousseau
nous la dcrit: Conscience, conscience! instinct divin, immortelle et
cleste voix, guide assur d'un tre ignorant et born, mais intelligent
et libre; juge infaillible du bien et du mal, qui rends l'homme semblable
Dieu; c'est toi qui fais l'excellence de sa nature et la moralit de ses
actions; sans toi je ne sens rien en moi qui m'lve au-dessus des btes,
26.
27.
28.
29.

30.

Ibid., p.
Ibid., p.
Ibid., p.
Ibidem.
Ibid., p.

570.
570.
567.
570.

ROMAN OU TRAIT D'DUCATION?

148

que le triste privilge de m'garer d'erreurs en erreurs l'aide d'un


entendement sans rgle et d'une raison sans principe31 . QueUe est
donc la nature de cette conscience qui fait l'excellence de l'homme et
qui donne la moralit ses actions? C'est ici que le dualisme invoqu
par le Vicaire, dans sa rponse la question qui suis-je? , prend tout
son sens et servira fonder le troisime article de foi du Vicaire :
32
L'homme est donc libre dans ses actions . C'est que pour Rousseau, la conscience n'a de signification qu' l'intrieur d'une vision
partage de l'homme qui donnera galement sens sa libert et sa
responsabilit. Elle manifeste en cel l'tre profond de l'homme, tre
fait de contradictions , selon Rousseau, c'est--dire un tre fondamentalement dualiste. Or, c'est travers et par ces contradictions que
la conscience surgit et fait entendre sa voix, une voix qui est celle de
la nature, de la justice et du bien. C'est galement la voix de l'me33 l)
et de l'innocence premire qui a de la difficult se faire entendre une
fois l'amour propre et l'ducation positive dvelopps. C'est pourquoi
eUe aura besoin des conditions propices pour se manifester, c'est--dire,
comme le prcise la sixime Lettre Sophie, de la solitude, du
recueillement, de l'effort pour rentrer en soi-mme et de l'identification
la nature.
Malgr les obstacles qu'elle rencontre, la conscience ne saurait
tre touffe puisqu'elle est la voix, le commandement et le jugement
de la nature. Mais en quoi consiste ce jugement puisque Rousseau a
dj dit que les actes de la conscience ne sont pas de jugements, mais
34
des sentiments ? Le jugement, au sens premier du terme, selon
Rousseau, est un acte de l'entendement qui effectue des comparaisons
et suppose par consquent le dveloppement des facults. Or, la
conscience morale est antrieure au jugement de J'entendement et relve
davantage des sentiments que de la raison. Elle est le guide intrieur et
premier de l'entendement et de la raison auxquels elle fournit la rgle
et le principe : sans toi, dit le Vicaire, je ne sens rien en moi qui
m'lve au-dessus des btes, que le triste privilge de m'garer
d'erreurs en erreurs l'aide d'un entendement sans rgle, et d'une
raison sans principe35 .
CI(

CI(

CI(

CI(

CI(

CI(

31.
32.
33.
34.
35.

mile, O. C... Tome IV, pp. 600-601.


Ibid., pp. 586-587.
Ibid., p. 594.
Ibid. p. 599.
Ibid. p. 601.

L'THIQUE DE LA NOUVELLE HLosE

149

Le jugement de la conscience est une saisie immdiate du bien et


du mal, du juste et de l'injuste. Dans la cinquime Lettre Sophie,
Rousseau dsigne cet acte comme la rgle invoJontaire36 . Et le
Vicaire le compare une sorte d'instinct de l'me. C'est en ce sens
qu'il dira qu'elle ne trompe jamais, (qu')elle est l'me ce que
l'instinct est au corps37 . Mais l'thique du Vicaire, bien qu'elle repose
essentiellement sur la bonne foi et l'obissance la voix intrieure de
la conscience, franchit la sphre de la volont, de l'entendement et de
la libert. Elle devient alors vritablement une morale de l'intention,
du vouloir et par consquent de la responsabilit qui suppose non
seulement l'amour du bien, comme l'y incline la conscience, mais aussi
la connaissance du bien par la raison. C'est ce degr que la conscience
morale produit le bien moral avec sa consquence attendue qui est le
bonheur et le contentement de soi.
Voil pourquoi, dira le Vicaire, le mal moral est incontestablement
notre ouvrage38 . Il faut ajouter, du reste, que pour lui le mal n'a qu'une
dimension morale et n'a qu'un auteur qui est l'homme, parce que le mal
gnral n'existe pas. la manire de Leibniz, le Vicaire ne voit que bien
et ordre dans le systme du monde. Aussi le mal n'a-t-i1 qu'une dimension
restreinte, relative l'action libre de l'homme et l'abus de ses facults.
Si la libert et l'entendement peuvent produire le mal, ils peuvent aussi
produire le bien en combattant les passions, l'intrt goiste de la raison
et en choisissant librement le bien et la justice. C'est ce prix que l'homme
pourra se rendre digne du bonheur. Par cette orientation, la moralit du
Vicaire s'inscrit rsolument dans l'thique de la responsabilit et de la
pratique de la vertu qui seules peuvent procurer le bonheur le plus sublime.
Si l'esprit de l'homme fut rest libre et pur, quel mrite aurait-il d'aimer
et suivre l'ordre qu'il verrait tabli et qu'il n'aurait nul intrt troubler?
Il serait heureux, il est vrai; mais il manquerait son bonheur le degr
le plus sublime, la gloire de la vertu et le bon tmoignage de soi [... ]
C'est alors que le bon usage de sa libert devient la fois le mrite et la
rcompense, et qu'elle prpare un bonheur inaltrable en combattant ses
passions terrestres et se maintenant dans sa premire volont39 .
L'eudmonie, dont parle le Vicaire, n'est videmment pas parfaite, puisqu'eHe est lie la condition dualiste de l'homme et sujette
ses contradictions, ce qui n'empche pourtant pas le bon Vicaire de
36.
37.
38.

39.

Ibid.,
Ibid .
Ibid.,
Ibid.,

p.
p.
p.
p.

1108.
595.
587.
603.

ROMAN OU TRAIT D'DUCATION?

150

rver au moment o les contradictions de son tre seront leves et qu'il


pourra jouir d'une flicit parfaite. Dans un lan qui rappelle certains
passage du Phdon, il dira: J'aspire au moment o, dlivr des
entraves du corps je serai moi sans contradiction, sans partage, et
n'aurai besoin que de moi pour tre heureux40 lO.
C'est ici que la rflexion morale du Vicaire dbouche sur son
interrogation religieuse et que l'imperfection de la vie morale qu'il
constate l'invite la mditation sur la cause de l'ordre universel. Or,
cette mditation ne diminue en rien l'importance de la responsabilit
morale. Bien au contraire, elle a pour effet de rendre la moralit sa
dimension la plus complte qui la fait relever la fois de la conscience,
de la raison et de la libert. Ne m'a-t-il pas donn (l'Auteur de la
Nature), conclut le Vicaire de sa longue rflexion, la conscience fOur
aimer le bien, la raison pour le connatre, la libert pour le choisir 1 .
Phrase qui avait t utilise telle quelle par St-Preux dans la dernire
partie de La Nouvelle Hlos 2 .
Cl

Guy Lafrance
Universit d'Ottawa

40.
41.
42.

Ibid., pp. 604-605.


Ibid., p. 60S.
Op. cil . p. 683.