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LA TERRE BOMBARDE 2007

Impactisme & Catastrophisme

Michel-Alain COMBES
Mise en forme et mise en page : Axel VINCENT-RANDONNIER

AVANT-PROPOS :

PRSENTATION DU LIVRE
Ce livre est la troisime version actualise de LA TERRE BOMBARDE. La premire date de 1982 (il y a 25
ans !) et la deuxime de 1998. La science a normment volu depuis un quart de sicle, et mme depuis sept
ans, et il y a de nouvelles informations prendre en compte quasiment chaque mois. Je n'ai pas voulu cependant
retoucher le canevas que j'avais mis en place en 1998, et celui de cette nouvelle version est identique.

LA TERRE BOMBARDE, un livre d'astronome


S'il fallait rsumer ce gros livre en une seule phrase, on pourrait crire qu'il est une tude historique et
scientifique de l'impactisme et du catastrophisme faite par un astronome.
C'est dire l'clectisme ouvertement affich de ce livre qui, s'il n'ambitionne pas de devenir la "Bible du
catastrophisme scientifique " des prochaines annes, se veut nanmoins un jalon historique, un bilan actuel.
Un jalon seulement, car la science volue vite (trop vite aux yeux de certains), malgr de puissantes forces
contraires, comme le lobby du crationnisme qui lutte dsesprment pour sauver la crdibilit d'un dogme us
par le temps : celui de la Cration, et qui doit trouver maintenant des appuis politiques pour le faire perdurer
encore, les appuis scientifiques, quoique nombreux et parfois prestigieux, s'avrant notoirement insuffisants.
Comme l'ont crit nagure Franois Arago (1786-1853) et Camille Flammarion (1842-1925) : " Croire tout
dcouvert est une erreur profonde, c'est prendre l'horizon pour les bornes du monde ". Ces deux chantres de
l'astronomie populaire avaient bien compris que les connaissances de leur poque allaient tre, sinon balayes,
tout au moins totalement renouveles en quelques dcennies. On peut dire la mme chose aujourd'hui, et la
ralit de demain pourrait bien dpasser la fiction la plus chevele dans certains domaines tudis dans ce livre.
Bien qu'il se veuille rsolument multidisciplinaire, il n'en demeure pas moins que La Terre bombarde est un
livre d'astronome. Il ne peut pas en tre autrement. C'est la raison principale pour laquelle il est sensiblement
diffrent de ceux qui ont t (ou qui auraient pu tre) crits par un palontologue, un gologue, un physicien, un
astrophysicien, un biologiste, un historien des sciences ou un autre scientifique. L'impactisme et le
catastrophisme (scientifique) sont des sujets d'tude multiformes et complexes, ce qui fait la fois leur intrt et
leur difficult. Personne ne peut en effet prtendre connatre les diverses spcialits concernes (une grosse
dizaine) avec une profondeur suffisante et les approches sont forcment parcellaires, slectives, chaque
scientifique privilgiant obligatoirement sa spcialit au dtriment des autres qu'il connat moins bien.
Il n'empche que l'impactisme est avant tout un problme astronomique, car nous vivons dans un Univers, et
donc dans un Systme solaire et localement sur une Terre, o le cataclysme est la rgle permanente, comme je
le montrerai tout au long de ce livre. Le catastrophisme terrestre n'est que l'expression locale, infinitsimale dans
l'espace et dans le temps, d'un phnomne global qui dfie l'imagination la plus dbride. Le cataclysme est la
rgle, PARTOUT, TOUJOURS. Cette vrit essentielle doit tre martele sans relche et enseigne ds
maintenant aux jeunes gnrations. Elle sera l'un des nouveaux dogmes scientifiques du XXIe sicle, et pas
seulement un dogme astronomique, usage restreint, pour les seuls connaisseurs des choses du ciel.

Dfinitions de l'impactisme et du catastrophisme


Si l'on ouvre trois dictionnaires usuels comme le Robert, le Larousse ou le Hachette, on a dj une mauvaise
surprise. Les trois ignorent totalement le concept d'impactisme. Le Robert ne connat pas non plus le
catastrophisme qui, par contre, figure dans le Larousse avec la dfinition suivante :
" Thorie qui attribuait des cataclysmes les changements survenus la surface de la Terre. "
Le Hachette est un peu plus explicite avec la dfinition suivante :
" Ancienne thorie selon laquelle les changements de faune et de flore se seraient faits
brusquement la faveur de catastrophes gologiques de trs grande ampleur. La thorie de
l'volutionnisme de Darwin s'opposait au catastrophisme. "

Il y a fort faire, on le voit, avant de faire reconnatre ces deux concepts au rang de thories scientifiques
actuelles (ce qu'elles sont dj, n'en dplaise certains). D'une faon plus moderne et plus scientifique, on peut
donner les dfinitions suivantes :
Catastrophisme : thorie scientifique qui tudie les causes et les consquences astronomiques, gologiques,
cologiques, biologiques, humaines et historiques de cataclysmes de grande ampleur qui ont eu lieu et qui
pourraient encore avoir lieu sur la Terre.
Impactisme : thorie scientifique qui tudie l'ensemble des phnomnes lis l'impact sur les plantes des
astrodes et des comtes, mais aussi plus largement de tous les autres corps et particules venus du cosmos,
ainsi que tous leurs effets annexes. L'impactisme terrestre n'est qu'un cas particulier, celui qui concerne notre
plante.
En fait, ces dfinitions ne sont que des approximations acceptables. Si l'on entre plus dans le dtail, on reconnat
deux sortes de catastrophisme et trois sortes d'impactisme.
On distingue, en toute logique, le catastrophisme d'origine cosmique, d comme son nom l'indique des
cataclysmes dont l'origine est extrieure la Terre, et le catastrophisme d'origine terrestre d des cataclysmes
gnrs par notre plante elle-mme pour des raisons diverses. Ce catastrophisme peut tre cependant
considr comme astronomique dans la mesure o la Terre est une plante parmi d'autres, la fois un "systme"
et une plante vivante que nous privilgions simplement parce qu'elle est "notre" plante et que l'on sait qu'elle
abrite la vie.
L'impactisme se divise en trois composantes diffrentes selon les objets concerns et les effets rsultant de
l'impact :
l'impactisme macroscopique qui concerne les astrodes et les comtes et qui peut avoir des consquences
catastrophistes ;
l'impactisme microscopique qui concerne les mtorites et les mtores et qui n'a pas de consquences
catastrophistes ;
l'impactisme invisible qui concerne les rayonnements divers gnrs par les toiles, dont le Soleil, et appel
impactisme particulaire, et aussi les gaz et les poussires d'origine cosmique qui rencontrent la Terre au cours
de son priple dans le Systme solaire et dans la Galaxie.
Enfin, il faut bien prciser qu'il peut y avoir impactisme sans qu'il y ait catastrophisme, et inversement qu'il peut y
avoir catastrophisme (d'origine terrestre et maintenant d'origine humaine) sans qu'il y ait impactisme. Dans ce
livre, il sera question principalement du catastrophisme comme corollaire de l'impactisme macroscopique.

Quelques sigles et symboles


Pour bien comprendre toutes les donnes de ce livre, le lecteur doit connatre la signification de quelques sigles
et symboles utiliss dans certains chapitres. Les sciences ont toutes leur propre "jargon" qui se complique
continuellement et s'enrichit de sigles, et celui-ci n'est pas toujours connu mme des scientifiques des disciplines
connexes.
La liste suivante rappelle les sigles et les symboles (1/2/3) qu'il est ncessaire d'avoir en mmoire (si ce n'est pas
le cas, le lecteur pourra toujours se rfrer de nouveau cette liste en cours de lecture).
Sigles
AAA = objets Aten-Apollo-Amor. Ces trois grands groupes d'astrodes qui peuvent venir proximit immdiate
ou relative de la Terre constituent globalement les NEA. Tous ont un aspect astrodal, c'est--dire ponctuel, quel
que soit le grossissement utilis pour les observer, mais certains d'entre eux sont d'origine comtaire.
EGA = Earth-Grazing Asteroid, astrode qui frle la Terre. On rserve ce terme pour les astrodes dont l'orbite
s'approche moins de 0,100 UA de l'orbite terrestre (soit 1/10 de la distance Terre-Soleil ou 15,0 MK).
NEA = Near-Earth Asteroid, astrode proche de la Terre. Ce terme plus gnral englobe tous les astrodes dont
la distance prihlique q est infrieure 1,30 UA.

NEC = Near-Earth Comet, comte priodique avec une priode de rvolution P < 200 ans et q < 1,30 UA.
NEO = Near-Earth Object, objet proche de la Terre. Ce terme gnrique englobe les NEA et les NEC.
PHA = Potentially Hazardous Asteroid, astrode potentiellement dangereux (pour la Terre). Cette catgorie
dobjets concerne les NEA avec H < 22,1 qui ont Dm < 0,050 UA (7,5 MK). La valeur H = 22,0 correspond un
diamtre moyen de 130 mtres pour un objet silicat et peut concerner des objets dans une fourchette de 100
200 mtres selon le type physique et l'albdo. Les objets avec H > 22,0 ne sont pas considrs comme des PHA,
leur nergie tant insuffisante pour causer des dgts "srieux" sur la Terre.
Symboles astronomiques
concernant les lments orbitaux
UA = unit astronomique = 149 597 870 km (149,6 millions de km en chiffres ronds). C'est l'unit de distance,
gale au demi-grand axe de l'orbite de la Terre autour du Soleil, utilise pour exprimer les distances dans le
Systme solaire. 1 anne lumire = 63 241 UA.
a = demi-grand axe d'une orbite. C'est la distance moyenne en UA d'un astre (plante, astrode, comte) au
Soleil.
e = excentricit d'une orbite plantaire. Elle est comprise entre 0 (orbite circulaire) et 1 (orbite parabolique). Une
orbite hyperbolique aurait e > 1,0.
i = inclinaison, en degrs, d'une orbite sur le plan de l'cliptique. Une orbite rtrograde a i compris entre 90 et
180.
q = distance prihlique en UA = plus courte distance au Soleil.
Q = distance aphlique en UA = plus grande distance au Soleil.
P = priode de rvolution d'un astre, en annes.
= argument du prihlie, en degrs.
= longitude du nud ascendant, en degrs.
= longitude du prihlie ( = + ).
autres symboles astronomiques
a.-l. = anne lumire.
Dm = distance minimale d'un astre l'orbite terrestre (ou une autre orbite plantaire) en UA. S'il y a deux
approches possibles, on distingue : Dm1 = approche principale et Dm2 = approche secondaire.
H = magnitude absolue d'un astrode, fonction du diamtre moyen et du type physique.
km/s = kilomtres par seconde, unit de vitesse pour les astres du Systme solaire.
MK = millions de kilomtres, unit commode pour les distances kilomtriques dans le Systme solaire intrieur.
pc = parsec. C'est l'unit de distance correspondant la distance d'un astre dont la parallaxe annuelle serait de
1". 1 parsec = 3,2615 annes lumire = 206 265 UA = 30 900 milliards de km.
Autres symboles scientifiques
Ec = nergie cintique. Celle d'un impact se calcule avec la formule Ec = mv2, ce qui signifie qu'elle est gale
au demi-produit de la masse de l'impacteur par le carr de sa vitesse d'impact.
J = joule. Unit d'nergie utilise dans le systme international (SI) la place de l'erg (qui tait utilis dans
l'ancien systme CGS). 1 joule = 107 ergs = 10 millions d'ergs. 1 calorie = 4,186 joules.
MA = million d'annes.
MT = mgatonne. 1 mgatonne (1 MT) = 1 million de tonnes = 1000 kilotonnes.

TNT = abrviation de trinitrotolune. La mgatonne de TNT (dont l'nergie = 4,21015 J) est l'unit utilise pour
les comparaisons nergtiques avec des vnements terrestres ou d'origine cosmique.
Couverture
Avec ce dessin, qui date de 1857, je fais un clin dil travers le temps tous les auteurs du pass qui ont
travaill sur le sujet de ce livre. Ils sont des centaines avoir cherch comprendre les causes et les
consquences du catastrophisme, et chacun a apport sa pierre cet difice commun et toujours renouvel
quest la connaissance.
Cette illustration, reprise par un grand nombre dauteurs depuis 150 ans, est considre comme un classique du
genre. Cest la partie principale dune carte postale, intitule " Actualits Astrologiques " et sous-titre " Apparition
Foudroyante et Dsastreuse de la Comte du 13 Juin 1857 ", destine ridiculiser certains astronomes de
lpoque qui avaient annonc imprudemment une possible fin du monde cause par la collision dune grande
comte, en fait totalement imaginaire.
De nos jours, on sait que si une comte nest en aucune manire capable de briser notre plante, comme le
suggrait avec un peu dexagration (et dhumour) cette clbre carte postale, elle peut par contre dtruire, au
moins partiellement, la vie quelle abrite. Des comtes, au mme titre que des astrodes, sont associes des
extinctions.

Systme de notes
J'ai regroup la fin de chaque chapitre, sous le titre gnrique de notes :
1. des notes complmentaires sur certains points de dtail qui alourdiraient le texte principal si elles y taient
intgres ;
2. les rfrences des livres, revues et articles que j'ai utiliss pour la rdaction du texte principal et des tableaux,
ainsi que celles des citations ;
3. les rfrences d'autres livres, revues et articles qui peuvent servir de lecture additionnelle pour le lecteur
exigeant qui veut en savoir plus sur certains points particuliers ; il est vident que certains sujets ne sont que
survols ici et que les documents cits permettront d'enrichir trs srieusement les connaissances du lecteur.

Notes de lavant-propos
1. Ph. de La Cotardire, Dictionnaire de l'astronomie (Larousse, 1996). Le lecteur trouvera dans ce livre de
rfrence indispensable de nombreux renseignements sur l'astronomie et son vocabulaire.
2. I. Ridpath (ed.), A dictionary of astronomy (Oxford University Press, 1997). Un autre excellent dictionnaire
collectif dastronomie de plus de 500 pages et qui comprend 4000 entres.
3. J. Hermann, Atlas de l'astronomie (Livre de Poche, La Pochothque, 1995). Atlas trs visuel et assez complet
qui comprend une liste de symboles et d'abrviations concernant l'astronomie.

TABLE DES MATIRES


AVANT-PROPOS : PRSENTATION DU LIVRE..................................................................................................... 3
LA TERRE BOMBARDE, un livre d'astronome .................................................................................................. 3
Dfinitions de l'impactisme et du catastrophisme ................................................................................................. 3
Quelques sigles et symboles................................................................................................................................. 4
Systme de notes.................................................................................................................................................. 6
Notes de lavant-propos......................................................................................................................................... 6
INTRODUCTION : LE RENOUVEAU DES IDES CATASTROPHISTES ............................................................ 13
Rhabilitation d'un concept scientifique .............................................................................................................. 13
La science fait sa rvolution permanente............................................................................................................ 13
De la science-fiction la ralit de demain......................................................................................................... 14
Des preuves d'abord astronomiques et gologiques .......................................................................................... 16
Rechercher les causes de l'impactisme historique et protohistorique ................................................................ 16
Notes ................................................................................................................................................................... 18
Premire partie : L'VOLUTION DES IDES CATASTROPHISTES ................................................................. 19
CHAPITRE PREMIER : LE CATASTROPHISME DANS L'ANTIQUIT ................................................................ 21
Le souvenir obsessionnel de grands cataclysmes .............................................................................................. 21
Le catastrophisme mythologique : des dieux et des lgendes............................................................................ 22
Le catastrophisme astrologique : alignements et cycles cosmiques................................................................... 26
L'avertissement de Platon ................................................................................................................................... 27
Doctrines et crits des philosophes et scientifiques de l'Antiquit ...................................................................... 28
Notes ................................................................................................................................................................... 31
CHAPITRE 2 : DLUGE ET CATASTROPHISME BIBLIQUE ............................................................................... 33
La Bible, le livre incontournable........................................................................................................................... 33
Le Dluge biblique, le premier grand flau.......................................................................................................... 34
Sodome et Gomorrhe, la vengeance de Dieu ..................................................................................................... 35
Les dix plaies d'gypte ........................................................................................................................................ 35
La chute de pierres et le "miracle" de l'poque de Josu ................................................................................... 36
L'Apocalypse de Saint Jean ................................................................................................................................ 37
Whiston et les comtes instruments de Dieu ...................................................................................................... 40
La survivance moderne : le crationnisme.......................................................................................................... 44
Le dogme renouvel, ou la science de la Cration ............................................................................................. 46
Notes ................................................................................................................................................................... 47
CHAPITRE 3 : LA GRANDE POQUE DES CATASTROPHISTES...................................................................... 49
Kepler, Newton et Halley domptent les astres .................................................................................................... 49
Thories de la Terre, Dluge et catastrophisme ................................................................................................. 50
La comte de Lexell, une rvlation.................................................................................................................... 53
Laplace, un grand astronome catastrophiste ...................................................................................................... 53
Les mtorites, des pierres tombes du ciel....................................................................................................... 55
Le refus de croire une ralit millnaire ........................................................................................................... 55
1803 : la chute de pierres de L'Aigle, le tournant dcisif..................................................................................... 56
Cuvier, catastrophiste et fixiste............................................................................................................................ 58
Les disciples de Cuvier et les crations multiples ............................................................................................... 60
Le recul des ides catastrophistes ...................................................................................................................... 61
Notes ................................................................................................................................................................... 62
CHAPITRE 4 : IMPACTISME ET CATASTROPHISME AUJOURD'HUI................................................................ 65
Dcouvertes importantes durant la traverse du dsert ..................................................................................... 65
L'importance des glaciations ............................................................................................................................... 65
Les EGA, la preuve astronomique de l'impactisme............................................................................................. 67
Les astroblmes, la preuve terrestre de l'impactisme ......................................................................................... 68
Dcouverte de l'impactisme invisible................................................................................................................... 68
Une rvolution scientifique : l'iridium et les dinosaures....................................................................................... 69
Les mtorites de l'arme amricaine et l'ennemi extrieur ............................................................................... 69
SL9 : la preuve en direct de l'impactisme plantaire........................................................................................... 70

La premire bible : Hazards due to comets and asteroids.................................................................................. 71


L'cole britannique no-catastrophiste................................................................................................................ 72
Un danger qui se prcise..................................................................................................................................... 72
La menace du ciel : une ralit pour demain ...................................................................................................... 77
Le cataclysme, force de destruction et force de cration.................................................................................... 78
Notes ................................................................................................................................................................... 78
Deuxime partie :

LES CAUSES........................................................................................................................ 81

CHAPITRE 5 : UN UNIVERS CATACLYSMIQUE, PARTOUT, TOUJOURS ........................................................ 83


Une naissance cataclysmique : le Big Bang ....................................................................................................... 83
L'volution cataclysmique de l'Univers................................................................................................................ 83
La naissance du Systme solaire........................................................................................................................ 85
Une formation agite : la guerre des mondes ..................................................................................................... 87
L'impactisme lunaire et ses consquences ......................................................................................................... 89
Les explosions de supernovae et dhypernovae ................................................................................................. 92
Le Soleil, toile variable et colrique................................................................................................................... 94
L'impact de la comte Shoemaker-Levy 9 sur Jupiter en juillet 1994 ................................................................. 95
Autres impacts comtaires possibles .................................................................................................................. 99
Le volcanisme dans le Systme solaire ............................................................................................................ 100
Le cataclysme et le chaos ................................................................................................................................. 102
Notes ................................................................................................................................................................. 103
CHAPITRE 6 : LES ASTRODES QUI FRLENT LA TERRE........................................................................... 105
Les astrodes dans le Systme solaire............................................................................................................ 105
Dfinitions et classification des diffrentes catgories dobjets ........................................................................ 105
L'historique des dcouvertes de NEA ............................................................................................................... 107
Les orbites des NEA.......................................................................................................................................... 109
La composition physique des NEA.................................................................................................................... 110
Une origine multiple pour les NEA .................................................................................................................... 111
Deux grands groupes : les NEA plantaires et les NEA comtaires................................................................. 115
Les diamtres et les masses des NEA.............................................................................................................. 116
Le nombre total probable de NEA ..................................................................................................................... 117
Les approches possibles des NEA la Terre ................................................................................................... 118
Les trs fortes approches relles des EGA....................................................................................................... 119
L'esprance de vie des NEA ............................................................................................................................. 122
L'nergie dimpact des EGA .............................................................................................................................. 125
L'nergie compare des impacts et des cataclysmes terrestres....................................................................... 126
Les NEA et lhypothse Hephaistos .................................................................................................................. 129
Notes ................................................................................................................................................................. 129
CHAPITRE 7 : LES COMTES ............................................................................................................................ 133
Un danger connu depuis la nuit des temps ....................................................................................................... 133
Anatomie et composition des comtes.............................................................................................................. 133
Les fortes approches des comtes la Terre ................................................................................................... 136
Le dnombrement des comtes ........................................................................................................................ 141
Les orbites des comtes.................................................................................................................................... 142
Les deux rservoirs de comtes........................................................................................................................ 142
Les centaures et autres objets apparents ....................................................................................................... 145
La dsintgration des comtes.......................................................................................................................... 148
La famille Hephaistos ........................................................................................................................................ 152
Les leons de la comte C/Hale-Bopp .............................................................................................................. 155
La comte la plus dangereuse : P/Swift-Tuttle.................................................................................................. 157
Lnergie dimpact des comtes ........................................................................................................................ 158
Notes ................................................................................................................................................................. 160
CHAPITRE 8 : L'IMPACTISME INVISIBLE .......................................................................................................... 163
Dfinitions concernant l'impactisme invisible .................................................................................................... 163
Une dcouverte rvolutionnaire : la radioastronomie........................................................................................ 164
Les diffrents types de rayonnements .............................................................................................................. 164
L'astronomie de la violence ............................................................................................................................... 165
Les rayons cosmiques....................................................................................................................................... 167
L'toile Soleil...................................................................................................................................................... 168
Le Soleil et la Terre ........................................................................................................................................... 171
Les colres du Soleil ......................................................................................................................................... 172
8

La matire interplantaire.................................................................................................................................. 174


Poussires et gaz interstellaires........................................................................................................................ 176
Une autre source d'nergie invisible : l'antimatire ........................................................................................... 177
Rencontre possible avec un nuage interstellaire............................................................................................... 177
L'explosion de supernovae proches .................................................................................................................. 179
Notes ................................................................................................................................................................. 180
Troisime partie : LES PREUVES..................................................................................................................... 183
CHAPITRE 9 : L'VNEMENT DE LA TOUNGOUSKA EN 1908 ....................................................................... 185
Les circonstances de la collision et les premires constatations ...................................................................... 185
Les premires expditions : l'tude de la rgion dvaste ............................................................................... 187
Les points d'accord dans une controverse serre............................................................................................. 189
L'hypothse de la comte active ....................................................................................................................... 192
L'hypothse du noyau comtaire....................................................................................................................... 193
L'hypothse de l'astrode................................................................................................................................. 194
Une source inpuisable d'hypothses et d'lucubrations ................................................................................. 196
La rgion de la Toungouska, site protg pour l'avenir .................................................................................... 197
Notes ................................................................................................................................................................. 197
CHAPITRE 10 : LES MTORITES ET LES MTORES.................................................................................. 201
Un phnomne connu depuis l'Antiquit ........................................................................................................... 201
Mtorites sacres ............................................................................................................................................ 201
1492 : la mtorite d'Ensisheim, un "miracle" bien rel .................................................................................... 202
XVIIIe sicle : la destruction des collections ...................................................................................................... 203
Les plus grosses mtorites terrestres : des sidrites ...................................................................................... 203
1947 : la "pluie de fer" de Sikhote-Alin .............................................................................................................. 204
1969 : Allende et Murchison, des trsors tombs du ciel.................................................................................. 205
1972 : le mtore du Montana, le record d'approche la Terre ....................................................................... 206
1976 : la chute de pierres de Jiling en Chine .................................................................................................... 207
Les mtorites de l'Antarctique ......................................................................................................................... 208
Composition et classification des mtorites .................................................................................................... 208
La mtorite de Farmington et l'hypothse Hephaistos .................................................................................... 210
Les micromtorites et la poussire cosmique ................................................................................................. 210
Les pluies de mtorites.................................................................................................................................... 211
Quelques rappels sur les mtores................................................................................................................... 212
L'histoire des essaims de mtores les plus remarquables.............................................................................. 214
Les essaims de mtores lis Hephaistos ..................................................................................................... 215
Ce que nous apprennent les mtorites et les mtores.................................................................................. 216
Notes ................................................................................................................................................................. 218
CHAPITRE 11 : LES ASTROBLMES ET LES TECTITES................................................................................. 221
Une ralit longtemps conteste par les scientifiques ...................................................................................... 221
A partir de 1950, changement de tendance ...................................................................................................... 222
L'histoire du Meteor Crater ................................................................................................................................ 222
L'esprance de vie des astroblmes terrestres................................................................................................. 224
Formation et identification des cratres mtoritiques et des astroblmes ...................................................... 225
Relations entre les impacts d'astrodes et les astroblmes ............................................................................ 227
Les petits cratres mtoritiques terrestres certains ........................................................................................ 228
Les astroblmes principaux probables.............................................................................................................. 229
Les astroblmes terrestres de moins de 40 millions d'annes ......................................................................... 232
Quelques astroblmes gants hypothtiques ................................................................................................... 234
Les tectites, un mystre dfinitivement lucid................................................................................................. 235
Mcanisme de formation des impactites et des tectites.................................................................................... 236
Les familles de tectites et les astroblmes associs......................................................................................... 236
Trois cratres parents pour les tectites d'Amrique du Nord ? ......................................................................... 238
Le problme des tectites d'Australasie.............................................................................................................. 239
Notes ................................................................................................................................................................. 240
CHAPITRE 12 : LA MORT DES DINOSAURES .................................................................................................. 243
L'extinction de la fin du Crtac ........................................................................................................................ 244
Le problme de l'iridium et l'hypothse des Alvarez ......................................................................................... 244
Une recherche multidisciplinaire sans prcdent.............................................................................................. 245
Quelques autres hypothses improbables ........................................................................................................ 246
L'impact cosmique : la recherche des preuves ................................................................................................. 248
9

La recherche du cratre .................................................................................................................................... 249


Chicxulub : le cratre invisible mais bien rel ................................................................................................... 250
L'impact cosmique ............................................................................................................................................. 252
La priode post-catastrophe.............................................................................................................................. 253
L'extinction des dinosaures ............................................................................................................................... 254
Une vritable rvolution pistmologique ......................................................................................................... 256
Notes ................................................................................................................................................................. 257
Quatrime partie : LES CONSQUENCES ...................................................................................................... 259
CHAPITRE 13 : LES CONSQUENCES TERRESTRES.................................................................................... 261
La Terre primitive faonne par les impacts ..................................................................................................... 261
L'origine de la Lune ........................................................................................................................................... 262
La Terre, la Lune et le chaos............................................................................................................................. 264
Les consquences astronomiques de l'impactisme .......................................................................................... 265
Les consquences gographiques de l'impactisme.......................................................................................... 266
Les consquences atmosphriques de l'impactisme ........................................................................................ 266
Fracturations et perforations de la crote terrestre et leurs consquences...................................................... 267
Priodes glaciaires et variations climatiques..................................................................................................... 268
Les consquences des impacts ocaniques..................................................................................................... 270
Inversions du champ magntique lies aux impacts ?...................................................................................... 273
Glissements et basculements des couches terrestres externes ....................................................................... 275
L'hypothse des transmutations nuclaires conscutives aux impacts ............................................................ 279
Notes ................................................................................................................................................................. 279
CHAPITRE 14 : L'ORIGINE COSMIQUE DE LA VIE........................................................................................... 281
La vie : du plus simple au plus complexe.......................................................................................................... 281
La vie : un phnomne gnral dans l'Univers ................................................................................................. 281
L'origine terrestre de la vie ................................................................................................................................ 285
L'origine cosmique de la vie terrestre................................................................................................................ 288
L'hypothse de Crick : la vie insmine sur Terre ............................................................................................ 294
Notes ................................................................................................................................................................. 296
CHAPITRE 15 : EXTINCTIONS ET VOLUTION................................................................................................ 299
Un renouvellement permanent des espces..................................................................................................... 299
L'histoire de l'volution : la nature fait des bonds.............................................................................................. 300
Frquence et intensit des extinctions .............................................................................................................. 301
Causes possibles des extinctions...................................................................................................................... 302
Les cinq grandes extinctions de masse ............................................................................................................ 303
Extinction = rgnration = moteur de l'volution ............................................................................................. 303
Corrlations extinctions - astroblmes .............................................................................................................. 305
La paloanthropologie face la thorie de l'impactisme terrestre.................................................................... 307
Le catastrophisme : un enchanement d'vnements....................................................................................... 310
Limportance de la contingence......................................................................................................................... 312
Lhomme et la sixime extinction de masse...................................................................................................... 313
Notes ................................................................................................................................................................. 313
CHAPITRE 16 : LA VIE ET LA MORT VIENNENT DU COSMOS ....................................................................... 315
Consquences biologiques de l'impactisme ..................................................................................................... 315
La biosphre, sige de la vie terrestre .............................................................................................................. 316
L'hypothse Gaa ou la Terre est un "systme" ................................................................................................ 316
Les colres du Soleil ......................................................................................................................................... 317
Inversions gomagntiques et volution ........................................................................................................... 318
La couche d'ozone et l'impactisme.................................................................................................................... 319
Rayons cosmiques : rayons de mort et/ou de vie ? .......................................................................................... 319
Les comtes, source de vie et de mort ? .......................................................................................................... 320
La panspermie microbienne, vrai ou faux ? ...................................................................................................... 321
Hiver d'impact et hiver nuclaire ....................................................................................................................... 323
La rcurrence des extinctions et les coupables possibles ................................................................................ 325
Lhistoire de Geminga........................................................................................................................................ 329
La retombe des satellites artificiels ................................................................................................................. 330
L'activit solaire, la vie terrestre et l'histoire ...................................................................................................... 331
Notes ................................................................................................................................................................. 332

10

Cinquime partie : L'HISTOIRE COSMIQUE DES HOMMES .......................................................................... 335


CHAPITRE 17 : LES FAUSSES PISTES ............................................................................................................. 337
Des rudits et des charlatans rcrivent l'histoire du monde............................................................................ 337
La comte Vnus de Velikovsky ....................................................................................................................... 338
Les quatre lunes de Hrbiger ............................................................................................................................ 338
L'explosion de Sirius B et la cosmogonie des Dogons...................................................................................... 339
Vela X, l'toile de Sumer et la lgende d'Oanns ............................................................................................. 340
1916-1988 : le mythe de la mtorite gante de l'Adrar ................................................................................... 342
Cycles cosmiques et groupements et alignements de plantes ....................................................................... 345
Fortes approches annonces = fin du monde................................................................................................... 346
L'anneau clipses de la Terre ........................................................................................................................ 349
Mondes antdiluviens et lucubrations extraterrestres..................................................................................... 350
Une hypothse rvolutionnaire : le singe descend de l'homme........................................................................ 350
L'Apocalypse : le fantasme des sectes religieuses ........................................................................................... 352
Notes ................................................................................................................................................................. 353
CHAPITRE 18 : CATACLYSMES TERRESTRES DANS L'ANTIQUIT ............................................................. 355
Des cataclysmes nombreux et varis................................................................................................................ 355
Un vnement majeur : la dernire dglaciation............................................................................................... 356
Le Dluge revisit par les glaciologues et les hydrologues .............................................................................. 358
Une multitude de dluges locaux partout dans le monde ................................................................................. 361
Sodome et Gomorrhe : un cataclysme sismique............................................................................................... 362
L'ruption du Santorin et ses consquences .................................................................................................... 363
Catastrophisme et atlantides ............................................................................................................................. 366
Retour au monde cyclique des Anciens ............................................................................................................ 368
Notes ................................................................................................................................................................. 369
CHAPITRE 19 : 12 000 ANS DE CATACLYSMES COSMIQUES ....................................................................... 371
Un avertissement en guise de prologue............................................................................................................ 371
L'Apocalypse de l'an 10000 avant J.-C. : mythe ou ralit ? ............................................................................ 372
Un impact srieux en Autriche vers -7800 ........................................................................................................ 375
"La Nuit de l'croulement des mondes" des anciens gyptiens ....................................................................... 376
Un impact dans le Pacifique vers -2350............................................................................................................ 378
La collision qui a boulevers l'ordre du monde la fin du XIIIe sicle avant J.-C. ............................................ 379
L'impact cosmique de l'poque de Josu.......................................................................................................... 386
Quelques autres collisions possibles et non dates.......................................................................................... 387
Notes ................................................................................................................................................................. 388
CHAPITRE 20 : L'INCONNU, L'AVENIR .............................................................................................................. 391
La formation du cratre lunaire Giordano Bruno en 1178................................................................................. 391
Un impact en Antarctique = dglaciation partielle ............................................................................................. 392
Limpactisme particulaire : le vrai danger pour lhomme ................................................................................... 394
Conclusion : l'impratif extraterrestre ................................................................................................................ 396
Rendre Mars et Vnus habitables ..................................................................................................................... 398
Envisager des colonies extraterrestres artificielles ........................................................................................... 400
Spaceguard : la sauvegarde de lhumanit ....................................................................................................... 401
Faire face aux impacts : les stratgies envisages........................................................................................... 402
Laisser des documents pour les civilisations futures ........................................................................................ 404
Notes ................................................................................................................................................................. 406
CONCLUSION : UNE RVOLUTION SCIENTIFIQUE ET CULTURELLE .......................................................... 409
L'impactisme terrestre : un puzzle qui est devenu lisible .................................................................................. 409
L'impactisme et le catastrophisme enfin reconnus............................................................................................ 410
Une nouvelle vision du monde se dessine ........................................................................................................ 412
Informer, dfaut de convaincre....................................................................................................................... 415
Notes ................................................................................................................................................................. 419
BIBLIOGRAPHIE ................................................................................................................................................... 421
INDEX DES NOMS................................................................................................................................................ 429

11

12

INTRODUCTION :

LE RENOUVEAU DES IDES


CATASTROPHISTES
Rhabilitation d'un concept scientifique
On peut se demander pourquoi cette vrit incontournable qu'est le catastrophisme, qu'il soit d'origine cosmique
ou d'origine purement terrestre, n'merge seulement que maintenant dans cette fin du XXe sicle.
Il suffit de se rappeler deux prcdents, tristement clbres, pour mieux saisir les raisons de ce retard
incomprhensible pour un esprit rationnel. Il y a seulement 200 ans, les savants, parmi lesquels l'illustre Antoine
Lavoisier (1743-1794), refusaient systmatiquement d'admettre l'origine cosmique des mtorites (1), contre
toute logique et malgr des preuves irrfutables accumules depuis plus de 3000 ans. Il y a moins de 50 ans,
l'origine cosmique du Meteor Crater de l'Arizona tait elle aussi conteste, nie mme, par une majorit de
"spcialistes" et les astroblmes taient systmatiquement ignors. On se demande toujours pourquoi ces
"verrous psychologiques" ont mis tant de temps sauter. C'est exactement la mme chose avec l'impactisme et
le catastrophisme.
Cependant, deux gnrations de nouveaux chercheurs ont suffi pour balayer les doutes et surtout pour laisser la
science "respirer", chercher et trouver les preuves indispensables. Aprs les preuves, on passe aux causes et
aux consquences, et tout s'claire enfin. La rvolution technologique aidant (l'apport de l'informatique, des
satellites et des instruments modernes surtout), c'est la science elle-mme qui a fait progressivement sa
rvolution, avec le renouvellement des chercheurs. On sait que les anciens ne veulent pas ou ne peuvent pas
remettre en question leurs certitudes. Du coup, le catastrophisme, qui avait une image de marque dsastreuse
depuis Georges Cuvier (1769-1832) et ses disciples, qui taient catastrophistes mais surtout fixistes (2), c'est-dire en fait crationnistes, a refait surface comme un concept scientifique rgnr et crdible (crdible tout
simplement car reflet indiscutable de la ralit).
Je prcise une chose pour viter toute ambigut malvenue : ce livre est tout le contraire d'une tude
procrationniste. A mes yeux, comme ceux d'une majorit de chercheurs actuels, le catastrophisme scientifique
et son ersatz crationniste sont totalement antinomiques, mme si le terme gnrique de catastrophisme, qui
n'est pas d Cuvier d'ailleurs qui parlait seulement de "rvolutions du globe", mais au gologue et philosophe
anglais William Whewell (1794-1866), peut paratre effectivement un peu ambigu, compte tenu de son histoire
douteuse. Mais comme il reste utilis ( juste titre selon moi), je l'utilise aussi, mais sous son aspect uniquement
scientifique (sauf prcision expresse). Je participe donc, mon niveau et avec d'autres, sa rhabilitation que
l'on veut croire dfinitive.

La science fait sa rvolution permanente


Depuis cinquante ans, les connaissances scientifiques ont fait un bond absolument extraordinaire et de nombreux
nouveaux concepts ont fait leur apparition, imposs par les observations et les analyses des donnes toujours
plus nombreuses et plus prcises. Pour certaines sciences on peut vraiment parler de rvolution. Des disciplines
aussi diverses que l'astronomie, la physique, l'astrophysique, la cosmochimie, la gophysique, la gologie, la
palontologie, la biologie et d'autres encore se sont trouves rgnres.
L'exploration spatiale, qui tait une chimre au dbut des annes 1950, a connu une russite impressionnante et
aujourd'hui tous ces merveilleux clichs des plantes voisines, envoys par les sondes spatiales, nous sont
familiers et figurent dans tous les livres de sciences. L'informatique, a elle aussi connu un dveloppement
incroyable, permettant d'effectuer des calculs de plus en plus complexes et des simulations souvent dcisives
pour tester les diffrents modles en concurrence. Le simple astronome amateur peut faire aujourd'hui ses
propres calculs et apporter sa modeste pierre, surtout dans les domaines dlaisss par les professionnels,
comme la chasse aux comtes et l'observation des toiles doubles et variables. Enfin, toutes les sciences ont vu
leur instrumentation se perfectionner dans des proportions inimaginables et les ingnieurs se sont surpasss
pour inventer de nouveaux outils, toujours plus perfectionns et plus efficients, qui repoussent les limites de
l'impossible.
13

Les astronomes et les astrophysiciens ont t les tmoins de cataclysmes cosmiques trs divers, comme le
volcanisme hallucinant qui transforme la surface de Io, le satellite de Jupiter, en quelques sicles seulement, la
fameuse explosion de la supernova du 24 fvrier 1987 dans le Grand Nuage de Magellan et enfin, et peut-tre
surtout, la fantastique collision de la vingtaine de fragments de la comte brise Shoemaker-Levy 9 sur Jupiter en
juillet 1994 (3), qui d'aprs les statisticiens n'avait pas une chance sur cent milliards de se produire. Et pourtant !
La nature n'a que faire des statistiques humaines... Ces trois cataclysmes ont bien montr que nous vivons dans
un Univers violent en permanence, dans lequel le cataclysme est la rgle et non l'exception. Le troisime a
rappel que l'impactisme plantaire est une ralit de toujours et non pas seulement du pass.
Obligatoirement, et en toute logique, les thories catastrophistes, qu'elles soient cosmiques ou terrestres, ont
bnfici d'un regain de faveur, de crdibilit. On connaissait par l'observation les astrodes et les comtes qui
frlent la Terre, on a identifi les cratres qu'ils forment sur notre plante, les astroblmes, grce aux satellites et
sur le terrain par la signature caractristique du mtamorphisme de choc. La Terre elle-mme est une plante
violente en permanence, et on a pu expliciter le volcanisme et les tremblements de terre avec prcision, grce
notamment la tectonique des plaques.
Enfin, la dcennie 1980 a vu une extraordinaire comptition scientifique entre les diffrentes quipes de
chercheurs de diverses spcialits pour rsoudre le fameux problme de l'iridium surabondant dans la fine
couche gologique sparant le crtac du tertiaire (la couche K/T), mis en lumire par les deux Alvarez et leurs
collgues (4). Russite complte et pour tous : astronomes, gologues, volcanologues et aussi palontologues
sont d'accord aujourd'hui pour dire qu'un astrode (ou une comte) s'est cras(e) sur la Terre il y a 65 millions
d'annes. Les dinosaures et l'astroblme mexicain de Chicxulub ont un point commun, totalement
insouponnable jadis : les uns ont t dtruits alors que l'autre a t form par le mme objet. Les consquences
de cette collision cosmique sont normes, presque dmesures, compte tenu du diamtre (10 km environ) de
l'objet responsable, comme je l'expliquerai en dtail aux chapitres 12 et 15.
On le sait depuis toujours : pour exister et tre crdible, une thorie a imprativement besoin de l'appui
d'observations incontestables. La fin du XXe sicle aura t particulirement bnfique pour les catastrophistes
des diffrentes sciences. Tous, chacun dans sa "sphre", ont marqu des points dcisifs. C'est cette histoire que
je raconte dans ce livre. Comprendre ce qui s'est rellement pass chacune des grandes tapes de la Terre et
de la vie qu'elle abrite, c'est la qute sans cesse renouvele des scientifiques. Le catastrophisme, mme s'il n'est
pas seul en cause, s'annonce comme un moteur essentiel de l'volution de la matire et aussi de celle du
monde vivant.

Figure I-1. Une obligation : la multidisciplinarit des recherches


Limpactisme et le catastrophisme doivent tre tudis dune manire multidisciplinaire pour tre apprhends
dans le dtail. La figure rappelle quelques-uns des nombreux sujets concerns passs en revue dans ce livre. Il
est bien vident quun chercheur ne peut connatre la totalit des phnomnes et donnes en cause dune
manire exhaustive. Lastronome, le gologue, le palontologue, lhistorien et leurs collgues des autres sciences
doivent sassocier pour faire progresser la connaissance.

De la science-fiction la ralit de demain


Le film "catastrophe" amricain Meteor, sorti sur les crans en 1979 et tir du roman du mme nom (5), a
popularis le thme d'une Terre sous la menace de corps clestes susceptibles de rayer la vie, sinon totalement,
du moins partiellement, sur notre plante. Le ciel a toujours fait peur. Il effrayait dj nos anctres, et pas sans
raisons, nous le verrons au chapitre 19, mais aussi plus rcemment, dans l'Antiquit, au Moyen Age et au cours
des sicles suivants.
14

Figure I-2. Le premier film catastrophe astronomique : Meteor


Paru en 1979, le film Meteor a eu un excellent effet pdagogique auprs dune population totalement ignorante
du sujet. Des personnes qui ne savaient mme pas que la Terre peut tre frle par des astrodes et des
comtes ont appris que le ciel peut nous tomber sur la tte, comme il la fait durant lAntiquit et la protohistoire.
De nos jours, depuis la dcouverte d'astrodes comme Hermes, Asclepius et Toutatis qui ont frl la Terre au
XXe sicle, et encore plus depuis la dcouverte en 2004 d'Apophis qui va la frler en avril 2029, on sait qu'un
impact reste toujours possible. L'arme amricaine, elle-mme, consciente que le danger est rel et garante de la
scurit des populations, a pris le problme en main au dbut des annes 1990 pour traquer "l'ennemi extrieur"
et envisager tous les moyens ncessaires pour parer un impact d'envergure annonc. Annonc, car les
astronomes peuvent parfaitement tre pris au dpourvu et un objet menaant tre repr trop tard, on l'a bien vu
en 1908 avec le cataclysme de la Toungouska.
En 1979, le film Meteor a eu un excellent effet pdagogique auprs du public qui ignorait souvent tout du
problme et souvent ne voulait rien en connatre. La vedette de ce film est un mtore (en fait un astrode) de 7
km de diamtre qui fonce dans l'espace 40 000 km l'heure, soit la vitesse de 11 km/s (ce qui n'a rien
d'excessif, la vitesse moyenne accepte pour ce genre d'objets tant de 20 km/s) et qui a pour cible la Terre. Sa
force de frappe, prodigieuse, quivaut environ 2 500 000 mgatonnes de TNT. Ce mtore annonciateur de
l'Apocalypse est prcd sur son orbite par une nue d'objets plus petits (des mtorites, de plusieurs dizaines
de mtres pour certaines) qui causent dj toutes sortes de misres et d'importants dgts sur notre plante
(impact en Sibrie, destruction d'un village dans les Alpes autrichiennes, raz de mare de 35 mtres de haut qui
dvaste Hong Kong suite un impact dans le Pacifique, destruction de New York (6)). Heureusement, les deux
super-grands de l'poque (tats-Unis et URSS), d'accord pour une fois, envoient leurs fuses nuclaires
stationnes en orbite autour de la Terre vers le gros mtore en un tir group, librant assez d'nergie pour le
dvier sur une orbite sans danger pour notre plante. La fin du monde est ainsi repousse plus tard, et les
populations terrorises peuvent se remettre de leurs motions et reprendre leur vie normale.
Plus rcemment, en 1993, le clbre auteur de science-fiction britannique Arthur Clarke a crit un passionnant
petit livre : Le marteau de Dieu (7), dans lequel il raconte lhistoire dun astrode de 1 km de diamtre moyen,
baptis Kali, pour la desse de la mort et de la destruction dans la mythologie hindoue, qui fonce vers la Terre et
que les hommes du XXIIe sicle essaient de dvier sur une orbite sans danger pour notre plante. Comme le
raconte Clarke dans son roman :
" Les hommes ont tout prvu sauf limprvisible ! " (8)
En exergue de son livre, il dit galement ceci :
" Tous les vnements situs dans le pass se sont effectivement produits aux lieux et poques
indiqus ; tous ceux situs dans le futur se produiront peut-tre. Un seul est inluctable : tt ou
tard nous rencontrerons Kali. " (9)

15

Kali, pour Clarke, cest lobjet cosmique denvergure qui obligatoirement se retrouvera dans les sicles venir sur
une orbite de collision avec la Terre et la percutera si lhomme nintervient pas. Cest dj lui qui, en 1973, dans
son clbre roman Rendez-vous avec Rama (10), avait imagin la cration dun systme international de
surveillance, nomm Spaceguard, destin reprer tout astrode ou comte sapprochant un peu trop prs de
la Terre ou mme tout vaisseau interstellaire pntrant dans le Systme solaire. Clarke a t entendu et
Spaceguard existe aujourdhui, c'est un rseau de tlescopes automatiques spcialiss dans la dtection dobjets
clestes dangereux, savrant indispensable pour recenser tous les astrodes potentiellement dangereux pour la
Terre, objets dont on ne connat encore que quelques pourcents du total.
Tous ceux qui ont vu Meteor, ou plus rcemment Deep Impact ou Armageddon, les deux grands films parus sur
le mme sujet en 1998, ou qui ont lu Le marteau de Dieu, ou un autre livre du mme genre, se sont pos ces
questions : " Une telle collision est-elle possible dans la ralit ? avec quelles consquences principales ? ".
Depuis le dbut des annes 1950, la thorie de l'impactisme terrestre rpond ces questions. Aujourd'hui, on
sait sans aucune quivoque que la rponse est oui. Cette ventualit est non seulement possible, mais certaine
l'chelle astronomique.
Arthur Clarke, bien connu pour son sens du raccourci, a rsum en une seule phrase la consquence essentielle
du cataclysme dorigine cosmique qui a eu lieu il y a 65 MA et auquel je consacre le chapitre 12 :
" Lhorloge de lvolution remise zro, le compte rebours menant lhomme pouvait
commencer. " (11)
J'tudierai dans ce livre les diffrents aspects et les donnes chiffres du problme, et le lecteur non scientifique,
peu au courant pralablement et sans ides prconues, ne pourra qu'tre tonn par les rsultats de cette
enqute. Une chose est sre : le pire parat beaucoup plus probable quil y a vingt ans. Le marteau de Dieu ne
fait que raconter la ralit de demain.

Des preuves d'abord astronomiques et gologiques


Deux approches totalement diffrentes ont permis de se rendre compte du bien-fond de la thorie de
limpactisme terrestre. D'abord, une approche astronomique. Depuis la fin du XIXe sicle, on a dcouvert plus
de 2000 petits astrodes (des EGA avec Dm < 0,100 UA) qui peuvent s'approcher fortement de la Terre.
Certains sont d'origine plantaire, d'autres sont des noyaux de comtes mortes ou en sommeil. On sait
maintenant d'une manire formelle et dfinitive qu'il s'agit l du "matriel", constamment renouvel, qui frappe et
meurtrit notre plante depuis 4,6 milliards d'annes. Dans certaines circonstances, beaucoup plus rares (en 2006
moins de 100 NEC sont rpertories), ce sont des comtes actives qui peuvent entrer en collision avec la Terre.
Il existe aussi un autre impactisme, totalement diffrent de l'impactisme "macroscopique" rsultant des impacts
d'astrodes et de comtes, que l'on nomme l'impactisme invisible ou particulaire qui concerne les divers
rayonnements et les poussires cosmiques et qui a un rle trs important sur l'volution des formes vivantes. Je
l'tudierai en dtail au chapitre 8. Il est principalement le champ d'tude des physiciens et des astrophysiciens.
La seconde approche est terrestre. Ds 1893, on a suggr une origine cosmique pour le Meteor Crater de
l'Arizona, hypothse admise dfinitivement par tous en 1953 seulement. En 1908, avec le cataclysme de la
Toungouska, en Sibrie, on a eu un bon exemple de ce qui se passe lorsqu'un petit astrode explose dans
l'atmosphre, avec des dgts au sol qui peuvent tre impressionnants. Mais c'est surtout partir de 1950, la
dcouverte des premiers cratres mtoritiques fossiles, les astroblmes, sur le territoire canadien qui a
dmontr la ralit de l'impactisme terrestre. Les consquences des impacts ont t longtemps incroyablement
sous-estimes, quasiment jusqu'au dbut des annes 1980, et elles rservent de belles surprises. L'histoire de
l'impact qui a mis fin au rgne des dinosaures a t largement popularise, mais ce n'est qu'un exemple parmi
d'autres.
Les impacts importants du pass ont libr des nergies considrables, largement suprieures celles
engendres par les grands cataclysmes purement terrestres, comme les ruptions volcaniques et les sismes.
Ce sont les vnements les plus cataclysmiques qui peuvent concerner notre plante et la vie qu'elle abrite. Si
l'homme ne se dtruit pas lui-mme d'ici quelques milliers d'annes, il sera peut-tre le tmoin, s'il ne dtecte pas
suffisamment tt le projectile se prcipitant vers la Terre, d'un impact important et de ses consquences.

Rechercher les causes de l'impactisme historique et protohistorique


Dans le chapitre 1, je montrerai par le rappel de quelques textes et lgendes anciens que l'ide de la Terre
bombarde est loin d'tre nouvelle. Notre plante a dj t meurtrie dans un pass historique et protohistorique
16

par des objets cosmiques qui ont effray les Anciens et contribu la mise en place de concepts universels,
comme le Chaos primitif, l'effondrement priodique de la vote cleste et la rupture des "piliers du monde".
Pendant longtemps il fut de bon ton de se gausser de ces fables inventes par des anctres considrs comme
quasi dbiles, avec leur Terre plate et leurs dieux malveillants, mais les choses ont chang. Ce sera l'apanage
des chercheurs de la prochaine gnration d'apporter, sinon un point final, tout au moins une explication
scientifique incontestable sur le pourquoi de certaines de ces lgendes.
On a longtemps cru qu'il ne serait pas possible d'apporter des preuves ce qui s'est rellement pass au cours
de la protohistoire et de l'histoire ancienne. Eh bien si ! Depuis 1982, on commence y voir plus clair. Ces
preuves seront astronomiques mais multiformes, comme je l'expliquerai en dtail dans des chapitres diffrents.
Dans le chapitre 6, je montrerai que beaucoup d'astrodes ont des orbites semblables, qui dnotent
probablement une origine commune pour de nombreux petits objets. Dans le chapitre 7, je parlerai de la comte
P/Encke, une comte priodique courte priode en fin de vie active et de son association avec un important
courant de mtores, celui des bta-Taurides. Je parlerai galement d'objets connus depuis 1977 seulement :
les astrodes extrieurs d'origine comtaire, connus sous le nom gnrique de centaures, et aussi de la
ceinture de Kuiper et du nuage de Oort dont ils sont issus.
Quel rapport entre tous ces objets et les catastrophes cosmiques qui ont eu lieu dans l'Antiquit et la
protohistoire ? C'est l que l'histoire devient extraordinaire, et mme quasiment incroyable. Sans entrer ds
maintenant dans le dtail, que j'apprhenderai au fur et mesure de certains chapitres, il faut rappeler que des
objets de la ceinture de Kuiper, qui peuvent tre soit des comtes, soit des astrodes, soit des objets mixtes
astrodes-comtes, et dont le diamtre peut atteindre plusieurs centaines de kilomtres, sont chasss de cette
ceinture (comprise entre 38 et 100 UA) la suite de perturbations et sont injects dans la partie du Systme
solaire intrieure Neptune, la huitime plante principale. Ils deviennent alors des centaures, comme Chiron ou
Pholus, objets orbite chaotique dont l'esprance de vie sur ce genre d'orbites instables est trs faible l'chelle
astronomique.
Suite de nouvelles perturbations, ils peuvent tre injects dans un deuxime temps sur des orbites courte
priode et trs forte excentricit. Ces gros objets peuvent tre alors briss en une multitude de fragments,
quelques gros, de nombreux moyens, d'innombrables petits et une infinit de poussires,
conscutivement une forte approche Jupiter, Saturne, Uranus ou Neptune, mais peut-tre aussi
conscutivement une trs forte approche Mars, la Terre, Vnus et mme Mercure.
C'est probablement ce qui s'est pass, une poque qui reste dfinir avec une des plantes qui reste elle aussi
dfinir, pour un gros astrode-comte : Hephaistos. Cet objet mixte a gnr aprs fragmentation plusieurs
centaines de comtes, parmi lesquelles P/Encke, des milliers de mini-comtes aujourd'hui teintes (mortes ou en
sommeil pour certaines) et de trs nombreux astrodes associs. Parmi tous ces dbris htroclites par leur
taille, leur forme et leur composition, certains sont dj connus comme Hephaistos (le plus gros objet Apollo
recens avec un diamtre de 10 km, et qui donne logiquement son nom au gniteur de la famille) et Oljato dont
j'aurai souvent reparler, ainsi que l'essaim de poussires des bta-Taurides. Pour rajouter l'extraordinaire, je
signale que de nombreux astronomes pensent que l'objet de la Toungouska (connu maintenant sous le nom
d'Ogdy) tait lui aussi un de ces fragments associs P/Encke, et donc galement leur gniteur commun.
C'est le calcul astronomique, via l'ordinateur, outil et associ indispensable de l'astronome, qui a montr que
P/Encke, Hephaistos, Oljato et beaucoup d'autres NEA connus et dcouvrir ne formaient qu'un seul objet il y
a seulement quelques dizaines de milliers d'annes. Chacun de ces objets aujourd'hui autonomes subit ses
propres perturbations et s'loigne inexorablement des autres, mais l'origine commune ne semble pas faire de
doute. On comprend dj mieux la suite, mme si les points d'ombre restent nombreux pour le moment.
Hephaistos, ou l'un de ses premiers fragments, car la dsintgration a pu avoir lieu en plusieurs tapes
successives (et c'est probablement ce qui s'est pass, vu les diffrences constates dans les inclinaisons et les
excentricits de certains rsidus), est venu dans la proche banlieue de la Terre, peut-tre plusieurs reprises,
avant la dsintgration finale. Il parat vident que plusieurs de ces fragments ont heurt la Terre, car les deux
orbites se coupaient ou taient trs voisines. Encore de nos jours, l'essaim des bta-Taurides coupe la Terre fin
juin et nous distille rgulirement chaque anne une infime partie de sa matire sous forme de mtores, et
parfois comme en 1908, il nous octroie un morceau plus volumineux pour montrer que l'histoire n'est pas
vraiment finie et que nous devons rester vigilants.
Hypothse farfelue que celle de Hephaistos, qui se met lentement mais srement en place ? Sans doute pas.
Plus de cinquante astrodes de la mme famille ont dj t dcouverts, et quand l'tude physique des
diffrents fragments comtaires et plantaires pourra tre entreprise, et certaines anomalies expliques, une
solution acceptable se dgagera d'elle-mme, mettant fin une trs longue priode de "tnbres" (pas
mythologiques ceux-l, mais bien historiques et scientifiques !).
17

Une chose est sre en tout cas : l'histoire cosmique des hommes est beaucoup plus complexe qu'on le croyait, et
toutes ces lgendes et ces concepts qui ont toujours paru absurdes mritent d'tre revisits la lumire des
connaissances actuelles, mme s'il ne faut pas leur accorder une importance dmesure.
Comme je l'ai dj dit, notre poque, mme si elle est rvolutionnaire certains gards, n'est qu'un simple jalon
dans la longue histoire des hommes et dans la connaissance qu'ils en ont, et chaque gnration s'appuie sur les
acquis de la prcdente et prpare ceux de la suivante. Une relecture de Snque (4 av. J.-C. 65 apr. J.-C.) et
de ses Questions naturelles (12) me servira de conclusion :
" Soyons satisfaits de ce que l'on a dj dcouvert et permettons nos descendants d'apporter
aussi leur contribution la connaissance de la vrit...
Ne nous tonnons d'ailleurs pas que l'on amne si lentement la lumire ce qui est cach si
profondment...
La gnration qui vient saura beaucoup de choses qui nous sont inconnues. Bien des
dcouvertes sont rserves aux sicles futurs, des ges o tout souvenir de nous sera effac.
Le monde serait une pauvre petite chose, si tous les temps venir n'y trouvaient matire leurs
recherches. "
Ces phrases pleines de sagesse crites par Snque au crpuscule de sa vie, entre les annes 62 et 65 de notre
re, sont toujours d'actualit.

Notes
1. M.-A. Combes, La Terre bombarde (France-Empire, 1982).
2. C. Grimoult, volutionnisme et fixisme en France (CNRS ditions, 1998).
3. L'impact de la vingtaine de fragments de la comte Shoemaker-Levy 9 sur Jupiter en juillet 1994 a t un
vnement scientifique d'un intrt considrable, l'un des plus importants du XXe sicle. J'en parle en dtail aux
chapitres 4 et 5.
4. Ch. Frankel, La mort des dinosaures : lhypothse cosmique (Masson, 1996).
5. E. North et F. Coen, Meteor (Belfond, 1980). Titre original : Meteor (1979). D'aprs le scnario de S. Mann et E.
North, sur une histoire de E. North.
6. Ces catastrophes prliminaires n'ont pas t choisies au hasard par les scnaristes, except la dernire. Elles
correspondent des cataclysmes ayant eu lieu, ou souponns avoir eu lieu, dans le pass (voir chapitre 19).
7. A.C. Clarke, Le marteau de Dieu (Jai lu, S-F 3973, 1995). Titre original : The hammer of God (1993). Un
remarquable petit livre, lire mme par ceux qui ne sont pas amateurs de science-fiction. Arthur Clarke (1917)
connat parfaitement le sujet et son roman lui permet dassner quelques bonnes vrits qui ne sont pas de
simples lieux communs. Kali est un astrode comtaire orbite rtrograde (et donc trs grande vitesse) qui
redevient actif en pntrant lintrieur de lorbite de Mars. Des forces non gravitationnelles de dernire heure
rendent sa course imprvisible. Clarke sait entretenir le suspense.
8. Le marteau de Dieu, citation p. 4 de couverture.
9. Le marteau de Dieu, citation p. 5.
10. A.C. Clarke, Rendez-vous avec Rama (Robert Laffont, 1975). Titre original : Rendez-vous with Rama (1973).
Un classique de la science-fiction et lun des meilleurs romans dArthur Clarke.
11. Le marteau de Dieu, citation p. 30.
12. Snque, Questions naturelles (Les Belles Lettres, 1930 ; traduction et annotations par P. Oltramare). Cette
dition trs remarquable du livre de Snque fut publie sous le patronage de l'Association Guillaume Bud. Le
livre VII consacr aux comtes (pp. 300-336) est particulirement intressant.

18

Premire partie :
L'VOLUTION DES IDES
CATASTROPHISTES

19

20

CHAPITRE PREMIER :

LE CATASTROPHISME DANS L'ANTIQUIT


Le souvenir obsessionnel de grands cataclysmes
L'ide que la Terre a souvent t victime de catastrophes de grande ampleur, d'origine cosmique ou terrestre,
n'est pas nouvelle, loin de l. C'tait un point commun toutes les mythologies des peuples anciens, aussi loin
que l'on remonte dans le temps (quasiment depuis l'an 10000 avec la grande dglaciation, point de dpart d'une
transformation complte de la gographie ctire), mme si le nombre et les causes de ces cataclysmes variaient
d'une mythologie l'autre. Des concepts comme le Chaos, le Dluge ou la chute du ciel faisaient partie de leur
histoire et de leur imaginaire. J'tudierai en dtail au chapitre 18 ces grands cataclysmes terrestres et au chapitre
19 les cataclysmes cosmiques que l'on a pu recenser.
Dans ce chapitre, j'tudie certains aspects historiques et mythologiques du problme. Ce sera l'occasion de
retrouver quelques grands noms de l'Antiquit qui s'intressaient au pass et l'avenir de la Terre, dsirant
percer les secrets de l'un et de l'autre, et de rappeler aussi quelques textes reprsentatifs explicites, textes qui
ont eu la chance de parvenir jusqu' nous, contrairement d'autres qui sont malheureusement perdus.
Il faut noter que la notion mme de catastrophisme a volu avec le temps, au fur et mesure des observations
et des dcouvertes des Anciens. Et il ne faut jamais oublier que jusqu' Anaximandre (610-547), personne n'osa
envisager srieusement une Terre autrement que plate, et jusqu' Aristarque de Samos (310-230) autrement
que le centre du monde.
Trs longtemps, de la prhistoire au Nolithique, le catastrophisme fut uniquement mythologique avant de
devenir trs progressivement astrologique et cyclique quand les Anciens comprirent que la Lune et les plantes,
les astres errants, reprenaient indfiniment les mmes positions relatives dans le ciel. On se souvient que les
Grecs, enthousiasms par la dcouverte du cycle de Mton (v. 430 av. J.-C.), priode qui ramne les nouvelles
lunes le mme jour tous les dix-neuf ans, firent graver cette dcouverte en caractres d'or (1).

Figure 1-1. La reprsentation du monde lpoque de Sumer


Cette reprsentation du monde est lune des plus anciennes que lon connaisse puisquelle remonte lpoque
de Sumer (3500-2000 avant J.-C.). Larbre primordial faisait office daxe du monde et soutenait les tages du ciel.
La mer primordiale baignait totalement la Terre. Les Sumriens observaient les toiles et notaient les
cataclysmes et les phnomnes anormaux. Ils ont mentionn notamment le phnomne connu sous le nom
dtoile de Sumer, que certains ont cru pouvoir associer avec la supernova des Voiles (voir le chapitre 17).
21

Le catastrophisme mythologique : des dieux et des lgendes


Je vais d'abord rappeler quelques lgendes prises dans les mythologies du monde entier, pour bien montrer le
caractre universel des bouleversements et catastrophes qui ont meurtri les Anciens. J'ai t oblig, bien sr,
de choisir parmi de nombreux textes (anciens, mais aussi modernes), et ceux-ci ne sont que des textes parmi
d'autres.
Mythologie aztque : les quatre soleils
Les anciens Aztques racontaient que quatre mondes, ou quatre soleils, ont prcd le ntre et qu'ils furent
dtruits par des cataclysmes de grande ampleur.
" Quatre fois le monde fut dtruit. La premire fois, le soleil s'teignit et un froid mortel s'abattit
sur la terre. Seul un couple humain put s'chapper et perptuer l'espce. La deuxime fois, un
vent magique souffla de l'ouest, et tous les hommes, sauf deux encore, furent transforms en
singes. La troisime fois, ce fut le feu qui accomplit l'uvre de destruction. Les rayons d'un soleil
gigantesque firent flamber la plante, tandis que les coups de foudre rpondaient aux
rugissements des volcans dchans. Il y eut deux rescaps, et l'homme ne mourut pas. Enfin
vint le quatrime cataclysme, celui de l'eau. Le ciel tomba sur la terre et ce fut le dluge. Tout
disparut sous les flots, toiles, soleils et plantes. L'obscurit s'tendit sur l'abme. Mais l'homme
survivait toujours. " (2)
Les quatre destructions quasi totales du monde furent successivement le fait du froid, du vent, du feu et de l'eau.
On retrouve ces quatre agents de destruction dans de nombreuses autres mythologies. Ces quatre ges du
monde des Aztques s'talent en fait sur plusieurs milliers d'annes. Ils sont quivalents ceux des autres
peuples d'Amrique du Nord, d'Amrique centrale et d'Amrique du Sud.
Mythologie chinoise : Kong-Kong, le dragon
En Chine, les textes anciens font allusion de srieux cataclysmes qui se seraient produits l'poque des cinq
empereurs semi-lgendaires (Huangdi, Zhuan Xu, Diku, Yao et Shun) que l'on situe en gnral au IIIe millnaire
avant J.-C. Je reparlerai au chapitre 19 de ces cataclysmes, car ils ont semble-t-il une origine cosmique.
" Jadis, Kong-Kong disputa l'empire Tchouan-hiu et, dans sa rage, donna un coup de corne au
mont Pou-tcheou. La colonne qui soutenait le Ciel (au coin N.-O.) fut casse, l'amarre de la Terre
(au coin S.-E.) fut rompue, le Ciel se pencha vers le nord-ouest et c'est pourquoi le soleil, la lune,
les toiles se dplacent dans cette direction. La Terre eut une ouverture au sud-est, et c'est ainsi
que les eaux, les rivires, le sol, la poussire se prcipitent dans cette direction. " (3)
En Chine, on parle donc d'une rupture de l'axe du monde et la Terre se serait "penche" vers le nord-ouest.
Mythologie gyptienne : Sekhmet, la lionne en furie
Dans la mythologie gyptienne, Sekhmet tait le nom de la desse de la guerre, reprsente gnralement
comme une lionne ou comme une femme tte de lionne. Elle devenait parfois aussi l'il de R, le dieu-soleil, et
tait charge de dtruire ses ennemis. Elle rpandait les pidmies sur toute l'Egypte quand le dieu voulait se
venger. Une lgende lie un drame cosmique (qui n'est autre que celui de la fin du XIIIe sicle av. J.-C.)
racontait que sur les ordres de R, elle se jeta sur les hommes rvolts avec une telle frnsie et une telle
mchancet que le dieu-soleil redoutant l'extermination de la race humaine dut lui demander d'arrter le carnage.
Comme elle refusait obstinment d'obtemprer, il dut employer un curieux stratagme, une ruse comme seuls les
dieux en avaient le secret (4) :
" R fit prparer des cruches de "didi", liquide colorant en rouge, qui sont mlanges de la bire.
Pendant toute la nuit, alors que Sekhmet dort, la bire rouge est verse sur toute la terre
d'gypte. A son lever, la desse pense voir un fleuve de sang d au massacre des hommes. Elle
se mire dedans, puis commence laper. Bientt totalement ivre, elle oublie sa mission et s'en
retourne auprs des dieux en pargnant les survivants. "
On remarque dans cette lgende le fait souvent not que le monde prit une couleur rouge l'occasion de ce
cataclysme, du fait de la pigmentation de la matire abandonne dans l'atmosphre terrestre par la dsintgration
et l'miettement du corps cleste.

22

Il semblerait que les gyptiens aient retenu le jour de l'anne du dbut du cataclysme : le 12 Tybi, soit presque
obligatoirement une date correspondant la fin octobre ou au dbut novembre de notre calendrier moderne (5),
si le cataclysme a bien eu lieu au XIIIe sicle avant J.-C. C'est une prcision trs importante que je dtaillerai
quand j'tudierai en dtail l'hypothse Hephaistos.
" C'est le douzime jour du premier mois d'hiver qu'a eu lieu le grand massacre des hommes ;
aussi le calendrier des jours fastes et nfastes note-t-il soigneusement : "Hostile, Hostile, Hostile
est le 12 Tybi, vite de voir une souris en ce jour, car c'est le jour ou R donna l'ordre Sekhmet".
" (6)

Figure 1-2. Sekhmet : la desse-lionne gyptienne


Sekhmet est la desse gyptienne la face de lionne qui a dtruit une partie de lgypte la fin du XIIIe sicle
avant J.-C. Charge de chtier les hommes, elle tait accompagne dun cortge de flaux et de maladies.
Aujourdhui, les astronomes catastrophistes lassocient Phaton, Typhon, Absinthe, Anat et Surt.
Mythologie germano-scandinave : le Ragnark
Pour les Germains et les autres peuples du Nord, la fin du monde tait symbolise par le Ragnark, ou
Crpuscule des dieux. Cette catastrophe cosmique de trs grande ampleur est raconte en grand dtail
(mythologique, pas scientifique !) dans le pome intitul la Voluspa et qui fait partie du grand ensemble de l'Edda.
De ce rcit complexe qui met en place de nombreux dieux, je retiendrai les quelques extraits reprsentatifs
suivants (7) :
" Du ct du Sud, l o commence le pays des gants du feu, Surt, le matre de ces contres,
dresse dj son pe de flammes. Au bord du ciel est post Heimdall, le veilleur des dieux ;
personne au monde n'a la vue aussi perante ni l'ouie aussi fine ; pourtant, il se laisse ravir son
pe par Loki et ne commence souffler dans son cor retentissant que lorsque les gants sont
en marche. Le loup Fenrir, que les dieux avaient jadis enchan, rompt ses liens et s'chappe.
Les secousses qu'il donne ses entraves font trembler la terre tout entire ; le vieux frne
Yggdrasil en est branl des racines jusqu'au fate. Des montagnes s'croulent ou se fendent de
haut en bas...
Au Sud apparat Surt, que suit la troupe innombrable des gants du feu ; son pe lance des
clairs ; tout autour de lui des flammes jaillissent du sol crevass. A son approche les rochers
s'croulent, les hommes s'affaissent sans vie. La vote du ciel, branle par le tumulte de cette
arme en marche, embrase par l'haleine de fournaise qui l'environne, clate en deux ; et quand
les fils du feu font passer leurs chevaux sur le pont que l'arc du ciel tend de la terre au sjour des
dieux, ce pont s'enflamme et s'effondre...
Les grands dieux sont morts. Et maintenant que Thor, protecteur des demeures humaines, a
disparu, les hommes sont abandonns ; il leur faut quitter leurs foyers ; la race humaine est
balaye de la surface de la terre. La terre elle-mme va perdre sa forme. Dj les toiles se
dtachent du ciel et tombent dans le vide bant... Le gant Surt inonde de feu la terre entire ;
l'univers n'est plus qu'un brasier ; des flammes jaillissent de toutes les fentes des rochers ; la
vapeur siffle de toutes parts ; toute plante, toute vie sont ananties ; seul le sol nu subsiste...

23

Et voici que toutes les mers, que tous les fleuves dbordent. De tous cts les vagues pressent
les vagues. Les flots, qui se gonflent en bouillonnant, recouvrent peu peu toutes choses. La
terre s'enfonce dans la mer. L'immense champ de bataille o s'taient affronts les matres de
l'univers cesse d'tre visible.
Tout est fini. Et maintenant tout va recommencer. Des dbris du monde ancien nat un monde
nouveau... "
L'pope cosmologique du Ragnark est particulirement intressante pour qui tudie, comme moi, les
cataclysmes cosmiques de l'Antiquit. Elle est aujourd'hui dfinitivement associe au dernier grand cataclysme
cosmique qu'a subi la Terre et qui a eu lieu la fin du XIIIe sicle av. J.-C., et dont je parlerai en dtail au chapitre
19. Surt, Sekhmet, Typhon, Phaton, Absinthe, Anat et d'autres encore sont les noms diffrents de l'objet
comtaire (ou d'origine comtaire) qui est entr en collision avec la Terre, une poque o de nombreuses
civilisations taient dj bien en place et prospraient, semant tout au long de son parcours la panique, la ruine et
la mort. C'est ce mme cataclysme qui est associ l'Exode des Hbreux et aux dix plaies d'gypte. J'en parlerai
au chapitre 2, sous un clairage assez diffrent : l'clairage biblique.
Mythologie grecque : Typhon et Phaton
Il s'agit de deux lgendes clbres, surtout connues par les textes classiques d'Hsiode (VIIIe sicle) (8) et
d'Ovide (43 av. J.-C. 18 apr. J.-C.) (9). Apparemment, elles n'ont rien voir entre elles et sont toujours traites
sparment dans les livres de mythologie. Mais pourtant, il parat fort probable qu'elles se rapportent toutes deux
au cataclysme de la fin du XIIIe sicle dont j'ai dj beaucoup parl et qui a eu des consquences humaines et
historiques trs srieuses.
Hsiode raconte dans sa Thogonie qu' la suite d'une guerre entre Zeus et les Titans, guerre qui faillit dtruire
l'univers, un monstre flamboyant surmont de cent ttes et baptis Typhon (ou Typhe) fit son apparition dans le
ciel, effrayant les populations. Zeus dut intervenir une nouvelle fois pour sauver le monde.
" ... Alors une uvre sans remde se ft accomplie en ce jour ; alors Typhon et t roi des
mortels et des Immortels, si le pre des dieux et des hommes de son il perant soudain ne l'et
vu. Il tonna sec et fort, et la terre l'entour retentit d'un horrible fracas, et le vaste ciel au-dessus
d'elle, et la mer, et les flots d'Ocan, et le Tartare souterrain, tandis que vacillait le grand Olympe
sous les pieds immortels de son seigneur partant en guerre, et que le sol lui rpondait en
gmissant. Une ardeur rgnait sur la mer allume la fois par les deux adversaires, par le
tonnerre et l'clair comme par le feu jaillissant du monstre, par les vents furieux autant que par la
foudre flamboyante. La terre bouillonnait toute, et le ciel et la mer. De tous cts, de hautes
vagues se ruaient vers le rivage. Un tremblement incoercible commenait : Hads frmissait et
aussi les Titans branls par l'incoercible fracas et la funeste rencontre. Zeus frappa, il embrasa
d'un seul coup la ronde les prodigieuses ttes du monstre effroyable ; et, dompt par le coup
dont il l'avait cingl, Typhon mutil, s'croula, tandis que gmissait l'norme terre. Mais, du
seigneur foudroy, la flamme rejaillit, au fond des pres et noirs vallons de la montagne qui l'avait
vu tomber. Sur un immense espace brlait l'norme terre, exhalant une vapeur prodigieuse ; elle
fondait tout comme l'tain... sous l'clat du feu flamboyant... "
(Thogonie, 836-868)
Pline l'Ancien (23-79) dans le livre II de son Histoire Naturelle (10) , au chapitre " Comtes et prodiges " parle
galement de Typhon. En accord avec tous les autres auteurs "scientifiques" de l'Antiquit, il le considre comme
une comte.
" ... Les peuples d'thiopie et d'gypte connurent une comte terrible, laquelle Typhon, roi de
ce temps-l, donna son nom : d'apparence igne et enroule en forme de spirale, effrayante
mme voir, c'tait moins une toile qu'un vrai nud de flammes. "
(Histoire Naturelle, Livre II, 91, XXIII)
La lgende de Phaton est l'un des meilleurs contes d'Ovide qui en fit une des pices matresses de ses
Mtamorphoses, crites entre les annes 2 et 8 de notre re. Mais cette lgende tait bien antrieure Ovide.
On sait, entre autres, qu'elle fut le sujet d'une tragdie perdue d'Euripide (480-406), crite plus de 400 ans
auparavant.

24

Figure 1-3. La lgende de Phaton vue par Rubens


Cette fameuse lgende, immortalise par Ovide dans ses Mtamorphoses, a inspir les peintres de toutes les
poques. Le tableau ci-dessus, intitul "La Chute de Phaton", est l'oeuvre du peintre flamand Peter-Paul Rubens
(1577-1640) et date de 1605. Cette lgende tait dj considre par Platon comme une rminiscence, sous
forme de mythe, d'un fait historique d'un lointain pass.
Phaton tait le fils du Soleil. Pour satisfaire son orgueil, il demanda son pre de conduire son char l'espace
d'une journe travers le ciel. Entreprise dmesure qui se termina par une catastrophe cosmique, puisque le
char de Phaton quitta la route habituelle et se prcipita vers la Terre. L encore, Jupiter fut oblig d'intervenir
pour sauver le monde et la race humaine.
" ... Sous l'action du feu, les nuages s'vaporent. Sur terre, les plus hauts sommets sont les
premiers la proie des flammes. Le sol se fend, sillonn de crevasses et, toutes eaux taries, se
dessche. Les prs blanchissent, l'arbre est consum avec son feuillage, et les bls desschs
fournissent eux-mmes un aliment au feu qui les anantit... De grandes cits prissent avec leurs
murailles ; des nations entires avec leurs peuples sont, par l'incendie, rduits en cendre. Les
forts brlent avec les montagnes... L'Etna vomit, ses feux redoubls, des flammes dmesures...
Phaton voit, de toutes part, le monde en flammes... Il ne peut plus supporter les cendres et la
chaude poussire partout projete, il est envelopp de toutes parts d'une fume brlante : o vat-il, o est-il ? dans l'obscurit de poix o il est plong, il l'ignore, et les chevaux ails le ballottent
leur gr. C'est alors, croit-on, que les peuples d'thiopie, par l'effet de leur sang attir la
surface du corps, prirent la couleur noire. C'est alors que la Libye, toutes eaux taries par la
chaleur, devint aride. Alors les nymphes pleurrent la perte des sources et des lacs... Le Nil
pouvant s'enfuit au bout du monde, drobant aux yeux sa source... Le sol se fend sur toute sa
surface... La mer diminue de volume ; une plaine de sable sec s'tend o nagure s'talait le flot ;
les montagnes que recouvraient les eaux profondes surgissent... La Terre nourricire des tres,
avec une grande secousse qui branla le monde, s'affaissa un peu au-dessous de son niveau
habituel... Pourquoi le niveau des mers dcrot-il ? Atlas lui-mme est bout de forces, il a peine
supporter sur ses paules le monde incandescent... Alors le pre tout-puissant, ayant pris
tmoin les dieux et celui-l mme qui avait prt son char, que s'il ne lui porte secours, le monde
entier prirait victime d'un funeste sort, gagne au sommet du ciel le point lev d'o il a coutume
d'envelopper de nuages l'tendue des terres, d'o il met en mouvement le tonnerre et lance la
foudre... Il tonne, et brandissant la foudre, il la lana sur le cocher auquel il fit perdre du mme
coup la vie et l'quilibre, et de ses feux redoutables il arrta l'incendie. Les chevaux s'abattent et
d'un soubresaut tentant de se redresser, ils arrachent leur cou au joug et chappent aux sangles
rompues. Ici tranent d'un ct les rnes, l l'essieu dtach du timon, ailleurs les rayons des
roues brises, et les dbris du char mis en pices sont pars au loin.
Quant Phaton, ses cheveux rutilants en proie aux flammes, il roule sur lui-mme dans le
gouffre, laissant dans l'air au passage une longue trane... Loin de sa patrie, l'autre bout du
monde, le trs grand ridan le reoit et lave son visage fumant... "
25

Ce texte d'Ovide, version "moderne" de textes plus anciens est trs instructif quand on y lit entre les lignes. Il
nous apprend en fait plusieurs choses, bien qu'il mle parfois le meilleur et le pire. Le pire est sans doute ce qu'il
dit sur l'origine de la couleur noire des thiopiens ! Il nous apprend par contre que le Nil fut mis sec, que la
Libye devint aride, que le niveau de la mer baissa, que tout fut brl, qu'une poussire chaude empoisonna les
aliments et qu'ensuite il y eut une priode de tnbres. Il signale galement que l'Etna " vomit des flammes
dmesures ". On ne peut s'empcher de faire le rapprochement avec ce clbre passage de l'Apocalypse dont
je parle au chapitre 2 :
" ... une toile tait tombe du ciel sur la terre, il lui fut donn la clef du puits de l'abme. Elle
ouvrit le puits de l'abme. Il monta du puits une fume comme d'une grande fournaise et le soleil
et l'air furent obscurcis par la fume du puits... "
On peut se demander la lecture de ce texte, si un fragment de Phaton (qui s'appelait rappelons-le Absinthe
chez les Hbreux et Sekhmet chez les Egyptiens) n'est pas tomb dans la Mditerrane dclenchant par l
mme une ruption de l'Etna. Cette remarque trs intressante pourrait permettre de dater l'vnement (voir le
chapitre 19)
Quoi qu'il en soit, ces deux lgendes de Typhon et Phaton, comme celle du Ragnark, montrent bien comment
partir d'un fait rel marquant, les auteurs de l'Antiquit ont mis sur pied leur mythologie si complique, avec ses
dieux multiples, ses hros innombrables, ses grands thmes, sa cosmologie. Il est probable que, sous le
manteau du mythe, chaque rcit mythologique reprend, transforme et embellit des vnements authentiques dont
la signification relle dpassait souvent l'entendement des peuples de l'poque. Mais une chose est sre, ils
savaient bien quand un cataclysme tait d'origine cosmique. Les bouleversements terrestres qui en rsultaient et
les lourdes pertes en vies humaines taient du concret, pas de l'imaginaire.

Le catastrophisme astrologique : alignements et cycles cosmiques


Dj, dans la haute Antiquit, certains savants et philosophes des grandes civilisations entretenaient le mythe de
l'ternel retour (11) ou celui de la Grande Anne (12) qui taient censs ramener la rgnration priodique de
la vie.
Pour les Anciens, l'histoire n'tait donc qu'une suite de cycles cosmiques de dure variable. Le jour, la lunaison,
les saisons, l'anne, le cycle de Mton, pour les cycles de dure humaine. Et surtout la Grande Anne (quelques
milliers d'annes en gnral), avec une cration, un panouissement (l'Age d'or, cher aux civilisations de
l'Antiquit), un puisement et enfin une destruction. Les cataclysmes par lesquels se terminaient chez les Grecs
un cycle cosmique taient soit le feu cosmique (ekpyrosis) qui brlait le monde, soit le dluge (kataclysmos) qui
au contraire l'inondait.
Snque (4 av. J.-C. 65 apr. J.-C.) , dans un passage clbre de ses Questions naturelles (13), a cru pouvoir
donner, d'aprs le prtre chalden Brose (v. 330-v. 260) (14), les raisons de ces catastrophes priodiques :
" Dluge et embrasement arrivent, quand Dieu a trouv bon de mettre fin l'ancien monde et
d'en commencer un meilleur. L'eau et le feu rgnent sur les choses de la Terre. D'eux viennent
galement la naissance et la mort. Ainsi quand le renouvellement du monde est dcid, la mer
fond d'en haut sur nos ttes, tout comme le feu fait rage, si un autre genre de catastrophe a t
prfr. "
(Livre III, XXVIII, 7)
" Brose, le traducteur de Blus, attribue aux plantes la cause de ces bouleversements. Sa
certitude cet gard va jusqu' fixer la date de la conflagration et du dluge universels. Tout ce
qui est terreux, dit-il, sera embras lorsque les astres qui suivent maintenant des orbites
diffrentes se runiront tous dans le signe du Cancer et se rangeront en file, de manire qu'une
ligne droite puisse passer par les centres de toutes les sphres. Le dluge aura lieu, quand ces
mmes plantes viendront prendre place dans le Capricorne. Le solstice d't est amen par la
premire de ces deux constellations, celui d'hiver par la seconde. Ce sont donc des signes d'une
grande puissance, puisque leur influence se manifeste par le changement mme de l'anne. "
(Livre III, XXIX, 1)

26

On sait aujourd'hui que ces super-conjonctions des sept astres errants connus des Anciens (le Soleil, la Lune,
Mercure, Vnus, Mars, Jupiter et Saturne) ne sont en aucune faon capables de provoquer les cataclysmes cits
par Brose, mais celui-ci est affirmatif : leur cause est astronomique.
En fait, ds l'Antiquit, certains philosophes savaient pertinemment que la Terre est une plante parmi d'autres.
Clomde (Ier sicle av. J.-C.) enseignait qu' " il y a plus de plantes que l'on en voit " et Dmocrite (460-370) et
plus tard Origne (185-254) que " les mondes prissent par collisions " (15). Les Stociens taient galement
persuads que notre monde trouvera sa destruction finale en heurtant un autre monde.
Ce qu'il faut retenir principalement, c'est que cette notion de cycles cosmiques est universelle. Les peuples des
cinq continents qui avaient une tradition millnaire ont parl de grands bouleversements naturels, qui taient soit
d'origine cosmique, soit purement terrestres selon les cas. Nous avons vu avec les Aztques que ces cycles
s'appelaient gnralement des ges ou des soleils, ou pouvaient avoir un nom particulier chez certains peuples.
Leur nombre tait variable, compris ordinairement entre quatre et dix.
L'universalit de cette notion de cycles cosmiques est la preuve que des catastrophes importantes, pouvant
causer la mort d'une partie apprciable des populations humaines et animales, ont t le lot de toutes les parties
du monde. tonnamment, le langage est le mme dans le Bassin mditerranen, qu'en Amrique centrale, en
Extrme-Orient ou en Polynsie.
Cependant, il faut bien insister sur le fait que, dans la plupart des cas, il s'agissait d'vnements rgionaux qui
n'ont pu semble-t-il concerner l'ensemble de la plante. Les effondrements priodiques du firmament ou les
pluies de feu souvent cits dans les textes et traditions orales des Anciens se rapportent des cataclysmes
cosmiques (certainement la collision de petits astrodes ou de comtes ou de leur explosion dans l'atmosphre)
plus ou moins importants, mais surtout beaucoup plus frquents que ce qu'on croyait jadis.
Pour les 10 000 ans qui ont prcd l're chrtienne, il parat quand mme trs douteux qu'un seul d'entre eux ait
pu avoir des consquences vraiment plantaires, ou qu'il ait pu produire les effets de ce que l'on appelle de nos
jours un hiver dimpact mondial, et plonger ainsi la plante dans l'obscurit pendant des dizaines d'annes.
Comme nous le verrons au chapitre 12, qui traite de la fin des dinosaures et de nombreuses autres espces il y a
65 millions d'annes, un hiver dimpact aurait eu des consquences beaucoup plus graves, notamment en
dtruisant la chane alimentaire. Il n'est pas sr alors que les peuples du Nolithique aient pu seulement survivre.

L'avertissement de Platon
Bien entendu, comme tous les philosophes de l'Antiquit ayant vcu avant et aprs lui, l'illustre Platon (427-347)
avait son ide sur la raison des catastrophes qui dvastaient la Terre de grands intervalles de temps. Quatre
sicles avant notre re, et s'appuyant sur une " science blanchie par le temps ", c'est--dire qui a fait ses preuves
et qui sait de quoi elle parle, il a crit ces phrases lumineuses et inspires dans son Time (16) , qu'il est bon de
rappeler et surtout de mditer :
" ... Vous tes tous jeunes d'esprit ; car vous n'avez dans l'esprit aucune opinion ancienne fonde
sur une vieille tradition et aucune science blanchie par le temps. Et en voici la raison. Il y a eu
souvent et il y aura encore souvent des destructions d'hommes causes de diverses manires,
les plus grandes par le feu et par l'eau, et d'autres moindres par mille autres choses. Par
exemple, ce qu'on raconte aussi chez vous de Phaton, fils du Soleil, qui, ayant un jour attel le
char de son pre et ne pouvant le maintenir dans la voie paternelle, embrasa tout ce qui tait sur
la terre et prit lui-mme frapp de la foudre, a, il est vrai, l'apparence d'une fable ; mais la vrit
qui s'y recle, c'est que les corps qui circulent dans le ciel autour de la terre dvient de leur
course et qu'une grande conflagration qui se produit de grands intervalles dtruit ce qui est la
surface de la terre. Alors tous ceux qui habitent dans les montagnes et dans les endroits levs
et arides prissent plutt que ceux qui habitent au bord des fleuves et de la mer ... Quand, au
contraire, les dieux submergent la terre sous les eaux pour la purifier, les habitants des
montagnes, bouviers et ptres, chappent la mort, mais ceux qui rsident dans nos villes sont
emports par les fleuves dans la mer ... "
Time (22b-22d)
Platon avait raison, tout au moins sur le fond, il y a vingt-quatre sicles : des corps clestes dvient de leur
course et viennent frapper la Terre.

27

Les rudits de son poque savaient, parce que leurs lointains prdcesseurs, qui en avaient srieusement
souffert dans leur chair, n'avaient pas omis de transmettre le message de gnration en gnration, que les
cataclysmes d'origine cosmique taient une ralit d'hier et de toujours. Mais selon les coles de pense,
les thories taient assez diffrentes. Certains croyaient la destruction totale du monde, et sa rgnration,
d'autres non. Platon tait entre les deux : c'tait un catastrophiste "modr".

Doctrines et crits des philosophes et scientifiques de l'Antiquit


Nous devons Pierre Duhem (1861-1916) une uvre incomparable par sa richesse et son intrt historique : Le
systme du monde. Histoire des doctrines cosmologiques de Platon Copernic (17), en dix volumes. Cette
somme incontournable me sert ici de rfrence principale. Se basant lui-mme sur le travail des grands historiens
de l'astronomie des XVIIIe et XIXe sicles, et en en ralisant une synthse d'une prcision acre, il a pu dtailler
toutes les grandes doctrines cosmologiques des philosophes de l'Antiquit, doctrines qui souvent se
chevauchaient. Car il n'y a jamais eu unanimit, et pour cause, puisqu'aucune hypothse des Anciens ne
reprsentait rellement la ralit.
Il faut d'abord rappeler que les derniers trs grands cataclysmes physiques ayant eu des rpercussions dans tout
le Bassin mditerranen remontent au IIe millnaire. Il y en a eu deux, de nature diffrente : d'abord, l'explosion
du Santorin, vers -1600 (18), un fantastique vnement volcanique et gologique, sans doute trs
impressionnant pour tous les tmoins du phnomne et les survivants, qui ont d constater mduss
l'anantissement total d'une montagne, sacre de surcrot, considre souvent comme la demeure des dieux ;
ensuite, l'impact de la comte Sekhmet vers -1200, et toutes ses multiples consquences pour les populations
et les civilisations de la rgion et mme de toutes les rgions environnantes.
Il n'y eut aucun grand cataclysme durant le Ier millnaire, et chaque gnration, le souvenir de ces grands
cataclysmes se faisait plus lointain et plus incertain. Chaos, feu du ciel, chute du ciel, dluge, aprs avoir t
ralit avaient rejoint le mythe, et les philosophes, pour les intgrer dans leur vision globale de l'histoire du
monde devaient recourir des priodes de plus en plus longues, o le millier d'annes tait l'unit de base.
Homre (v. 850 av. J.-C.) et Hsiode ignoraient dj la ralit et la nature exacte, faute de documents crits qui
n'ont probablement jamais exist en Grce, des deux grands vnements, et les avaient intgrs avec plus ou
moins de bonheur dans leurs rcits, dans lesquels ils se bornaient prserver l'ide de catastrophes.

Figure 1-4. Le Monde des Anciens lpoque dHrodote


Ce dessin, bas sur celui dHrodote (Ve sicle av. J.-C.), rappelle combien la connaissance de notre plante
tait fragmentaire et approximative son poque, et surtout en recul par rapport aux connaissances gyptiennes
du XIIIe sicle avant J.-C. Les Grecs croyaient alors un continent unique baign par la mer Atlantide louest et
par la mer rythre lest. Le Bassin mditerranen tait le centre du monde. Lpope de Sekhmet, vieille de
dj huit sicles, tait totalement oublie sur un plan historique et nexistait plus que sous forme de mythes.
Anaximandre, l'un des premiers grands astronomes grecs (le premier il envisagea une Terre sphrique et on lui
doit la dcouverte de l'obliquit de l'cliptique) professait dj l'opinion qu'au cours de l'ternit se succdent une
infinit de mondes dont chacun a une dure limite.

28

" L'Infini parat avoir en sa possession la cause totale de la gnration et de la destruction de


l'Univers. C'est de cet Infini que se sont spars les cieux et tous les mondes qui, pris dans leur
ensemble, sont infinis. De l'ternit infinie provient la destruction, comme la gnration en tait
issue longtemps auparavant ; toutes ces gnrations et ces destructions se reproduisent d'une
manire cyclique. " (19)
Comme le note Pierre Duhem :
" Nous voyons ici Anaximandre affirmer un double infini : Une tendue infinie, principe de la
coexistence d'une infinit de mondes simultans ; une ternit infinie, principe des gnrations et
des destructions priodiques d'une infinit de mondes successifs. " (20)
Vers le milieu du Ier millnaire, Hraclite (540-480), comme beaucoup de philosophes de la Grce ancienne, tait
encore obnubil par la puissance du feu, souvenir dj lointain son poque (sept sicles s'taient couls) de
celui qui avait embras et dvast des rgions entires vers -1200 et qui avait entran un terrible recul de
plusieurs sicles (les fameux quatre "sicles obscurs" de la chronologie grecque compris entre -1200 et -800)
pour les civilisations de la Mditerrane orientale. Hraclite considrait le feu comme l'lment essentiel d'un
monde ternel dans lequel Dieu n'avait pas sa place.
" Le monde n'a t fait ni par un dieu ni par un homme ; il a toujours t, il est et il sera toujours,
le feu toujours vivant, qui s'allume rgulirement et s'teint rgulirement. "
Plus tard, dans la seconde partie du Ier millnaire avant J.-C., quatre doctrines principales tentaient d'expliquer
l'histoire du monde. Celle de Dmocrite et de ses disciples, parmi lesquels picure (341-270) et beaucoup plus
tard Lucrce (98-55), celle de Platon, celle d'Aristote (384-322) et celle de Znon (335-264) et de l'cole
stocienne, dont Snque fut un lointain disciple. Pour tous, le dilemme se rsumait la question suivante : " Le
monde est-il ternel ou a-t-il une fin ? ".

Figure 1-5. Les quatre lments de la nature chez les Grecs


A partir de lpoque dEmpdocle dAgrimente, au Ve sicle avant J.-C., de nombreux philosophes enseignrent
que la combinaison ou la dissociation des quatre lments fondamentaux de la nature : la terre, leau, lair et le
feu taient la base de tous les changements observs. Leau et surtout le feu taient considrs comme
pouvant provoquer la fin dun cycle cosmique, travers le kataclysmos (dluge) et lekpyrosis (feu cosmique) et
ramener ainsi la rgnration priodique de la vie. 1500 ans plus tard, des savants du Moyen Age croyaient
encore la vracit de cette thorie des quatre lments.
Voyons trs rapidement les diffrents points de vue (21).

29

Pour Aristote, le monde est ternel, et tout signe tangible de dprissement doit tre compens par des signes
de rajeunissement d'une intensit comparable. Son monde est en quilibre. Comme il est ternel, il n'a pas t
cr. Il n'a pas besoin d'un dmiurge pour causer une catastrophe.
Pour les Stociens, le monde entier est prissable, et subit des phases alternes de destruction et de
restauration. Eux aussi sont matrialistes. Les manifestations videntes de dcrpitude sont les symptmes d'une
fin prochaine. Mais aprs la conflagration universelle qui rduit tous les lments au feu primitif, le monde
renatra tel qu'il fut prcdemment. Il y a par consquent un ternel retour des tres et aussi des vnements.
C'est la fameuse tirade de Nmsius d'mse (IVe-Ve sicle), un lointain disciple de Platon : " Il y aura de
nouveau un Socrate, un Platon... et cette restauration ne se produira pas une fois, mais plusieurs ". Comme chez
Aristote, en fait, le monde est ternel, mais pour l'cole stocienne, il y a renouvellement, rgnration
priodique. Snque, qui se rfrait volontiers cette cole dont il se sentait proche, expliquait au Ier sicle de
notre re que le monde prit rgulirement et cycliquement par dluge et embrasement.

Figure 1-6. Platon, Aristote et les doctrines cosmologiques


Platon et son ancien lve Aristote ne voyaient pas le monde de la mme manire. Pour Platon, le monde
perdurait aprs les grandes catastrophes de la conflagration et du dluge, et le monde est cr et dtruit par Dieu.
Pour Aristote, par contre, le monde est ternel et tout signe de dprissement doit tre compens par des signes
de rajeunissement d'une intensit comparable. Comme il est ternel, il n'a pas t cr.
Pour les disciples de Dmocrite, et plus tard d'picure, le monde prit aussi la suite d'une conflagration, mais il
se distingue nettement de celui des Stociens par la place tenue par le hasard. Il n'y a pas retour priodique des
mmes vnements. Pour eux, c'est un monde nouveau qui dmarre sur les ruines de l'ancien. Cette vision
parat tonnamment moderne.
Platon est assez proche du catastrophisme stocien. La conflagration ne fait pas de doute pour lui, je l'ai dit plus
haut. Mais chez lui le monde n'est pas ananti totalement, c'est seulement l'humanit qui ptit srieusement
du cataclysme. Le monde perdure aprs les grandes catastrophes de la conflagration et du dluge, comme chez
son ancien lve Aristote. Mais la grosse diffrence avec celui-ci, c'est que pour Platon le monde est cr et
dtruit par Dieu. Pour lui, les catastrophes sont des moyens choisis par Dieu pour purifier la Terre. Les historiens
des sciences estiment que Platon fait la synthse entre Aristote et Znon, mais que c'est un auteur plus ancien
(?), bien que fort perspicace nous l'avons vu, dans la mesure o il est moins bien dgag qu'eux des mythologies
aux dieux interventionnistes.
Dans son livre La fin du monde. Enqute sur l'origine du mythe (22), l'historienne des mythes Christine
Dumas-Reungoat tudie trs en dtail les diffrents textes de l'Antiquit concernant l'ternel problme de la fin
du monde. Elle les diffrencie en deux grandes catgories : La fin du monde et la fin d'un monde. Tous les
cataclysmes subis par les peuples de l'Antiquit ressortent videmment de cette seconde catgorie, puisque tous,
avec plus ou moins de pertes humaines, ont survcu et ont pu redmarrer sur des bases nouvelles, mais avec un
recul culturel souvent trs important.

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Notes
1. En fait, on a dcouvert beaucoup plus tard que la priode de dix-neuf ans qui caractrise le cycle lunaire avait
dj t dcouverte par les Chinois, 1600 ans avant Mton.
2. R. Escarpit, Contes et lgendes du Mexique (Nathan, 1963). Citation p. 10.
3. P. Ravignant et A. Kielce, Cosmogonies. Les grands mythes de Cration du Monde (Le Mail, 1988). Citation p.
110.
4. F. Braunstein et J.-F. Ppin, Les grands mythes fondateurs (Ellipse, 1995). Citation p. 40.
5. Le calendrier gyptien tait bas sur une anne de 365 jours seulement, d'o une drive annuelle de 0,2422
jour par an, 6 jours pour 25 ans, 12 jours pour 50 ans, 18 jours pour 75 ans, etc. Le 12 Tybi de l'anne 1321
avant J.-C. correspondait au 27 novembre de notre calendrier grgorien, le 12 Tybi de 1271 au 15 novembre,
celui de 1221 au 3 novembre et celui de 1196 au 28 octobre. Il reste trouver l'anne exacte du cataclysme pour
ajuster la date exacte. Si 1209 avant J.-C. (soit -1208) est la bonne anne (ce qui n'est pas sr, ce n'est qu'une
approximation 10 ou 20 ans prs qui dpend de la chronologie exacte des pharaons, trs mal connue et
variable selon tous les auteurs), la date de la collision cosmique serait alors voisine du 31 octobre. (On peut
consulter le tableau 19-1 du chapitre 19 qui donne toutes les dates possibles selon diffrents paramtres).
6. F. Guirand et J. Schmidt, Mythes & Mythologie. Histoire et dictionnaire (Larousse, 1996). Cet ouvrage collectif
trs remarquable raconte la mythologie et les mythes du monde entier. Le chapitre 2 (pp. 23-68), d J. Viau,
concerne la mythologie gyptienne. Citation p. 53.
7. Ibid. Le chapitre 8 (pp. 291-338), d E. Tonnelat, concerne la mythologie germanique (Allemagne et pays
scandinaves). L'auteur parle videmment du Crpuscule des dieux qu'il raconte d'une manire dtaille et
homrique (pp. 325-328). On reconnat d'ailleurs dans cette lgende une analogie certaine avec la trs vieille
lgende grecque de Typhon raconte en son temps par Hsiode dans sa Thogonie. Ces deux lgendes
immortalisent un mme phnomne, celui de la collision entre la Terre et un objet comtaire raconte dans le
chapitre 19 et qui se produisit vers -1208.
8. Hsiode, Thogonie (Les Belles Lettres, 1977 ; traduction par P. Mazon). Citation p. 62-63. Hsiode ne
connaissait plus avec prcision les grandes catastrophes qui avaient eu lieu au IIe millnaire. La compression du
temps avait dj jou son rle et sa Thogonie regroupe sous forme de mythes des donnes trs htroclites et
d'poques diffrentes. Cela tendrait prouver que des sources crites sur les grands cataclysmes du pass nont
jamais exist, tout au moins en Grce. Cette hypothse est confirme par le fait que les philosophes grecs plus
tardifs ne parlent jamais de lruption du Santorin avec un minimum de prcision. Seul le bouche oreille permit,
les premiers temps, de perptuer le souvenir de cataclysmes destructeurs.
9. Ovide, Les mtamorphoses (Garnier-Flammarion, 1966 ; traduction par J. Chamonard). Citation p. 70-73.
10. Pline l'Ancien, Histoire naturelle, Livre II (Les Belles Lettres, 1950 ; traduction par J. Beaujeu). Citation p. 3940.
11. M. Eliade, Le mythe de l'ternel retour (Gallimard, 1969). Mircea Eliade (1907-1986) tait un remarquable
rudit, spcialiste de l'histoire des religions et des mythes. Tout comme l'autre grand spcialiste de ces questions,
Georges Dumzil (1898-1986), il n'a jamais fait le rapprochement entre le mythe, l'histoire et les connaissances
astronomiques disponibles son poque, faute d'une formation scientifique approprie. Dans l'esprit de ces deux
grands chercheurs, le cataclysme est toujours rest un phnomne abstrait, mythique. Pour eux, si le mythe et
l'histoire pouvaient ventuellement fusionner dans certains cas, il n'en tait pas de mme entre le mythe et la
science.
12. A. Barbault, L'astrologie mondiale (Fayard, 1979). Ce livre crit par l'un des astrologues les plus cultivs traite
longuement de la Grande Anne, qui, il ne faut jamais l'oublier, tait avant tout un problme astrologique. La
cyclologie a toujours t l'un des thmes favoris de tous ceux qui prtendent prvoir l'avenir du monde.
13. Snque, Questions naturelles, op. cit., citations pp. 154-155. Le livre troisime dont sont tirs ces deux
extraits s'intitule " Des eaux terrestres ". Lui aussi est trs intressant. Snque tait un avant-gardiste qui aurait
pu clipser Ptolme avec un peu de chance. La face du monde culturel aurait pu en tre totalement change.
14. M. Rutten, La science des Chaldens (PUF, QS 893, 1970).
15. E.M. Antoniadi, La dcouverte du systme hliocentrique du monde en Grce antique, L'Astronomie, 41, pp.
449-458, 1927.
16. Platon, Time (Garnier-Flammarion, 1969 ; traduction par E. Chambry). Classique parmi les classiques, ce
passage du Time a travers les sicles, mais il n'a vraiment pris toute son ampleur et toute sa force que depuis
qu'on a enfin compris et expliqu la ralit de l'impactisme terrestre. Citation p. 405.
17. P. Duhem, Le systme du monde. Histoire des doctrines cosmologiques de Platon Copernic (Hermann, 10
volumes, 1913-1957). Le travail de Pierre Duhem (1861-1916), philosophe, rudit et historien des sciences
restera comme l'un des plus importants du XXe sicle en ce qui concerne l'histoire de l'astronomie. On ne se
31

lasse pas de consulter ces livres d'une grande rudition, documentation incontournable sur l'Antiquit et le Moyen
Age. On peut les consulter (et les tlcharger) en intgralit sur le site de la Bibliothque Nationale.
18. J'tudierai ce cataclysme en dtail au chapitre 18, consacr aux grands cataclysmes terrestres de la
protohistoire et de l'Antiquit. En effet, certains d'entre eux ont toujours interfr avec les cataclysmes cosmiques.
Comme nous le verrons, il a fallu attendre le XXe sicle pour les identifier avec prcision.
19. Le systme du monde, citation p. 70. Il s'agit d'un texte d'Eusbe.
20. Le systme du monde, citation p. 71.
21. Le lecteur intress par cet intressant sujet, que je ne peux que survoler ici, pourra se reporter aux ouvrages
spcialiss, et notamment celui de Duhem, trs explicite et trs dtaill.
22. C. Dumas-Reungoat, La fin du monde. Enqute sur l'origine du mythe (Les belles lettres, 2001). Il faut saluer
la parution de ce livre trs remarquable. Il est paru aprs La menace du ciel, et je n'ai donc pas pu utiliser toutes
les donnes et les textes qu'il contient. La lecture de ce livre est indispensable par tous ceux qui sont intresss
par les cataclysmes du pass, et aussi par la faon dont ils ont t retenus et transmis par les historiens de
l'Antiquit. Derrire le mythe, le cataclysme tait bien rel.

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CHAPITRE 2 :

DLUGE ET CATASTROPHISME BIBLIQUE


La Bible, le livre incontournable
Avec l'mergence du christianisme, partir du premier sicle de notre re, la Bible s'imposa trs
progressivement comme un livre majeur dans les pays christianiss, et les crits qu'elle contient le dogme. Au
Moyen Age, la Bible tait devenue LE Livre, supplantant tous les autres, notamment les grands textes des
Anciens, ravals souvent au rang de balivernes quand la Nature y primait le Crateur. Toutes les doctrines et
ides mries au cours des sicles, tous les mythes et lgendes transmis scrupuleusement depuis toujours
n'taient que fadaises oublier. Seuls les textes sacrs qui avaient eu la chance de recevoir "l'imprimatur" (les
apocryphes aussi taient mis l'cart) avaient force de loi. Cela explique un peu pourquoi la marge de
manuvre des rares rudits du Moyen Age tait si troite. A certaines poques, il n'tait pas facile de jouer les
francs-tireurs sans hypothquer sa propre scurit. Inutile de dire que tout cela n'est pas bon pour l'volution des
ides.
Cette triste ralit rappele, il n'en demeure pas moins que la Bible est un recueil de textes dont certains sont trs
intressants pour le sujet qui occupe principalement dans ce livre : l'impactisme et le catastrophisme d'origine
cosmique. La Bible n'est pas avare de catastrophes voulues par Dieu pour punir les humains rcalcitrants et
pcheurs invtrs. Je vais parler ici principalement des textes et des ides, rservant pour les chapitres 18 et 19
l'interprtation scientifique que l'on se fait aujourd'hui de ces catastrophes diverses la lumire des
connaissances modernes. Il faut savoir, en effet, que le XXe sicle a permis de faire sur plusieurs points
importants le tri entre ralit et lgende, et mme parfois d'obtenir des rsultats incontestables et incroyables sur
certains sujets que l'on pensait tre des nigmes jamais indchiffrables. La possibilit de datations prcises,
notamment, a t un progrs extraordinaire qui a permis de prciser le calendrier d'vnements distincts
totalement imbriqus ( tort) les uns dans les autres, car "crass" par le temps.

Figure 2-1. LUnivers lpoque biblique


La conception que se faisaient du monde les diverses populations habitant les contours de la Mditerrane tait
peu prs la mme durant les deux millnaires avant Jsus-Christ. Une Terre plate entoure de la vote du ciel
solide au-del de laquelle circulaient les eaux den-haut. Sous la Terre tait le royaume des morts (le Sheol pour
les Juifs). Cette Terre tait soutenue par les fameux piliers sur lesquels elle reposait. Dans certaines mythologies,
on signale parfois la rupture de lun de ces piliers, et donc un basculement partiel de la vote cleste avec des
toiles qui changent de place.

33

Figure 2-2. Frontispice de Telluris Theoria Sacra de Thomas Burnet


Entre 1680 et 1690, Thomas Burnet, dans sa Telluris Theoria Sacra (La thorie sacre de la Terre), fut le premier
tenter de concilier religion et science. Pour ce faire, il imagina un cycle complet de lexistence de la Terre, en
sept tapes, excut selon les plans de Dieu, larchitecte de la nature. Lhistoire se lit dans le sens des aiguilles
dune montre. Ltape 3 est catastrophiste, cest le Dluge biblique. Ltape 4 est lpoque actuelle. Ltape 5 est
elle aussi cataclysmique : cest lApocalypse par le feu venir. Dans son livre Les racines du temps, Stephen Jay
Gould a tudi en dtail le catastrophisme de Burnet et a cherch rhabiliter le travail de ce savant qui, le
premier, a entrepris de donner un petit coup de vernis scientifique la Bible, au texte jusque-l intouchable.

Le Dluge biblique, le premier grand flau


Quelle dfinition peut-on donner du Dluge biblique ? Dans son monumental Dictionnaire de la Bible, AndrMarie Grard (1918-1989), donne parmi beaucoup d'autres les renseignements suivants (1) :
" Cataclysme o, selon le texte biblique et les plus anciennes traditions d'Orient, prirent sous les
eaux l'ensemble des vivants rpandus sur la terre ; seuls chapprent par la faveur divine cette
destruction un homme et sa famille, gniteurs d'une humanit nouvelle, et les spcimens des
autres espces qu'ils avaient sauvs avec eux afin d'assurer le renouvellement de toute la vie
terrestre au terme de l'inondation...
Dans la forme que nous lui connaissons, le rcit apparat comme la combinaison de deux
documents rdigs au Xe ou IXe sicle et au VIe sicle av. J.-C., partir de la tradition orale et
crite d'Isral...
Il n'est pas impossible que la monstrueuse inondation dont les archologues ont par exemple
relev les traces dans la rgion d'Our ait t "le Dluge" dont fait tat la tradition des peuples de
Msopotamie : une couche alluvionnaire de trois mtres d'paisseur environ, vide de tout vestige
de l'industrie humaine, spare des couches riches en dbris rvlateurs de deux civilisations de
niveaux trs diffrents ; sa formation daterait du dbut du quatrime millnaire. "
A noter surtout le fait que la rdaction du texte biblique concernant le Dluge date du Ier millnaire avant J.-C.
Autant dire qu'on ne sait rien de concret sur ce qui s'est vraiment pass, mme si les chercheurs actuels essaient
de dmler et de comprendre les diffrents aspects du problme (2).
Si l'on se rfre au Livre de la Gense, plac en tte des cinq livres du Pentaleuque et donc le premier de la
Bible elle-mme (3), le Dluge est prsent de la manire suivante, tant bien entendu qu'il s'agit d'une
"punition" inflige par Dieu aux humains :

34

" L'an six cent de la vie de No, le deuxime mois, le dix-septime jour du mois, en ce jour-l, se
fendirent toutes les fontaines du grand Abme et s'ouvrirent les cluses des cieux. Il y eut averse
sur la terre quarante jours et quarante nuits...
Les eaux grandirent et s'accrurent beaucoup, beaucoup, au-dessus de la terre et toutes les
hautes montagnes qui existent sous tous les cieux furent recouvertes. Les eaux avaient grandi de
quinze coudes de haut et les montagnes avaient t recouvertes. Alors expira toute chair qui
remue sur la terre : oiseaux, bestiaux, animaux, toute la pullulation qui pullulait sur la terre, ainsi
que tous les hommes. Tout ce qui avait en ses narines une haleine d'esprit de vie, parmi tout ce
qui existait sur la terre ferme, tout mourut. Ainsi furent supprims tous tres qui se trouvaient la
surface du sol depuis les hommes jusqu'aux bestiaux, jusqu'aux reptiles et jusqu'aux oiseaux des
cieux. Ils furent supprims de la terre, il ne resta que No et ceux qui taient avec lui dans l'arche.
Et les eaux grandirent au-dessus de la terre durant cent cinquante jours. "
La Gense date le Dluge en l'an 600 de la vie de No , le patriarche biblique acteur de l'vnement. La
chronologie des divers patriarches bibliques tant connue, tout au moins approximativement, les exgses de la
Bible ont situ en gnral le cataclysme en l'anne 1657 de la cration du monde, que l'on apparente l'anne
2349 avant notre re. Le Dluge biblique serait donc un vnement ayant eu lieu durant le IIIe millnaire, une
priode o plusieurs civilisations avances taient dj en place et furent, sinon les tmoins directs, tout au
moins indirects par les tmoignages qu'ils eurent connatre de leurs voisins.
L'origine de la catastrophe reste bien sr imprcise, plusieurs possibilits acceptables tant en concurrence pour
l'expliquer. Parmi les hypothses possibles, on pense notamment une inondation gante rsultant d'un
sisme important dans le golfe Persique qui aurait entran une transformation des fonds marins (peu profonds),
et l'impact d'un astrode ou d'une comte dans l'ocan Pacifique (l'ocan Oriental des Anciens). J'tudierai
ces hypothses aux chapitres 18 et 19.

Sodome et Gomorrhe, la vengeance de Dieu


La Bible raconte que, l'poque d'Abraham (XIXe sicle avant J.-C.), quatre villes proches de la mer Morte :
Sodome, Gomorrhe, Adma et Sebom furent dtruites par "le feu et le soufre venant du ciel ", une cinquime,
Soar, tant pargne par Dieu. La raison invoque de cette destruction est l'impit de leurs habitants et la
perversit de leurs murs.
Dans l'article " Sodome " de son Dictionnaire de la Bible, A.-M. Grard explique :
" Malgr l'intercession d'Abraham qui Dieu avait rvl son dessein, deux anges se rendirent
Sodome pour dtruire la ville. Seuls Lot et les siens furent pargns : "Yahv fit pleuvoir sur
Sodome et sur Gomorrhe du soufre et du feu venant du ciel ". Les gologues et les archologues
ont pilogu sur ce dluge "de soufre et de feu" : on a mme parl de bombe atomique. Il semble
qu'une nue ardente ou un phnomne volcanique analogue celui qui a ananti Pompi ait pu
se produire vers l'an 2000 avant J.-C., dans la fosse gologique qui reprsente la mer Morte et
qui date de l're tertiaire. Selon certains, les villes maudites auraient t situes au nord de la
mer Morte, o une exploration mene en 1930 par l'Institut pontifical biblique a relev une grande
masse de cendres ; plus nombreux sont les spcialistes qui les situent au sud, l o un fond
rcent n'est immerg que d'une douzaine de mtres, et o s'lve aujourd'hui le djebel Usdum,
dont le nom semble avoir conserv le souvenir de Sodome et dont la contexture, du sel gemme,
voque la transformation de la femme de Lot, lors de la fuite de Lot et des siens devant
l'imminence du flau, en chtiment de sa curiosit. "
Ce deuxime grand cataclysme racont dans la Bible date de l'poque d'Abraham et est donc beaucoup plus
rcent que le Dluge. J'expliquerai au chapitre 18 qu'il fut probablement d un vnement sismique.
Cependant certains astronomes pensent qu'il pourrait s'agir de la chute d'un noyau comtaire sur la Terre.

Les dix plaies d'gypte


Ces Plaies d'gypte sont contemporaines de Mose (XIIIe sicle avant J.-C.) et de la sortie d'gypte. Elles
datent donc de la fin du XIIIe sicle. On croit aujourd'hui qu'elles sont lies un trs important cataclysme
d'origine cosmique que je dtaillerai au chapitre 19 : l'impact sur la Terre de la comte Sekhmet. C'est la
fameuse comte dont parle Pline (la "comte terrible" qui faisait frissonner rtrospectivement les Anciens) et qui
a donn lieu certaines lgendes dont j'ai parl au chapitre 1.

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Les catastrophistes actuels sont en mesure de dater avec une bonne prcision ce drame cosmique dont les
rpercussions ont t immenses, mais totalement ignores, tonnamment, par les historiens qui n'aiment pas que
des scientifiques viennent "empiter leurs plates-bandes". Ces historiens, comme d'autres intellectuels, sont
victimes du fameux verrou psychologique que il sera question plusieurs reprises tout au long de ce livre. Mais il
faut savoir que les causes astronomiques du drame ne pouvaient tre apprhendes avec prcision que par
des astronomes.
Pour en revenir aux Plaies d'gypte, que je dtaille dans le tableau 2-1 et que je mets en parallle avec les
flaux de l'Apocalypse, on sait qu'en fait elles correspondent assez bien aux consquences "normales" d'un
impact comtaire, comme je l'expliquerai au chapitre 19.
Tableau 2-1. Plaies d'Egypte et vnements annoncs dans l'Apocalypse

1
2
3
4
5
6
7
8
9
10

1
2
3
4
5
6
7
8
9
10
A
U
T
R
E
S

Plaies
Sept
Sept
Sept
Sept
d'Egypte
sceaux
trompettes
signes
coupes
eaux changes
grle, feu
dragon rouge
ulcre malin
guerre
en sang
terre brle
mtorites
et pernicieux
pullulation
mtorites
mer de sang
luttes intestines
bte de la mer
des grenouilles
mer de sang
mort des tres marins
pullulation
chute d'Absinthe
feu du ciel
sang dans les fleuves
famine
de la vermine
eaux amres
sur la Terre
et les sources
pullulation
ciel et terre
voix dans le ciel
brlures des hommes
mort et peste
des insectes
obscurcis
tonnerre
par le feu
mort
les victimes
puits de l'abme
supplice du feu
tnbres
du btail
rclament vengence flau des sauterelles
et du soufre
et hommes meurtris
ulcres
montagnes et les
mise mort
nue blanche
asschement
et pustules
changes de place
du tiers des hommes
colre de Dieu
de l'Euphrate
grle
feu sur la Terre
tremblement de terre
tremblement de terre
sept plaies
forte grle
et tonnerre
tremblement de terre
forte grle
invasion
des sauterelles
trois jours
de tnbres
mort des
premiers-ns
la mort des premiers-ns doit s'entendre comme premiers-ns aprs la catastrophe
Plaies et consquences possibles d'un impact comtaire
couleur rouge du fait de la dispersion des poussires comtaires
fleuves contamins et points d'eau inutilisables
non-ramassage des cadavres humains et animaux
scheresse anormale, temprature anormalement leve
empoisonnement et rarfaction des eaux et de la nourriture
pidmies et maladies inhabituelles, brlures
chute de pierres (mtorites) et bruit intense li l'impact
biotope dtruit localement, dplacement de colonies d'insectes
obscurcissement de l'atmosphre aprs l'impact
irradiation et non-viabilit des ftus aprs le cataclysme
comte en forme de "dragon rouge"
chute d'un astrode : Absinthe = Sekhmet
dclenchement de sismes et d'ruptions volcaniques
rgions inhabitables et exode des populations
fleuves asschs
puanteur

La chute de pierres et le "miracle" de l'poque de Josu


On connat par la Bible la relation d'une importante chute de pierres qui eut lieu au temps de Josu (XIIIe-XIIe
sicle av. J.-C.) dans les environs de Gabaon en Jude. Elle figure au verset XI, chapitre X, du livre de Josu :

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" ... Il advint, comme ils [les Amorrhens] fuyaient devant Isral et qu'ils taient la descente de
Beth-Horon, que Iahv lana des cieux contre eux de grandes pierres jusqu' Azquah et ils en
moururent. Ceux qui moururent par les pierres de grle furent plus nombreux que ceux que les
fils d'Isral turent par l'pe. "
A cette chute de pierres, sans doute importante puisqu'elle frappa l'imagination des peuples de l'Asie mineure qui
en conservrent simultanment dans leurs traditions et leurs crits, est li le fameux pseudo-miracle, dit "miracle
de Josu ", du nom du clbre chef hbreu qui, soi-disant, arrta la course du Soleil dans le ciel. Les versets XII
XIV, suite du prcdent, racontent cet vnement extraordinaire :
" C'est alors, au jour o Iahv livra l'Amorrhen la merci des fils d'Isral, que Josu parla
Iahv et dit, sous les yeux d'Isral : " Soleil, arrte-toi sur Gabaon et, Lune sur la valle d'Ayalon ".
Et le Soleil s'arrta et la Lune stationna, jusqu' ce que la nation se ft venge de ses ennemis.
Est-ce que ceci n'est pas crit dans le Livre du Juste ? : " Le Soleil stationna au milieu des cieux
et il ne se hta point de se coucher, presque un jour entier. Et il n'y eut pas de jour comme celuil ni avant, ni aprs lui. "... "
Les commentateurs de la Bible et les savants objectifs se sont souvent demand quel avait bien pu tre le
phnomne capable de provoquer cette prolongation du jour. La premire rponse satisfaisante fut celle donne
par l'astronome franais Jean Bosler (1878-1973) en 1943 (4). Celui-ci a not que si l'on se reporte au passage
biblique en question, il ne semble pas qu'il y est eu un arrt effectif du Soleil sur la sphre cleste, phnomne
qui eut impliqu une interruption de la rotation terrestre (ce qui est impossible), mais plutt une simple
prolongation du jour ncessaire l'achvement de la victoire de Josu. La Bible raconte qu'auparavant, il y eut
la fameuse chute de pierres qui fit de nombreuses victimes, mais sans voir une relation d'aucune sorte entre les
deux vnements.
D'aprs Bosler, ceux-ci taient lis gntiquement, et il avait raison dans son analyse. En effet, on sait
aujourd'hui que ces chutes de pierres s'accompagnent parfois de nuits claires (comme en 1908 avec
l'vnement de la Toungouska, voir le chapitre 9), c'est--dire d'une prolongation inaccoutume de la dure du
jour, due la diffusion dans la haute atmosphre de poussires solides entranes par l'essaim ou souleves par
la catastrophe.
On pense de nos jours que le "miracle de Josu" a t caus par la dsintgration dans l'atmosphre d'un petit
astrode d'origine comtaire de quelques dizaines de mtres de diamtre, c'est--dire un fragment de noyau de
comte dgaze. Aprs sa rupture totale, ce fragment comtaire, qui se composait probablement de glace, de
gaz gels, de matire mtoritique et de poussires, a provoqu la diffusion de ces poussires dans l'atmosphre.
D'autre part, suite la fragmentation complte de la matire solide sous forme de pierres plus ou moins grosses,
il a t la cause de l'essaim mtoritique qui dcima les ennemis d'Isral.
Un vrai astrode aurait seulement pu causer la chute de pierres clestes, mais pas le "miracle". Inversement,
une importante ruption volcanique, phnomne parfois voqu, aurait pu illuminer l'atmosphre et prolonger la
dure du jour d'une manire acceptable, mais pas causer la chute de pierres. L'explosion dans l'atmosphre d'un
petit noyau comtaire au-dessus de la Jude est le phnomne le plus adquat pour expliquer valablement cet
intressant passage biblique. Passage qui a fait couler beaucoup d'encre depuis plus de 3000 ans, notamment
du ct des religieux qui, pendant des sicles, ont toute force voulu croire l'impossible miracle que constitue
l'arrt rel du Soleil sur sa trajectoire cleste.

L'Apocalypse de Saint Jean


Les apocalypses taient un genre littraire trs rpandu chez les auteurs de l'Antiquit, dont le but principal tait
de faire allusion des personnages ou des vnements historiques passs et prsents, mais en mme temps,
videmment, de prsager l'avenir sous un aspect cataclysmique.
L'Apocalypse de Saint Jean (Ier sicle), crite vers la fin du Ier sicle, constitue le dernier livre du Nouveau
Testament (5). Sa place dans le livre religieux des Chrtiens lui a permis de traverser les sicles sans encombre,
et toutes les gnrations de thologiens l'ont tudi en dtail sans en saisir l'un des sens cachs : la ralit de
l'impactisme terrestre dans les millnaires prcdant l'poque de Saint Jean (6).
Car toutes ces apocalypses des auteurs anciens se rptaient l'une l'autre au fil des sicles, chaque auteur, sur
un canevas de base, brodant selon ses fantasmes et ses convictions religieuses. Saint Jean n'chappe pas la
rgle, il explique la fin du monde venir, voulue par Dieu, avec de nombreuses allusions des phnomnes
d'origine cosmique, inexplicables selon lui sans la permission de l'tre divin. N'ayant pas t lui-mme tmoin

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d'une telle catastrophe, il s'inspire de textes plus anciens qui, eux, se rfraient des vnements authentiques
d'un lointain pass.
J'tudierai certaines de ces catastrophes aux chapitres 18 et 19 de ce livre, la lumire des connaissances
actuelles, mais il est intressant de rappeler quelques-unes des citations du prophte, telles qu'elles figurent dans
son Apocalypse.
ouverture du sixime sceau
" ... il se produisit un grand tremblement de terre : le soleil devint noir comme un sac de crin, la
lune devint toute comme du sang, les toiles du ciel tombrent sur la terre, comme les figues
vertes tombent du figuier secou par un grand vent ; le ciel se retira comme un livre qu'on roule ;
toutes les montagnes et les les furent changes de place, et les rois de la terre, les grands, les
chefs, les riches, les puissants, les esclaves et les hommes libres se cachrent dans les grottes
et les rochers des montagnes..."
(Apocalypse, VI, 12, 13, 14, 15)

Figure 2-3. Le sixime sceau de lApocalypse daprs Drer


Le grand peintre et graveur allemand Albrecht Drer (1471-1528), contemporain de Copernic, a publi une
Apocalypse en quinze planches en 1498. Celle-ci concerne louverture du sixime sceau qui parle dun grand
tremblement de terre, du Soleil qui devint noir, la Lune couleur sang et des toiles du ciel qui tombrent sur la
Terre.

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les sept trompettes, qui sont autant de flaux


" ... l'ange prit l'encensoir et le remplit du feu de l'autel qu'il jeta sur la terre. Et il y eut des
tonnerres, des voix, des clairs et un tremblement de terre... "
(Apocalypse, VIII, 5)
" ... il y eut de la grle et du feu mls de sang qui tombrent sur la terre, le tiers de la terre fut
brl, ainsi que le tiers des arbres et de toute herbe verte... "
(Premire trompette, Apocalypse, VIII, 7)
" ... il tomba dans la mer comme une grande montagne embrase : le tiers de la mer devint du
sang, il mourut le tiers des tres qui taient dans la mer et le tiers des navires prit... "
(Seconde trompette, Apocalypse, VIII, 8, 9)
" ... il tomba du ciel une grande toile, ardente comme un flambeau ; elle tomba sur le tiers des
fleuves et sur les sources des eaux. Et l'toile s'appelait Absinthe. Et le tiers des eaux se
changea en absinthe et beaucoup d'hommes moururent de ces eaux pour tre devenues
amres... "
(Troisime trompette, Apocalypse, VIII, 10, 11)
" ... le tiers du soleil fut atteint, ainsi que le tiers de la lune et le tiers des toiles, en sorte que ces
astres furent obscurcis d'un tiers et que le jour perdit un tiers de sa clart et la nuit de mme... "
(Quatrime trompette, Apocalypse, VIII, 12)
" ... une toile tait tombe du ciel sur la terre, il lui fut donn la clef du puits de l'abme. Elle
ouvrit le puits de l'abme. Il monta du puits une fume comme d'une grande fournaise et le soleil
et l'air furent obscurcis par la fume du puits. De la fume, sortirent sur la terre des sauterelles...
Il leur fut donn non de tuer les hommes mais de les tourmenter pendant cinq mois... "
(Cinquime trompette, Apocalypse, IX, 1, 2, 3, 5, 11)
" ... le tiers des hommes prit par ces trois flaux, savoir le feu, la fume et le soufre... "
(Sixime trompette, Apocalypse, IX, 18)
" le temple de Dieu s'ouvrit dans le ciel... il y eut des clairs, des voix, des tonnerres, un
tremblement de terre et une forte grle... "
(Septime trompette, Apocalypse, XI, 19)
les sept signes
" ... un signe parut dans le ciel : c'tait un grand dragon rouge... il balayait le tiers des toiles du
ciel et les jetait sur la terre... il y eut un combat dans le ciel... malheur la terre et la mer, car le
diable est descendu chez vous, en grande fureur... "
(Premier signe, Apocalypse, XII, 3, 4, 7, 12)
" ... la bte de la terre opre de grands prodiges, jusqu' faire descendre le feu du ciel en terre
aux yeux des hommes... "
(Troisime signe, Apocalypse, XIII, 13)
les sept coupes de la colre de Dieu

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" ... un ulcre malin et pernicieux frappa les hommes... "


(Premire coupe, Apocalypse, XVI, 2)
" ... la mer devint comme du sang de cadavre et tous les tres de la mer prirent... "
(Seconde coupe, Apocalypse, XVI, 3)
" ... les fleuves et les sources se changrent en sang... "
(Troisime coupe, Apocalypse, XVI, 4)
" ... il fut donn au soleil de brler les hommes par le feu ; et les hommes furent brls dans une
grande chaleur... "
(Quatrime coupe, Apocalypse, XVI, 8, 9)
" ... le royaume de la bte fut plong dans les tnbres et les hommes se mordaient la langue de
douleur... "
(Cinquime coupe, Apocalypse, XVI, 10)
" ... le grand fleuve de l'Euphrate dont les eaux schrent pour livrer passage aux rois de
l'Orient... "
(Sixime coupe, Apocalypse, XVI, 12)
" ... il y eut des clairs, des voix et des tonnerres, ainsi qu'un grand tremblement de terre, tel qu'il
n'y en a jamais eu d'aussi grand depuis qu'il y a des hommes sur terre... les villes des nations
s'effondrrent... toutes les les s'enfuirent et les montagnes disparurent. Et des grlons normes,
comme des talents, s'abattirent du ciel sur les hommes... "
(Septime coupe, Apocalypse, XVI, 18, 19, 20, 21)
L'Apocalypse de Saint Jean, qui n'est qu'une apocalypse parmi d'autres, je l'ai dit, est gnralement considre
comme un texte dnu de tout fondement srieux par les commentateurs objectifs. Mais pour un spcialiste de
l'impactisme, certains passages sont fort intressants et utiles, car ils sont caractristiques d'un des sujets favoris
des auteurs anciens.
Contrairement aux auteurs "matrialistes" de l'Antiquit qui voyaient dans la chute d'toiles sur la Terre un
vnement purement physique, Saint Jean et les auteurs "distes" la considraient, au contraire, comme un
moyen de punir les humains choisi par Dieu, seul capable d'aprs eux de provoquer un tel cataclysme,
absolument extraordinaire pour les gens de cette poque.
Les citations de L'Apocalypse que j'ai rappeles ci-dessus semblent correspondre un agglomrat de
catastrophes provenant d'au moins trois vnements de nature diffrente qui se sont produits durant le second
millnaire avant J.-C. dans le bassin oriental de la Mditerrane. Je parlerai de ces trois cataclysmes aux
chapitres 18 et 19.

Whiston et les comtes instruments de Dieu


Comme je l'ai dit au dbut de ce chapitre, la Bible s'est rapidement impose comme LE Livre dans le monde
christianis, s'avrant totalement incontournable et extraordinairement dogmatique. Il s'ensuivit une autocensure
quasiment obligatoire pour les savants qui auraient eu des vellits de critique, voire des propositions
raisonnables pour expliquer certains phnomnes observables plus adquates que celles fournies par le livre
sacr. On comprend mieux alors qu'il fallut attendre certaines dissidences locales au niveau de la religion pour
que quelques savants puissent faire connatre leur "autonomie intellectuelle" et proposer des solutions nouvelles.
Le fait que la "dissidence" (toute partielle) vienne d'Angleterre ne doit donc pas tonner, puisque ce pays avait
dj pris ses distances vis--vis de la hirarchie de Rome. Dissidence partielle, simplement parce que certains

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esprits tout fait rvolutionnaires pour l'poque essayrent de moderniser la Bible sans la repousser totalement,
proposition totalement incongrue mais rendue ncessaire par le foss qui dj se creusait d'une faon criante
entre la "vrit dogmatique" et la ralit des observations, comme je le montrerai au chapitre suivant.
William Whiston (1667-1752) tait un ecclsiastique (il dbuta comme simple cur), thologien et mathmaticien
anglais, contemporain et ami de Edmond Halley (1656-1742) et de Isaac Newton (1642-1727), qui il succda
la chaire de mathmatiques de Cambridge. Il n'avait que 29 ans en 1696 quand il publia un livre trs remarquable
intitul : A new theory of the Earth (Une nouvelle thorie de la Terre) (7), qui eut un grand retentissement
l'poque et durant le XVIIIe sicle par son approche tout fait nouvelle et surtout quasiment impensable venant
d'un homme d'glise. On peut le considrer comme le premier ouvrage thologico-cosmogonique.

Figure 2-4. William Whiston et son livre A new theory of the Earth
William Whiston (1667-1752) est considr comme tant le premier astronome catastrophiste de l're moderne,
Thomas Burnet (1635-1715), lui, tant le premier gologue catastrophiste. Ecclsiastiques tous les deux, ils
croyaient, la suite de la visite proximit de la Terre des formidables comtes de 1680 et 1682, que ces astres
chevelus qui craient la panique depuis l'Antiquit avaient t utiliss par Dieu pour la Cration de la Terre et le
Dluge biblique, et qu'ils pouvaient avoir encore une influence sur l'histoire de la Terre et sur l'histoire des
hommes, notamment en provoquant l'Apocalypse.
Ds qu'il fut vident, la suite des travaux historiques de Newton sur la gravitation, que les comtes taient des
membres permanents du Systme solaire, au mme titre que les plantes, Whiston fut persuad que Dieu avait
utilis ces composantes du Systme solaire comme instruments pour ses divers desseins. L'une de ces
comtes avait d tre utilise pour la cration du monde et plus tard une autre pour le Dluge. Enfin, Whiston
pensait que Dieu en utilisera une troisime dans l'avenir pour dtruire le monde, quand il jugera que l'heure de
l'Apocalypse a sonn. Il tait d'autre part persuad que les comtes sont des plantes en train de se former et
qu'ainsi toutes les plantes connues sont des anciennes comtes.
Dans son livre, Whiston expliquait ainsi l'origine de la Terre cre par Dieu :
" ... La comte venait de passer en son prihlie fort prs du soleil : son noyau avait contract
une chaleur brlante, c'est la cause de la chaleur centrale, qui subsiste encore aujourd'hui. Il plut
au Souverain Matre de l'univers de faire de cette comte une terre habitable ; il diminua la force
centrifuge ou tangentielle de la comte, son orbite s'inclina vers le soleil, d'extrmement
excentrique qu'elle tait primitivement, elle devenait mdiocrement excentrique ; la comte devint
plante ; sa rvolution autour du soleil fut limite un an... L'atmosphre terrestre, ayant dix
onze fois plus de diamtre que le noyau, tait compose de deux sortes de parties ; l'une

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contenait un petit nombre de particules sches, solides et terreuses, avec une quantit plus petite
encore de particules aqueuses et ariennes ; l'autre tait un fluide dense et pesant : tout cela
tait confusment ml et formait un vrai chaos. Mais aussitt que la terre fut devenue plante,
toutes ses parties s'affaissrent proportionnellement leur gravit spcifique ; ce fluide dense et
pais descendit en premier et environna le noyau. L'air, l'eau, les parties terreuses, encore
mles ensemble, interceptrent pour quelque temps les rayons solaires ; mais enfin la plus
grande partie de la terre et de l'eau s'tant affaisse, comme une crote sur le fluide dense, l'air
devenu moins htrogne permit le passage aux rayons solaires ; la lumire parut d'abord, telle
que nous la voyons lorsque le ciel est couvert de nuages et enfin l'air continuant s'purer, le
soleil se montra... "

Figure 2-5. Le Dluge biblique daprs Whiston


Whiston, dans son livre A new theory of the Earth, paru en 1696, expliquait le Dluge biblique par une collision
entre une norme comte et la Terre. Ce nest que plus tard quil associa son Dluge la comte de 1680 (voir la
figure suivante). Pour faire bonne mesure, il lassocia aussi la Cration et lApocalypse venir. Pour lui, les
comtes pouvaient tre des instruments de Dieu.
Halley qui tudiait la mme poque, et la lumire de la nouvelle thorie de la gravitation de Newton, les
mouvements de toutes les comtes du pass, constata peu aprs avec surprise que quatre grandes comtes,
celles de 1680, 1106, 531 et 43 avant J.-C. taient espaces entre elles d'environ 575 ans. Halley crut pouvoir
conclure qu'il s'agissait du mme astre. Whiston remarqua alors que si l'on multiplie par 4 cette priode de
575 ans, on obtient 2300 ans et que compte tenu que la premire apparition connue datait de 43 avant J.-C.,
cette comte avait d faire une approche la Terre en 2343 avant notre re, soit six ans prs la date
prsume du Dluge biblique. Ces six annes d'cart ne posaient pas vraiment de problme, car elles
pouvaient tre dues une priode un tout petit peu plus forte (575 ans et demi) ou des perturbations
plantaires. N'oublions pas que Whiston tait aussi un mathmaticien minent. On sait depuis longtemps que ces
quatre comtes sont en fait des objets distincts et que la pseudo-priode de 575 ans n'tait qu'une simple
concidence, mais l'poque, ni Halley, ni Whiston, ni mme Newton qui taient tous les trois des calculateurs
mrites ne doutaient de sa ralit.

42

Figure 2-6. La comte de 1680, la comte du Dluge


Cest Edmond Halley qui suggra la priodicit des trois comtes figurant sur ce dessin d Thomas Wright et
datant de 1750. Seule celle de la comte de 1682 (qui nest autre que P/Halley) est exacte. Whiston, en utilisant
la priode suppose de 575 ans (calcule par Halley et Newton) pour la comte de 1680 et en remontant dans le
pass, trouva que cest elle qui avait caus le Dluge biblique lors dun passage prcdent, exactement le 28
novembre 2349 avant J.-C.
Camille Flammarion (1842-1925), dans son Astronomie populaire de 1880 raconte fort bien la suite de cette
histoire incroyable. Relisons-le (8) :
" ... Whiston se proposait d'expliquer par l'action d'une comte les rvolutions gologiques et les
vnements du rcit de la Gense. Sa thorie tait d'abord entirement hypothtique, ne
s'appliquant aucune comte particulire, mais quand Halley eut assign la fameuse comte
de 1680 une orbite elliptique parcourue en 575 ans, et que Whiston, remontant dans l'histoire, eut
trouv pour dates de ses apparitions anciennes l'une des poques fixes par les chronologistes
pour celle du dluge mosaque, le thologien astronome n'hsita plus ; il prcisa sa thorie et
donna la comte de 1680, non seulement le rle d'exterminatrice du genre humain par l'eau,
mais encore celui d'incendiaire pour l'avenir.
" Lorsque l'homme eut pch, dit-il, une petite comte passa trs prs de la Terre, et, coupant
obliquement le plan de son orbite, lui imprima un mouvement de rotation. Dieu avait prvu que
l'homme pcherait, et que ses crimes, parvenus leur comble, demanderaient une punition
terrible ; en consquence, il avait prpar ds l'instant de la cration une comte qui devait tre
l'instrument de ses vengeances. Cette comte est celle de 1680 ". Comment se fit la
catastrophe ? Le voici :
Soit le vendredi 28 novembre de l'an de pch 2349, soit le 2 dcembre 2926, la comte coupa
le plan de l'cliptique de la Terre en un point dont notre globe n'tait loign que de 3614 lieues.
La conjonction arriva lorsqu'on comptait midi sous le mridien de Pkin, o No, parat-il,
demeurait avant le dluge. Maintenant, quel fut l'effet de cette rencontre ? Une mare
prodigieuse s'exera non seulement sur les eaux des mers, mais aussi sur celles qui se
trouvaient au-dessous de la crote solide. Les chanes des montagnes d'Armnie, les monts
Gordiens, qui se trouvaient les plus voisins de la comte au moment de la conjonction, furent
branls et s'entrouvrirent. Et ainsi " furent rompues les sources du grand abme ". L ne s'arrta
pas le dsastre. L'atmosphre et la queue de la comte atteignant la Terre et sa propre
atmosphre, y prcipitrent des torrents, qui tombrent pendant quarante jours ; et ainsi " furent
ouvertes toutes les cataractes du ciel ". La profondeur des eaux du dluge fut, selon Whiston, de
prs de dix mille mtres...

43

Maintenant, comment cette comte, qui a noy une premire fois le genre humain, pourra-t-elle
nous incendier une seconde rencontre ? Whiston n'est point embarrass : elle arrivera derrire
nous, retardera le mouvement de notre globe, changera son orbite presque circulaire en une
ellipse trs excentrique. " La Terre sera emporte prs du Soleil ; elle y prouvera une chaleur
d'une extrme intensit ; elle entrera en combustion. Enfin, aprs que les saints auront rgn
pendant mille ans sur la Terre rgnre par le feu, et rendue de nouveau habitable par la
volont divine, une dernire comte viendra heurter la Terre, l'orbite terrestre s'allongera
excessivement, et la Terre, redevenue comte, cessera d'tre habitable. "
On ne peut plus dire aprs cela que les comtes ne servent rien ! "
On peut se moquer aujourd'hui de Whiston, qui a certes un peu extrapol avec ses fameuses comtes de la
cration du monde, du Dluge et de l'Apocalypse. Il est considr aujourd'hui, juste titre, comme un rouage
important de l'histoire des ides catastrophistes. Il ne faut pas oublier qu' l'poque de Newton, Halley et Whiston,
la Bible tait encore un livre absolument intouchable. Et elle allait le rester encore quasiment pendant deux
sicles.
Mais, comme je l'ai dj dit plus haut, certains savants clairvoyants, et surtout ceux qui taient en mme temps
thologiens, comme Whiston et aussi Newton (9), avaient bien compris qu'il tait devenu ncessaire de lui donner
un petit ct scientifique capable de sauver des apparences, difficilement acceptables parfois, et ainsi de
sauvegarder sa crdibilit. Les crationnistes scientifiques ne font pas autre chose aujourd'hui, en s'appuyant
sur les dernires dcouvertes de l'astrophysique pour faire perdurer, en le mettant au got du jour, le dogme de la
Cration.
Whiston, qui tait en avance sur son temps, quoi qu'on dise, et qui dsirait surtout "moderniser" la Bible en la
rendant compatible avec des vnements scientifiquement reconnus, allait tre vilipend par tous ceux qui ne
voulaient mme pas penser que cette Bible pt tre en erreur ou trop imprcise sur certains points. On connat la
clbre rprimande de Buffon (1707-1788) qui en 1749, un demi-sicle plus tard, crivit dans son Histoire
naturelle, l'adresse principalement de Whiston (10) :
" Toutes les fois qu'on sera assez tmraire pour vouloir expliquer par des raisons physiques les
vrits thologiques, qu'on se permettra d'interprter dans des vues purement humaines le texte
divin des livres sacrs, et que l'on voudra raisonner sur les volonts du Trs-Haut et sur
l'excution de ses dcrets, on tombera ncessairement dans les tnbres et dans le chaos o est
tomb l'auteur de ce systme. "
On voit que Buffon n'hsitait pas, chaque fois qu'il le pouvait, en chargeant les autres bon compte, montrer sa
(pseudo) loyaut envers le clerg, souvent suspicieux son gard (la Facult de Thologie de la Sorbonne
l'obligea mme se rtracter pour avoir "dpass les bornes" avec sa Thorie de la Terre), pour mieux cacher
ses propres contradictions avec le texte biblique, et notamment l'ge de la Terre qui lui posait ( juste titre) de
gros problmes.

La survivance moderne : le crationnisme


Pour bien comprendre le crationnisme sous sa forme primaire (primitive pourrait-on dire), mais que les
crationnistes eux-mmes appellent fondamentaliste, il suffit d'ouvrir l'un des nombreux livres de propagande (et
d'endoctrinement) publis par le "lobby crationniste" et de lire quelques affirmations glanes au fil des pages
(11).
" Il devient de plus en plus vident que l'homme ne parvient pas liminer les effets de la
dgnrescence conscutive la rbellion d'Adam.
Tous les faits acquis la science confirment la Bible, qui parle de la dgnrescence de l'homme.
La Bible dclare en effet que l'homme fut cr parfait, mais qu' cause de sa rbellion contre son
Crateur, il a commenc dgnrer. Son pch marqua le dbut d'une priode de 6000 annes
de dclin moral et physique. La gravit de cette dgradation peut se mesurer aujourd'hui l'tat
dprav de la socit actuelle. Et la situation ne s'amliore pas, tant s'en faut.
Bientt, Dieu ne permettra plus Satan d'tre le chef invisible du monde. Un cataclysme
approche coup sr ! L'histoire de l'homme est sur le point de prendre un tournant dcisif. "

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On voit le niveau de ce genre de littrature ! Sous cette forme, le crationnisme ne cherche pas voluer, il
s'appuie uniquement sur le texte biblique, vrit intangible. Le Dluge est toujours une certitude. Il est sr que
toute dcouverte qui drange est systmatiquement carte et remplace par le leitmotiv " Tous les faits acquis
la science confirment la Bible " (sic !) (12). Plus que les dcouvertes astronomiques d'ailleurs, c'est le problme
de l'volution qui dsespre les crationnistes, comme je l'ai rappel dans l'introduction. Admettre que l'homme
descend du singe est un crve-cur pour eux, une ventualit satanique tout fait inacceptable (13).

Figure 2-7. Le Dluge biblique vu par les crationnistes


Dessin extrait dun livre de propagande crationniste publi dans les annes 1960 avec la lgende suivante : "
Les mouvements dnormes masses d'eau et de lcorce terrestre ensevelirent de nombreuses formes de vie,
dont certaines ont t conserves pendant des milliers dannes dans des amas de boue glace. "
Le lobby crationniste en Amrique fait un forcing incroyable pour tenter de prouver que la thorie de l'volution
est un mythe sans fondement, invent de toutes pices par les ennemis de la religion, et exiger devant les
tribunaux amricains que les tablissements scolaires enseignent galement la thorie de la Cration biblique
(14).
Les crationnistes rejoignent par certains cts les millnaristes (obnubils, eux, par des problmes de calendrier
qu'ils se crent de toute pice) et attendent (esprent ?) un cataclysme prochain, comme celui prvu par Whiston
jadis, ou comme celui carrment annonc (!) pour 1843 par le prophte amricain William Miller (1782-1849),
crateur de la secte fondamentaliste des Millerites, comme nous le verrons au chapitre suivant.
C'est pour pallier ce ct passiste, rtrograde mme, qui en fin de compte nuit srieusement la religion que les
crationnistes sont censs prserver et mme promouvoir, que certains savants croyants, plus pragmatiques et
plus modernes, ont mis au point une parade rellement scientifique : la science de la Cration. Ces savants, ne
considrant plus la Bible que comme une allgorie et une source d'inspiration, veulent la remettre au got du jour,
la relifter trs srieusement, en intgrant toutes les dcouvertes scientifiques modernes au fur et mesure
qu'elles sont acceptes par la communaut scientifique. En prsentant leur science de la Cration comme une
"Bible moderne", nettement plus acceptable, le libre arbitre de chacun des nombreux chercheurs qui ont fait le
choix de croire en Dieu est ainsi sauvegard par cette nouvelle approche plus crdible, qui est alors du ressort de
la mtaphysique, dfaut d'tre scientifique.
Nous allons voir l'argumentation de ces rnovateurs dans la dernire section de ce chapitre, une argumentation
souvent savamment taye et qui s'articule principalement selon le schma biblique des " sept jours de la
Cration ".

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Figure 2-8. La pluie dtoiles filantes de novembre 1833


Cette grandiose averse mtorique, lie lessaim des Lonides, a fortement impressionn les tmoins oculaires
de lpoque. Ce dessin est lun parmi dautres qui rappellent ce phnomne exceptionnel, rarissime mme par
son intensit : il pleuvait littralement des toiles le 12 novembre 1833, puisque pas moins de 200 000 mtores
furent enregistrs dans un intervalle de six sept heures. Miller, le fondateur de la secte fondamentaliste des
Millerites, expliqua ses disciples que ce phnomne tait un signe avant-coureur de la fin du monde quil avait
annonc pour 1843, dix ans plus tard.

Le dogme renouvel, ou la science de la Cration


Loin des ides fondamentalistes accroches un pass dfinitivement obsolte, la science de la Cration se veut
moderne, apte "digrer" toute nouveaut scientifique. Aux-Etats-Unis, elle est aussi connue sous le nom de
Intelligent Design (15) et connat un succs grandissant auprs d'intellectuels et de scientifiques croyants.
Et il faut dire qu'elle y russit assez bien, moyennant une "gymnastique intellectuelle" pas toujours vidente.
Comme je l'ai dit dans la section prcdente, le rsultat est choix personnel, mtaphysique et non pas
scientifique. Car la science de la Cration ne prouve rien, elle tente seulement d'expliquer d'une manire
acceptable, dans une optique religieuse, des faits scientifiques prouvs ou des thories et hypothses plausibles
ou en gestation. Ce qui n'est pas la mme chose.
O la science de la Cration est la mieux place, permettant aux yeux de certains le retour de Dieu dans la
science (16), c'est l'explication difficile de la naissance de l'Univers partir de rien (17). Le Big Bang, sous sa
forme imagine par Georges Lematre (1894-1966), qui tait mathmaticien mais aussi abb l'poque de sa
thorie sur l'expansion de l'Univers tablie en 1927, a t un bain de jouvence extraordinaire pour le dogme de la
Cration qui avait perdu toute crdibilit scientifique dans sa version biblique traditionnelle crite il y a 2500 ans.

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Par la suite, pratiquement chaque science a t mise contribution pour rgnrer quelque peu le dogme
biblique, comme l'a fort bien expliqu le physicien isralien Nathan Aviezer dans son livre Au commencement.
Cration : la Bible et la science (18). Notamment, les difficiles problmes d'volution (incompatibles pour les
crationnistes) ont t trs habilement contourns par les scientifiques de la Cration ( ne pas confondre avec
les crationnistes au sens strict). Pour eux, Homo sapiens descend de son prdcesseur direct, l'homme de
Nandertal, mais il a bnfici " de dons apparus de faon soudaine " qui lui ont permis de " faire preuve
immdiatement d'une inventivit technologique et culturelle extraordinaire ". Pas de problme de filiation
particulier, le singe a t une tape ncessaire voulue et programme par Dieu pour arriver l'homme. Le fait
que Dieu ait t oblig de donner quelques ncessaires coups de pouce depuis l'origine des tres vivants pour
arriver l'homme ne semble pas les dranger.
Ces scientifiques de la Cration ont la voie totalement libre pour rgnrer la religion qui en avait bien besoin.
Tous les problmes de cataclysmes sont assimils trs facilement en liaison avec les thories scientifiques
actuelles. Ainsi la vie terrestre est issue d'une vie extrieure insmine par des molcules biologiques venues de
l'espace (l les fondamentalistes doivent hurler !), l'volution des diffrentes espces et leur monte vers la
complexit sont lies aux impacts cosmiques qui se sont succd au cours des dernires centaines de millions
d'annes sur la Terre (les 6000 ans de l'vque Ussher font dsormais partie du folklore biblique !), enfin le
Dluge a t caus par un impact d'astrode ou de comte, il y a quelques milliers d'annes. La date de 2349
avant J.-C. ( quelques annes prs) pourrait tre confirme par les dcouvertes dendrochronologiques rcentes,
ce qui serait pour la science de la Cration une formidable opportunit pour confirmer sa crdibilit.
Il n'y a pas grand chose ajouter sur ce sujet. Du crationnisme troit, obtus, cul, passiste, les croyants
peuvent, s'ils le dsirent et s'ils se sentent prs franchir le pas, voluer sans problme vers la science de la
Cration, moderne, inventive, tourne sans complexe vers l'avenir. C'est trs bien ainsi, chacun son choix,
mais je rappelle quand mme que science tout court et science de la Cration sont deux approches totalement
diffrentes. Chacun trouvera dans l'une ou/et dans l'autre ce qu'il cherche.
Mais il ne faut pas se le cacher : les crationnistes purs et durs sont loin d'avoir dit leur dernier mot. Il faut lire le
livre du thologien Jacques Arnould : Dieu versus Darwin (19) pour comprendre que foi religieuse et raison
scientifique ne sont pas sur la mme longueur d'onde !

Notes
1. A.-M. Grard, Dictionnaire de la Bible (Robert Laffont, coll. Bouquins, avec la collaboration de A. NordonGrard et P. Tollu, 1989). Ce dictionnaire de 1500 pages, qui contient 2300 entres et plus de 50 000 rfrences,
est un monument d'rudition, somme de vingt ans de travail pour Andr-Marie Grard. Il contient l'essentiel des
connaissances sur le sujet accumules par des gnrations de chercheurs, thologiens ou autres. Un livre
(presque) aussi incontournable que la Bible elle-mme !
2. Le Dluge. La science face au mythe biblique (Les Cahiers de Science & Vie, n 72, dcembre 2002). Ce trs
intressant numro contient 18 articles traitant des diffrents aspects du sujet.
3. La Bible. Ancien Testament (Gallimard, 1956). Cette remarquable dition de la Bibliothque de la Pliade a t
publie sous la direction de E. Dhorme. Introduction par E. Dhorme ; traductions et notes par E. Dhorme, F.
Michali et A. Guillaumont.
4. J. Bosler, Sur une averse de mtorites mentionne dans la Bible, Comptes rendus de l'Acadmie des
Sciences, 216, p. 597, 1943.
5. Le Nouveau Testament (ditions de l'cole, 1957 ; traduction sur le texte grec et annotations par le Pre Buzy).
6. Csaire d'Arles, L'Apocalypse (Descle de Brouwer, 1989 ; traduction par J. Courreau). Ce livre est publi
dans la collection " les Pres dans la foi ", c'est dire qu'il prsente l'Apocalypse en temps que livre religieux.
Csaire d'Arles a vcu autour de l'an 500 de notre re. On voit avec cet auteur que la notion d'apocalypse, nom
commun, relative la prdiction d'vnements de nature physique, telle qu'elle tait admise au temps des Grecs,
a totalement volu et chang de nature pour devenir l'Apocalypse, nom propre, vnement religieux annonc,
vnement unique. Aprs Saint Jean, l'Apocalypse est devenu un livre symbolique et dogmatique tudi par tous
les thologiens.
7. W. Whiston, A new theory of the Earth (1696). Dans La foire aux dinosaures (Seuil, 1993 ; titre original : Bully
for brontosaurus, 1991), Stephen Jay Gould, consacre un essai (le n 25) Whiston, intitul Le parrain de la
catastrophe, dans lequel il entreprend de le rhabiliter.
8. C. Flammarion, Astronomie populaire (1880). Cette dition a t publie en deux tomes. Le livre cinquime
(tome 2) est consacr aux comtes et aux toiles filantes (pp. 193-272). Le passage cit figure pp. 202-203. Dans
ldition refondue de 1955, l'astronome franais Fernand Baldet (1885-1964), qui a rcrit le chapitre "Comtes"

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de l'ouvrage, a conserv le texte de Flammarion (pp. 336-337). Ainsi Whiston et sa comte traversent les sicles.
Et cest tant mieux.
9. I. Newton, Ecrits sur la religion (Gallimard, 1996 ; traduction, prsentation et notes de J.-F. Baillon). Ce livre
prsente l'un des aspects les plus mal connus de l'uvre de Newton : ses crits religieux. Paralllement son
activit scientifique, connue et dissque depuis longtemps, Newton tout au long de sa vie a dvelopp une
rflexion thologique. Ses vues taient proches de celles de Whiston, plus jeune d'un quart de sicle et qui fut
pour lui un aiguillon. Il semble bien que Newton tait favorable l'ide matresse de Whiston : les comtes
"instruments" de Dieu.
10. Buffon, Histoire naturelle. Thorie de la terre (1749). Cette diatribe envers Whiston figure au chapitre Preuves
de la Thorie de la terre, article II : Du systme de M. Whiston.
11. L'homme est-il le produit de l'volution ou de la cration ? (Watchtower Bible and Tract Society of New York,
1969). Titre original : Did man get here by evolution or by creation (1967). Les citations retenues figurent aux
pages 115 et 172. Ce livre s'appuie sur 248 rfrences soigneusement choisies et provenant principalement de la
presse scientifique amricaine.
12. En fait, ces livres procrationnistes retiennent uniquement les informations qui les arrangent, ignorant toutes
les autres. C'est assez logique dans la mesure o ce sont des livres de propagande.
13. D. Lecourt, L'Amrique entre la Bible et Darwin (PUF, 1992). Ce livre paru dans la collection Science, Histoire
et Socit raconte fort bien le renouveau des ides crationnistes en Amrique, li selon Dominique Lecourt "
une contre-offensive du fondamentalisme protestant juge ncessaire pour prendre le dessus sur les idaux
progressistes et libertaires des annes 1960 ". Une lecture passionnante et un peu inquitante quand mme, qui
montre clairement que l'volution des ides est loin d'tre linaire et admise par tous.
14. P.E. Johnson, Le darwinisme en question. Science ou mtaphysique ? (Pierre d'Angle, 1996). Titre original :
Darwin on trial (1991). Ce livre, crit par un juriste amricain spcialis dans les controverses sur l'enseignement
du darwinisme en Amrique, s'efforce de dmontrer que le darwinisme est une "religion" et qu'il ne repose en fait
sur aucune base scientifique srieuse. L'volution darwinienne est la bte noire des crationnistes amricains (il
leur est insupportable que l'homme puisse descendre du singe !), d'autant plus qu'ils ont dcel des faiblesses
dans la thorie plus que centenaire de Darwin.
15. W. Dembski, Intelligent design : The bridge between science and theology (InterVarsity Press, 2002).
16. Dossier " Comment Dieu a cr le monde ", Valeurs Actuelles, n 3030, dcembre 1994.
17. M. Cass, Du vide et de la cration (Odile Jacob, 1993).
18. N. Aviezer, Au commencement. Cration : la Bible et la science (MJR, 1994). Edition originale en langue
anglaise parue en 1990 sous le titre : In the Beginning : Biblical Creation and Science (diteur : Ktav Publishing
House). Un livre magistral et une mine d'or inespre pour les scientifiques de la Cration. Nathan Aviezer est un
physicien isralien trs intress par les problmes scientifiques et religieux qu'il essaie de rconcilier. Il est
devenu un matre penser pour les croyants qui ne veulent pas ignorer les ralits scientifiques.
19. J. Arnould, Dieu versus Darwin (Albin Michel, 2007). Jacques Arnould est un dominicain, thologien et
historien des sciences. Ce livre consacr au crationnisme et aux puissants lobbies qui le soutiennent est soustitr : " Les crationnistes vont-ils triompher de la science ? " Aprs avoir lu ce livre, on peut effectivement se
poser la question.

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CHAPITRE 3 :

LA GRANDE POQUE
DES CATASTROPHISTES
Kepler, Newton et Halley domptent les astres
Avec la disparition de Claude Ptolme (v. 90-168), dernier hritier de la tradition scientifique grecque,
commena une trs longue priode de tnbres, pour ne pas dire d'obscurantisme, domine par une religion
omniprsente et inflexible, et durant laquelle les progrs dans le domaine des ides furent quasi nuls. Les
quelques rares rudits qui survolrent cette poque n'avaient pas la voix assez forte pour se faire entendre !

Figure 3-1. Les comtes : un prsage sinistre au Moyen Age


Cette gravure anglaise ancienne reprsente une panique provoque en Orient par lapparition dune grande
comte au Moyen Age. A cette poque, et auparavant dans lAntiquit, les comtes taient troitement associes
lapparition dpidmies dvastatrices dans lesprit des populations.

Figure 3-2. Dragons et serpents dans le ciel


Ce clbre dessin est extrait du Theatrum Cometicum de S. Lubienietzski, paru en 1682. Il montre un dragon
dans le ciel associ la grande comte de 1180 qui fut particulirement spectaculaire, mais surtout effrayante
pour les gens de lpoque qui craignaient les signes du ciel comme la peste.
Ce n'est qu' la Renaissance qu'apparurent enfin quelques "phares" qui permirent de faire clater un univers
mdival dsesprant de mdiocrit intellectuelle (1/2).

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Nicolas Copernic (1473-1543), d'abord, qui enleva la Terre du centre du monde pour y installer le Soleil (trs
longtemps aprs Aristarque de Samos). Tycho Brahe (1546-1601), ensuite, qui observa la fameuse supernova
de 1572 et qui montra avec la grande comte de 1577 que les comtes ne faisaient pas partie du monde
sublunaire (trs longtemps aprs Snque). Et surtout, Johannes Kepler (1571-1630), premier gant de la
pense, gnial, complexe et mystique (3) qui mit mal le dogme du mouvement circulaire pour les plantes et
dmontra avec ses trois lois immortelles que les astres du Systme solaire sont lis leur Soleil, autour duquel
ils dcrivent des ellipses. Galile (1564-1642), fondateur de la mcanique moderne et premier utilisateur de la
lunette astronomique dcouvrit, lui, les quatre satellites principaux de Jupiter et les cratres lunaires, qui ds
1610 auraient pu lui permettre de comprendre la ralit de l'impactisme plantaire.
Ces cratres lunaires furent les premiers tmoins de tous ces cataclysmes du pass dont disposrent les
astronomes. En 1647, Johannes Hevelius (1611-1687), brasseur et astronome allemand, publia sa
Slnographie, premire cartographie de la surface lunaire, et en 1668, dans sa Comtographie, il suggra que
les comtes dcrivent des trajectoires paraboliques ou hyperboliques autour du Soleil. Vers la mme poque,
Christiaan Huygens (1629-1695) dcouvrit la vraie nature de l'anneau de Saturne, autre vestige d'un drame
cosmique, issu de la dsintgration d'un satellite s'tant approch trop prs de sa plante mre.
Mais c'est, bien sr, Isaac Newton (1642-1727) , "l'architecte des forces cosmiques", avec ses travaux sur la
gravitation et ses trois lois (le principe d'inertie, la loi d'acclration et la loi d'action-raction) qui fut le point
culminant de cette rvolution des ides entame avec Copernic, puisqu'il fut en mesure de relier la dynamique et
l'astronomie. Ses Principes mathmatiques de la philosophie naturelle, publis en 1687, lui permirent
dfinitivement de dompter les astres, explicitant les trois lois de Kepler d'une faon lumineuse, et de montrer que
les comtes sont bien des composants rguliers du Systme solaire au mme titre que les plantes.
Son contemporain et ami Edmond Halley (1656-1742) se signala principalement par ses travaux sur les comtes.
Dans son Synopsis d'astronomie comtaire, paru en 1705, il indiqua pour la premire fois que les comtes
apparues en 1531, 1607 et 1682 (cette dernire observe par lui) taient trois passages diffrents d'une mme
comte priodique dont il calcula l'orbite et prdit le retour pour 1758. Cette dcouverte essentielle lui permit de
rendre son nom immortel, et "sa" comte, la fameuse entre toutes comte P/Halley, devint un objet d'tude pour
tous les spcialistes ultrieurs.
C'est la mme poque qu'apparut le premier astronome catastrophiste, William Whiston (1667-1752), qui
s'appuya sur les travaux de Newton et Halley. Tout tait dsormais en place pour une nouvelle gnration de
savants dsireux d'tudier d'une manire plus scientifique l'origine de la Terre et ses rapports avec l'Univers
environnant.
Ainsi donc, en un peu plus d'un sicle et demi, grce quelques scientifiques de haute ligne, l'image du monde
fut jamais transforme. La Terre perdit sa place au centre de la Cration, pour ne plus devenir qu'une plante
parmi d'autres, au grand dam des glises, qui comprirent vite que chaque ide vraiment nouvelle reprsentait
une menace pour le pouvoir tabli, en l'occurrence celui de l'omniprsente religion. Chaque fois qu'elles furent en
mesure de le faire, ces glises tentrent de mettre le hol toute forme de dissidence caractrise (4). On
connat surtout la navrante histoire de Giordano Bruno (1548-1600), qui voulut prner travers toute l'Europe
l'infinit de l'Univers et la pluralit des mondes plantaires, et qui fut arrt par l'Inquisition en 1593 et brl vif
sept ans plus tard comme hrtique. Mais d'autres furent menacs, commencer par Galile.

Thories de la Terre, Dluge et catastrophisme


Les thories de la Terre ont t nombreuses au XVIIe et XVIIIe sicles, crites par des savants essayant
progressivement de percer les secrets de la cration ou de la nature, selon que leur objectif principal tait
d'expliquer l'uvre de Dieu, d'analyser et de comprendre les mcanismes de la nature, ou mme de tenter une
synthse des deux, synthse qui sera tente plusieurs reprises.
On en compte une bonne trentaine, certaines ayant plus ou moins surnag figurent dans les livres sur l'histoire de
la gologie, alors que d'autres n'ont pas survcu leurs auteurs. Bien sr, aucune n'tait parfaite, mais
globalement ce genre mi-littraire/mi-scientifique est intressant sur le plan historique, au mme titre que les
apocalypses de l'Antiquit. Ces thories de la Terre, vues sous des angles parfois trs diffrents, ont permis le
brassage de nombreuses ides, parfois remarquables et novatrices, mais parfois aussi dmentielles et dnues
de tout fondement. Je vais en dire quelques mots, en passant sous silence de nombreux noms que l'on peut
retrouver dans les livres spcialiss (5/6).
C'est Ren Descartes (1596-1650) qui tenta le premier de rendre compte par des lois physiques de la formation
de la Terre, dans son livre Le Monde, crit en 1633 (7), mais qui ne parut qu'aprs sa mort en 1664, et dans les

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3e et 4e parties de ses Principes philosophiques parus en 1644. Descartes a surtout eu le mrite d'introduire
l'ide d'volution, progrs fondamental par rapport l'ancien monde ternel qui avait force de loi depuis la fin de
l'Antiquit. Evolution pour lui voulait bien dire que tous les objets de l'Univers naissent, vivent et meurent.
On connat sa thorie et ses clbres tourbillons. Pour lui, la Terre tait un soleil devenu obscur qui avait connu
une volution catastrophiste. Les historiens de la gologie considrent son systme comme tant la premire
thorie de la Terre, laquelle allaient se rfrer, ou s'inspirer, nombre de savants ultrieurs.
Le monde de 6000 ans de larchevque Ussher
Peu de temps aprs la mort de Descartes, se produisit un vnement qui aurait pu rester anecdotique, mais qui
en fait allait prendre une importance considrable. C'est la publication en 1658 du livre The annals of the world
(Les annales du monde) par l'archevque irlandais James Ussher (1581-1656), dans lequel il annonait tout
simplement que Dieu avait cr la Terre le samedi 22 octobre 4004 av. J.-C. huit heures du soir. Ussher tait
parvenu ce rsultat la suite d'une tude complte des dates puises aux diffrentes chronologies de l'Ancien
Testament.
Cette affirmation toute personnelle de Ussher plut l'diteur de la version "King James" de la Bible qui l'insra
comme note marginale dans les ditions ultrieures. Cette circonstance fit accepter la date de 4004 av. J.-C.
comme faisant corps avec le dogme religieux et elle devint quasiment la date "officielle" de la Cration, laquelle
tout le monde, scientifiques y compris, tait oblig de se rfrer sous peine d'tre accus d'hrsie, avec tous les
dsagrments que cela pouvait comporter.
Ds cette poque, les gologues furent donc, eux aussi, obligs de se plier la nouvelle orthodoxie religieuse et
son corollaire difficilement soutenable : faire entrer l'histoire physique du monde en 6000 ans seulement, ce qui
tait vraiment bien court. C'est cette difficult bien inutile qui allait dboucher sur une chronologie courte que
toutes les observations sur le terrain semblaient pourtant contredire. Mais aux XVIIe et XVIIIe sicles, on ne
pouvait luder facilement le dogme de la Cration et les gologues durent faire avec, redoublant d'ingniosit
pour vivre avec ce redoutable "fil la patte" que leur avait pass l'archevque Ussher. Ingniosit tourne par la
suite un peu facilement en drision par des successeurs d'une autre poque, dbarrasss tout jamais d'Ussher
et de son monde de 6000 ans, et devenue " navet, fable, fantaisie dbride, lucubration grotesque, idlatrie
biblique " et autres qualificatifs du mme genre sous la plume d'auteurs imbus de modernisme et toujours
persuads de dtenir LA vrit (en fait leur vrit !).
Bible et science : une difficile cohabitation
C'est le rvrend (un ecclsiastique donc) Thomas Burnet (1635-1715), qui fut le premier de ces gologues
proposer une thorie de la Terre dans son clbre ouvrage en latin et en quatre volumes Telluris theoria sacra
(8) , paru entre 1680 et 1689. Stephen Jay Gould (1941-2002) lui a consacr une partie entire de son livre Aux
racines du temps (9) pour faire connatre son uvre et surtout le rhabiliter. Dans ce livre, Burnet, qui s'inspirait
fortement de Descartes, dont il tait en fait un disciple, essayait de rinterprter l'enseignement de la Bible avec
des arguments rationalistes, notamment le rcit de la Gense. Il proposa une version "scientifique" du Dluge et
devint ainsi le premier des diluvianistes, qui allaient tre vilipends par leurs successeurs qui se considraient
comme plus modernes et qui refusaient "de faire de la science un roman". Pour Burnet, le Dluge fut la fois un
phnomne physique et un chtiment divin, envoy par Dieu pour punir une humanit corrompue.
Burnet fut un vritable novateur et il fit rapidement des mules. Comme je l'ai expliqu au chapitre prcdent, son
compatriote Whiston lui embota le pas, en 1696, avec A new theory of the Earth, en faisant des comtes les
instruments de Dieu. Pour lui, les comtes taient en mesure de tout faire : la Terre elle-mme tait une ancienne
comte, une autre avait caus le Dluge et dans l'avenir (proche pour Whiston) elle dtruira la vie sur la Terre.
Son ide fut reprise souvent par la suite jusqu'au XIXe sicle, principalement par les crationnistes, pour expliquer
le Dluge. On peut mme dire que si on l'expurge des -cts inutiles et de toute la partie religieuse, elle "tient
encore la route", comme je le montrerai tout au long de ce livre.
A la mme poque que Whiston, Gottfried Leibniz (1646-1716) terminait son Protoge (10), qui ne fut publi que
beaucoup plus tard (en 1749). On sait que chez l'illustre philosophe et mathmaticien, les ides du savant, du
mtaphysicien et du thologien taient trois aspects diffrents d'une mme pense. Pour lui, le Crateur a cr le
monde selon un modle cohrent fond sur une harmonie prtablie et notre histoire n'est que le
dveloppement d'un projet divin. Leibniz innovait, dans la mesure o il considrait que toutes les catastrophes
subies par la Terre et l'humanit n'taient pas des actes ngatifs (!), elles s'insraient simplement dans un projet
d'ensemble, obligatoirement positif long terme, puisque voulu et programm par Dieu. L'pisode du Dluge
tait un vnement parmi d'autres, venu son heure quand Dieu l'avait jug ncessaire. On peut rire de Leibniz.
L encore, il n'empche qu'il avait compris bien avant les autres que les catastrophes ne sont pas obligatoirement
ngatives long terme. On ne dit pas autre chose aujourd'hui, trois sicles plus tard, puisque l'on sait que les
51

catastrophes sont souvent des forces de cration, dans la mesure o elles peuvent librer des niches
cologiques, et qu'elles sont parfois une source majeure de l'volution des espces.

Figure 3-3. Gottfried Wilhelm Leibniz (1646-1716)


Il y a trois sicles, le gnial philosophe et mathmaticien allemand enseignait dj que le cataclysme nest pas
toujours inutile et quil est mme ncessaire comme tape vers la complexit. Pour lui, les grands cataclysmes de
lhistoire de la Terre avaient t voulus par Dieu et programms par lui, tapes obligatoires pour atteindre la
perfection finale de la fin des temps. Le premier sans doute il avait compris que le cataclysme est une force de
cration.
Un autre diluvianiste, suisse celui-l, Johann-Jakob Scheuchzer (1672-1733) (11) proposa "d'clairer la Bible par
la science". Son gros ouvrage : Physica sacra (huit volumes entre 1730 et 1735), paru en franais sous le titre
Physique sacre ou Histoire naturelle de la Bible, s'annonait ouvertement comme une approche thologique
des phnomnes naturels. Vaste programme, une poque o, au contraire, commenait se tracer une
frontire entre le savoir scientifique, bas uniquement sur l'observation et l'analyse, et l'exgse religieuse,
beaucoup plus crispe sur sa doctrine intangible. Scheuchzer considrait les fossiles comme des "reliques du
Dluge" et sa collection tait connue de tous les spcialistes europens. D'aprs lui, seul un dluge pouvait
expliquer la distribution des fossiles que l'on trouvait parfois au sommet des montagnes. Avant la thorie de la
tectonique des plaques qui explique parfaitement ce phnomne, une telle prsence restait totalement
inexplicable en dehors de l'appoint d'un dluge qui aurait recouvert provisoirement l'ensemble de la plante,
montagnes comprises.
La Terre, une plante vieille
Buffon (1707-1788) reste l'un des grands noms de l'histoire des sciences de la nature (12). On le considre
souvent comme l'un des pres de la thorie catastrophiste et galement comme l'un des premiers volutionnistes
de renom. En fait, il fut uniquement catastrophiste pour ce qui concerne la formation de la Terre. Pour ce qui est
de son volution ultrieure, il tait rsolument transformiste, c'est--dire partisan des causes actuelles, et ne
croyait pas du tout aux catastrophes, comme d'autres savants de l'poque.
En 1749, dans son Histoire naturelle, il mit l'hypothse que le Soleil avait t heurt dans le pass par une
comte gante qui lui avait arrach un important filament de matire, partir duquel se seraient formes
ultrieurement les plantes du Systme solaire dont la Terre, qui serait ge d'aprs lui de prs de 80 000 ans.
Buffon parlait aussi de l'origine de la vie et de ses ides transformistes. Tout cela lui valut un svre rappel
l'ordre de la Facult de Thologie de la Sorbonne, qui l'obligea une rtractation. Comme Descartes, un sicle
plus tt, il ne se sentait nullement une me de martyr, et redoutait surtout en insistant de perdre le bnfice d'une
vie dore laquelle, semble-t-il, il tait fort attach. Aprs cette alerte, Buffon opra lui-mme pour sa scurit
une autocensure de ses crits pendant plus d'un quart de sicle.
Heureusement, sous limpulsion des Encyclopdistes, et notamment celle du baron dHolbach (1723-1789),
matrialiste militant qui fit campagne pour dmontrer que " la religion tait lennemie de la science ", les choses
samliorrent sensiblement, au grand bnfice de lvolution des ides. Bon gr, mal gr, lglise accepta de
desserrer quelque peu le carcan dogmatique qui empchait la science de respirer.
Cela permit Buffon, en 1778, une poque nettement plus favorable, de revenir sans crainte de censure
intempestive, sur ses deux sujets d'tude favoris qu'taient la Terre et la vie qu'elle abrite. Dans Les poques de
la nature (13), son livre le plus achev, rflexion d'une longue carrire de naturaliste clectique, il prsenta un
systme gologique complet, mais qui est considr aujourd'hui " davantage comme une synthse du pass que
comme une contribution la science de l'avenir ".

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Pour finir ce survol sur les thories de la Terre, il faut citer le gologue cossais James Hutton (1726-1797),
considr souvent comme le fondateur de la gologie, et qui posa le premier les bases de l'uniformitarisme. Dans
sa Theory of the Earth, parue en 1788, il montra, preuves l'appui, que la Terre tait une plante vieille. Une
tude sur le terrain durant des annes l'avait confort dans son ide que les causes des vnements du pass
taient les mmes que celles qui agissaient encore de nos jours. Ce concept allait tre repris longtemps aprs et
dvelopp par Lyell. Mais l'poque de Hutton, la majorit des savants n'taient pas encore prts les accepter.
Au contraire, l're du catastrophisme commenait, grce surtout un vnement unique, imprvu, qui allait faire
voluer radicalement les mentalits : l'approche trs serre d'une comte la Terre. Cet vnement est un jalon
important dans l'volution des ides catastrophistes.

La comte de Lexell, une rvlation


L'histoire de cette comte (14) est rvlatrice de la monte en puissance des ides catastrophistes au sicle des
Lumires, et elle fut un jalon important dans la connaissance des comtes venant proximit immdiate de la
Terre. On sait qu'elle impressionna fortement des scientifiques du calibre de Laplace et de Cuvier.
D/Lexell (= 1770 L1) fut en fait dcouverte par Charles Messier (1730-1817), l'infatigable "chasseur de comtes",
le 14 juin 1770. Le 1er juillet, elle passa exactement 2,26 millions de kilomtres de la Terre (0,0151 UA). Elle
tait trs brillante (avec une magnitude ngative m = -1,3 au maximum) et trs rapide dans le ciel, du fait de sa
proximit, caractristiques qui en firent un astre particulirement terrifiant pour la population, toujours apeure
ds qu'il se prsente un phnomne cleste sortant de l'ordinaire.
Cette comte fut un vritable casse-tte pour les spcialistes de mcanique cleste, habitus calculer pour ce
type d'astres des orbites paraboliques qui, en rgle gnrale, donnaient de bons rsultats sur la partie de l'arc
proche du Soleil. Rien de tel avec D/Lexell, cette comte se montrait rtive tout calcul. C'est l'astronome
sudois Anders Lexell (1740-1784) qui trouva la raison de cette anomalie. Pour la premire fois, on se trouvait en
prsence d'une comte courte priode, avec un demi-grand axe largement infrieur celui de Jupiter (a = 3,15
UA). Les astronomes se posrent alors la question suivante : " Comment se fait-il qu'on ne l'ait jamais observe
auparavant ? " Ce n'est que bien plus tard qu'on put rpondre cette question, dont je reparlerai en dtail au
chapitre 7 consacr aux comtes.
D/Lexell fut utilise pour la premire fois pour calculer la masse des comtes qui tait jusque-l totalement
indtermine. Les perturbations causes la Terre furent tout fait insignifiantes (elles furent mme nulles, on le
sait aujourd'hui). Laplace en conclut que la masse de cette comte tait au plus gale 5/1000 de celle de la
Terre (en ralit, elle tait beaucoup moins massive que cela). Les comtes n'taient donc pas des plantes de
masse comparable la ntre, en dpit de leur clat parfois impressionnant, comme le pensaient encore Buffon et
certains astronomes de lpoque, mais des corps clestes beaucoup plus petits. Leur danger n'en tait cependant
pas nul, loin de l mme, si leur taille tait kilomtrique, car le facteur vitesse tait un lment trs important
prendre en compte. Leur vitesse la distance de la Terre se chiffre trs souvent plus de 30 km/s, et mme plus
du double en cas d'orbite rtrograde, comme pour P/Halley notamment. Le danger des comtes, prsent dans
l'esprit des foules incultes depuis toujours, entrait dans celui des astronomes et des mathmaticiens, et plus
gnralement dans celui des autres scientifiques et des rudits non scientifiques. Tous se demandrent : " Et si
Whiston avait raison ? Et si le Dluge avait bien t caus par une comte ? "
Le catastrophisme comtaire, avec l'approche la Terre de D/Lexell, allait prendre son vritable dmarrage,
sous une forme plus labore, pluridisciplinaire. Mais les crationnistes y trouvaient galement leur compte, car
comme l'avait expliqu Whiston, les comtes pouvaient tre l'instrument de Dieu, pour excuter certains de ses
desseins destructeurs (Dluge, Apocalypse). Leibniz l'avait fort bien rappel dans ses crits : nous vivons dans
un monde programm par Dieu, et des catastrophes intermdiaires sont indispensables pour conduire la
perfection finale.

Laplace, un grand astronome catastrophiste


Le premier retour calcul de la comte de Halley, qui passa au prihlie le 12 mars 1759, eut un retentissement
extraordinaire parmi les astronomes de l'poque. Pierre-Simon Laplace (1749-1827), notamment, enfant
l'poque des calculs d'Alexis Clairaut (1713-1765), le mathmaticien qui mit le problme en quations, fut
impressionn par la prcision et l'importance de la prdiction, qui mettait fin des sicles d'obscurantisme. Dans
son Exposition du systme du monde, Laplace rappelle ce qui a chang (15) :
" Remarquons l'avantage des progrs de l'esprit humain, que cette comte qui dans le dernier
sicle, a excit le plus vif intrt parmi les gomtres et les astronomes, avait t vue d'une
manire bien diffrente, quatre rvolutions auparavant, en 1456. La longue queue qu'elle tranait

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aprs elle, rpandit la terreur dans l'Europe dj consterne par les succs rapides des Turcs qui
venaient de renverser le Bas-Empire ; et le pape Calixte ordonna des prires publiques, dans
lesquelles on conjurait la comte et les Turcs. On tait loin de penser, dans ces temps
d'ignorance, que la nature obit toujours des lois immuables. Suivant que les phnomnes
arrivaient et se succdaient avec rgularit, ou sans ordre apparent, on les faisait dpendre des
causes finales, ou du hasard ; et lorsqu'ils offraient quelque chose d'extraordinaire et semblaient
contrarier l'ordre naturel, on les regardait comme autant de signes de la colre cleste. "
Onze ans aprs le passage de P/Halley, se produisit l'approche record de D/Lexell la Terre. Comme tous les
astronomes de l'poque, Laplace fut trs impressionn par la faiblesse de la distance entre les deux astres, car
on ignorait encore l'poque la faible masse des comtes, en aucune mesure comparable celle des plantes. Il
comprit qu' l'chelle astronomique, des collisions entre la Terre et des comtes taient invitables. Laplace
devint un catastrophiste convaincu, mais en prenant bien soin de considrer le facteur temps comme un
paramtre essentiel :
" Aux frayeurs qu'inspirait alors l'apparition des comtes, a succd la crainte que dans le grand
nombre de celles qui traversent dans tous les sens le systme plantaire, l'une d'elles ne
bouleverse la Terre. Elles passent si rapidement prs de nous, que les effets de leur attraction ne
sont point redouter : ce n'est qu'en choquant la Terre qu'elles peuvent y produire de funestes
ravages. Mais ce choc, quoique possible, est si peu vraisemblable dans le cours d'un sicle ; il
faudrait un hasard si extraordinaire, pour la rencontre de deux corps aussi petits relativement
l'immensit de l'espace dans lequel ils se meuvent, que l'on ne peut concevoir, cet gard,
aucune crainte raisonnable. Cependant, la petite probabilit d'une pareille rencontre peut, en
s'accumulant pendant une longue suite de sicles, devenir trs grande. "
Laplace fut un modle et un inspirateur pour tous les catastrophistes qui allaient suivre, notamment Cuvier et ses
disciples. On ne peut tre plus clair que dans ce texte clbre de Laplace qui fait suite au prcdent :
" Il est facile de se reprsenter les effets de ce choc avec la Terre. L'axe et le mouvement de
rotation changs ; les mers abandonnant leur ancienne position pour se prcipiter vers le nouvel
quateur ; une grande partie des hommes et des animaux, noys par ce dluge universel, ou
dtruits par la violente secousse imprime au globe terrestre ; des espces entires ananties ;
tous les monuments de l'industrie humaine, renverss ; tels sont les dsastres que le choc d'une
comte a d produire, si sa masse a t comparable celle de la Terre. On voit alors pourquoi
l'Ocan a recouvert de hautes montagnes, sur lesquelles il a laiss des marques incontestables
de son sjour ; on voit comment les animaux et les plantes du midi ont pu exister dans les climats
du nord o l'on retrouve leurs dpouilles et leurs empreintes ; enfin, on explique la nouveaut du
monde moral dont les monuments certains ne remontent pas au-del de cinq mille ans. L'espce
humaine rduite un petit nombre d'individus et l'tat le plus dplorable, uniquement occupe
pendant trs longtemps du soin de se conserver, a d perdre entirement le souvenir des
sciences et des arts ; et quand les progrs de la civilisation en ont fait sentir de nouveau les
besoins, il a fallu tout recommencer, comme si les hommes eussent t placs nouvellement sur
la Terre. Quoi qu'il en soit de cette cause assigne par quelques philosophes, ces phnomnes,
je le rpte, on doit tre rassur sur un aussi terrible vnement, pendant le court intervalle de la
vie, d'autant plus qu'il parat que les masses des comtes sont d'une petitesse extrme, et
qu'ainsi leur choc ne produirait que des rvolutions locales. Mais l'homme est tellement dispos
de recevoir l'impression de la crainte, que l'on a vu en 1773 la plus vive frayeur se rpandre dans
Paris, et de l se communiquer dans toute la France, sur la simple annonce d'un mmoire dans
lequel Lalande dterminait celles des comtes observes, qui peuvent le plus approcher de la
Terre ; tant il est vrai que les erreurs, les superstitions, les vaines terreurs et tous les maux
qu'entrane l'ignorance, se reproduiraient promptement, si la lumire des sciences venait
s'teindre. "
Cette approche de D/Lexell, qui reste l'approche record, comme nous le verrons au chapitre consacr aux
comtes, aura t le premier vritable dtonateur sur la ralit possible d'un impactisme et d'un catastrophisme
comtaires, si bien populariss par Laplace, dont l'influence intellectuelle et scientifique tait grande la fin du
XVIIIe sicle. D'autres astronomes contemporains de Laplace, comme Jean Sylvain Bailly (1736-1793) (16) et
Jrme Lalande (1732-1807), partageaient des ides assez identiques aux siennes, mme s'ils taient obligs
de mettre une sourdine leurs opinions exprimes. Comme le rappelle le texte de Laplace ci-dessus, Lalande fut
ouvertement accus de faire peur aux gens et de provoquer la panique par ses crits (!), alors qu'il ne faisait que
publier quelques donnes chiffres bien relles.

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En cette fin de XVIIIe sicle, priode rvolutionnaire s'il en ft, le "danger extrieur", qui longtemps avait eu une
base purement affective, due essentiellement la peur ancestrale des comtes et un obscurantisme larv mais
omniprsent, prenait forme et consistance (avec la dtermination des causes et des consquences possibles)
grce l'appui de quelques scientifiques de renom.
D'autant plus, comme nous allons le voir, qu'aprs des dcennies de doute, et mme d'une certaine manire de
recul par rapport aux opinions prcdentes, la ralit des chutes de mtorites allait s'imposer d'une manire
irrversible.

Les mtorites, des pierres tombes du ciel


Au chapitre 10, je traiterai en dtail des mtorites et de leurs chutes. Mais il est utile de parler ici des
circonstances qui ont permis de les reconnatre comme une ralit. Un progrs trs important, dcisif mme, qui
fut trs longtemps contest et mme ni avec vhmence par des savants de grande envergure. Deux noms sont
lis historiquement cette reconnaissance, ceux de Chladni et de Biot, mais on pourrait leur ajouter celui de
Pallas qui les prcda dans l'identification d'un objet extraterrestre.

Le refus de croire une ralit millnaire


Avec l'arrive du sicle des Lumires, le rcit sans cesse renouvel et actualis de nombreuses chutes de pierres
postrieures celle, fameuse entre toutes, d'Ensisheim de 1492, devint vite "obscurantisme moyengeux" pour
tous ces esprits clairs, philosophes et scientifiques, qui voulaient "refaire le monde", et pour qui il tait devenu
quasiment indispensable de dnigrer systmatiquement toutes les survivances d'un pass obsolte pour paratre
moderne.
" Fables de paysans que ces rcits, fruit de la superstition, ne cesse-t-on de rpter au XVIIIe
sicle ! En 1771, Johann Wolfgang Goethe (1749-1832), qui tudiait le droit Strasbourg, fit le
voyage d'Ensisheim pour examiner la fameuse pierre et couvrit de sarcasmes la "crdulit du
genre humain". Il refusa d'y voir autre chose qu'une pierre ordinaire. " (17)
Jusqu' la fin du XVIIIe sicle, les savants nirent d'une faon obtuse l'vidence, en maudissant l'instar de
Goethe cette " crdulit du genre humain ". Cette troitesse d'esprit des savants de l'poque sur ce sujet prcis
(le sicle des Lumires a heureusement donn lieu des progrs incontestables dans d'autres domaines) parat
absurde de nos jours, quand on sait que plusieurs dizaines de chutes de mtorites ont t recenses pour ce
seul XVIIIe sicle (18), dont plusieurs en France (Carpentras en 1738, Nicorps en 1750, Luponnas en 1753, Luc
en 1768, Aire-sur-la-Lys en 1769, Barbotan en 1790 et Salles en 1798). Pourtant, en 1792, dans un rapport
l'Acadmie des Sciences, le chimiste Lavoisier (1743-1794) affirmait encore, sans aucun complexe, que les
arolithes n'taient rien d'autre que des pierres ordinaires altres par la foudre.

Figure 3-4. Le mtore exceptionnel du 18 aot 1783


Le 18 aot 1783, un formidable mtore apparut dans le ciel dAngleterre et se brisa en une vingtaine de
fragments qui, eux-mmes, se dsintgrrent sans toucher le sol semble-t-il. Les astronomes de lpoque
donnrent pour lobjet primitif un diamtre trs exagr, de lordre de 1 km parfois. Il pouvait peut-tre sagir dun
EGA comtaire dune vingtaine de mtres, donc assez fragile, qui na pas support la traverse du bouclier
atmosphrique. Plusieurs dessins dpoque, dont celui-ci, ont t croqus de mmoire peu aprs ce phnomne
trs spectaculaire. Celui-ci ne modifia pas pour autant loptique dogmatique de lpoque : les pierres ne tombent
pas du ciel. Au contraire, il la renfora encore puisque, apparemment, aucun de la vingtaine de fragments
observs ne toucha le sol, ou en tout cas ne fut rcupr.

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Heureusement, des voix discordantes se firent jour. Quelques chercheurs un peu plus clairvoyants se
dmarqurent de ce satisfecit gnral de "modernisme" que se dcernaient, un peu facilement, les rudits des
Lumires. Ils voulaient rester, eux, sur le strict terrain de l'observation et de l'analyse scientifique, et ne se
satisfaisaient pas du credo pseudo-scientifique expliquant que la chute de pierres venant du cosmos (et non pas
de l'atmosphre) tait une impossibilit physique.
Le premier, le naturaliste d'origine allemande Pierre-Simon Pallas (1741-1811), qui a donn juste titre son nom
aux pallasites, dcrivit la clbre mtorite, dcouverte en 1749 au sud de Krasnojarsk en Sibrie, et dont la
masse avoisinait les 700 kg. En 1772, il la fit transporter, non sans mal on s'en doute, de Sibrie SaintPtersbourg. Il comprit vite que cette superbe "ponge de fer" comme il l'appela ne pouvait tre que d'origine
cosmique.
Un verrou psychologique difficile briser
En 1794, le physicien allemand Ernst Chladni (1756-1827), aprs avoir examin plusieurs rapports concernant
notamment la pallasite sibrienne et la sidrite argentine de Campo del Cielo, publia en allemand son fameux
petit livre (19), rvolutionnaire pour l'poque, dans lequel il apportait les premires preuves chimiques et
minralogiques du caractre exotique (c'est--dire extraterrestre) des spcimens tudis.
La mme anne, le 16 juin 1794, 19 heures, succdant une violente dtonation dans l'atmosphre, tombait
Sienne en Toscane, une pluie de petites pierres observe par de nombreux tmoins. L encore l'vidence tait
flagrante, mais les scientifiques se bouchrent les yeux.
Quatre ans plus tard, le 19 dcembre 1798, 20 heures, c'tait au tour de la rgion de Bnars, en Inde, d'tre le
point de chute d'une nouvelle pluie de pierres, faisant suite l'apparition d'un brillant mtore et de dtonations
dans l'atmosphre, les trois phases ayant des centaines de tmoins.
En 1802, le jeune chimiste anglais Edward Howard (1774-1816) (20), aprs avoir examin son tour plusieurs
nouveaux objets tombs du ciel (notamment des spcimens de la chute de Bnars) et mis pour la premire fois
en vidence la prsence de chondres (dans ce que l'on appellera plus tard des chondrites), confirma que les
mtorites taient diffrentes chimiquement des pierres terrestres et taient donc d'origine cosmique.
En 1803, trois scientifiques franais, Laplace, Jean-Baptiste Biot (1774-1862) et Simon Poisson (1781-1840),
c'est--dire un ancien, catastrophiste convaincu comme nous l'avons vu, et deux jeunes sans complexes,
conscients qu'il tait plus que l'heure de prendre le train en marche, proposrent une nouvelle hypothse : ces
pierres venues du ciel seraient en fait des jectas de volcans lunaires qui auraient pu chapper l'attraction de
notre satellite. Cette hypothse restrictive eut un certain succs et concurrena l'hypothse purement cosmique
au cours de la premire moiti du XIXe sicle.
Mais malgr toutes ces observations indiscutables et sans cesse renouveles, et le rveil bien tardif de quelquesuns, secous heureusement par la gnration montante, la communaut scientifique dans sa grande majorit
restait hermtique cette "rvolution des ides" indispensable. Le verrou psychologique anti-mtorites aura t
l'un des plus difficiles faire sauter, rsistant prs d'un sicle aux preuves les plus flagrantes, alors que de
nombreuses dcouvertes importantes, comme celles notamment de la septime plante, Uranus, en 1781, par
William Herschel (1738-1822), et de la huitime, Crs, en 1801, par Giuseppe Piazzi (1746-1826) (21), avaient
pourtant montr que le dogme millnaire et intangible des six plantes (les astres errants) n'tait rien d'autre
qu'un mythe et que le ciel tait en fait beaucoup plus complexe que celui prvu par les Anciens.

1803 : la chute de pierres de L'Aigle, le tournant dcisif


Le tournant dcisif est associ la fameuse pluie de pierres de L'Aigle dans le dpartement de l'Orne, en
Normandie. C'est elle qui permit enfin la reconnaissance "officielle" des chutes de pierres par la communaut
scientifique de l'poque, hostile dans sa grande majorit. Elle eut lieu le 26 avril 1803, 13 heures. Devant
plusieurs centaines de tmoins berlus mais nullement incrdules, 2000 3000 pierres tombrent du ciel, dans
une zone elliptique de 114 km. La plus grosse d'entre elles pesait environ 9 kg, alors que le poids total des
fragments rcuprs n'excdait pas 37 kg. La grosse majorit des pierres tait donc de tout petits fragments, dont
beaucoup furent ramasss par les tmoins tout de suite aprs la chute, " alors qu'ils taient encore chauds et
sentaient le soufre ", comme ils le racontrent Jean-Baptiste Biot.
C'est ce physicien franais, g de 29 ans seulement l'poque, et qui venait juste d'tre nomm membre
titulaire de l'Acadmie des sciences, qui fut officiellement charg par le gouvernement de l'poque, dirig par
Jean Chaptal (1756-1832), qui tait avant tout un chimiste et qui s'intressa personnellement l'affaire, d'aller
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enquter sur place, suite la chute de pierres, dont l'cho et quelques spcimens taient parvenus trs vite
Paris.

Figure 3-5. Carte de la rgion de LAigle et zone de distribution des mtorites


J.-B. Biot, aprs son inspection sur le terrain, traa cette carte de la distribution des fragments de la chute de
LAigle de 1803 et la fit figurer dans son clbre rapport qui permit enfin daccepter les mtorites comme des
objets dorigine extraterrestre. On voit que la distribution des mtorites sest faite selon un ovale, figure classique
qui sest trs souvent confirme par la suite.
Dans un rapport clbre (22), publi en 1806 seulement, et constamment utilis depuis lors par tous les auteurs
qui ont trait du sujet, il a racont en grand dtail tout ce qu'il a appris des multiples tmoins qu'il a lui-mme
interrogs et par son enqute minutieuse sur le terrain. Il visita plus de vingt hameaux disperss dans la zone
d'impact et entendit partout la mme histoire.
" Le mardi 6 floral an 11 [26 avril 1803] vers une heure aprs-midi, le temps tant serein, on
aperut de Caen, de Pont-Audemer et des environs d'Alenon, de Falaise et de Verneuil, un
globe enflamm d'un clat trs brillant, et qui se mouvait dans l'atmosphre avec beaucoup de
rapidit.
Quelques instants aprs on entendit L'Aigle et autour de cette ville, dans un arrondissement de
plus de trente lieues de rayon, une explosion violente qui dura cinq ou six minutes.
Ce furent d'abord trois ou quatre coups semblables des coups de canon, suivis d'une espce
de dcharge qui ressemblait une fusillade ; aprs quoi on entendit comme un pouvantable
roulement de tambour. L'air tait tranquille et le ciel serein, l'exception de quelques nuages,
comme on en voit frquemment.
Ce bruit partait d'un petit nuage qui avait la forme d'un rectangle, et dont le plus grand ct tait
dirig est-ouest. Il parut immobile pendant tout le temps que dura le phnomne ; seulement les
vapeurs qui le composaient s'cartaient momentanment de diffrents cts par l'effet des
explosions successives. Ce nuage se trouva peu prs une demi-lieue au nord-nord-ouest de
la ville de L'Aigle : il tait trs lev dans l'atmosphre ; car les habitants de la Vassolerie et de
Boislaville, hameaux situs plus d'une lieue de distance l'un de l'autre, l'observrent en mme

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temps au-dessus de leurs ttes. Dans tout le canton sur lequel ce nuage planait on entendit des
sifflements semblables ceux d'une pierre lance par une fronde, et l'on vit en mme temps
tomber une multitude de masses solides exactement semblables celles que l'on a dsignes
sous le nom de pierres mtoriques...
Les plus grosses pierres sont tombes l'extrmit sud-est du grand axe de l'ellipse, du ct de
Fontenil et de la Vassolerie ; les plus petites sont tombes l'autre extrmit, et les moyennes
entre ces deux points. D'aprs ces considrations prcdemment rapportes, les plus grosses
paratraient tre tombes les premires !
La plus grosse de toutes celles que l'on a trouves pesait 8,5 kg (17 livres ), au moment o elle
tomba ; la plus petite que j'ai vue et que j'ai rapporte avec moi, ne pse que 7 ou 8 grammes
(environ 2 gros) ; cette dernire est donc environ mille fois plus petite que la prcdente. Le
nombre de toutes celles qui sont tombes peut tre valu deux ou trois mois mille...
On en conclura sans le moindre doute que le fait sur lequel ces preuves se runissent est
rellement arriv, et qu'il est tomb des pierres aux environs de L'Aigle le 6 floral an 11... "
Biot terminait ainsi son rapport :
" Je me suis born dans cette relation un simple expos des faits ; j'ai tch de les voir comme
tout autre les aurait vus, et j'ai mis tous mes soins les prsenter avec exactitude. Je laisse la
sagacit des physiciens les nombreuses consquences que l'on en peut dduire, et je
m'estimerai heureux s'ils trouvent que j'ai russi mettre hors de doute un des plus tonnants
phnomnes que les hommes aient jamais observs. "
Biot restait assez prudent dans son rapport. Pour lui, en fait, L'Aigle ne changeait rien, puisqu'il s'tait dj
rcemment reconverti et penchait avec Laplace et Poisson pour une origine lunaire des mtorites. Jeune
acadmicien, il voulait sans doute viter de se mettre dos les autres membres plus anciens, et surtout
beaucoup plus conservateurs, de l'Acadmie des sciences qui, eux, avaient dj fait connatre maintes reprises
leur opinion dfinitive sur le sujet : " Les mtorites ne peuvent pas exister car il n'y a pas de pierres dans le ciel ".
Bon gr, mal gr, tous finirent quand mme par accepter ce qui ne pouvait plus tre ni sans tomber dans le
ridicule : la ralit de la chute de pierres sur la Terre. L'Aigle marque, cet gard, un tournant dcisif.
Je prcise que cette pluie de pierres, somme toute banale, hormis son importance historique et pistmologique
considrable, concernait des chondrites ordinaires de type L6, c'est--dire des pierres qui ne pouvaient tre
diffrencies des pierres terrestres que par des spcialistes. Les pierres du ciel ressemblaient comme des surs
celles qui jonchent notre plante !

Cuvier, catastrophiste et fixiste


Georges Cuvier (1769-1832) , l'un des fondateurs de la palontologie, est galement le plus clbre reprsentant
de la thorie des catastrophes (on l'a baptis le "prophte du catastrophisme absolu ") et, avec le naturaliste
sudois Carl von Linn (1707-1778), le plus clbre reprsentant du fixisme (ou fixit des espces). Du fait
d'une ducation religieuse stricte (il tait protestant), Cuvier croyait la vracit du texte biblique qui excluait
toute volution des espces. Ds ses premiers crits, en 1795, alors qu'il avait 26 ans, il fut un partisan convaincu
de la doctrine des catastrophes successives, sous l'influence du naturaliste allemand Johann Blumenbach
(1752-1840), l'un de ses professeurs Stuttgart, qui enseignait dj la thorie des catastrophes en liaison avec
celle des "espces perdues". Cuvier ne fut donc pas le premier, loin de l, soutenir des ides catastrophistes,
mais c'est lui qu'il revint de donner cette thorie nouvelle une dimension plantaire.
Il s'inspira galement des ides de certains de ses devanciers, notamment de celles de Buffon et surtout de
Laplace. Pour tayer sa conception catastrophiste des crations multiples, il dut avoir recours des "rvolutions
du globe" au cours desquelles toute vie tait supprime.
" Chacune de ces crations, disait Cuvier, a d trouver une fin abrupte dans un cataclysme
universel. A la suite de sa thorie, Cuvier devait videmment recourir une nouvelle chelle des
temps gologiques, car 6000 ans c'tait bien insuffisant pour une nouvelle cration, plus forte
raison pour trois. Heureusement, il trouva une nouvelle chelle qui lui convenait, celle de son
compatriote Buffon. Cuvier devait tre enchant de la trouver suffisamment longue pour inclure
facilement ses trois crations additionnelles et les cataclysmes qui avaient mis fin celles-ci.

58

En substance, la thorie de Cuvier dclarait que Dieu avait cr le monde il y a environ 80 000
ans et le peupla d'animaux de la premire cration, principalement des poissons et autres
habitants des mers et nombre d'amphibiens primitifs. Aprs le premier cataclysme, une seconde
cration eut lieu, principalement des reptiles. Mais Dieu n'en fut pas plus satisfait que de la
premire et, aprs un second cataclysme, une troisime cration eut lieu, consacre celle-l aux
mammifres exclusivement. Finalement, un troisime cataclysme, suivi de la cration biblique,
amena l'apparition du premier homme et des divers types de plantes et d'animaux que nous
connaissons aujourd'hui. Ces derniers taient destins rester sous la domination de l'homme
jusqu' ce que Dieu en sa sagesse dcide de rpter l'uvre de liquidation.
Sans presque s'en douter, Cuvier venait d'tablir la thorie des res gologiques et d'ouvrir la
voie aux synthses qui allaient suivre. Cette tche fut acheve peu de temps aprs sa mort par
deux hommes parmi les plus illustres dans l'histoire des sciences naturelles, le gologue Charles
Lyell et le naturaliste Charles Darwin. " (23)
Ainsi Cuvier recensait quatre crations diffrentes, en liaison avec les quatre grandes res gologiques qui
avaient t mises en vidence progressivement par les gologues la suite d'tudes nombreuses sur le terrain.

Figure 3-6. Deux grands savants catastrophistes : Laplace et Cuvier


Laplace et Cuvier, plus que les autres savants de leur poque, personnifient le catastrophisme de la fin du XVIIIe
et du dbut du XIXe sicle. Tous deux ont crit des textes clbres ce sujet. Mais Laplace qui privilgiait
lobservation et le raisonnement ne croyait pas en Dieu, alors que Cuvier tait protestant et croyait la vracit
du texte biblique. Il fut par la force des choses fixiste et sectaire, et par l mme prcipita la fin du catastrophisme,
qui devint aprs lui une thorie religieuse plutt que scientifique.
Dans son livre classique, Discours sur les rvolutions de la surface du globe (24/25), Cuvier a montr que
ces "rvolutions" ont t nombreuses et subites. Il faut citer quelques extraits, car mme si certaines donnes
sont un peu dpasses, le fond reste d'actualit et mrite d'tre rappel.
" ...Les changements dans la hauteur des eaux n'ont pas consist seulement dans une retraite
plus ou moins graduelle, plus ou moins gnrale ; il s'est fait diverses irruptions et retraites
successives, dont le rsultat dfinitif a t cependant une diminution universelle de niveau...
Ces retraites rptes n'ont point toutes t lentes, ne se sont point toutes faites par degrs ; au
contraire, la plupart des catastrophes qui les ont amenes ont t subites ; et cela est surtout
facile prouver pour la dernire de ces catastrophes, pour celle qui par un double mouvement a
inond et ensuite remis sec nos continents actuels, ou du moins une grande partie du sol qui
les forme aujourd'hui. Elle a laiss encore dans les pays du Nord des cadavres de grands
quadrupdes que la glace a saisis, et qui se sont conservs jusqu' nos jours avec leur peau,
leur poil et leur chair. S'ils n'eussent t gels aussitt que tus, la putrfaction les aurait
dcomposs. Et d'un autre ct, cette gele ternelle n'occupait pas auparavant les lieux o ils
ont t saisis ; car ils n'auraient pas pu vivre sous une pareille temprature. C'est donc le mme
59

instant qui a fait prir les animaux et qui a rendu glacial le pays qu'ils habitaient. Cet vnement a
t subit, instantan, sans aucune gradation, et ce qui est si clairement dmontr pour cette
dernire catastrophe ne l'est gure moins pour celles qui l'ont prcde. Les dchirements, les
redressements, les renversements des couches plus anciennes ne laissent pas douter que des
causes subites et violentes ne les aient mises en l'tat o nous les voyons ; et mme la force des
mouvements qu'prouva la masse des eaux est encore atteste par les amas de dbris et de
cailloux rouls qui s'interposent en beaucoup d'endroits entre les couches solides. La vie a donc
t souvent trouble sur cette Terre par des vnements effroyables. Des tres vivants sans
nombre ont t victimes de ces catastrophes : les uns, habitants de la terre sche, se sont vus
engloutis par des dluges ; les autres, qui peuplaient le sein des eaux, ont t mis sec avec le
fond des mers subitement relev ; leurs races mme ont fini pour jamais, et ne laissent dans le
monde que quelques dbris peine reconnaissables pour le naturaliste... "
(Chapitre : Preuves que ces rvolutions ont t subites).
Cuvier n'a jamais voulu varier de sa ligne de conduite, dcide ds la fin de ses tudes. On se doute bien que
cette rigidit intangible masquait mal certaines observations indiscutables contraires sa thorie et on comprend
facilement que le naturaliste Lamarck (1744-1829), son grand rival, adepte du transformisme, qui travaillait, lui,
sur les Invertbrs, finit par l'emporter dans leur combat scientifique qui marqua l'histoire des sciences de la
premire partie du XIXe sicle. Cuvier qui avait en partie raison, sur le volet catastrophisme, s'est fourvoy luimme en imposant paralllement un crationnisme totalement dnu de fondement.
Cette position rigide de Cuvier, son fixisme et le crationnisme qui en dcoule ont fait beaucoup de tort au
catastrophisme, comme je l'ai expliqu dans l'introduction, tel point que le terme mme de catastrophisme, qui
a coll la peau de Cuvier pendant 150 ans, doit passer par une priode de rhabilitation, que les dcouvertes
actuelles, heureusement, vont permettre de raccourcir au minimum.

Les disciples de Cuvier et les crations multiples


On sait que Cuvier est rest dans le vague (on comprend pourquoi) au sujet des mcanismes qui dterminent
l'apparition de nouvelles espces. Dans certains cas, il suggra des migrations pour des catastrophes partielles,
mais il ne put chapper au processus de crations nouvelles, ncessitant donc une intervention divine, bien qu'il
n'ait rien crit ce sujet.
Certains de ses disciples franchirent le pas, comme Alcide d'Orbigny (1802-1857), le plus clbre d'entre eux,
qui n'hsita pas parler de 27 crations indpendantes et successives, correspondant aux 28 tages
stratigraphiques qu'il avait mis en vidence l'occasion de ses travaux gologiques (26). Il considrait qu' la fin
de chacune de ces priodes, la faune existante avait t anantie par le mouvement prolong des eaux qui
avaient recouvert la Terre.
Ces crations multiples, on s'en doute, posaient des problmes, comme l'a bien not l'historien de la gologie
Gabriel Gohau (27) :
" L'ide mme de ces crations drangeait tout le monde. Les incroyants, bien sr, n'acceptaient
pas ces actes divins renouvels. Mais les chrtiens stricts n'taient pas moins gns, car on ne
voyait pas bien Dieu s'y reprenant plusieurs fois. D'autant que comme le remarque Marcel de
Serres (1783-1862), palontologue et gologue montpellirain, si l'on admet, d'une part, que les
crations sont de plus en plus parfaites, et, d'autre part, qu'elles se poursuivront dans l'avenir, il
en rsulte que l'homme n'est pas " le terme et le chef-d'uvre " de la Cration divine. "
La religion, dont n'ont jamais voulu s'affranchir des chercheurs du calibre de Cuvier et d'Orbigny, et aussi
beaucoup d'autres moins en pointe, a t un flau qui empche d'apprcier dans toute leur richesse le travail
scientifique de ces savants. En particulier, d'Orbigny est toujours ridiculis aujourd'hui avec ses 27 crations
successives, il est mme devenu le prototype du fixiste born. Mais quand on regarde plus objectivement, en
parallle, ses "crations" avec les tages gologiques correspondants (voir le tableau 3-1), on se rend compte
qu'il avait fort bien compris le problme des discontinuits dans l'histoire de la Terre et la disparition des faunes et
des espces chacune d'entre elles.
En voulant rajouter un volet religieux son travail, d'autant plus superflu que totalement dnu de fondement, il a
perdu une place honorable dans l'histoire des sciences et a, en contrepartie, gagn malheureusement cette
connotation de drision attache son nom pour les sicles futurs. Bonne raison, pour les savants d'aujourd'hui,
d'y regarder deux fois avant d'introduire inconsidrment une divinit quelconque dans leurs travaux. Quand ils

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sont bons, ces travaux se suffisent largement eux-mmes. Le cas de ce pauvre d'Orbigny devrait servir
d'exemple.
Tableau 3-1. Classification des terrains de d'Orbigny et "crations" associes
Terrains
Contemporains
Tertiaires

Crtacs

Jurassiques

28
27
26
25
24
23
22
21
20
19
18
17

Etages
Contemporain
Subapennin
Falunien
Parisien
Suessonien
Danien
Snonien
Turonien
Cnomanien
Albien
Aptien
Nocomien

16 Portlandien
15 Kimmridgien

14
13
12
11
10
9
8
7
6
5
4
3

Etages
Corallien
Oxfordien
Callovien
Bathonien
Bajocien
Toarcien
Liasien
Sinmurien
Salifrien
Conchylien
Permien
Carbonifrien

Dvonien

Silurien

Terrains

Jurassiques

Triassiques

Palozoques

Alcide d'Orbigny prconisait une nouvelle "cration" chaque rvolution du globe matrialise par un
nouvel tage stratigraphique
Les "tages" de d'Orbigny n'ont pas tous t conservs dans la classification moderne

Parmi les disciples et successeurs importants de Cuvier, il convient de citer galement le gologue cossais
Roderick Murchison (1792-1871) qui s'intressa particulirement aux dbuts de l'histoire de la vie. Il dcouvrit
que tous les groupes importants taient apparus quasi simultanment au dbut de la priode cambrienne. En
crationniste convaincu, il pensait que c'tait le moment o Dieu avait dcid de peupler la Terre.

Le recul des ides catastrophistes


Le triomphe de luniformitarisme
Quoi qu'il en soit, les excs des successeurs et disciples de Cuvier, aprs ceux de Cuvier lui-mme, et leur
manque manifeste de discernement, firent un tort terrible la doctrine du catastrophisme qui perdit rapidement du
terrain face la doctrine concurrente de l'uniformitarisme. Du coup, le catastrophisme, dlaiss par les
scientifiques, fut rcupr par les milieux religieux, notamment par les fondamentalistes ravis de l'aubaine, pour
redonner un peu de tonus et de crdibilit au dogme (au mythe en fait) de la Cration. C'est la raison pour
laquelle, le catastrophisme avait si mauvaise presse pour les savants de la premire moiti du XXe sicle qui ne
le considraient plus que comme un concept religieux et non comme une thorie scientifique. Ce n'est qu'en fin
de XXe sicle, qu'il a pu, trs progressivement, grce aux travaux concordants de multiples chercheurs des
diverses disciplines concernes, retrouver une connotation rellement scientifique.
On doit Charles Lyell (1797-1875), le gologue cossais considr comme l'un des plus grands noms de la
gologie, la reconnaissance dfinitive du temps profond, c'est--dire la prise en compte de l'immensit du temps
gologique (et astronomique), et qui en dfinit le concept dans son grand ouvrage classique Principles of
geology (3 volumes de 1830 1833). C'est la fameuse thorie de l'uniformitarisme. Il postulait sur la base
d'observations incontestables que les vnements du pass taient dus aux mmes causes que celles qui
oprent actuellement, principalement sous l'action d'agents tels que l'eau, le vent et le Soleil. Comme Hutton
l'avait laiss entendre quarante ans plus tt, Lyell affirmait donc que les vnements du pass expliquent ceux
d'aujourd'hui et que les catastrophes prconises par Cuvier et d'autres n'ont pas leur place dans l'histoire de la
nature et qu'elles n'y ont jou aucun rle majeur. Il fut le fossoyeur du catastrophisme en tant que thorie
scientifique.
Comme l'a rappel Stephen Jay Gould (1941-2002) dans son livre Aux racines du temps (28) :
" Avec cette magistrale somme de donnes sur la vitesse et le mode de droulement des
phnomnes gologiques normaux, Lyell fera triompher ses ides et dmontrera que l'action
lente et continue des causes prsentes pouvait, tendue sur une immense dure, produire

61

l'ensemble des vnements gologiques (de la formation du Grand Canyon aux extinctions
massives). Dsormais, ceux qui tudiaient la Terre pouvaient rpudier les agents miraculeux
rendus indispensables par la compression chronologique de la Bible. La dcouverte du temps
profond dans cette thse consacre l'une des grandes victoires de l'observation et de l'objectivit
sur l'ide prconue et l'irrationnel. "
La grande victoire de l'observation dont parle Gould n'tait en fait que celle dont disposaient les chercheurs de
l'poque, c'est--dire une observation extraordinairement parcellaire. Quant aux "agents miraculeux", il suffit de
comparer les quatre astrodes connus l'poque de Lyell : Crs, Pallas, Vesta et Junon circulant sagement
entre Mars et Jupiter avec les centaines de NEA dcouverts chaque anne et qui viennent rgulirement frler la
Terre. C'est aussi cela la relativit du temps. Rejeter le catastrophisme comme Lyell l'a fait (bien lgrement)
pour imposer pour plus d'un sicle un uniformitarisme triomphant, mais qui ne reprsente qu'un aspect d'un
problme beaucoup plus complexe, a fait retarder considrablement la connaissance du monde physique dans
lequel nous vivons (il s'tait pass la mme chose avec le triomphe du gocentrisme de Ptolme qui a clips
pour plus de 1500 ans l'hliocentrisme d'Aristarque de Samos).
Pousser aux oubliettes des donnes qui paraissent errones est aujourd'hui encore chose courante. Mais gare au
retour de bton que ne manqueront pas de nous assner les scientifiques des sicles futurs !
L'irrationnel dont Gould semble accuser les catastrophistes tait en fait l'appui malheureux sur la Bible et la
thologie dont se prvalaient plus ou moins ouvertement certains chercheurs. Mais leur vision d'un monde
discontinu tait bien le reflet d'une ralit objective, malheureusement noye dans un galimatias religieux
(fixisme, crations, etc.) associ l'poque.
Le catastrophisme rcupr par les sectes religieuses
L'abandon progressif, mais irrversible, du catastrophisme par les scientifiques (29), aprs la victoire de Lyell et
de son uniformitarisme, permit l'irrationnel religieux de marquer des points srieux, notamment aux Etats-Unis.
Les sectes fondamentalistes ont toujours t nombreuses dans ce pays, s'appuyant sur le texte biblique "pur et
dur", c'est--dire avec une Cration datant de 6000 ans, le Dluge et une fin du monde venir.
L'une des plus clbres de ces sectes au XIXe sicle fut celle des Millerites (30), du nom de son fondateur et
animateur William Miller (1782-1849) . Celui-ci s'tait persuad que le Christ devait revenir sur Terre en 1843 (!).
Il prcha la fin du monde partir de 1831, lie une comte, reprenant en cela l'ide de Whiston. Il eut de la
chance puisque ds 1833, dans la nuit du 12 au 13 novembre, eut lieu l'extraordinaire averse mtorique des
Lonides (31/32), durant laquelle plus de 200 000 mtores furent dnombrs en quelques heures seulement. Il
prsenta cet inoubliable vnement comme un signe avant-coureur, adress aux hommes par Dieu, du Jour du
Jugement dernier attendu pour dix ans plus tard. En 1843 justement, parut une formidable comte dans le ciel et
qui frla le Soleil (33), la fameuse Grande comte de Mars, qui fut visible l'il nu en plein jour. Miller triomphait
dj (un peu trop vite !), persuad que cette comte tait celle du Jugement dernier. Malheureusement pour lui,
aucun moment cette belle comte ne s'approcha de la Terre. La fin du monde tait encore repousse plus tard !
L'exemple des Millerites montre comment les crationnistes purent rcuprer leur profit une thorie
abandonne par les scientifiques eux-mmes. On comprend mieux pourquoi la notion mme de catastrophisme a
encore si mauvaise presse.

Notes
1. J.-R. Roy, L'astronomie et son histoire (Masson, 1982).
2. L.M. Celnikier, Histoire de l'astronomie (Lavoisier, 1996).
3. J. Kepler, Le secret du monde (Gallimard, 1984 ; traduction et notes de A. Segonds). Il suffit de lire ce livre de
jeunesse de Kepler : le Mysterium cosmographicum, crit en 1595, l'ge de 24 ans, et paru l'anne suivante
Tbingen, pour comprendre son gnie et son anticonformisme. L'histoire des sciences a peu connu de savants
du calibre de Kepler.
4. J. Gapaillard, Et pourtant, elle tourne ! Le mouvement de la Terre (Seuil, 1993).
5. G. Gohau, Histoire de la gologie (La dcouverte, 1987). Un livre trs intressant et instructif qui retrace les
diffrents pisodes de l'histoire de la gologie en remontant l'Antiquit.
6. J. Roger, Pour une histoire des sciences part entire (Albin Michel, 1995 ; texte tabli par C. Blankaert,
avant-propos de M.-L. Roger et postface de J. Gayon).

62

7. La condamnation de Galile par l'Inquisition en 1633 poussa Descartes repousser la publication de sa thorie,
qui ne pouvait que dplaire l'glise. Descartes ne se sentait pas l'me d'un martyr, on le comprend !
8. T. Burnet, Telluris theoria sacra (Thorie sacre de la Terre) (1680-1689). Cet ouvrage en latin fut publi en
quatre volumes. Le premier tait consacr au dluge, le deuxime au paradis originel, le troisime la
consomption du monde par le feu dans les temps venir et le quatrime aux nouveaux cieux et la nouvelle
Terre. En 1691, il parut une version en anglais de cet ouvrage, sous le titre Sacred theory of the Earth.
9. S.J. Gould, Aux racines du temps (Grasset, 1990). Titre original : Time's arrow, time's cycle (1987).
10. G.W. Leibniz, Protogaea (Presses universitaires du Mirail, 1993 ; traduction de B. de Saint-Germain ; dition,
introduction et notes J.-M. Barrande). Cette dition moderne du texte de Leibniz a comme sous-titre : " De
l'aspect primitif de la terre et des traces d'une histoire trs ancienne que renferment les monuments mmes de la
nature ". Ce texte crit en 1690-91 ne fut publi qu'en 1749.
11. C. Cohen, Le destin du mammouth (Seuil, 1994).
12. G. Gohau, Les sciences de la Terre aux XVIIe et XVIIIe sicles. Naissance de la gologie (Albin Michel, 1990).
13. J. Roger, Buffon - Les poques de la nature (Editions du Musum, 1988). Un livre indispensable pour
comprendre les ides de cette poque. La longue introduction de cette dition critique de Jacques Roger est
l'uvre d'un rudit qui a dissqu sans complaisance le travail de Buffon.
14. D.K. Yeomans, Comets. A chronological history of observation, science, myth, and folklore (John Wiley &
Sons, 1991). Le livre de rfrence sur l'histoire des comtes.
15. P.-S. Laplace, Exposition du systme du monde (Fayard, 1984 ; collection Corpus des uvres de philosophie
en langue franaise). Cette rdition du classique de Pierre-Simon Laplace est conforme l'dition de 1835. La
premire dition de ce livre parut en 1796.
16. Jean-Sylvain Bailly (1736-1793), surtout connu comme homme politique, ml de trs prs la Rvolution (je
rappelle qu'il fut le premier maire de Paris et qu'il finit sur l'chafaud), fut aussi un remarquable astronome qui a
crit plusieurs livres sur l'histoire de l'astronomie. Il croyait fermement aux grands cataclysmes du pass
(notamment celui qui aurait dtruit l'Atlantide) et il peut tre considr comme un des grands catastrophistes du
XVIIIe sicle. Cuvier l'avait en grande estime.
17. Texte du philosophe Dominique Lecourt dans l'Introduction (p. 12) du livre du mtoricien franais Michel
Maurette, Chasseurs d'toiles (Hachette - La Villette, 1993).
18. M.H. Hey, Catalogue of meteorites, third edition (British Museum, 1966). Un livre-catalogue trs remarquable
qui dtaille la totalit des chutes de mtorites connues ou souponnes depuis l'origine. Les mises jour
ultrieures n'ont fait que l'actualiser.
19. E.F.F. Chladni, Ueber den Ursprung der von Pallas gefundenen und anderer ihr hnlicher Eisenmassen
(1794). Chladni s'est mis dos le monde scientifique de l'poque avec la publication de ce livre, qui n'tait
pourtant simplement que le reflet de la ralit, dure admettre par beaucoup.
20. J.G. Burke, Cosmic debris. Meteorites in history (University of California Press, 1986).
21. En fait, cette huitime plante, la fameuse plante 28 prvue par la loi de Titius-Bode, baptise Crs, ne
s'avra n'tre qu'un astrode, le premier d'une srie qui n'aura jamais de fin (plus de 300 000 sont connus en
2006). On sait aujourd'hui qu'une plante unique entre Mars et Jupiter n'a jamais pu exister, les perturbations de
la plante gante interdisant une concentration de matire unique. Quelques mini-plantes (des astrodes dits
primaires) ont exist mais toutes, sauf Crs, Pallas et Vesta, ont subi des fracturations svres, desquelles ont
rsult des familles d'astrodes. En 2006, Crs est devenue officiellement une plante naine (dwarf planet en
anglais). On considre aujourd'hui que seulement huit astres du Systme solaire sont des vraies plantes, Pluton
tant galement considre comme une plante naine.
22. J.-B. Biot, Relation d'un voyage fait dans le dpartement de l'Orne, pour constater la ralit d'un mtore
observ l'Aigle le 6 floral an 11 (Mmoires de la classe des sciences, mathmatique et physique, Institut
National de France, pp. 224-266, 1806). La lecture de ce document, tout au moins dans une forme prliminaire,
avait t faite ds 1803 (le 17 juillet) l'Acadmie des sciences. Il semble que Biot n'tait pas trs press de
publier son rapport, qui obligatoirement allait tre diffus dans le monde entier, puisque celui-ci n'a paru imprim
qu'en 1807 seulement.
23. R. Cunningham, Histoire de la Terre (Payot, 1956). Titre original : A guide to Earth history. Citation pp. 72-73.
24. Ce grand classique du catastrophisme est paru, ds 1812, comme introduction au grand ouvrage de Cuvier
sur les ossements fossiles, sous le titre : " Recherches sur les ossements fossiles de quadrupdes. Discours
prliminaire ". Il est paru sous sa forme dfinitive, en 1825 seulement, sous le titre : " Discours sur les rvolutions
de la surface du globe et sur les changements qu'elles ont produits dans le monde animal ". Ces deux versions
distantes de treize ans sont en fait assez diffrentes dans la forme. Sur le fond, elles sont quasiment identiques.
On sait que Cuvier n'a jamais chang dans sa doctrine jusqu' sa mort en 1832.
63

25. Deux rditions franaises rcentes ont trait, l'une de la premire version (1812), l'autre de la version
dfinitive (1825). Ce sont respectivement : 1. G. Cuvier, Recherches sur les ossements fossiles de quadrupdes.
Discours prliminaire (GF-Flammarion, 1992 ; prsentation, notes et chronologie par P. Pellegrin) et 2. G. Cuvier,
Discours sur les rvolutions de la surface du globe (Christian Bourgois, 1985 ; prface de H. Thomas et postface
de G. Laurent).
26. A. d'Orbigny, Cours lmentaire de palontologie et de gologie stratigraphique (1849-1852).
27. G. Gohau, Histoire de la gologie, op. cit., citation p. 171.
28. S.J. Gould, Aux racines du temps, op. cit., citation p. 20.
29. C. Babin, Autour du catastrophisme (Vuibert - Adapt, 2005). Un excellent petit livre qui dtaille les diffrentes
phases de l'histoire du catastrophisme. On y retrouve tous les principaux noms qui ont laiss leur empreinte dans
cette thorie scientifique, quasiment moribonde dans la seconde partie du XIXe sicle, et laisse inconsidrment
en pture aux catastrophistes religieux.
30. B.E. Schaeffer, Comets that changed the world, Sky and Telescope, pp. 46-51, may 1997.
31. R. Sanderson, The night of raining fire, Sky and Telescope, pp. 30-36, november 1998.
32. M. Littmann, The heavens on fire : the great Leonid meteor storms (Cambridge University Press, 1998). Le
clbre essaim de mtores des Lonides, associ la comte priodique 55P/Tempel-Tuttle, a trouv son
historien avec Mark Littmann (1939), un astronome amricain dj auteur dun remarquable Planets beyond.
Discovering the outer Solar system (John Wiley & Sons, 1988).
33. La Grande Comte de Mars est lie au groupe de Kreutz dont je parle en dtail au chapitre 7. Cette famille de
comtes est particulirement caractristique de la rapide dsintgration d'une comte de grande taille, brise
pour s'tre approche trop prs du Soleil, et qui en quelques millnaires peut gnrer plusieurs dizaines de
milliers de fragments de toute taille. En une dizaine d'annes seulement, la sonde SOHO en a dj repr plus
d'un millier, tous issus de la mme comte mre, connue sous le nom de comte d'Aristote.

64

CHAPITRE 4 :

IMPACTISME ET CATASTROPHISME
AUJOURD'HUI
Dcouvertes importantes durant la traverse du dsert
La monte de l'uniformitarisme a entran le dclin des ides catastrophistes et dbouch pour celles-ci sur une
"traverse du dsert" de plus d'un sicle. Cela ne veut pas dire pour autant que quelques chercheurs isols,
marginaliss souvent, n'aient pas tent d'attirer l'attention sur certaines donnes d'observation inhabituelles et
mme suspectes l'occasion de leurs travaux, montrant parfois des discontinuits imprvues dans l'histoire de la
nature.

Figure 4-1. La destruction de la Terre par une comte


Mme si les ides catastrophistes de Cuvier connurent un dclin certain dans la deuxime partie du XIXe sicle,
notamment chez les scientifiques partisans de luniformitarisme, elles furent entretenues par quelques savants
plus perspicaces qui avaient lu Laplace. Flammarion, par exemple, aimait les histoires de fin du monde et il a crit
un livre avec ce mme titre : " La fin du monde ". Il envisageait la destruction possible de la Terre par une comte.
Sur cette gravure dpoque, latmosphre est perturbe par les fragments de la comte et prend feu, alors quune
vague gigantesque (aujourdhui on dirait un tsunami) submerge Paris et son Arc de Triomphe.

L'importance des glaciations


Parmi ces chercheurs en marge, le naturaliste suisse Louis Agassiz (1807-1873), catalogu souvent comme
"catastrophiste et fixiste attard", mit le premier en vidence l'importance des glaciations (1) qui se sont succd
au cours de l're quaternaire, notamment la dernire, obligatoirement rcente, qui a laiss en de nombreux
endroits des traces indlbiles. Il en fit la cause principale du catastrophisme qu'il dfendait contre vents et
mares.
Beaucoup plus tard, les scientifiques comprirent bien que la dglaciation qui avait suivi avait eu des
rpercussions extraordinaires, la fois pour la Terre (2), mais aussi pour l'humanit, en l'obligeant abandonner
les rivages ocaniques qu'elle occupait d'une manire prfrentielle, pour refluer vers l'intrieur des terres, au fur
et mesure que le niveau des eaux montait, parfois au rythme d'un quart de mtre par gnration. Cette
dglaciation fut de loin l'vnement le plus important que la Terre ait subi depuis 20 000 ans, notamment au
niveau de la gographie, sans cesse ractualise durant cette priode avec l'envahissement progressif des talus
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continentaux, mme si d'autres cataclysmes, terrestres ou d'origine cosmique, eurent galement des
consquences trs importantes.
La dcouverte d'Eros
Une autre dcouverte essentielle de cette priode intermdiaire fut celle d'Eros (3) le 13 aot 1898 par Gustav
Witt (1866-1946). Essentielle pourquoi ? Il faut savoir que durant tout le XIXe sicle, plus de 400 astrodes furent
dcouverts, d'abord visuellement par les chasseurs d'astrodes, et photographiquement ensuite partir de 1891
(4). Tous circulaient entre Mars et Jupiter avec des demi-grands axes s'talant entre 2,15 et 4,30 UA, avec des
excentricits faibles ou moyennes, mais jamais fortes, ce qui excluait toute forte approche Mars et Jupiter et,
a fortiori, aux autres plantes plus loignes, parmi lesquelles en premier lieu, la Terre.
Or Eros, c'tait tout autre chose, et cette dcouverte totalement inattendue fut donc une grosse surprise pour les
astronomes de l'poque. Pour la premire fois, on se trouvait en prsence d'un astrode ayant une distance
moyenne (a = 1,458 UA) plus faible que celle de Mars (a = 1,524 UA) et une distance prihlique (q = 1,133 UA)
tout fait imprvue et exceptionnelle. Les calculs montrrent, en outre, qu'Eros pouvait s'approcher 0,15 UA
seulement de la Terre, soit 22 millions de km, ce qu'il avait fait en janvier 1894, quatre ans avant sa dcouverte.
L'existence de petits astrodes pouvant s'approcher fortement de la Terre tait une chose impensable pour
toutes les gnrations antrieures d'astronomes. Aucun n'en avait jamais fait tat comme d'une possibilit
srieuse. Pour eux, seules quelques rarissimes comtes taient en mesure de venir frler notre plante. C'est ce
qui explique en grande partie que l'impactisme terrestre n'ait jamais eu beaucoup de succs dans les milieux
scientifiques au XIXe sicle et avant puisque, d'aprs les astronomes eux-mmes, il n'existait pas de corps
clestes, hormis les comtes, capables de heurter les plantes. L'observation des innombrables cratres lunaires,
partir de 1610, aurait d mettre pourtant la puce l'oreille des observateurs, mais l'origine volcanique tait
privilgie l'poque.
Il faut se rappeler aussi que, jusqu'au dbut du XIXe sicle, la communaut scientifique refusait d'admettre la
ralit des chutes de mtorites sur la Terre. Il fallut que la "pluie de pierres" de L'Aigle, le 26 avril 1803, ait des
centaines de tmoins oculaires pour que l'vidence soit enfin admise (5). On comprend mieux ainsi limportance
de la dcouverte d'un objet comme Eros, qui est un jalon aussi capital que l'approche de D/Lexell en 1770 dans
l'histoire de l'impactisme terrestre.

Figure 4-2. Eros, lastrode qui a tout chang


En 1898, Eros fut le premier NEA dcouvert sur une orbite plus petite, mais plus excentrique, que celle de Mars.
Le prihlie de son orbite vient juste lextrieur de lorbite terrestre. Ainsi, pour la premire fois, les astronomes
eurent la preuve dfinitive que des astrodes, et non plus seulement quelques rares comtes, peuvent heurter la
Terre lchelle astronomique. Sur le dessin, A est le nud ascendant, D le nud descendant et la flche avec
la position 0 indique le point vernal. On voit que lapproche lorbite terrestre a lieu prs du nud descendant.

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Les comtes uses deviennent des astrodes


Autre dcouverte importante durant cette priode de transition, celle d'Hidalgo en 1920 par Walter Baade (18931960). En effet, cet "objet" fut le premier astrode d'origine comtaire repr sur une orbite extrieure en
moyenne celle de Jupiter (a = 5,77 UA), avec une trs forte excentricit (e = 0,66) et aussi une trs forte
inclinaison (i = 42,5). Hidalgo est toujours apparu aux astronomes d'une manire ponctuelle, c'est--dire comme
un astrode classique, et logiquement catalogu comme tel, mais ils n'ont jamais t dupes et ont compris
rapidement qu'il s'agissait d'une ancienne comte dgaze dbarrasse de tous ses lments volatils, en fait
d'une comte morte. Avec Hidalgo, il tait donc prouv que si toutes les comtes voluent (ce qu'on savait dj),
certaines d'entre elles deviennent des astrodes la fin de leur vie active. Dcouverte fondamentale qui allait se
confirmer souvent par la suite.

Les EGA, la preuve astronomique de l'impactisme


La dcouverte d'Eros ne pouvait rester isole. Il fallut cependant attendre les annes 1930 pour enregistrer une
moisson de dcouvertes qui allait provoquer "le dclic" indispensable dans l'esprit de certains scientifiques et
faire ainsi voluer (trs lentement) les mentalits.
En 1932, deux astrodes qui ont d'ailleurs donn leur nom aux deux premiers types de NEA furent dcouverts
coup sur coup. Le 12 mars, Amor fut photographi Uccle, en Belgique, par Eugne Delporte (1882-1955).
Gnralement considr les premiers jours comme une comte ponctuelle, il passa 0,108 UA de la Terre
(16,2 MK) le 22 mars 1932, dtrnant l'approche record d'Eros en 1894 (0,153 UA le 20 janvier). L'tude
soigneuse des clichs indiqua clairement cependant que l'on se trouvait en prsence d'un astrode et non d'une
comte. C'est le mme cas que celui qui s'tait dj produit en 1920 avec Hidalgo. Une comte, pour tre
catalogue comme telle, doit tre dans tous les cas un astre actif, ce qui n'tait pas le cas d'Amor, ni aucun des
NEA dcouverts par la suite, mme si certains objets astrodaux sont incontestablement d'origine comtaire, ou
mme parfois des comtes provisoirement en sommeil et susceptibles de se "rveiller" dans l'avenir.
Quelques semaines plus tard, un nouveau NEA exceptionnel, baptis par la suite Apollo, tait photographi le 24
avril Heidelberg par Karl Reinmuth (1892-1979), l'astronome allemand qui a dcouvert prs de 400 astrodes
lui tout seul en un demi-sicle. Les calculs indiqurent une approche la Terre avec 0,075 UA (11,2 MK) le
15 mai 1932, infrieure celle d'Amor. Pour la premire fois, un astre autre qu'une comte s'approchait moins
de 0,100 UA de la Terre et pntrait l'intrieur de l'orbite terrestre, et mme de celle de Vnus, grce des
lments orbitaux tonnants (a = 1,47 UA ; e = 0,56 et q = 0,65 UA). Apollo fut donc la fois le premier EGA
(avec Dm < 0,100 UA), le premier des Earth-crossers (qu'on appelle en franais les gocroiseurs) et le premier
Vnus-crosser. Il donna son nom aux astrodes qui pntrent l'intrieur de l'orbite terrestre : le type Apollo.

Figure 4-3. Les orbites dApollo, Adonis et Hermes


Dans les annes 1930, les trois premiers EGA de type Apollo furent photographis quelques annes dintervalle,
prouvant dfinitivement la crdibilit de limpactisme plantaire. En effet, ces trois objets frlent rgulirement
Vnus, la Terre et Mars. Tous trois ont eu de fortes approches la Terre lanne de leur dcouverte.

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L'impactisme plantaire prenait un nouveau dpart avec cette constatation remarquable : Apollo frle les orbites
de trois plantes (celles de Vnus 0,002 et 0,06 UA, de la Terre 0,02 et 0,03 UA et de Mars 0,05 UA).
L'existence d'objets naturels pouvant heurter les diverses plantes tait prouve. L'origine des cratres lunaires
et ceux (souponns seulement l'poque) des autres plantes et satellites s'clairait enfin d'une manire simple
et lumineuse.
En 1936, le record d'Apollo tait largement battu par Adonis, un petit EGA dcouvert par Delporte. Ce nouveau
venu frla la Terre 0,015 UA (2,2 MK) le 7 fvrier 1936. Cette annonce par les astronomes fit sensation
l'poque, confirmant la probabilit d'impacts cosmiques sur les quatre plantes intrieures, car Adonis peut
galement frler trois plantes (Vnus 0,01 et 0,02 UA, la Terre 0,01 et 0,02 UA galement et Mars 0,01 et
0,04 UA).
L'anne suivante allait tre celle de la dcouverte de l'un des plus remarquables EGA connus ce jour : Hermes,
repr le 28 octobre 1937 par Reinmuth. Cet objet passa 0,005 UA (0,75 MK) de notre plante le 30 octobre. Il
tait si rapide dans le ciel (5 l'heure l'instant du rapprochement maximal) que les astronomes ne purent le
suivre. Les calculs indiqurent que son orbite s'approche en fait 0,002 UA (330 000 km), soit une distance
infrieure celle de la Lune. Hermes a galement une seconde approche trs serre son autre nud
(0,003 UA). Il s'agit donc d'un EGA trs intressant qui a t trs longtemps perdu avant d'tre retrouv en 2003.
On sait aujourd'hui qu'il s'agit d'un astrode double.
Ainsi, la fin des annes 1930, le paysage avait radicalement chang dans le domaine des astrodes. Loin de
circuler tous dans l'anneau principal (2,08-3,58 UA), certains objets avaient des orbites beaucoup plus petites (et
des priodes de rvolution beaucoup plus courtes), et pouvaient avoir des approches serres aux plantes
intrieures. Aujourd'hui banale, cette rvlation tait rvolutionnaire. Pourtant, hormis les astronomes, la grande
majorit des scientifiques des autres disciplines n'en saisirent pas immdiatement la porte. Et la guerre mit une
parenthse de prs de dix ans dans la recherche en gnral (except dans le domaine des armes et les
domaines apparents), et dans la recherche astronomique en particulier.

Les astroblmes, la preuve terrestre de l'impactisme


La preuve terrestre de l'impactisme fut apporte au dbut des annes 1950 par la dcouverte des premiers
astroblmes. Des reconnaissances ariennes permirent de reprer sur le territoire amricain (tats-Unis et
Canada) des structures de taille kilomtrique, et mme dcakilomtrique, invisibles du sol. Des tudes
complmentaires effectues sur le terrain confirmrent la ralit de ces structures d'origine cosmique, puisque
formes la suite d'impacts d'astrodes.
La mise au point de techniques multidisciplinaires de recherche, bases surtout sur le mtamorphisme de choc,
permit d'largir l'ventail des dcouvertes qui purent se faire un peu partout, mais en nombre quand mme assez
restreint. Cela est d au fait que les formations terrestres, contrairement celles de la Lune, sont phmres et
sont littralement "gommes" de la surface terrestre, principalement par l'rosion, mais aussi par le jeu naturel de
la tectonique des plaques qui restructure continuellement la crote terrestre (continents et fonds des ocans).
En un demi-sicle, plusieurs centaines d'astroblmes ont t recenss (actuellement classs en confirms,
probables, possibles et rejets), dont 180 dfinitivement confirms, mais la moisson est loin d'tre close. Car,
aujourd'hui, on est en mesure de dcouvrir des astroblmes invisibles, mme s'ils sont relativement rcents
l'chelle astronomique. Dans les annes 1990, on a ainsi dcouvert le fameux astroblme de Chicxulub, d'un
diamtre de 180 km et vieux de 65 MA, mais aussi celui de Chesapeake Bay, d'un diamtre de 90 km et vieux
de seulement 35 MA. Tous deux sont en corrlation certaine avec la fin de deux priodes gologiques
particulirement importantes, respectivement la fin du Crtac et la fin de l'ocne.
Certains astroblmes gants, reprs par les astronautes lors de diverses missions autour de la Terre, mais
aussi par des satellites spcialiss dans l'observation de notre plante depuis les annes 1960, restent pour le
moment incertains, mais il est sr que le XXIe sicle permettra d'en authentifier quelques-uns de plusieurs
centaines de km de diamtre.

Dcouverte de l'impactisme invisible


L'origine de la radioastronomie remonte 1931, avec la rvlation extraordinaire de l'existence d'ondes venant de
l'espace, mais elle ne fut vraiment oprationnelle qu' partir du dbut des annes 1950, avec le grand
redmarrage de la recherche scientifique et surtout avec la mise en place d'instruments gants (les fameux
radiotlescopes), capables de scruter l'espace avec une prcision inconnue auparavant.

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A partir de cette poque, ce fut une cascade de dcouvertes, mais surtout la mise en vidence fondamentale que
l'Univers est violent. Tout est violence dans l'Univers, n'importe quelle chelle de temps ou de lieu, et les
radioastronomes eurent vite fait de comprendre, comme je l'ai dit dans l'introduction : le cataclysme est la rgle
dans l'Univers, partout, toujours. Cette ralit, tout fait fondamentale car elle conditionne la fois notre
pass et notre avenir, doit tre martele afin d'tre progressivement accepte par le grand public comme une
vrit incontournable. On sait malheureusement que celui-ci ignore souvent tout de l'astronomie, et plus
largement de l'Univers dans lequel il vit, dans lequel il est partie prenante au mme titre que tous les autres objets
qui le compose : il est poussires d'toiles.

Une rvolution scientifique : l'iridium et les dinosaures


L'histoire de l'iridium et des dinosaures est parfaitement connue du public, car elle a bnfici d'une mdiatisation
sans prcdent durant les annes 1980. Elle est exemplaire dans la mesure o elle a bnfici d'une recherche
multidisciplinaire unique, sujette de trs nombreuses controverses, vu l'importance des consquences
scientifiques, mais aussi pistmologiques qui taient en jeu, ce qui a permis d'obtenir des preuves irrfutables et
donc dfinitives de l'impactisme et du catastrophisme dans toutes les sciences concernes.
Je consacre un chapitre spcial (le chapitre 12), dans la partie " Preuves ", la mort des dinosaures et celle
d'une multitude d'autres espces qui n'ont pas franchi la fameuse frontire gologique Crtac-Tertiaire (note
K/T). Le responsable est connu : un corps cleste (astrode ou comte) d'un diamtre de 10 km environ, la
preuve l'est aussi : l'astroblme de Chicxulub au Mexique. Aujourd'hui la cause astronomique de la fin de l're
secondaire n'est plus seulement une hypothse plausible, comme elle l'tait dj durant les annes 1970, mais
bien une dmonstration de la ralit de l'impactisme terrestre, avec les consquences biologiques qui en
dcoulent.

Les mtorites de l'arme amricaine et l'ennemi extrieur


En 1993, les militaires amricains crrent une vive surprise en annonant la presse que la Terre tait
continuellement heurte par des corps clestes d'une dizaine de mtres qui explosent dans l'atmosphre sans
laisser de traces (6).
Pour bien comprendre la raison et l'importance de ces rvlations, impensables dix ans plus tt, il faut savoir que
toutes les observations militaires taient "top secret" et ne sortaient donc jamais des bureaux d'tudes de l'arme.
Cette manie du secret, dada des militaires de tous les pays, fut leve avec la fin de la guerre froide, et surtout la
suite d'un changement radical de la stratgie des militaires amricains, la recherche d'un nouvel ennemi
crdible pour justifier le budget colossal et trs disproportionn avec la menace relle que constituaient leurs
divers ennemis potentiels au dbut des annes 1990.
Les militaires amricains trouvrent rapidement le nouvel ennemi providentiel sous la forme de " l'ennemi
extrieur ". La dcouverte de trs nombreux astrodes pouvant frler la Terre partir de 1989 fut une vritable
rvlation pour les stratges militaires amricains qui devinrent trs rapidement (pragmatisme oblige !) le sponsor
n 1 de la recherche de tels objets, non sans arrire-penses, on s'en doute. C'est ainsi qu'ils lancrent, en
partenariat avec la NASA, caution scientifique, le fameux programme NEAT en 1994, destin complter, ou
plus exactement concurrencer, le programme purement scientifique du mme type men depuis 1989 Kitt
Peak avec le tlescope automatique Spacewatch, par lquipe de Tom Gehrels. En 1996, cest lUS Air Force qui
lana indpendamment son programme de recherche LINEAR, Socorro au Nouveau-Mexique, qui a connu
depuis un succs incroyable par son ampleur (plus de 1500 NEA dcouverts lui tout seul en dix ans).
C'est donc dans ce contexte de " restructuration idologique " que l'annonce de la menace cleste fut faite
une presse incrdule. Quelles furent les rvlations de l'arme amricaine ? En gros, celles-ci : entre 1975 et
1992, ses satellites d'observation (satellites espions pour parler clair) avaient enregistr pas moins de
136 explosions de grosses mtorites dans la haute atmosphre terrestre, librant chacune une nergie
comparable celle des bombes atomiques terrestres. C'tait une rvlation dans la mesure o les astronomes
eux-mmes n'avaient jamais enregistr ces soi-disant explosions. On voit comment une simple retombe de
l'espionnage militaire montrait l'incapacit des scientifiques enregistrer une multitude d'impacts, dont certains
moyen terme pourraient s'avrer dangereux pour la Terre elle-mme.
Par cette annonce spectaculaire et savamment programme, puisque destine se donner un petit vernis
scientifique, l'arme amricaine se prsentait comme un partenaire incontournable. Partenaire qui a rapidement
dlimit son propre champ d'action : la destruction de tous les objets menaants venant de l'espace, avec le
corollaire peine cach : la fabrication des armes (nuclaires) capables de les liminer ou de les dtourner sur
une orbite sans danger. C'est ainsi que l'arme amricaine s'est auto-proclame comme le dfenseur universel

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de la plante. Et le pire, c'est que l'on sera bien content de la trouver un jour, dans un avenir peut-tre pas trs
lointain, pour faire ce travail de destruction devenu indispensable.
Les scientifiques ont repris les donns des militaires pour les analyser. En fait, il s'avre que la grande majorit
de ces impacts atmosphriques passent compltement inaperus du sol. Un tel impact ne dure que quelques
secondes, et il a lieu souvent au-dessus d'un ocan ou d'un lieu dsert. Les relevs des militaires ont permis de
faire des statistiques prcises. Chaque anne, donc, furent enregistres en moyenne huit mtorites dont la
puissance tait suprieure 500 tonnes de TNT, pouvant aller jusqu' 15 000 tonnes (30 fois plus). Ces
statistiques concernent les impacts atmosphriques observs, car les militaires l'ont avou (tonnamment), la
cadence du balayage des satellites tait telle, qu'en fait, compte tenu de la brivet du phnomne, seulement un
impact terrestre sur dix a t enregistr. Et en prime on a su que sur les 136 explosions enregistres dans le
domaine infrarouge, seules trois ont pu tre enregistres par le capteur en lumire visible.
Parmi les 136 explosions recenses entre 1975 et 1992, trois ont t particulirement importantes. Une le 15 avril
1988 au-dessus de l'Indonsie (la seule des 136 qui ait t observe sous la forme d'un bolide aussi brillant que
le Soleil pendant une seconde), une autre le 1er octobre 1990 dans l'ouest du Pacifique, et enfin une troisime le
4 octobre 1991 dans l'Atlantique nord. Ces trois explosions concernaient des objets d'une dizaine de mtres de
diamtre moyen. L'arme amricaine a aussi rvl qu'un astrode d'une vingtaine de mtres aurait explos
dans la haute atmosphre le 3 aot 1963 entre l'Afrique du Sud et l'Antarctique, mais cette information tait, elle
aussi, reste secrte jusqu' ce qu'elle soit, comme toutes les autres, "dclasse".
L'arme amricaine s'est auto-proclame, je l'ai dit, responsable de la scurit terrestre. On devine aisment la
suite. Les Chinois et les Russes, avec un minimum de retard quand mme, se sont trouv trs intresss par "
l'ennemi extrieur ". Les Chinois ont mis en route un programme de dtection d'astrodes proches et de
comtes Xinglong (rest en panne et au rsultat trs decevant), et ont prpar eux aussi le matriel (militaire)
pour dtruire un ventuel objet menaant. Les Russes n'ont pas voulu tre en reste et ont recycl leurs armes
pour les pointer ventuellement vers le ciel. L'ennemi extrieur aura t pour tous les militaires des grands pays
une vritable aubaine...
En rsum, cet pisode des "mtorites amricaines" aura t fort utile quand mme pour prouver dfinitivement
que, quasiment chaque semaine, un objet cosmique de dix mtres de diamtre rentre dans l'atmosphre terrestre,
frquence totalement insouponne avant l'existence de satellites espions spcialiss.
L'impactisme microscopique est permanent, quotidien. En principe, il n'a aucune consquence. En principe
seulement, car, comme nous le verrons au chapitre 16, certains astronomes croient que la poussire cosmique
pourrait tre un vecteur privilgi de la panspermie microbienne.

SL9 : la preuve en direct de l'impactisme plantaire


A peine teinte, la longue polmique concernant l'extinction massive de la fin de l're secondaire, qui fut le
premier grand problme scientifique trait d'une manire rsolument multidisciplinaire, les astronomes ont eu une
chance unique : l'observation en direct de l'impact d'une comte (ou plus exactement de ses fragments), la
clbrissime P/Shoemaker-Levy 9, SL9 en abrg, sur Jupiter en juillet 1994 (7). Ce sujet important est trait au
chapitre suivant consacr l'universalit de l'impactisme, mais il faut en dire quelques mots dans ce chapitre, car
cet vnement eut une importance considrable pour l'volution des ides et pour la "promotion" de l'impactisme.
Je propose donc au lecteur quelques extraits d'un article sur le sujet (8), crit trois mois avant l'impact, qui
rsume bien ce danger potentiel, frquent l'chelle astronomique.
" L'IMPACTISME PLANTAIRE : LA PREUVE EN DIRECT AVEC SL9
L'impact de la vingtaine de fragments de la comte P/Shoemaker-Levy 9 (en abrg SL9) sur
Jupiter entre le 16 et le 22 juillet 1994 est un vnement exceptionnel et d'une importance
considrable. C'est la preuve en direct de la ralit actuelle de l'impactisme plantaire. Cet
impactisme si longtemps contest et dcri, mais qui conditionne, qui a toujours conditionn
depuis plus de 4 milliards d'annes, l'volution des plantes du Systme solaire, et en particulier
celle de la Terre, avec les incidences (les consquences souvent) biologiques que cela implique
dans certains cas.
Cette collision des fragments de SL9 dpasse de surcrot tout scnario crdible qu'un auteur de
science-fiction actuel aurait pu imaginer : 20 mini-comtes au minimum, avec des diamtres

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s'chelonnant entre quelques centaines de mtres et 4 km pour le fragment majeur, vont heurter
une seule plante en une semaine...
SL9 est en orbite autour de Jupiter depuis sa capture (en non plus en orbite autour du Soleil) et
sa vitesse d'impact est trs importante (60 km/s), le triple de celle que l'on retient en gnral
comme moyenne pour les impacts terrestres. On sait qu'une vitesse triple entrane une nergie
cintique multiplie par 9. L'nergie totale libre par cette vingtaine d'impacts sera trs
importante l'chelle terrestre, mais relativement modeste l'chelle de Jupiter. Comme la
plante gante n'a pas de surface solide accessible, seuls des effets atmosphriques seront
enregistrs et ils ne seront que de courte dure (quelques semaines sans doute).
On ignore la densit exacte des fragments de SL9, mais les chiffres actuellement retenus
(de 0,3 0,5 g/cm3) pourraient tre en de de la ralit. Si l'on retient pour le fragment majeur
les valeurs suivantes : diamtre = 4,0 km, densit = 0,5 et vitesse d'impact = 60 km/s, on obtient
une nergie cintique de 3,021022 joules, soit environ 7 millions de mgatonnes de TNT. Pour la
dizaine de fragments voisins de 1,0 km de diamtre moyen, on obtient pour chacun une nergie
cintique de 4,711020 joules, soit 110 000 MT de TNT. Pour les petits fragments de 500 mtres,
l'nergie tombe 5,891019 joules (14 000 MT) l'unit.
Tous ces chiffres parlent d'eux-mmes : un tel impact multiple sur la Terre et entran la fin de
notre monde, ou tout au moins celle de notre civilisation. Car il ne faut pas se le cacher : un tel
bombardement cosmique sur la Terre, l'poque actuelle, serait imparable. Un seul objet
menaant dtect l'avance, mme volumineux (comme SL9 avant sa fragmentation) pourrait
probablement tre dtruit ou dvi, mais 20 fragments arrivant en mme temps (comme ceux de
SL9 aprs sa fragmentation) n'auraient jamais pu tre intercepts dans leur totalit.
La collision de SL9 sur Jupiter est une chance unique pour les astronomes qui vont l'tudier en
grand dtail. Sur Terre, c'et t l'Apocalypse ! On comprendra mieux aprs coup l'intrt
extrme de cet vnement inattendu pour la comprhension de notre vraie place dans l'univers
cataclysmique dans lequel nous vivons : une place tout fait insignifiante et provisoire, qui peut
tre remise en question sur un coup unique du destin (pas par la volont d'une divinit quelle
qu'elle soit !). Cet impact en direct claire ce qui s'est pass maintes et maintes fois au fil du
temps astronomique sur chacune des plantes. Il explique (s'il en tait encore besoin) de faon
lumineuse les morts en masse quasiment instantanes que des gnrations de catastrophistes
terrestres ont mis progressivement en vidence et cela malgr un environnement intellectuel
souvent hostile. Quelle leon ! "

La premire bible : Hazards due to comets and asteroids


Dans les annes 1980, il est enfin apparu la communaut scientifique au sens large que le danger potentiel
prsent par les astrodes et les comtes avait t terriblement sous-estim, et qu'une approche plus
pragmatique du sujet tait indispensable. Au cours des annes 1990, plusieurs rencontres internationales
multidisciplinaires permirent de confronter les divers points de vue et de mettre au point les diverses mesures
envisageables devant la menace d'un NEO devenu vraiment menaant.
En conclusion des quatre premires de ces rencontres trs constructives et enrichissantes pour les participants,
qui taient loin d'tre tous des procatastrophistes, est parue en 1994 la premire synthse scientifique, Hazards
due to comets and asteroids (9), un livre de plus de 1300 pages, considr comme la premire "bible" sur le
sujet, auquel ont particip 120 auteurs. La lecture de ce livre fait comprendre les fantastiques progrs enregistrs
en une seule gnration, et le fait que les scientifiques aient d abandonner une partie de leurs prrogatives aux
militaires. Certains chercheurs le regrettent, mais en fait c'est un problme de sagesse, obligatoire si l'on se place
au niveau politique. Car le danger existe, et peut-tre ds les prochaines dcennies, on sera bien content que les
militaires amricains ou/et (et, car l'urgence l'exigera peut-tre) russes et chinois soient en mesure d'intervenir
pour viter une catastrophe, sinon plantaire, du moins locale, qui pourrait exterminer des milliers, sinon des
millions de personnes. Prvoir et tre en mesure d'agir, la quasi-totalit des spcialistes savent bien qu'il est
indispensable de dpasser aujourd'hui le domaine strictement scientifique pour privilgier la survie de l'espce
humaine. Je parlerai au chapitre 20 des diverses techniques envisages pour faire face un cataclysme d'origine
cosmique potentiel.

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L'cole britannique no-catastrophiste


Cette "cole" de scientifiques britanniques (connue sous le nom de British Neo-Catastrophist School ), regroupe
surtout des astronomes partisans de la thorie du "catastrophisme cohrent" (10) (coherent catastrophism en
anglais), c'est--dire qui veut prendre en compte tous les phnomnes se rattachant au catastrophisme, en
particulier les vnements historiques laisss totalement de ct par les scientifiques qui ignorent tout (ou
veulent tout ignorer, ce qui revient au mme) des mythes et de l'histoire ancienne.
L'approche nouvelle et pragmatique des chercheurs britanniques constitue un progrs norme pour la recherche
de la vrit, mme si celle-ci est dure mettre en vidence. Je rappelle la phrase prophtique de Snque dj
cite dans l'introduction : " Ne nous tonnons d'ailleurs pas que l'on amne si lentement la lumire ce qui est
cach si profondment ". Sous l'impulsion de Victor Clube et Bill Napier, qui ont publi deux livres essentiels sur
le sujet : The cosmic serpent en 1982 (11) et The cosmic winter en 1990 (12), de nombreux lments de
recherche ont t mis en uvre, notamment les causes astronomiques des vnements qui ont eu lieu au cours
des 12 000 dernires annes, et qui ont t perptus, de gnration en gnration, sous forme de lgendes un
peu sotriques dans les mythologies des peuples du monde entier. Des chercheurs plus jeunes, comme Duncan
Steel (13), Mark Bailey et David Asher, fervents partisans du catastrophisme historique, russiront peut-tre
trouver des preuves irrfutables.
Cette approche pragmatique est vigoureusement combattue par les chercheurs traditionalistes (14), et par les
mandarins de l'impactisme qui dfendent leurs acquis, difficilement gagns en vingt ans d'un travail rellement
remarquable, et qui voient d'un mauvais il des confrres plus modernes, qu'ils traitent d'ailleurs de pseudoscientifiques, voulant aller encore plus loin, au risque de les "ringardiser" court terme.
Surtout que certains des no-catastrophistes, souvent des spcialistes des NEO et qui savent donc bien que
l'ancienne chelle des frquences d'impact est totalement obsolte (les mtorites de l'arme amricaine l'ont
encore dmontr), ne s'embarrassent pas de prjugs et sont prts rexaminer des tabous scientifiques,
comme le site de Stonehenge et l'anciennet du Sphinx. C'est pourtant en allant au maximum des possibilits
d'investigation que sortira la vrit, mme si certaines allgations un peu oses ne sont pas confirmes dans
l'avenir.
Il faut donc saluer comme il se doit l'approche rsolument moderne des chercheurs de l'cole britannique. Ils
essaient de faire sauter le dernier verrou psychologique qui entrave encore la connaissance de notre histoire
cosmique. Ds que ce verrou psychologique aura saut, et il sautera par la force des choses et probablement
grce eux, les progrs devraient suivre trs vite. Une collaboration multidisciplinaire, comme celle qui a conduit
la dcouverte du cratre de Chicxulub, permettra de renverser enfin tout un pan de pesanteurs archaques et
obscurantistes issues du milieu scientifique lui-mme (ce milieu scientifique est beaucoup moins ouvert que l'on
croit et il plie souvent sous le poids de contingences corporatistes), et dbouchera sur une vritable rvolution
culturelle sans prcdent sur le plan historique. Les cataclysmes d'origine cosmique clairent l'histoire des
hommes, comme je le montrerai au chapitre 19.

Un danger qui se prcise


Je vais faire un point rapide des connaissances actuelles sur limpactisme, rservant le dtail des informations
connatre pour les parties " Causes ", " Preuves " et " Consquences ".
Les Amricains, qui sont des gens pragmatiques, ont fait une tude quasi exhaustive du problme. Un rsum
succinct est paru en 1994 dans un trs intressant petit livre : " The threat of large Earth-orbit crossing
asteroids " (15), comme conclusion des travaux dune commission denqute diligente par le Congrs amricain
et destine cerner lessentiel du danger caus par les astrodes et les comtes qui sapprochent prs de la
Terre (les fameux NEO) et les moyens mettre en uvre pour y remdier.
En dix ans, il y a eu un revirement spectaculaire des mentalits, la fois sur un plan strictement scientifique (ce
qui tait la moindre des choses), mais aussi politique (et militaire) comme je l'ai expliqu plus haut.
Lutilit du rseau international Spaceguard
Dabord, la commission denqute a dfinitivement admis lutilit du rseau Spaceguard, envisag par les
scientifiques ds le milieu des annes 1980. Ce rseau a pris progressivement une forme plus labore, plus
officielle, plus internationale, notamment sous limpulsion de lUnion Astronomique Internationale (UAI) et du
Congrs des tats-Unis. Et en 1996, il a t mis en place, sur un plan international, une " Fondation

72

Spaceguard " sous la responsabilit du spcialiste italien Andrea Carusi, dont la mission est de coordonner les
recherches et les diffrents travaux concernant ce domaine devenu sensible.
LEurope politique a suivi et lAssemble parlementaire du Conseil de lEurope a publi une rsolution n 1080 du
20 mars 1996 sur le sujet (16). En voici quelques extraits :
" tant donn que lexplosion proximit de la Terre dun objet ayant un diamtre d peine
60 mtres peut avoir leffet dune bombe nuclaire de 10 mgatonnes, toute collision avec un
objet de taille suprieure aurait des consquences catastrophiques lchelle de la plante Le
volume considrable dinformations quon a rassembl ces dernires annes sur les collisions
dastrodes et de comtes indique que celles-ci peuvent provoquer des catastrophes
cologiques grande chelle et long terme, entranant parfois la disparition totale despces.
Ces collisions constituent donc une grave menace pour nos civilisations LAssemble incite les
gouvernements des tats membres, ceux qui bnficient dun statut dobservateur, et lAgence
spatiale europenne, favoriser la mise en place et le dveloppement de cette fondation de
veille spatiale, et apporter tout le soutien ncessaire un programme international qui
permette : de dresser un inventaire des objets proches de la Terre aussi complet que possible
et de contribuer llaboration dune stratgie mondiale long terme de raction en cas de
possibilit de collision. "
Ce revirement est vraiment significatif dune prise de conscience dun danger qui parat plus proche depuis la
multiplication des dcouvertes de petits NEA par les tlescopes automatiques. Les programmes
militaro/scientifiques amricains ont clairement montr que le Systme solaire est un vritable billard cosmique et
que la Terre, comme les autres plantes et satellites, est la merci dune collision, mme sil ne sagit que dune
pichenette lchelle terrestre.

Figure 4-4. The Spaceguard Survey


Cette figure reprsente la premire page du fameux rapport de la NASA (dit aussi rapport Morrison), paru en
1992, sur le danger rel des astrodes et des comtes pour la Terre. Il sagit dune brochure de 70 pages
environ, remarquablement intressante. Les orbites reprsentes sur la figure de gauche sont celles des NEA
connus fin 1991. Lastrode reprsent sur la figure de droite est 951 Gaspra, le premier avoir t
photographi par une sonde spatiale. Comme tous les autres astrodes, il est constell de cratres dimpact.
La hirarchie des impacts
Les impacts des astrodes et des comtes sur la Terre ont t diviss en quatre grandes catgories, selon le
diamtre de lobjet et lnergie dgage (17). Il est bien vident quil ny a pas grand-chose de commun entre un
astrode de 10 mtres qui peut tre efficient au niveau local et un autre de taille kilomtrique qui peut avoir des
consquences au niveau mondial, notamment travers les effets pervers dun hiver dimpact, catastrophique
pour les conditions mmes de la vie sur Terre.

73

En 1998, lastronome amricain Richard Binzel a propos une nouvelle classification des impacts (18), en trois
parties (tableau 4-1), la premire concernant cinq catgories dimpacteurs avec les dangers potentiels, la
deuxime "lindice de danger" avec six niveaux diffrents et la troisime l'chelle de Turin. En juillet 1999, lUAI
a adopt officiellement cette nouvelle chelle sous l'appellation : The Torino Impact Hazard Scale (en abrg The
Torino Scale ou lchelle de Turin), principalement dans un but de communication vers les mdias et le public,
pour lequel on a ajout de la couleur ! (5 zones de blanc rouge et 11 nombres de 0 10). La zone rouge, cest
limpact ! Le tableau 4-2, lui, permet de connatre les quivalences entre les diffrentes units dnergie. On voit
clairement que les gros impacts dgagent une nergie largement suprieure celle des grands cataclysmes
terrestres.
Tableau 4-1. Classification des impacts de Richard Binzel

Taille de l'objet

1. Catgories d'impacteurs et dangers potentiels (5 niveaux)


nergie d'impact
Intervalle entre impacts
(en MT de TNT)
(en annes)

Trs grand (> 10 km)

> 100 millions

0.1 1 milliard

Grand (2 10 km)

100 000 100 millions

1 100 millions

Moyen (0.2 2 km)

10 000 100 000

10 000 1 million

Petit (30 200 m)

1000 10 000

100 10 000

Trs petit (10 30 m)

3 1000

1 100

Catgorie
0
1
2
3
4
5

Consquences
physiques
globales
(extinctions de masse)
globales
(extinctions)
rgionales
(danger pour la civilisation)
locales
(consquences svres)
locales
(consquences mineures)

2. Indice de danger (6 niveaux)


Probabilit de collision
par sicle
aucune
extrmement improbable
trs improbable
improbable
possible une date spcifique
certaine une date spcifique

fourchette de temps
moins de 1 en 100 MA
1 en 100 MA 1 en 1 MA
1 en 1 MA 1 en 10 000 ans
1 en 10 000 ans 1 en 100 ans
1 en 100 ans presque certaine
certaine

3. chelle de Torino (11 niveaux)


Couleur blanche : vnements n'ayant pas de consquences probables
0 La probabilit d'une collision est zro
Couleur verte : vnements mritant un suivi srieux
1 Chance de collision extrmement improbable
Couleur jaune : vnements mritant un intrt spcial
2 Forte approche mais pas rare, collision trs improbable
3 Approche serre avec 1 % ou plus de chance de collision capable de causer des destructions au niveau local
4 Approche serre avec 1 % ou plus de chance de collision capable de causer des dvastations au niveau rgional
Couleur orange : vnements menaants
5 Approche serre avec menace significative de collision capable de causer des dvastations au niveau rgional
6 Approche serre avec menace significative de collision capable de causer une catastrophe globale
7 Approche serre avec menace extrmement significative de collision capable de causer une catastrophe globale
Couleur rouge : collisions certaines
8 Collision capable de causer des destructions au niveau local
9 Collision capable de causer des dvastations au niveau rgional
10 Collision capable de causer une catastrophe climatique globale

74

Tableau 4-2. quivalences mgatonnes (MT) de TNT / magnitudes sismiques (Mw) / nergie en joules
MT
0.001
0.010
0.10
1.0
1.5
2.0
5.0
10
50
100
1000
10 000
100 000

Joules
12
4.2x10
13
4.2x10
14
4.2x10
15
4.2x10
15
6.3x10
15
8.4x10
16
2.1x10
16
4.2x10
17
2.1x10
17
4.2x10
18
4.2x10
19
4.2x10
20
4.2x10

1 million

21

4.2x10

8 m (M, densit 7.8)


20 m (S, densit 5.0)
toute la gamme des
objets de taille
dcamtrique
80 m (M, densit 7.8)
200 m (S, densit 5.0)
800 m (M, densit 7.8)
2.0 km (S, densit 5.0)

22

10 millions

4.2x10

100 millions

4.2x10

1 milliard

Impacts EGA 20 km/s


2 m (S, densit 5.0)

Mw
5.0
5.5
6.0
6.5
7.0
7.5
8.0
8.5
9.0
9.5
10.0
10.5
11.0

Joules
12
2.0x10
13
1.1x10
13
6.3x10
14
3.5x10
15
2.0x10
16
1.1x10
16
6.3x10
17
3.5x10
18
2.0x10
19
1.1x10
19
6.3x10
20
3.5x10
21
2.0x10

11.5

22

1.1x10

12.0

6.3x10

22

23

8.0 km (M, densit 7.8)

12.5

3.5x10

24

20 km (S, densit 5.0)

13.0

2.0x10

4.2x10

23

Sismes
sismes journaliers
sismes frquents
grands sismes
trs grands sismes
sismes exceptionnels
Chili, 1960

seuls des sismes


conscutifs des
collisions peuvent
atteindre ces
magnitudes

24

Les magnitudes Mw sont celles bases sur le moment sismique


L'nergie en joules est calcule avec la formule : log W = 1.5 Mw + 4.8

Figure 4-5. Le diagramme frquence et nergie des impacts


Ce graphique, que lon trouve dans tous les livres sur le sujet, montre le rapport entre la frquence des impacts et
lnergie dgage en mgatonnes de TNT. Mme sil est approximatif, il est intressant et instructif. Chaque
millnaire, on table sur un impact de 50 mgatonnes. Un cataclysme comme celui de la Toungouska se produirait
tous les 300 ans alors quune catastrophe globale demande au moins 100 000 ans pour se reproduire. (Daprs C.
Chapman et D. Morrison).
Le nombre dobjets existants : une inquitante inflation
Lextraordinaire augmentation du nombre de NEA dcouverts depuis le dbut des annes 1980, et surtout depuis
le dbut des annes 2000, a oblig les spcialistes revoir srieusement la hausse leurs statistiques sur le
nombre dobjets existants et donc recenser. Mme si chaque chercheur a sa propre mthode de calcul et ses
propres chiffres, il nempche que des ordres de grandeur se dessinent.
Les chiffres sont impressionnants et les spcialistes (et leurs instruments) vont avoir du pain sur la planche. Les
experts de la NASA tablent sur les chiffres suivants pour la population de gocroiseurs (cest--dire uniquement
les astrodes qui pntrent lintrieur de lorbite terrestre) : objets de 2 km = 400 ; de 1 km = 2100 ; de
500 m = 9200 ; de 100 m = 320 000 et de 10 m = 150 millions. Pour les comtes avec q < 1,000 UA, ils

75

retiennent les chiffres suivants : objets > 1 km = 30 10 ; de > 500 m = 125 30 et de > 100 m = 3000 400. Les
comtes actives ne reprsentent donc quune petite partie du total des NEO daprs les statistiques, mais il faut
bien savoir que de nombreux NEA sont dorigine comtaire.
Le nombre dobjets minuscules est impressionnant : 150 millions auraient un diamtre de lordre de 10 mtres, ce
qui est tout fait considrable. Heureusement que, sauf exception, ils natteignent pas le sol. Ceux de 100 mtres
restent extraordinairement nombreux : 320 000. En 1982, dans La Terre bombarde, je donnais le chiffre de
30 000 (10 fois moins) comme nombre total dobjets de plus de 100 mtres franchissant lorbite terrestre.
Ce nombre de 320 000 parat un peu exagr, et certains se demandent sil ne faut pas y voir la "patte" des
militaires qui font le forcing pour imposer leurs vues (la mise au point darmes spcialises pour les dtruire). Car
un objet de 100 mtres qui doit heurter la Terre devra obligatoirement tre dtruit, sous peine de consquences
terrestres inimaginables, surtout si limpact est ocanique (19). Cest vrai que ces objets de 100 mtres sont
extrmement nombreux, mais le chiffre retenu par la NASA est la limite de la provocation.
Les responsables du rseau Spaceguard se donnent un quart de sicle pour dcouvrir 95 % des objets de
100 mtres et plus, sachant quobligatoirement certains passeront travers les mailles de leurs filets. Mais bien
que les dcouvertes sacclrent, on est encore pour le moment trs loin du compte. Ds le dbut des annes
1990, les spcialistes tablaient sur 100 nouveaux NEA chaque anne. Cet objectif optimiste na t dpass
quen 1998 grce au programme LINEAR, mais en 2004 et 2005 ce sont plus de 500 objets nouveaux par an qui
ont t dcouverts par les stations spcialises. Celles-ci sont actuellement au nombre de six, cinq amricaines
et une australienne, aucune europenne, les Europens s'abritant sans trop de complexes derrire le "bouclier"
amricain !
Une chose est sre : la liste des objets connus va devoir tre mise jour en permanence (on en dcouvre plus
de un par jour en moyenne). Mais il faut bien savoir que le bilan ne sera jamais dfinitif, dautant plus quil faut
tabler sur un renouvellement constant comme je l'expliquerai aux chapitres 6 et 7.

Figure 4-6. Le nombre estim des NEA selon leur diamtre


La figure donne deux estimations du nombre de NEA selon leurs diamtres. La diffrence entre les deux ne doit
pas surprendre. Chaque spcialiste a son estimation, base sur des donnes diffrentes et qui ne recouvrent pas
toujours les mmes objets : nombre de NEA (avec q < 1,381 ou 1,300 UA), dEGA (avec Dm < 0,100 UA), de
gocroiseurs (avec q < 1,000 UA), de PHA (avec Dm < 0,050 UA). Seul lordre de grandeur est important :
20 NEA ont 5 km de diamtre, prs de 2000 ont 1 km. Pour les objets de 100 m, on voit que les deux estimations
diffrent : 135 000 et 320 000. Ceux de 10 m sont suprieurs 100 millions. Mais il faut se rappeler que moins de
1 NEA sur 2 est un gocroiseur. (Figure de gauche : document C. Chapman et D. Morrison ; figure de droite :
document E. Bowell).

76

La menace du ciel : une ralit pour demain


Dans les annes 1990, un peu la surprise des spcialistes qui travaillaient dans lombre pour faire connatre
leur travail et le danger potentiel des NEO, la menace du ciel est quasiment devenue un fait de socit,
parfaitement assimil dans les civilisations volues comme les ntres. " Le cataclysme est possible, probable
long terme puisque les scientifiques laffirment, mais cela ne nous concerne pas vraiment lchelle humaine. Le
drame est venir pour les gnrations futures qui aviseront en temps utile ". Tel est le credo que lon entend
gnralement.
Des dizaines de livres et darticles sont parus pour vulgariser le domaine de limpact cosmique et ses
consquences. Celles-ci sont presque toujours sous-estimes, notamment les consquences humaines et
conomiques. Seuls quelques chercheurs ont envisag un impact denvergure dans un pays surpeupl, dans
lequel la nourriture post-impact ferait dfaut pour assurer le minimum vital aux nombreux survivants. Famine,
pidmies, guerre civile, tout cela parat si irrel, si peu probable lchelle humaine

Figure 4-7. Le danger humain des collisions


Cette figure, qui a convaincu les autorits amricaines de la ncessit du Spaceguard Survey, indique le nombre
de victimes possibles suite un impact, selon le diamtre et lnergie de limpacteur. Ainsi un objet de 2 km
pourrait exterminer (directement et indirectement) nettement plus du quart de la population humaine mondiale, ce
qui montre et justifie lobligation de connatre les NEO dangereux pour pouvoir les rendre inoffensifs (destruction
ou dtournement) en cas durgence. (Document The Spaceguard Survey/C. Chapman).

Figure 4-8. Le foot : un danger plus immdiat quun impact !


Ce dessin a t conu loccasion de la Coupe du Monde de football de 1998 qui a eu lieu en France. Il montre
que pour une grande partie des Terriens les mfaits terrestres (ici le foot et son omniprsence dans les mdias :
64 matches tlviss en un mois, un supplice pour certains) sont un danger beaucoup plus immdiat quun
impact cosmique comme celui dcrit dans le film Deep impact, sorti sur les crans peu avant la Coupe du Monde
et dans Armageddon, sorti juste aprs, do lassociation de ces trois vnements.

77

Le cataclysme cosmique est juste bon pour "frissonner" au cinma. J'ai signal dans lintroduction la sortie sur les
crans en 1998 de deux films sur le sujet de limpact : Deep impact et Armageddon (20) , qui ont pris la relve
de Meteor, vieux dj de presque vingt ans. Ainsi les jeunes ont pu, leur tour, assimiler lessentiel : lexistence
de comtes et dastrodes menaants pour la Terre. Ils ont appris que lhomme est capable de venir bout du
danger et que de toute manire il survivra sil y a impact. Conclusion : la menace du ciel ne fait pas vraiment
peur aux Terriens de lan 2000. Seul un impact annonc pourrait crer une panique dont on na mme pas ide.

Le cataclysme, force de destruction et force de cration


Comme conclusion de cette premire partie consacre l'volution des ides sur l'impactisme et le
catastrophisme, il est ncessaire de revenir sur la dcouverte peut-tre la plus difficile faire admettre, sinon la
communaut scientifique, tout au moins l'homme de la rue qui ignore tout de l'astronomie, de la gologie et de
la palontologie : le cataclysme est une force de cration.
Tout le monde admet sans difficult que le cataclysme est une force de destruction. Chaque anne, sur la
Terre, des cataclysmes comme des ruptions volcaniques, des tremblements de terre, des inondations
dvastatrices et bon nombre d'autres catastrophes sont responsables de nombreuses pertes humaines et
causent la ruine de milliers de personnes.
Faire admettre, par contre, que le cataclysme est aussi une force de cration (21) est une tout autre histoire, et il
a fallu attendre les annes 1970 pour que ce concept rvolutionnaire soit envisag. A l'chelle humaine, cest-dire celle du sicle, il est incontestable que la force de destruction dpasse nettement la force de cration.
Mais il faut un peu largir le dbat et se rendre compte que l'chelle humaine n'est que le temps d'un clair si l'on
se place dj celle du Systme solaire et de ses 4,6 milliards d'annes. L'volution biologique a pu trouver
cette nouvelle chelle un espace de temps pour dmarrer, s'installer, grandir, prosprer. Mais cette volution a
bnfici de cataclysmes cosmiques trs nombreux, qui en librant des niches cologiques prcdemment
occupes par des espces conqurantes, et peu disposes partager le territoire disponible avec des espces
nouvelles, ont permis une explosion de la vie toujours oriente vers une complexit accrue. Les scientifiques
savent bien que le pass explique le prsent. Il faut donc prvoir le pire, car le pire est venir.
Ds le prochain chapitre, nous verrons comment, partir d'une matire inerte, le cataclysme, sous des formes
diverses, a permis l'Univers de prendre forme, d'voluer et de se diversifier tout en s'enrichissant. Bien entendu,
la vie a d apparatre presque partout dans l'Univers, et celle que nous connaissons n'est probablement qu'une
vie parmi d'autres. Les scientifiques de la fin du XXIe sicle en sauront beaucoup plus que nous ce sujet. Et
c'est tant mieux. Les connaissances acquises par l'homme durant un XXe sicle rvolutionnaire sur le plan
scientifique doivent lui faire comprendre qu'une grande modestie est de rigueur.

Notes
1. W. Chorlton et autres, Les priodes glaciaires (Time-Life, 1984). Titre original : Ice Ages (1983).
2. A. Capart et D. Capart, L'homme et les dluges (Hayez, 1986).
3. La dcouverte officielle d'Eros a t attribue, en toute logique, l'astronome allemand Gustav Witt qui le
photographia le samedi 13 aot 1898 l'observatoire Urania de Berlin, puisque c'est lui qui annona le premier la
dcouverte. Mais il faut savoir que Auguste Charlois, Nice, l'avait lui aussi photographi le 13 aot.
Malheureusement pour lui, il remit au mardi 16 l'tude du clich, parce que le 14 aot tait un dimanche et le
lundi 15 un jour fri. Ainsi il fut devanc par Witt pour l'annonce de la dcouverte et perdit le bnfice et le
prestige associs cette dcouverte trs importante.
4. M.-A. Combes, Historique des petites plantes, Ciel et Terre, pp. 393-418, 1975.
5. Ce sujet a t trait au chapitre 3.
6. R. de la Taille, Mtorites, les Amricains lvent le secret, Science et Vie, 919, pp. 44-49, 1994.
7. J. Spencer and J. Mitton (eds), The great comet crash : the impact of comet Shoemaker-Levy 9 on Jupiter
(Cambridge University Press, 1995). Pour (presque) tout savoir sur ce cataclysme unique.
8. M.-A. Combes et J. Meeus, Chronique des objets AAA (n 9), Observations et Travaux, 38, 1994.
9. T. Gehrels (ed.), Hazards due to comets and asteroids (University of Arizona Press, 1994). Il s'agit d'un
ouvrage collectif de 1300 pages auquel 120 auteurs ont particip. C'est le livre le plus complet jamais crit sur le
sujet. Lecture imprative pour les spcialistes ou pour les lecteurs scientifiques qui veulent avoir une vue (quasi)
exhaustive du problme.
10. J. Gribbin and M. Gribbin, Fire on Earth : doomsday, dinosaurs, and humankind (St Martin's Press, 1996).
78

11. V. Clube and B. Napier, The cosmic serpent (Faber & Faber, 1982). Malheureusement, ce livre important n'a
pas t traduit en franais et n'a pu toucher le grand public.
12. V. Clube and B. Napier, The cosmic winter (Blackwell, 1990). Ce livre est paru en franais, en mars 2006,
seize ans aprs la version originale, sous le titre Hiver cosmique, aux ditions Le Jardin des Livres. Il ne pouvait
tre question de l'actualiser. Ainsi donc, il est paru comme un livre "historique" dans la collection Rfrence.
13. D. Steel, Rogue asteroids and doomsday comets (Wiley, 1995). Un livre passionnant crit par un des nocatastrophistes britanniques les plus convaincus, spcialiste des NEA et du Complexe des Taurides de surcrot
(voir les chapitres 6 et 7). Un spcialiste sans complexes, qui sait de quoi il parle et bien dcid "faire le
mnage".
14. D. Morrison, Is the sky falling ?, Skeptical Inquirer, pp. 22-28, may/june 1997. Article crit par un grand
spcialiste des astrodes, mais qui refuse d'aller aussi loin que les no-catastrophistes.
15. NASA, The threat of large Earth-orbit crossing asteroids (U.S Government Printing Office, 1993). Ce
remarquable livre dit par la NASA regroupe plusieurs documents parus sparment, notamment le rapport du
Congrs amricain sur le sujet (mars 1993), celui concernant " The Near-Earth Object interception workshop
" (aot 1992) et le " Spaceguard survey " (janvier 1992). Un document lire pour comprendre que le problme
des NEO est enfin pris au srieux par les autorits amricaines.
16. A.-C. Levasseur-Regourd et Ph. de La Cotardire, Les comtes et les astrodes (Seuil, S117, 1997). Citation
p. 180.
17. D. Morrison (ed.), Spaceguard survey : Report of the NASA international Near-Earth Object detection
workshop (NASA, 1992). Cest le premier document de rfrence sur le sujet dit par la NASA, incontournable
pour tous les spcialistes, qui dfinit de nouveaux concepts et donne les chiffres connatre.
18. G.L. Verschuur, Impact hazards : truth and consequences, Sky and Telescope, 95, 6, pp. 26-34, june 1998.
19. G.L. Verschuur, Impact. The threat of comets and asteroids (Oxford Press, 1996).
20. Deep impact concerne limpact dune comte sur la Terre et Armageddon celui dun norme astrode.
21. F. Warshofsky, Doomsday. The science of catastrophe (Abacus, 1979).

79

80

Deuxime partie :
LES CAUSES

81

82

CHAPITRE 5 :

UN UNIVERS CATACLYSMIQUE,
PARTOUT, TOUJOURS
Une naissance cataclysmique : le Big Bang
Aujourd'hui, mme si certains astrophysiciens restent d'un avis contraire, le problme semble rsolu : notre
Univers actuel a eu une naissance cataclysmique. C'est la fameuse explosion initiale : le Big Bang, que l'on se
reprsente d'une manire un peu simpliste comme un gigantesque clair lumineux, accompagn de conditions
extrmes de temprature et de densit. Son ge, par contre, est encore solidement dbattu, mme si l'on donne
comme le plus probable l'ge de 15 milliards d'annes.
L'image d'Epinal du point unique qui explose semble obsolte et les astrophysiciens modernes croient plutt que
l'Univers tait dj infini en tendue. Relisons Hubert Reeves (1), l'un des matres en la matire :
" Aux premiers moments de l'univers, il n'y a ni galaxies, ni toiles, ni plantes, ni molcules, ni
atomes, ni nuclons. La matire se prsente alors comme une grande pure, uniforme, sans
grumeau, sans condensation, sans structure d'aucune sorte. Cette pure est faite de particules
lmentaires. On y rencontre des photons (les grains de lumire), des lectrons (ceux du courant
lectrique) et des quarks.
Le premier chapitre de l'organisation de la matire se passe l, un millionime de seconde aprs
le dbut. Les quarks, trois par trois, se combinent pour donner naissance aux nuclons. C'est le
coup d'envoi de la matire qui se complexifie... "
Comme les astrophysiciens nous l'enseignent, le Big Bang c'est aussi le point de dpart de la complexit, sans
cesse raffirme au fil du temps, une complexit qui est loin d'tre termine et qui finira avec l'Univers lui-mme,
si toutefois il a une fin.

L'volution cataclysmique de l'Univers


On sait depuis longtemps que l'esprance de vie des toiles est d'autant plus brve qu'elles sont massives. Les
plus massives, les supergantes bleues, que l'on trouve en nombre dans les bras spiraux des galaxies, sont
100 000 fois plus brillantes que notre Soleil. Leur masse est de l'ordre de 20 50 fois celle de notre toile. On a
calcul que ces gantes bleues consument leur carburant (l'hydrogne) en quelques millions d'annes seulement,
et qu'elles sont lies gntiquement avec la matire interstellaire qui les entoure et dont elles sont issues. Une
priode de vie aussi courte montre bien que la matire interstellaire peut avoir servi de composant plusieurs
dizaines d'toiles massives dans les rgions de forte densit de matire cosmique.
Les diffrents scnarios de la mort des toiles sont aujourd'hui bien compris et sont fonction de la masse initiale.
Pour toutes, la fin est cataclysmique, mais sous deux formes diffrentes. Dans le cas d'une petite toile, d'une
masse infrieure 1,4 masse solaire, quand elle a consum tout l'hydrogne de son noyau transform en hlium,
ce noyau va subir une priode de contraction lie l'augmentation de la temprature, alors que les couches
extrieures, au contraire, vont se gonfler et se refroidir. C'est la fameuse phase de la gante rouge, avec
l'jection de bouffes de matire qui rintgre le milieu interstellaire sous forme de poussire cosmique, mais
sous une forme enrichie.
Hubert Reeves, dans son livre Poussires d'toiles (2), ne peut tre plus clair sur cette tranche de vie
essentielle et constructive :
" La matire qui retourne l'espace est diffrente de celle qui vient de l'espace. On y trouve les
lments chimiques que l'toile a engendrs : carbone, oxygne, magnsium, etc. Ces atomes
n'existaient pas avant la naissance de l'astre. Ils sont l maintenant, grce l'activit constructive
des creusets stellaires. Chaque toile contribue enrichir le milieu interstellaire en lments
83

lourds. Au dbut de la Galaxie, ces lments taient absents. Graduellement, et par l'apport
d'une multitude de gnrations d'toiles, leur abondance a pu crotre jusqu' sa valeur prsente.
Plutt que d'un cycle, il faudrait donc parler d'une spirale. Elle se droule depuis plusieurs
milliards d'annes. Elle s'inscrit dans le cadre plus vaste de l'organisation de la matire... "
La mort des toiles massives (plus de 1,4 masse solaire) est diffrente, plus violente. A la place de l'vacuation
lente de matire par bouffes successives, c'est le cataclysme fulgurant de la supernova qui se produit. En
quelques heures seulement, c'est--dire instantanment l'chelle astronomique, l'toile devient plus brillante
que cent millions de soleils, et la temprature atteint plusieurs dizaines de milliards de degrs. Tous les lments
lourds sont fabriqus avant d'tre jects et de rejoindre le milieu interstellaire, et d'tre rutiliss plus ou moins
rapidement par une gnration ultrieure d'toile. " C'est le feu d'artifice de l'volution nuclaire " cher aux
astrophysiciens. En mme temps sont jects les rayons cosmiques qui, eux, traverseront l'Univers, heurtant
continuellement la haute atmosphre terrestre.
Chaque anne dans l'Univers visible se produisent quelques dizaines d'explosions de supernovae. Cela signifie
qu'il s'agit d'un phnomne permanent dans l'espace et dans le temps, dans la mesure o souvent on
enregistre des explosions qui peuvent dater de millions ou mme de milliards d'annes.
Pour conclure, on peut donc affirmer qu'on trouve bien dans le phnomne d'volution cataclysmique des toiles
la preuve que le cataclysme est une force de cration puisqu'il est source d'volution et de complexit.

Figure 5-1. La Galaxie, une formidable source de cataclysmes


La figure rappelle la structure spirale de la Galaxie, gigantesque rservoir de matire et dnergie. toiles,
poussires, gaz sont en perptuelle volution. Chaque sicle, quelques toiles terminent leur existence sous
forme de supernovae, mais elles ne sont pas en gnral observables de la Terre qui occupe une position trs
excentre entre le bras du Sagittaire et de Perse. Une multitude dautres cataclysmes moins cataclysmiques se
succdent sans interruption et nous rappellent sans cesse que lUnivers est violence. Cest le leitmotiv de ce
livre : le cataclysme est la rgle, partout, toujours.

84

La naissance du Systme solaire


Les thories catastrophistes de la formation du Systme solaire
Les astrophysiciens regroupent les diffrents modles de formation du Systme solaire en quatre classes (3)
selon qu'ils rpondent, ou non, deux caractristiques fondamentales :
1. Le Soleil et le cortge plantaire sont-ils cogntiques (c'est--dire forms en mme temps avec le mme
matriau originel) ?
2. Le matriau du cortge plantaire provient-il d'une matire interstellaire inaltre ou d'une matire stellaire
altre ?
Avec cette double interrogation, c'est l'histoire mme du Systme solaire qui est en jeu. Selon que la rponse aux
deux questions est oui ou non, on se trouve en prsence de quatre grandes classes de thories que plusieurs
gnrations d'astronomes, puis d'astrophysiciens, ont tent d'affiner au fil du temps, obligs qu'ils taient de tenir
compte de donnes de plus en plus nombreuses et de plus en plus "pointues", et souvent discriminatoires pour
les thories qui ne se pliaient pas aux observations.
Le tableau 5-1 rappelle les noms des savants qui ont propos une hypothse, crdible pour leur poque, et les
annes o elles ont t publies. Une quarantaine sont recenses depuis celle de Buffon en 1745, ce qui est
beaucoup et qui montre bien l'imagination toujours renouvele des astronomes. La plupart, bien sr, sont
dfinitivement abandonnes, puisque incapables de rpondre favorablement certains critres incontournables.
Tableau 5-1. Les quatre classes de modles de l'origine du Systme solaire
Matriau du cortge plantaire
provenant de matire interstellaire inaltre

Matriau du cortge plantaire


provenant de matire stellaire altre

Soleil et cortge plantaire cogntiques


Soleil et plantes forms en mme temps
1
partir du mme nuage interstellaire
Kant, 1755
Laplace, 1796
von Weizscker, 1944
Urey, 1946
Whipple, 1948
Edgeworth, 1949
Ter Haar, 1950
Gurevich et Lebedinsky, 1950
Kuiper, 1951
Schmidt, 1959
Mc Crea, 1960
Hoyle, 1960
Cameron, 1962
Schatzman, 1963
Levin, 1972
Safronov, 1972

Soleil, toile double l'origine


et compagnon dsintgr
Gunn, 1932
Lyttleton, 1940
Hoyle, 1944
Egyed, 1960

Soleil et cortge plantaire non cogntiques


Nuage interstellaire captur par le Soleil
2
aprs sa naissance
Berkeland, 1912
Berlage, 1927
Alfven, 1942
Schmidt, 1944
Hoyle, 1956
Lyttleton, 1961
Sekiguchi, 1961

Rencontre entre deux toiles


et collision ou quasi-collision
Buffon, 1745
Bickerton, 1818
Chamberlin, 1901
Moulton, 1905
See, 1910
Arrhenius, 1913
Jeans, 1916
Jeffrey, 1929
Russel, 1935
Lyttleton, 1937
Baberji et Srivastras, 1963
Woolfson, 1964

Les classes 3 et 4, dites catastrophistes, sont aujourd'hui discrdites


La classe 1 est la plus probable avec une naissance quasi simultane pour le Soleil et les plantes

85

Sur les quatre classes de thories cosmologiques, deux concernent des thories catastrophistes, mais elles sont
cependant totalement diffrentes. La premire (la classe 3 du tableau) regroupe quatre thories prnant une
origine cogntique du Soleil et du cortge plantaire, avec pour celui-ci une matire stellaire, altre suite un
chauffage trs forte temprature. C'est l'hypothse classique du Soleil, toile double l'origine, et dont le
compagnon se serait dsintgr et dont la matire aurait partiellement servi former les plantes.
La seconde classe (la classe 4 du tableau) regroupe douze thories prnant une origine diffrente (non
cogntique) avec une matire galement stellaire. C'est la fameuse hypothse de la rencontre fortuite entre
deux toiles qui s'est termine par une collision (hypothse de Buffon) ou plus srement par une quasi-collision.
Dans cette version, entrent en jeu des effets de mare gigantesques qui jectent les couches externes du Soleil
primitif (et ventuellement celles de l'autre toile), la matire jecte se mettant en orbite autour du Soleil, et
servant par la suite former les plantes. Le tableau montre que l'hypothse de la rencontre a eu des partisans
clbres, notamment James Jeans (1877-1946) qui contribua fortement sa promotion dans le premier quart du
XXe sicle.
La formation du Systme solaire n'a pas t catastrophiste
Juges acceptables jusque dans les annes 1960, les deux classes catastrophistes sont aujourd'hui quasiment
limines pour la raison suivante. La dtermination du rapport deutrium (hydrogne lourd) sur hydrogne D/H
dans l'espace interstellaire et dans l'atmosphre de Jupiter s'est rvle essentiellement la mme, alors que dans
la photosphre du Soleil, ce rapport est beaucoup plus faible. Il s'agit l d'un rsultat fondamental qui a des
consquences dcisives.
Pour tous les astrophysiciens, le verdict est sans ambigut : la matire du cortge plantaire est typiquement
interstellaire. Elle est reste inaltre, alors que la matire composant la photosphre a t altre trs
logiquement par des ractions nuclaires dans le Soleil, pour lesquelles des tempratures trs importantes sont
impratives. La classe 1, celle qui regroupe les thories qui considrent que le Soleil et les plantes se sont
formes en mme temps partir du mme nuage interstellaire, apparat aujourd'hui nettement comme la plus
probable, mme si les thories de la classe 2, qui postulent pour une capture du nuage interstellaire par le Soleil
aprs sa naissance, gardent encore des partisans et restent crdibles. Saluons en passant Emmanuel Kant
(1724-1804) et aussi Laplace qui furent les deux premiers envisager cette solution qui s'avre la bonne.
Laplace qui ne croyait pas une formation catastrophiste du Systme solaire (contrairement Buffon), mais
seulement la ralit de catastrophes ultrieures. Deux sicles aprs, on se rend compte de son gnie et de la
puissance de son raisonnement.
Mme si les deux classes de thories catastrophistes n'ont pas t responsables de la formation de notre
Systme solaire (Soleil + plantes), il est clair que ce double mcanisme a t efficient pour la formation d'autres
systmes analogues au ntre, ailleurs, partout dans l'Univers, puisque les toiles doubles, et plus gnralement
multiples, sont innombrables et que les rencontres serres d'toiles sont certaines et frquentes l'chelle
astronomique.
L'histoire de la supernova prsolaire
Comme je l'ai dj dit, le cataclysme, force de cration et de renouvellement de la matire, ne perd jamais
vraiment tous ses droits. Et si la formation du Systme solaire n'a pas t catastrophiste en tant que telle, le
matriau qui la compose a gard les traces d'un fantastique cataclysme qui a prcd de peu cette formation :
l'explosion d'une supernova. Pour prouver cette affirmation, il faut videmment tudier du matriel cosmique
contemporain de la formation du Systme solaire. Celui-ci existe dans nos muses spcialiss : ce sont
principalement les chondrites carbones, mais aussi d'autres constituants comme certains chondres contenus
dans certaines classes de chondrites.
Les mtoriciens ont dcouvert, d'abord dans la fameuse mtorite d'Allende, tombe sur Terre en 1969, et
ensuite dans quelques autres mtorites, que la composition isotopique du magnsium tait anormale par rapport
celle de la Terre, de la Lune et des mtorites classiques (4). La proportion de l'isotope 26 est suprieure ce
qu'elle devrait tre. Ce surplus de magnsium 26 (26Mg) s'explique par un apport d'aluminium 26 (26Al), isotope
radioactif qui se dsintgre en se transformant en 26Mg. Sans entrer dans le dtail technique, il faut savoir que cet
excs est d l'explosion d'une supernova voisine qui aurait inject une partie de son matriau dsintgr dans
le Systme solaire en formation. On sait que la priode de 26Al est de seulement 730 000 ans, et l'explosion et la
formation des premiers grains solides du Systme solaire ne peuvent tre spares que de deux trois millions
d'annes au grand maximum.
On est sr aujourd'hui que la naissance de notre Systme solaire a t quasiment contemporaine de l'explosion
cataclysmique d'une toile voisine massive et qu'il a assimil une partie des produits de sa dsintgration,
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notamment des lments lourds provenant d'une gnration antrieure d'toile. Seules certaines mtorites
gardent la trace indlbile de ce cataclysme gigantesque qui remonte prs de 4,57 milliards d'annes. On se
rend compte ainsi de la valeur inestimable d'une mtorite comme celle d'Allende, appele souvent la "pierre de
Rosette du ciel".

Une formation agite : la guerre des mondes


Depuis les annes 1950, les spcialistes du Systme solaire se sont penchs sur les diffrentes tapes qui ont
conduit au systme actuel, regroup dans une "bulle" de matire de 1,5 anne lumire de diamtre, avec comme
frontires extrieures les limites du nuage comtaire de Oort.

Figure 5-2. La formation du Systme solaire


O.J. Schmidt et V.S. Safronov, et avec eux les savants de lcole sovitique de la priode 1940-1980, ont rsum
la formation du Systme solaire de la faon suivante : 1. La poussire du nuage prsolaire sdimente et se
condense dans le plan de lcliptique 2. Ces grumeaux de poussire se regroupent progressivement en une
multitude de plantsimales 3. Leur interaction entrane dimportantes instabilits gravitationnelles et des
collisions 4. Un morcellement dbouche sur des protoplantes dune centaine de km 5. A cause des
perturbations gravitationnelles, le systme spaissit durant la priode "guerre des mondes" 6. Cest la priode
du nettoyage avec les grandes collisions de plantes qui conduit aux huit plantes principales. (Document B.Y.
Levin).

Figure 5-3. Origine et volution des petits corps du Systme solaire


De la nbuleuse solaire aux mtorites terrestres, le parcours peut tre trs diffrent pour la matire originelle,
selon sa position de dpart dans la nbuleuse et lvolution ultrieure alatoire. Divers parcours volutifs sont
possibles comme le montre la figure. Mais larrive, tout redeviendra poussire, avant une nouvelle gnration
dtoile qui poursuivra un cycle ternel.

87

Des centaines de simulations ont t effectues, avec des conditions de dpart trs varies, aussi bien en ce qui
concerne le nombre dobjets que la temprature dans le nuage prsolaire. En fait, les conditions initiales ne sont
pas connues avec prcision et ne le seront jamais. Mais de ces simulations se sont dgages quelques donnes
incontournables, avec cette ralit : il ny a plus que huit plantes (et non neuf, car Pluton nest plus considr
comme une plante majeure aujourdhui, mais comme l'un des membres principaux de la ceinture de Kuiper),
mais aussi des millions de plantes secondaires, les KBO (Kuiper Belt Objects) dont le diamtre peut dpasser
les 1000 kilomtres.
Premire tape : le billard cosmique
Deux matres mots simposent pour expliquer lextraordinaire histoire du Systme solaire : collision et accrtion.
La combinaison de ces deux phnomnes a t permanente et tout fait dterminante long terme. Les
premiers millions dannes, la guerre des mondes a t impitoyable. Cest la priode du billard cosmique,
comme lont appele les astronomes, qui a dur environ 500 MA. Certaines simulations (5) indiquent que pour
100 plantodes de 1,21026 g chacun (6), utiliss pour la formation des seules plantes telluriques, il nen existait
dj plus que 22 au bout de 30 MA circulant sur des orbites plus elliptiques, 11 aprs 79 MA, et seulement 6
aprs 150 MA.
La Terre se serait forme en 100 MA environ, partir de la collision et de laccrtion dune multitude de
plantodes plus petits. Car videmment les 100 plantodes de dpart des simulations ne sont quune hypothse
de calcul qui na rien voir avec la ralit, o une quasi-infinit de plantsimales de 1 km environ subsistaient,
vestiges des premiers regroupements des grumeaux de poussires prsolaires.
Les plantes rescapes ont vu leur surface littralement cribles par des impacts quasi permanents et
denvergure trs varie selon le diamtre et la vitesse de limpacteur. Certains objets anciens, comme Callisto le
satellite de Jupiter, ont gard la marque indlbile de cette premire tape, o limpactisme plantaire tait la cl
de la survie ou de la disparition, selon le cas. Car certains impacts importants ont entran la dsintgration de
plantes de masse substantielle, dj diffrencies, mais victimes leur tour de ces collisions destructrices.

Figure 5-4. La formation des plantes


La figure montre les cinq grandes tapes de la formation des plantes et recouvre en partie la figure prcdente.
1. Existence dun nuage interstellaire, form de gaz et de poussire, dbris de gnrations antrieures dtoiles
2. La poussire cosmique sagglomre en grumeaux de matire htroclite 3. Ces grumeaux se regroupent
leur tour pour former des plantes 4. Durant la "guerre des mondes", il y a un remodelage permanent de ces
plantes, et notamment formation de cratres et de mers 5. La diffrenciation interne seffectue par gravit, ce
qui entrane un dgazage et la formation dune atmosphre provisoire pour les plantes peu massives et
dfinitive pour les autres.
88

On sait que la Lune est une plante recompose, ne d'une collision rasante entre deux corps clestes dj
diffrencis (7) : la Terre initiale et une plante autonome de la taille de Mars (voir le chapitre 15 pour les dtails).
Ce cataclysme cosmique, de trs grande envergure, n'a cependant t qu'un parmi beaucoup d'autres durant la
phase "guerre des mondes", qui a permis de "faire le mnage" dans le Systme solaire et de ne laisser que les
plantes principales qui ont survcu jusqu' nos jours.
On sait aussi que la formation de Mercure rsulte d'un impact quasi central (et non pas rasant comme dans le cas
du systme Terre-Lune) entre deux proto-plantes respectivement de 0,14 et 0,02 masse terrestre. Cette collision
a entran une augmentation importante du noyau mtallique, et une diminution tout aussi importante du manteau
de silicates. Les consquences de ce cataclysme cosmique, lui aussi d'envergure, sont encore largement
analysables aujourd'hui, notamment la forte densit de Mercure (5,44), incomprhensible si l'on exclut ce
phnomne de fusion de deux noyaux mtalliques prexistants l'impact qui engendra, partir de la matire de
deux proto-plantes diffrencies, une seule plante avec un trs gros noyau mtallique, et qui reprit, elle aussi,
une forme sphrique.
Deuxime tape : l'impactisme plantaire
Si la premire tape a dur moins de 500 MA, une deuxime tape a dur plus de 1000 MA, cest celle de la
cratrisation outrance. Une multitude de fragments de quelques centaines de kilomtres de diamtre taient
encore dans le circuit infernal du billard cosmique, mais leur taille ne leur permettait dj plus de menacer de
destruction les grosses plantes qui avaient russi leur accrtion. Ces fragments devaient se contenter du rle
dimpacteur, avec comme rsultat la formation de cratres dimpact. On en a encore des milliers daperus sur
toutes les plantes et satellites surface solide, et notamment sur la Lune.
On connat d'autres satellites plantaires qui ont t recomposs la suite d'impacts (8), notamment Miranda,
l'extraordinaire satellite n V d'Uranus qui a un diamtre de 380 km. La sonde amricaine Voyager 2 l'a approch
seulement 30 000 km en 1986 et a pris des photos fantastiques de sa surface, d'une prcision incroyable
puisque certains dtails ne dpassent pas 600 mtres. Son relief est apparu d'une complexit extrme, qui ne
peut s'expliquer que s'il s'agit de l'assemblage d'une mosaque de fragments briss et "recolls", peut-tre mme
plusieurs reprises.
Troisime tape : limpactisme rsiduel
Une troisime tape, avec un Systme solaire "nettoy" des quelques plantes vagabondes ayant survcu
jusque-l, mais pas des innombrables scories plus petites, a dbut il y a 3000 MA, avec un impactisme
catastrophique diminu dun facteur 100. Cest la phase rsiduelle (tout est relatif, nous le verrons tout au long de
ce livre) qui existe encore aujourdhui.
Durant ces 3000 MA, les cataclysmes les plus importants furent le fait dobjets extrieurs, venus des deux
rservoirs (dj forms lpoque) que constituent le nuage de Oort et la ceinture de Kuiper. Ces objets (parmi
lesquels dinnombrables comtes actives), perturbs dans un premier temps, virent leur orbite devenir trs
excentrique, ce qui permit leur capture loccasion de leur "plonge" dans le Systme solaire intrieur. Ce
phnomne existe encore lchelle astronomique et durera aussi longtemps que le Systme solaire lui-mme.

L'impactisme lunaire et ses consquences


Trois sicles et demi de cartographie lunaire
Quand Galile pointa la premire fois sa fameuse lunette vers la Lune, en 1610, il eut la surprise de voir, malgr
la mdiocrit des images, notre satellite truff de mers et de cratres. Il dressa lui-mme une premire carte de la
face visible, dcouvrant au passage les librations lunaires. Cette carte, malheureusement, ne nous est pas
parvenue car elle fut brle (!) aprs sa mort. Ses successeurs au XVIIe sicle dressrent une vritable
cartographie de la Lune : Langrenus (1600-1675) en 1645, Hevelius (1611-1687) en 1647, Giovanni Riccioli
(1598-1671) en 1651. C'est la nomenclature propose par ce dernier qui passa la postrit, faisant de la Lune
"le cimetire des astronomes" et le "Panthon des savants" (9).
C'est videmment la photographie qui permit un nouvel essor significatif de la cartographie lunaire au XIXe sicle,
avec comme premier aboutissement le superbe atlas photographique de l'observatoire de Paris dress entre
1896 et 1903, principalement par Maurice Loewy (1833-1907) et Pierre Puiseux (1855-1928). Au XXe sicle, on
arriva progressivement la connaissance parfaite de la topographie lunaire, avec surtout le progrs fantastique
d aux sondes spatiales lunaires qui permirent enfin, partir de 1959, la dcouverte de la face cache.
L'aboutissement fut la cartographie exhaustive effectue par la mini-sonde amricaine Clementine 1 (10) qui
89

permit d'obtenir plus d'un million de clichs exceptionnels. La gographie lunaire n'a depuis plus de secret pour
les astronomes.

Figure 5-5. Limpactisme lunaire : astrodes et comtes


Cette photographie du ple nord de la Lune a t obtenue en 1998 par la sonde lunaire Lunar Prospector. On y
voit lextraordinaire densit de cratres de toute taille. Lovale blanc reprsente la fameuse rgion dans laquelle le
spectromtre neutrons de la sonde a trouv des traces deau sous forme de glace. Cette glace deau a presque
obligatoirement t apporte sur la Lune loccasion dimpacts de comtes. Et comme les cratres du ple ne
sont jamais directement chauffs par le Soleil, la glace na jamais fondu totalement et existe encore en petite
quantit. La sonde Lunar Prospector a fait dune pierre deux coups. Elle a montr lexistence deau sur la Lune et
la probabilit quune partie de leau terrestre a t galement apporte par limpact de comtes, ce que beaucoup
de scientifiques refusaient de croire. (Document U.S. Department of Defense).
Ds la mise en vidence, avec les premires lunettes, de cet tonnant relief tourment, les astronomes se
posrent la question de l'origine des diverses formations (11). Deux hypothses concurrentes apparurent :
l'hypothse mtoritique et l'hypothse volcanique. Etonnamment, la premire ne s'imposa jamais vraiment, et
dans leur majorit des gnrations d'astronomes prfrrent la deuxime. Pour une raison simple, en fait, comme
je l'ai dj expliqu : personne avant la dcouverte d'Eros en 1898 ne croyait l'existence de petits astrodes
venant proximit de la Terre et de la Lune, et on s'expliquait mal cette multitude de cratres lunaires, mme si
pour quelques-uns d'entre eux on pouvait admettre une origine comtaire.
C'est au XXe sicle seulement que le problme fut dfinitivement tranch : la quasi-totalit des cratres lunaires
est d'origine mtoritique. Et les premiers clichs de Mars et de Mercure obtenus par des sondes spatiales
otrent le doute qui pouvait rester chez certains, Mercure notamment prsentant une surface totalement
constelle de cratres assez semblables ceux de la Lune, et cela en dpit de sa proximit au Soleil. C'est bien
la preuve que des petits corps ont circul par millions partout dans le Systme solaire.

90

Figure 5-6. Limpactisme plantaire : la plante Mercure


Toutes les plantes surface solide sont cribles de cratres, mme Mercure, la plante la plus proche du Soleil
dont la physionomie est assez ressemblante celle de la Lune. (Document NASA).

Figure 5-7. Limpactisme plantaire : lexemple dEuropa


Ce clich, pris en 1997 par la sonde Galileo, concerne le cratre Pwyll, que les Amricains ont surnomm bulls
eye (lil de taureau). Il a un diamtre de 26 km et son ge est compris entre 10 et 100 MA. Il est spectaculaire
car il montre les effets dun impact sur une surface glace, avec de nombreuses fractures concentriques et un pic
central. On sait quEuropa, le deuxime satellite galilen (et le plus petit : d = 3126 km) est totalement recouvert
dune carapace de glace et trs peu cratris, contrairement Ganymde (d = 5276 km) et surtout Callisto
(d = 4820 km) dont la surface est totalement crible par des cratres mtoritiques de tous ges. (Document
NASA).
Le problme de la cratrisation lunaire
Le nombre des cratres lunaires, depuis les plus grands (300 km de diamtre) jusqu'aux plus petits (quelques
dcimtres) est estim 40 ou 50 millions, mais il faut noter qu'une grande majorit sont des cratres
secondaires, forms la suite de la retombe d'innombrables dbris jects lors de la formation des cratres
primaires. Il n'empche que le nombre d'impacts rels, diffrents, d'astrodes et de comtes sur la Lune se
chiffre au bas mot en centaines de milliers.
91

L'tude dtaille de cette cratrisation (12) a t effectue dans les annes 1970 et a permis d'obtenir quantit de
renseignements fort importants. D'abord celui-ci : la cratrisation mtoritique a toujours exist dans le Systme
solaire, sur la Terre, sur la Lune et sur toutes les plantes. La frquence de cratrisation qui tait maximale entre
4,6 et 4,0 milliards d'annes a ensuite rapidement diminu jusqu' 3 milliards d'annes, et depuis son niveau
semble relativement constant.
Les mers lunaires (au nombre d'une vingtaine) sont de vastes tendues constitues principalement de roches
basaltiques et qui ont t creuses par des impacts gants durant le premier milliard d'annes de la Lune. Les
astronomes ont pu confirmer l'ge des cinq derniers grands bassins crs sur la Lune : mer du Nectar et mer des
Humeurs, 4,2 milliards d'annes, mer des Crises, 4,1 milliards d'annes, mer des Pluies, 3,9 milliards d'annes et
mer Orientale, 3,8 milliards d'annes. Il n'y a eu aucune mer cre aprs cette dernire date, seulement quelques
grands cratres "tardifs". Ce n'est que dans un deuxime temps qu'elles furent envahies par les laves basaltiques
issues des profondeurs de la Lune et gnres par une activit interne (volcanique) qui fut intense, activit qui ne
dura pas longtemps, contrairement ce que les astronomes des gnrations prcdentes croyaient dur comme
fer.
Sur la Lune, il y a eu assez de cratres primaires entre 1 et 10 km de diamtre pour recouvrir la plante entire,
ce qui montre bien l'extraordinaire intensit du bombardement cosmique. Il y a eu galement assez de cratres
de 100 1000 km pour la recouvrir. Une tude trs dtaille des cratres lunaires par tailles a permis de trouver
une loi de cratrisation qui peut se rsumer ainsi : "Le nombre de cratres est en gros proportionnel au carr
inverse de leur diamtre". Cela signifie que pour un nombre donn de cratres de 10 km de diamtre, un quart
d'entre eux auront 20 km ou plus, un neuvime plus de 30 km et un seizime plus de 40 km. Tous les dbris
primaires et secondaires des impacts sont pulvriss sur une profondeur variable qui peut atteindre plusieurs
kilomtres pour les gros impacts. La couche de surface s'appelle le rgolite.
De nombreux cratres lunaires ont plus de 200 km de diamtre, tous ont t forms par des astrodes de 10 km
ou plus. Les quatre grands cratres lunaires rcents de la face visible, facilement reprables, sont Copernic
(93 km, 850 MA), Kepler (32 km, 790 MA), Aristarque (40 km, 150 MA) et Tycho (85 km, 96 MA). Tous les quatre
sont associs des tranes blanches ou rayonnements qui sont des formations superficielles, mais trs
caractristiques et spectaculaires sous certains clairages favorables. On pense qu'elles sont formes par une
accumulation de matriaux lunaires trs fins et d'albdo lev et qu'elles sont appeles "s'effacer"
progressivement sous l'effet du rayonnement cosmique.
Consquences terrestres
On ne doit jamais perdre de vue que les impacts lunaires ont eu leurs quivalents sur Terre, mme s'ils n'existent
plus aujourd'hui. Cependant, sur notre plante, le problme se pose diffremment dans la mesure o
l'atmosphre est un puissant protecteur, surtout pour les petits objets et ceux dont la cohsion est mdiocre. Sur
Terre, le risque de fragmentation et de dsintgration est important, comme nous le verrons au chapitre 10.
L'tude dtaille de la cratrisation lunaire, mais aussi sur Mercure, a permis de dgager cette double vidence,
qu'il est bon de rappeler :
la cratrisation mtoritique a toujours exist, mais ses effets ont t beaucoup plus violents durant les
deux premiers milliards d'annes du Systme solaire, une poque o circulaient entre les grosses plantes
actuelles, d'autres objets primaires (comme la proto-Lune par exemple) que l'on peut assimiler aux gros
astrodes actuels comme Crs, Pallas et Vesta dont le diamtre dpasse 500 km.
la cratrisation mtoritique existe encore de nos jours, un rythme 100 fois infrieur celui qui a prvalu
durant les deux premiers milliards d'annes du Systme solaire. Elle concerne des astrodes secondaires qui
continuent de se fragmenter. Cet miettement permanent produit de petits objets, parmi lesquels les NEA
plantaires, qui sont beaucoup trop insignifiants pour causer des cataclysmes l'chelle du Systme solaire,
mais dont les diamtres correspondent parfaitement avec ceux des cratres observs la surface de toutes les
plantes, y compris les astroblmes terrestres.

Les explosions de supernovae et dhypernovae


L'explosion d'une supernova est un phnomne rare, puisqu'on en compte seulement trois par sicle en moyenne
pour une galaxie ordinaire (13). Dans notre Galaxie, du fait de la position excentre du Systme solaire,
seulement quatre ont t observes au cours du deuxime millnaire, celle de 1006 dans la constellation du Loup,
celle de 1054 dans le Taureau qui a engendr la clbre nbuleuse du Crabe, celle de 1572 dans Cassiope
observe par Tycho Brahe et enfin celle de 1604 dans la constellation Ophiuchus observe par Kepler et Galile.

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On sait qu'une supernova est le cataclysme le plus nergtique engendr dans l'Univers. C'est aussi la principale
source du renouvellement perptuel de la matire, puisqu'une grande partie de la masse de l'toile est jecte
dans le milieu interstellaire, o elle servira de matriau pour une nouvelle gnration d'toile. Les astrophysiciens
retiennent une valeur de l'ordre de 1045 joules pour l'nergie libre par une supernova, valeur tellement norme
qu'elle n'a pas de relle signification notre chelle humaine, et une vitesse de plusieurs milliers de kilomtres
par seconde pour la matire jecte de l'toile.
La supernova de 1987 dans le Grand Nuage de Magellan
Les astronomes, qui se lamentaient de ne pas avoir de supernova tudier avant la fin du sicle, se sont
rabattus volontiers sur la fameuse SN 1987A (14), supernova dcouverte photographiquement l'observatoire de
Las Campanas, dans les Andes chiliennes, la nuit du 23 au 24 fvrier 1987, par l'astronome canadien Ian
Shelton, dans le Grand Nuage de Magellan. Cette supernova, dont la lumire a voyag pendant prs de
170 000 ans, a t observe avec l'assiduit que l'on devine dans tous les observatoires placs convenablement.

Figure 5-8. La supernova de 1987 (SN 1987A)


Les astronomes l'attendaient depuis longtemps, aucune n'ayant t observe dans la Galaxie depuis 1604. Celle
de 1987 a explos dans le Grand Nuage de Magellan, situ 170 000 annes lumire, mais elle fut extrmement
spectaculaire et suivie par tous les astronomes de l'hmisphre sud. (Document Anglo-Australian Observatory).
Une tude minutieuse de toutes les tapes du cataclysme a permis d'affiner les modles thoriques et de
comprendre le mcanisme trs complexe de l'explosion. On a pu identifier le progniteur, l'toile baptise
Sk-69202 (Sk pour Sanduleak, du nom de l'astronome amricain Nicolas Sanduleak (1933-1990), auteur d'un
catalogue d'toiles australes la fin des annes 1960), qui avait une masse comprise entre 15 et 20 fois la
masse solaire et qui tait membre d'un systme stellaire triple. Sa luminosit tait environ 100 000 fois suprieure
celle du Soleil et elle avait la particularit d'tre une gante bleue et non une supergante rouge.
Les dbris jects par la supernova forment depuis l'explosion un nuage de gaz et de poussires en expansion
trs rapide qui rayonne dans tous les domaines (X, optique, radio et infrarouge). Cette supernova et toutes les
autres, observes rgulirement dans les galaxies voisines, sont la preuve de l'existence permanente de grands
cataclysmes cosmiques qui redistribuent la matire (enrichie d'lments lourds) dans l'espace, mais aussi
l'nergie (sous forme de rayons cosmiques).
Prs de la Terre, une explosion quivalente pourrait avoir des consquences srieuses, surtout en priode
d'inversion gomagntique, mais heureusement aucune n'est prvue pour les prochains millnaires. Parmi les
toiles connues, la plus susceptible de devenir une supernova dans notre Galaxie est la clbre variable
irrgulire eta Carne ( Carinae) qui est situe 9000 annes lumire de nous. Elle a dj subi une violente
ruption entre 1836 et 1858, durant laquelle elle a ject l'quivalent d'une masse solaire, explosion spectaculaire
qui a fait d'elle provisoirement la deuxime toile la plus brillante du ciel aprs Sirius. On sait aujourd'hui que eta
Carne est une toile en fin de vie, dont la mort est proche ( l'chelle astronomique). L'explosion totale d'un tel

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monstre cosmique, d'environ 200 masses solaires, qui pourrait tre une toile double ou mme multiple, sera
fantastique. Mme 9000 annes lumire, elle sera de loin l'objet le plus brillant du ciel (except le Soleil bien
sr), un phnomne rserv cependant nos lointains descendants (quelques milliers d'annes peut-tre).
Lhypernova de 1997 dans la Grande Ourse
Le 14 dcembre 1997, un nouveau phnomne a t mis en vidence, encore plus violent quune supernova :
lhypernova de la Grande Ourse (15), lie semble-t-il un sursaut gamma dune violence inconnue jusqualors,
lui-mme associ une explosion de deux astres compacts en rotation (trous noirs ou toiles neutrons). En
deux secondes, la rgion incrimine a rayonn autant que le reste de lUnivers, soit une nergie comparable
plusieurs centaines de supernovae explosant en mme temps. On a calcul une nergie de 31046 joules pour
lhypernova de la Grande Ourse, chiffre astronomique qui dpasse de trs loin lentendement humain.
Les consquences de ces explosions stellaires sont encore mal apprcies dans le dtail, mais celles-ci ont
montr combien le cataclysme dans sa globalit tait vari et complexe (16). Et surtout, comme on le savait dj,
il a toujours exist, puisque lhypernova de la Grande Ourse observe en dcembre 1997 est en fait un
cataclysme cosmique qui remonte prs de 12 milliards dannes, cest--dire en gros 3 milliards dannes aprs
le Big Bang et 6,5 milliards dannes avant la formation du Systme solaire. Dj lpoque de lexplosion, trous
noirs et autres objets du mme genre se rencontraient, explosaient, distribuant matire et nergie dans lespace.
La leon est incontournable. Cest celle que de nombreux chercheurs actuels prconisent sans relche : le
cataclysme est la rgle, partout, toujours. Il a toujours redistribu la matire, redistribu lnergie, redistribu
la vie aussi. Il est la cl de la vie terrestre, il est la cl de lvolution. Cest la raison dtre de lUnivers.

Figure 5-9. Les sursauts gamma : une origine extragalactique


Le formidable satellite GRO, et plus prcisment lun de ses instruments BATSE, a permis dtablir cette carte
(en coordonnes galactiques) qui contient 1000 sursauts gamma enregistrs entre le 21 avril 1991 et le
27 mai 1994. Cette distribution a t totalement confirme par les enregistrements ultrieurs. Le rsultat est sans
appel : les sursauts gamma sont distribus de faon isotrope, ce qui prouve dfinitivement leur origine
extragalactique. Rien de plus logique : le cataclysme est une constante de lUnivers et les sursauts gamma ont
lieu partout, aussi bien dans la Galaxie que dans les autres galaxies. Lunivers est violence et cette carte en est
une illustration. (Document NASA).

Le Soleil, toile variable et colrique


Le Soleil est le matre absolu du Systme solaire. Toute forme de vie est tributaire de lui. A premire vue, il
semble que la vie terrestre a pu s'installer et prosprer sans problme majeur depuis quelque 3,8 milliards
d'annes, c'est--dire tout de suite aprs la priode de bombardement cataclysmique qui tait un agent de
destruction permanent. Mme si quelques comtes taient en mesure de dposer la surface des plantes
quelques germes biologiques qui ne demandaient qu' se dvelopper, ceux-ci taient rapidement dtruits par des
impacts ultrieurs.
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Qu'en est-il aujourd'hui du Soleil ? Apparemment son activit permanente reste dans des limites troites qui
permettent la vie terrestre de se dvelopper normalement, seules des contingences locales (inversions
gomagntiques et impacts divers) pouvant poser des problmes srieux. Cest du moins ce quil ressort de
ltude de notre toile sur les quelques sicles o il a t suivi avec une assiduit sans cesse accrue. Les cycles
solaires sont scruts, dissqus, compars les uns aux autres, mais en rgle gnrale leur rgularit rassure.
Je reparlerai plus longuement du Soleil au chapitre 8, consacr l'impactisme invisible, car il reste, malgr tout,
et de trs loin, l'objet cleste le plus dangereux pour la Terre. Ce n'est pas qu'il soit plus violent que les autres
toiles, il est mme beaucoup moins violent que certains de ses voisins proches, mais il est incomparablement
plus proche de nous. On connat les deux chiffres arrondis qui concrtisent cette affirmation : distance SoleilTerre, 8 minutes lumire ; distance Soleil-Proxima Centauri, 4,2 annes lumire.
Paradoxalement, le Soleil risque de savrer de plus en plus dangereux au fur et mesure de la complexit
technologique de nos civilisations, car dj lexprience montre que lhomme est tributaire de ses caprices,
mmes relativement anodins.

L'impact de la comte Shoemaker-Levy 9 sur Jupiter en juillet 1994


En juillet 1994, il se produisit un vnement unique, trs important pour la confirmation que nous vivons d'une
manire permanente dans un univers cataclysmique : l'impact d'une vingtaine de fragments d'une comte brise
la surface de Jupiter. Ce drame cosmique fut observ dans d'excellentes conditions par la quasi-totalit des
astronomes du monde entier et il mrite un dveloppement important, pour bien en montrer les diffrentes
phases et bien en apprhender les causes et les consquences.
La dcouverte
L'histoire dbuta le 23 mars 1993 au mont Palomar (17). Trois astronomes bien connus, Eugene Shoemaker
(1928-1997), Carolyn Shoemaker (1929), son pouse, et David Levy photographiaient le ciel avec le Schmidt de
46 cm, l'occasion d'une sance habituelle de recherche d'astrodes (18).
Deux jours aprs, Carolyn Shoemaker, une experte de l'tude des films au stro-microscope, dcela sur l'un
d'eux la prsence suspecte d'un objet diffus, semblable une comte, mais qui avait la particularit d'tre
anormalement allong. Des images obtenues avec une meilleure rsolution avec le tlescope automatique
Spacewatch, l'observatoire de Kitt Peak, permirent de confirmer cinq condensations diffrentes, alignes les
unes derrire les autres. Il s'agissait donc d'une comte brise depuis peu. Des observations ultrieures
montrrent en fait que le "chapelet" ne comportait pas cinq, mais bien 21 condensations autonomes qui taient
autant de fragments. Cette comte fut baptise Shoemaker-Levy 9, SL9 en abrg, puisqu'elle tait la neuvime
du trio de dcouvreurs. Chacun des fragments reut une dsignation sous forme d'une lettre allant de A W (sauf
I et O), en commenant videmment par le premier fragment de la comte.

Figure 5-10. La rupture dun plantode due une approche rasante


Cette simulation qui date de 1985 est due une quipe dastronomes japonais. Elle montre la rupture dun
astrode, et plus forte raison dune comte plus fragile, passant trs prs dune plante massive. En A, le
plantode ne passe pas lintrieur de la limite de Roche et se trouve simplement dform. En B, lapproche est
plus serre et a lieu lintrieur de la limite de Roche. Le plantode est bris et ses fragments principaux
salignent selon une barre. Lexactitude de cette remarquable simulation a t confirme en 1993 avec la
dcouverte des fragments de la comte Shomaker-Levy 9 tous aligns, mais sloignant progressivement les uns
des autres. (Daprs C. Hayashi et al.).

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Figure 5-11. SL9 : de lobjet unique au "collier de perles"


Aprs sa rupture, la comte Shoemaker-Levy 9 a vu ses fragments se disperser progressivement au cours de la
dernire orbite effectue entre juillet 1992 et juillet 1994, cest--dire en deux ans. Lors de sa dcouverte le 25
mars 1993, Eugene et Carolyn Shoemaker et David Levy ont annonc que leur comte tait "tire". Cest surtout
lors de son retour vers Jupiter que les fragments se sont de plus en plus disperss, au point que les impacts
successifs se sont tals sur six jours (16-22 juillet 1994). Tous les observateurs ont not que SL9 formait un
extraordinaire "collier de perles", phnomne quon ne robservera peut-tre pas avant plusieurs milliers
dannes. (Image prise 4 jours aprs la dcouverte de la comte, le 28 mars 1993, par Mats Lindgren, ESO).

Figure 5-12. Les fragments de la comte SL9 en mai 1994


Cette fantastique photo, prise le 17 mai 1994 par le tlescope spatial Hubble, a fait le tour du monde. Elle montre
les 21 fragments de la comte durant leur dernire rvolution autour de Jupiter, deux mois avant limpact final de
juillet 1994. La nomenclature adopte par lUnion Astronomique Internationale a t ajoute pour personnaliser
chacun des fragments. (Document NASA).
Etonnamment, les premiers calculs indiqurent que cette comte brise tait satellise autour de Jupiter avec
une priode de l'ordre de deux ans et qu'elle avait t capture par la plante gante, qui du mme coup tait
responsable de la rupture.
L'orbite de la comte et la priode avant l'impact
Les lments orbitaux calculs taient les suivants pour les diffrents fragments (lments osculateurs pour la
date du 17 juin 1994 (19)) : demi-grand axe entre 8,04 UA (noyau W) et 8,47 UA (noyau A) ; excentricit entre
0,33 et 0,37 ; inclinaison entre 8,3 et 9,1. Les valeurs du demi-grand axe peuvent surprendre, mais il s'agit de
valeurs hliocentriques, car bien que satelliss autour de Jupiter, les fragments de SL9 continuaient de tourner
autour du Soleil, en mme temps que Jupiter, mais avec une priode double. C'est ce qui explique qu'ils venaient
proximit de Jupiter (au prijove) tous les deux ans.

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Figure 5-13. La dernire orbite de SL9 entre juillet 1992 et juillet 1994
Cette figure montre la dernire orbite de Shoemaker-Levy 9 autour de Jupiter dont elle tait le satellite depuis la
fin des annes 1920. La rupture eut lieu le 7 juillet 1992 loccasion du passage au prijove. Le passage des
divers fragments lapojove eut lieu entre le 12 et 14 juillet, un an plus tard. Les impacts eurent lieu encore un an
plus tard entre le 16 et le 22 juillet 1994. Ainsi, en deux ans seulement, une comte a volu du corps unique en
une pluie de fragments sur Jupiter. Un vnement exceptionnel. (Daprs P. Chodas et P. Doherty).
A partir de ces lments orbitaux, le pass de la comte put tre tabli de la faon suivante (20). SL9 avait t
capture dans le systme de Jupiter vers 1929, sur une orbite terriblement instable qui ne pouvait donc tre que
trs provisoire, puisque les approches Jupiter avaient lieu tous les deux ans. Le 8 juillet 1992, huit mois
seulement avant la dcouverte, la comte tait passe 1,6 rayon jovien, l'intrieur de la limite de Roche, et,
du fait des effets de mare considrables, elle ne put rsister et se brisa en une vingtaine de fragments. On sait
qu'une telle approche trs serre d'une comte l'intrieur de la limite de Roche d'une plante entrane non
seulement la fracture (21), mais aussi cette remarquable structure des fragments en forme de barre ou de
chapelet. C'est ce qui s'est pass pour SL9, dont le diamtre avant la rupture devait tre de l'ordre de 5 km.
Deux mois aprs la dcouverte de SL9, Brian Marsden annona l'incroyable nouvelle : entre les 16 et 22 juillet
1994, tous les fragments de la comte allaient, les uns aprs les autres, percuter Jupiter trs grande
vitesse, 60 km/s, le triple de la vitesse considre comme moyenne en ce qui concerne les impacts classiques
d'astrodes avec la Terre. Cette vitesse de 60 km/s est gale 216 000 km/heure, plus de la moiti de la
distance Terre-Lune, ce qui est tout fait considrable.
Les astronomes avaient donc plus d'un an pour prparer l'observation des impacts. Cette priode fut l'occasion
de quelques constatations intressantes, puisque l'on vit deux fragments disparatre (J et M) par dsintgration,
et trois autres se ddoubler (G en G1 et G2, P en P1 et P2 et Q en Q1 et Q2). Cette triple rupture montra bien que
ces fragments taient trs friables et qu'une grande partie d'entre eux au moins n'taient pas constitus de
matire solide. On constata aussi que les divers fragments du chapelet s'cartaient rgulirement les uns des
autres, de 150 000 km au moment de leur dcouverte, prs de 5 millions de km avant l'impact, en trs bon
accord avec les simulations qui prvoyaient un tel scnario.
Les impacts
Les astronomes apprhendaient les impacts. D'autant plus que ceux-ci ne pouvaient tre observs en direct,
tant situs juste au bord de l'hmisphre visible, mais du mauvais ct. Seules les consquences des impacts
pouvaient tre observes un quart d'heure seulement aprs qu'ils aient eu lieu, mais elles furent spectaculaires,
au-del mme de ce qui tait espr.
Ces impacts successifs furent un vritable show cosmique, extraordinaire, inoubliable pour tous ceux qui en ont
t les tmoins. Ds le 16 juillet 1994, 20 h 11 temps universel, avec l'impact du fragment A, on sut que le
spectacle serait une russite incomparable (22). Certains fragments n'eurent pas l'clat attendu (le B par exemple
que l'on attendait plus lumineux), mais d'autres furent trs remarquables. Le 17 juillet, le fragment G1,
apparemment le fragment majeur, dgagea une nergie considrable. Son impact causa la formation d'un
97

champignon de gaz de plus de 2000 km de hauteur et une tache noire de 25 000 km de diamtre. Plusieurs de
ces taches qui se succdrent la suite des diffrents impacts laissrent des traces visibles plusieurs semaines
dans de bonnes conditions et encore dcelables au cours des mois suivants. Mais Jupiter finit par "digrer" ces
impacts multiples, somme toute insignifiants son chelle, et la "surface" traditionnelle finit par reprendre tous
ses droits. De trs nombreux clichs sont l pour tmoigner de cet vnement unique, et les multiples mesures
prises l'occasion de la "semaine de juillet 1994" demandrent plus d'une anne pour tre totalement dchiffres,
analyses et comprises.

Figure 5-14. Traces dimpact de SL9 sur Jupiter


Sur ce remarquable clich du tlescope spatial Hubble, plusieurs traces dimpact sont nettement visibles,
causes par les fragments E/F, H, N, Q1, Q2 R et D/G. Certaines de ces cicatrices resteront nettement visibles
plusieurs semaines, avant de seffacer progressivement et inexorablement. Sur la Lune, de tels impacts seraient
rests visibles plusieurs milliards dannes. (Document NASA).
Bilan et consquences de l'impact de SL9
L'impact de SL9 sur Jupiter a permis d'obtenir de trs nombreuses informations sur la composition de la comte
et sur celle de la haute atmosphre de Jupiter, mais aussi de tirer des consquences plus gnrales sur
l'impactisme plantaire. Parmi toutes ces donnes, on peut en retenir quelques-unes particulirement
significatives.
1. Il existe encore actuellement des comtes de taille kilomtrique capables de venir heurter les plantes (surtout
les gantes, mais aussi les autres) et le Soleil.
2. Ces objets ont t capturs rcemment, car ils ne peuvent circuler dans le Systme solaire intrieur depuis
plusieurs millions d'annes. A noter que pour SL9 il s'est pass seulement 65 ans entre la capture (1929) et
l'impact sur Jupiter (1994), et que cet impact a eu lieu lors de l'approche suivant celle de la rupture (1992).
3. Une forte approche l'intrieur de la limite de Roche de Jupiter a irrsistiblement bris SL9 en une vingtaine
de fragments, qui se sont constitus en "chapelet". On ignore la masse perdue lors de la rupture, de nombreux
petits fragments ont d tre capturs par Jupiter lors de cette approche dcisive ou se dsintgrer en poussire
cosmique.
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4. L'mission lors de l'impact de raies atomiques (Li, Na, K, Ca, Mg et Fe) et molculaires (S2, CS2, CS, H2S,
H2O) a prouv l'htrognit de la composition de la comte, mais les spcialistes ont not une probable
interfrence importante avec l'atmosphre de Jupiter. Il a quand mme t not une trs faible proportion d'eau et
un pourcentage de soufre suprieur celui prvu par les modles. L'absence presque totale d'eau pourrait
s'expliquer par la violence des chocs qui aurait pulvris la glace, principal composant de la comte, mais aussi
dcompos les molcules d'eau qui se seraient recombines trs rapidement pour former d'autres constituants,
principalement des constituants carbons (23).
5. La nature exacte de SL9 a suscit bien des questions : comte ou astrode ? Le fait mme que tous les
fragments avaient leur proche chevelure et leur propre queue semble indiquer une origine comtaire quasi
certaine, ainsi que la fragilit de certains fragments qui se sont littralement volatiliss, consquence d'une
mauvaise cohsion interne.
6. Le diamtre de SL9 avant la fragmentation de 1992 et ceux des fragments ultrieurs n'ont pu tre dtermins
avec une grande prcision. Le diamtre de 5 km pour SL9 avant la fragmentation, invoqu par les meilleurs
spcialistes, semble trs raisonnable. Pour ce qui est de l'ensemble des fragments survivants la fragmentation
(il est sr qu'il y a eu un certain dchet de masse), un diamtre global de 3 ou 4 km parat bien correspondre la
masse de la vingtaine de fragments qui ont effectu un tour supplmentaire autour de Jupiter. Le fragment
majeur, probablement le noyau G (qui s'est scind en G1 et G2, mais celui-ci tait minuscule), atteignait au moins
1,5 km, peut-tre mme 2 km, compte tenu de l'norme nergie qu'il a engendre lors de l'impact. Mais il tait
nettement plus petit que les 4 km primitivement annoncs. Quelques autres fragments pouvaient atteindre 1 km,
les autres taient de taille hectomtrique. S'il en existait encore de plus petits (moins de 100 mtres), ils n'ont pas
t dtects.
7. La densit des fragments tait de l'ordre de 0,2 2,0 g/cm3 au maximum, lgrement variable trs
probablement d'un fragment l'autre selon leur composition exacte. Les spcialistes ont signal qu'avec des
fragments de 0,5 1 km, les masses allaient de 51010 kg 41012 kg. Compte tenu de la vitesse trs importante
(60 km/s), l'nergie cintique tait de l'ordre de 41020 31022 joules, soit l'quivalent de 80 000 6 millions de
mgatonnes de TNT.

Autres impacts comtaires possibles


L'impact de SL9 sur Jupiter en juillet 1994 poussa videmment les astronomes se demander si cet vnement
avait eu des prcdents. En cherchant bien, certains historiens de l'astronomie se remmorrent des
observations suspectes sur les plantes qui pourraient avoir t les consquences d'impacts non rpertoris
comme tels.

Figure 5-15. Un impact de comte sur Jupiter en 1690 ?


Ce dessin, dont loriginal existe encore dans les archives de lObservatoire de Paris, est d Jean-Dominique
Cassini et date de dcembre 1690. Le 5 dcembre, Cassini observa un gros point noir suspect au centre de
Jupiter, point quil robserva dform les 14, 15, 16, 19 et 23 dcembre, et dont il dessina laspect successif. On
pense aujourdhui, suite limpact de la comte Shoemaker-Levy 9 en juillet 1994 sur cette mme plante, quil
pourrait sagir dj de limpact dune comte. Cest lastronome japonais Isshe Tabe qui, loccasion dune tude
sur les phnomnes atmosphriques de Jupiter, a exhum ce remarquable dessin de Cassini. Cette observation
ancienne semble prouver que limpactisme plantaire est une constante qui se renouvelle au fil des sicles, au
hasard des approches et des captures de comtes et dastrodes, non seulement avec Jupiter, mais aussi avec
toutes les autres plantes du Systme solaire. (Document Sky and Telescope).
99

Le 5 dcembre 1690, Jean-Dominique Cassini (1625-1712), le premier directeur de l'observatoire de Paris,


observa une grosse tache noire suspecte presque au centre de la zone quatoriale de Jupiter qui n'existait pas
lors de ses observations prcdentes (24). Il suivit avec une attention particulire l'volution de cette tache qui, de
circulaire, se transforma avant de se scinder en plusieurs petites taches informes. Dans son dessin conserv
l'observatoire de Paris, on voit les formes fluctuantes de la tache pour les 5, 14, 15, 16, 19 et 23 dcembre 1690.
Les nuits suivantes o Cassini put de nouveau observer Jupiter, tout tait rentr dans l'ordre, l'atmosphre de la
plante ayant "digr" l'impact. Cette observation, pourtant connue depuis longtemps, tait quasiment oublie,
noye dans un flot d'informations toujours plus important. Cette tache et ses dformations successives, tales
sur prs de trois semaines, semblent bien correspondre l'impact unique d'une petite comte active ou d'un
astrode comtaire. En effet, des simulations sur ordinateur ont confirm que l'volution de la tache telle
qu'observe et dcrite par Cassini est bien rendue par un tel impact.
Un autre impact rpertori comme possible eut (peut-tre) lieu en 1785. Il fut observ et dcrit par Johann
Schrter (1745-1816) (25). Le 26 octobre 1785, lastronome allemand observa pour la premire fois deux
remarquables points noirs la surface de Jupiter, observation quil rpta les semaines suivantes jusquau
26 fvrier 1786, les points devenant diffus, ce qui lui parut tonnant car inhabituel. Alors, comte ou simples
phnomnes atmosphriques sur Jupiter ? Le doute subsiste, avec des astronomes partags sur le sujet. Mais la
rptition de tels vnements, trois en quatre sicles, sans compter videmment ceux qui nont pas t observs,
laisse penser que limpact de comtes sur Jupiter pourrait tre en fait un phnomne assez frquent.

Figure 5-16. La chane de craterlets Catena Davy sur la Lune


Ce document pris par les astronautes de la sonde Apollo 12, en novembre 1969, montre la fameuse chane de
craterlets lunaires aligns sur une cinquantaine de kilomtres et appele Catena Davy (position 11 S et 7 W).
Elle a t forme dans le grand cirque us Davy Y par limpact successif dune vingtaine de fragments dun
mme objet bris peu avant la collision. Le cirque gauche est Davy et le cratre rcent qui rompt son enceinte
est Davy A. Le nord est en haut droite. Cest un phnomne analogue celui qui a concern la comte SL9 en
juillet 1994, mais avec une srieuse diffrence en ce qui concerne la trace des impacts. Dans latmosphre de
Jupiter, elles ont t observables quelques semaines, se dformant sans cesse avant de sestomper et de
disparatre, alors que les craterlets lunaires seront observables tant quils ne seront pas dtruits leur tour par
des impacts ultrieurs. (Document NASA).

Le volcanisme dans le Systme solaire


Les sondes spatiales ont t, partir des annes 1960, les "yeux" des Terriens et elles ont totalement
rvolutionn les connaissances que l'on avait sur les plantes et les satellites. Ces sondes amricaines et
sovitiques ont montr clairement que le catastrophisme plantaire tait d'une double nature : extrieur avec des
traces de l'impactisme, et interne avec des traces du volcanisme que gnrent (ou ont gnr dans le pass) de
nombreux astres du Systme solaire (26).
On savait bien depuis longtemps, et notamment par l'tude tlescopique de Jupiter, que la majorit des plantes
gnrent leurs propres cataclysmes, comme tous les lments de l'Univers, quelque niveau qu'ils se situent
dans la hirarchie (de par leur masse). Comme je l'ai dj expliqu plusieurs reprises, le cataclysme est l'une
des raisons d'tre dans l'Univers, l'une des causes de son volution, et le Systme solaire, sa (trs) modeste
chelle, participe "l'uvre commune". Le volcanisme est l'un des vecteurs de catastrophes, parmi beaucoup
d'autres. Nous allons voir trs rapidement dans cette section ce qu'il en est de ce volcanisme dans le Systme
100

solaire, qui peut tre soit fossile, soit quasi contemporain, soit actuel et mme permanent comme le montre
lextraordinaire exemple que constitue Io, le satellite de Jupiter.
Mercure et la Lune, le volcanisme fossile
On connat Mercure par les clichs transmis par la sonde Mariner 10 entre 1973 et 1974. C'est une plante
crible de cratres d'impact qui n'a eu qu'une trs courte vie active et une activit volcanique minime, avant de
disparatre totalement. Les rares traces volcaniques sont quelques plaines lisses, probablement basaltiques,
vestiges d'coulements trs anciens et quelques dmes associs des fissures.
Autre astre dfinitivement mort : la Lune. L'tude des premiers chantillons lunaires, ramasss dans la mer de la
Tranquillit en juillet 1969, tait attendue avec impatience par les spcialistes amricains. Les tests rvlrent
que les chantillons choisis par les astronautes d'Apollo 11 taient des roches volcaniques, avec des ges
compris entre 3,65 et 3,85 milliards d'annes, d'une anciennet comparable celle des plus vieilles roches
terrestres encore accessibles. Les mers lunaires taient donc bien des dpts basaltiques.
La mission suivante, celle d'Apollo 12 en novembre 1969, permit de rcolter d'autres spcimens dans l'ocan des
Temptes. L encore, l'ge des basaltes s'avra trs ancien (de 3,18 3,30 milliards d'annes). La diffrence
d'ge entre les deux sites fut considre comme fondamentale, car elle prouve que les magmas lunaires n'ont
pas t crs instantanment par des impacts gants qui ont creus les bassins, mais qu'ils ont t crs plus
tard en plusieurs vagues chronologiquement et aussi chimiquement nettement diffrencies. On pense que le
volcanisme lunaire s'est tari de lui-mme il y a environ 2,7 milliards d'annes.
Mars et Vnus, le volcanisme quasi contemporain
Mars et Vnus ont eu une activit volcanique trs importante. Celle de Mars a t dtecte par la sonde spatiale
Mariner 9, en novembre 1971, qui a repr quatre volcans gants (baptiss Arsia Mons, Pavonis Mons, Ascraeus
Mons et Olympus Mons) qui pourraient tre assez rcents l'chelle astronomique (de 700 MA pour Arsia Mons,
300 MA pour Pavonis Mons, 100 MA pour Ascraeus Mons et seulement 30 MA pour les couches terminales
d'Olympus Mons). De nombreux autres volcans plus petits existent aussi sur Mars, mais apparemment la plante
rouge n'a pas actuellement de volcanisme actif.
Ce sont les sondes sovitiques Venera 9 et Venera 10 qui obtinrent en 1975 les premires photos noir et blanc
de la surface de Vnus. Mais ce sont les formidables images radar obtenues par la sonde amricaine Magellan,
au dbut des annes 1990, qui permirent d'obtenir une cartographie complte, trs complexe, qui s'est rvle
passionnante. Deux structures impressionnantes, Rhea Mons au nord et Theia Mons au sud, s'avrrent d'une
nature volcanique incontestable, mais aucun volcanisme contemporain n'a pu tre mis en vidence d'une faon
certaine parmi les 141 volcans de plus de 100 km de diamtre recenss. Deux grandes caldras effondres :
Colette (80120 km) et Sacajawea (140280 km) sont des vestiges d'anciens volcans. Sans qu'on puisse la dater
avec certitude, l'activit volcanique de Vnus pourrait tre trs jeune l'chelle astronomique, quasiment
contemporaine mme.
Io et Triton, le volcanisme actuel
C'est en mars 1979 que la sonde Voyager 1 photographia Io, le satellite de Jupiter (le plus proche des satellites
galilens), avec en prime un vnement exceptionnel : une ruption volcanique en direct, et la rvlation que,
contrairement ce qui se passe pour les autres satellites (notamment ceux cribls de cratres d'impact), toutes
les taches rvles sont des traces de volcans actifs. Io, en effet, est le satellite le plus actif que l'on connaisse :
l'activit volcanique incessante transforme la surface de la plante en quelques centaines d'annes seulement.
Du coup, Io, bien qu'il ne soit au sens strict qu'un satellite, fut surnomm la plante-volcan.
Le plus grand de ces volcans a reu le nom de Pl, c'est celui-l mme qui fut photographi par Voyager 1, un
fantastique volcan de 1000 km de diamtre, d'une altitude de 280 km qui jecte sa matire et ses gaz
930 mtres par seconde. Et pourtant, Io a un diamtre (3680 km) de peu suprieur celui de la Lune (3470 km).
Cet astre, tout fait tonnant, symbolise le mieux le cataclysme plantaire parmi tous les objets du Systme
solaire, bien que le mcanisme de l'activit soit diffrent de celui des autres astres activit volcanique. En rgle
gnrale, cette activit est base principalement sur la dsintgration d'atomes radioactifs au sein d'un manteau
minral. Pour Io, l'action principale est l'effet de mare, du fait de sa proximit de Jupiter et de son important
champ de gravit qui entrane un chauffement interne considrable. On a calcul que la chaleur induite par effet
de mare est de l'ordre de 1012 joules par seconde, dix fois plus que la chaleur gnre par la radioactivit lunaire.
On a not aussi la prsence de soufre et de dioxyde de soufre grande chelle et une faible proportion d'autres
gaz. C'est ce soufre qui donne Io son aspect color si spectaculaire.

101

Figure 5-17. Volcanisme dans le Systme solaire


Quand on parle de volcanisme dans le Systme solaire, on pense videmment Io, le premier satellite galilen
de Jupiter (d = 3632 km) sur lequel la violence et le cataclysme sont permanents. Ces deux images obtenues par
la sonde Galileo, la premire en avril 1997 et la deuxime en septembre de la mme anne, montrent les
transformations extraordinaires dues au volcan Pillan Patera. Durant cet intervalle de quelques mois, le volcan a
cr une tche de prs de 400 km de diamtre avec les produits jects. La transformation de ce satellite est
quasi journalire et Io est un excellent exemple de la permanence de la violence au niveau local, que lon
retrouve galement sur la Terre mais avec une intensit moindre. (Document NASA).
La sonde Voyager 2, elle, rvla une activit volcanique actuelle pour Triton, le gros satellite (2700 km de
diamtre) rtrograde de Neptune, lors de son passage dans le systme de cette plante en aot 1989. Le peu de
cratres d'impact visibles montra que la surface se renouvelait rgulirement du fait d'une importante activit
cryovolcanique. Des geysers furent mis en vidence, grimpant jusqu' 8 km d'altitude. On pense qu'ils seraient
dus une vaporisation, au niveau local, d'azote liquide s'chappant du sous-sol gel de Triton.
Le volcanisme, un phnomne permanent dans le Systme solaire
On connat depuis toujours le volcanisme terrestre qui est le phnomne le plus nergtique connu sur notre
plante. Certaines grandes ruptions gantes rcentes, comme celle du Tambora en 1815, ont libr une nergie
de l'ordre de 1020 joules. Les sondes spatiales ont montr que Vnus et Mars avaient eu des ruptions
gigantesques quasi contemporaines et que des satellites comme Io et Triton avaient encore une activit
volcanique permanente.
Ainsi on a la preuve dfinitive que le volcanisme est l'une des sources classiques et universelles de cataclysme
dans l'Univers. Il est obligatoire que le volcanisme existe partout, et bien sr dans certains cas dans des
proportions sans commune mesure avec celles observes sur notre systme. Un volcan, comme celui d'Olympus
Mons sur Mars, le plus important de tout le Systme solaire, a d librer des nergies inimaginables lors de ses
ruptions paroxystiques et envelopper l'atmosphre martienne d'un voile pais qui a peut-tre demand plusieurs
annes pour se dissiper. L'hiver "post-catastrophe" a en fait dj eu lieu sur toutes les plantes, et cela pour
des causes multiples : volcanisme (hiver volcanique), impactisme (hiver d'impact), tremblements de terre, etc.

Le cataclysme et le chaos
Lapparition des ordinateurs sophistiqus permettant des calculs dune complexit inoue, hors de porte des
anciens calculateurs, pourtant valeureux souvent, a permis de mettre progressivement en vidence un nouveau
facteur possible de cataclysme : le chaos (27/28).
" Le rve dune certitude cleste a t bris par les limitations des mathmatiques et par
lmergence du chaos dans la mcanique du ciel. " (29)
Outre le fait quil interdit jamais de reconstituer avec prcision le pass des diffrentes plantes et celui des
astrodes, le chaos fait rflchir sur l'incertitude de l'avenir : il est quasiment impossible de prvoir avec prcision
la position des astrodes et des comtes dangereux quelques sicles seulement lavance. Les calculs ne sont
strictement valables que pour un ou deux sicles, ce qui est assez peu.
102

Le chaos, en outre, dqualifie davance toute prvision de collision pour les millnaires venir. Le danger ne peut
tre quantifi que pour le court terme, ce qui est sans doute prfrable dailleurs pour viter la prolifration de
"prophties" genre Nostradamus, car la comte et lastrode vont tre les nouveaux instruments des sectes
apocalyptiques pour justifier leur raison dtre, maintenant que les alignements et conjonctions de plantes sont
totalement discrdits.
J'aurai reparler plusieurs reprises de limportance du chaos dans le Systme solaire dans certains des
chapitres ultrieurs. Cest une donne importante prendre obligatoirement en compte quand on tudie le
cataclysme dorigine cosmique, et mme plus simplement la prsence de lhomme sur la Terre, comme la
brillamment montr lastronome franais Jacques Laskar (30). Mais il faut bien le rappeler : le chaos nest quun
lment parmi dautres.
Pour terminer ce chapitre consacr l'universalit de l'impactisme et du catastrophisme, il faut encore rappeler
ce qui est essentiel : le cataclysme est bien la rgle, ici et ailleurs, partout ; hier, aujourd'hui et demain, toujours.
Il serait donc utopique de croire que la Terre, pour une quelconque raison, ait t (et soit encore) privilgie par
rapport aux autres astres du Systme solaire et d'ailleurs. Il n'y a donc pas lieu de s'tonner de ce cataclysme
universel. Il est la condition sine qua non de l'volution. Sans lui, nous se serions pas l pour en parler et pour
philosopher son sujet.

Notes
1. H. Reeves, Poussires d'toiles (Seuil, PS 100, 1994). Citation pp. 81-82.
2. H. Reeves, op. cit., citation pp.128-129.
3. H. Reeves, L'origine du systme solaire, La Recherche, 60, pp. 808-817, 1975.
4. C. Perron, Mtorites, de Mars et d'ailleurs, L'Astronomie, 111, pp. 146-159, 1997.
5. G. Wetherill, La formation de la Terre par accrtion de plantodes, Pour la Science, 46, pp. 12-23, 1981.
6. La masse totale de ce systme : 1,21028 grammes (1,21026 g 100 plantodes) est gale celle des quatre
plantes intrieures + la Lune. Elle est donc couramment utilise dans les simulations destines expliquer la
formation des plantes telluriques.
7. A.H. Delsemme, J.-C. Pecker et H. Reeves, Pour comprendre lUnivers (Flammarion, Champs 234, 1990).
8. J.K. Beatty and A. Chaikin (eds), The new solar system (Sky Publishing Corporation and Cambridge University
Press, 1990).
9. A. Rkl, Atlas de la Lune (Grnd, 1993).
10. La mission Clementine 1 a t un succs extraordinaire pour l'tude de la Lune. Il faut savoir cependant que
pour les spcialistes des NEA, elle a t aussi synonyme d'chec. Les scientifiques et les ingnieurs de la NASA
avaient en effet programm une mission double. D'abord la mission lunaire, parfaitement russie. Ensuite une
mission vers l'EGA Geographos, l'occasion de sa forte approche de la Terre fin aot 1994 (0,0333 UA, soit 5,0
MK, le 25 aot), qui a t un chec catastrophique, d la dfaillance coupable de l'ordinateur de bord. Voir sur
ce sujet : M.-A. Combes et J. Meeus, Chronique des objets AAA (n 10), Observations et Travaux, 39, p. 3, 1994.
11. F. Link, La Lune (PUF, QS 1410, 1981).
12. W.K. Hartmann, Cratering in the solar system, Scientific American, 236, pp. 84-99, 1977.
13. Th. Montmerle et N. Prantzos, Soleils clats, les supernovae (Presses du CNRS, 1988).
14. D. Leglu, Supernova (Plon, 1989).
15. S. Jodra, Hypernova, lexplosion qui a secou lUnivers, Ciel et Espace, 338, pp. 62-66, juillet 1998.
16. K.S. Thorne, Trous noirs et distorsions du temps (Flammarion, 1997). Titre original : Black holes and times
warps (1994). Ce gros livre (654 pages) savant est une mine dor sur le sujet.
17. D.H. Levy, The quest for comets (Oxford University Press, 1995). David Levy (1948) est l'un des dcouvreurs
de la comte Shoemaker-Levy 9.
18. Eugene Shoemaker (1928-1997) tait un gologue spcialiste des astroblmes qui s'intressa aux astrodes
qui frlent la Terre ds le dbut des annes 1970. C'tait aussi un astronome catastrophiste qui a rapidement
compris l'importance et le danger constitu par les NEA.
19. Minor Planet Circulars (MPC) nos 23650 et 23651 du 23 juin 1994.
20. P. Drossart, L'impact de la comte P/Shoemaker-Levy 9 sur Jupiter, L'Astronomie, 108, pp. 110-116, 1994.

103

21. J. Spencer and J. Mitton (eds), The great comet crash : the impact of comet Shoemaker-Levy 9 on Jupiter
(Cambridge University Press, 1995). Un livre collectif (12 auteurs), magnifiquement illustr, qui retrace
parfaitement l'histoire de cette comte exceptionnelle. A lire obligatoirement.
22. P. Drossart, J. Crovisier, E. Lellouch, Y. Leblanc et G.A. Dulk, La collision de la comte P/Shoemaker-Levy 9
et de Jupiter : un bilan scientifique des observations, L'Astronomie, 109, pp. 74-83, 1995.
23. J. Crovisier et Th. Encrenaz, Les comtes, tmoins de la naissance du Systme solaire (Belin-CNRS Editions,
1995).
24. J.K. Beatty, A "comet crash" in 1690 ?, Sky and Telescope, p. 111, april 1997. Cette observation capitale de
Cassini semble indiscutable et prouve la frquence, totalement insouponne auparavant, des impacts de
comtes actives sur les plantes gantes, qui servent de "premier barrage" de protection pour les quatre plantes
intrieures.
25. S.J. OMeara, Schrter and Jupiters dark spots, Sky and Telescope, pp. 98-100, july 1996. Johann Schrter
tait lun des meilleurs observateurs de la fin du XVIIIe sicle et un spcialiste de Jupiter. De nombreux
astronomes modernes ont tendance croire que ses observations de 1785-1786 correspondent bien des
impacts comtaires.
26. C. Frankel, Les volcans du Systme solaire (Armand Colin, 1993).
27. Pour la Science (collectif), Le chaos (HS 6, 1995). Un dossier Pour la Science qui explique les diffrentes (et
nombreuses) implications du chaos dans la science.
28. I. Peterson, Le chaos dans le Systme solaire (Pour la Science, 1995). Titre original : Newton's clock : chaos
in the Solar System (1993).
29. I. Peterson, op. cit., citation p. 5.
30. J. Laskar, La Lune et l'origine de l'homme, Pour la Science, HS 6, Le chaos, pp. 48-54, 1995.

104

CHAPITRE 6 :

LES ASTRODES QUI FRLENT LA TERRE


Les astrodes dans le Systme solaire
On sait que le Systme solaire (1/2) se compose principalement du Soleil, des plantes et de leurs satellites.
Mais on connat galement quatre grandes catgories d'objets secondaires qui sont plus ou moins lies entre
elles : les astrodes, les comtes, les mtorites et les poussires (3).
Les astrodes ou petites plantes (4/5) sont des petits objets qui circulent principalement entre les orbites de
Mars et de Jupiter, les quatrime et cinquime plantes par ordre d'loignement du Soleil, mais aussi en de et
au-del de cette ceinture principale, notamment dans la ceinture de Kuiper. On en connat plusieurs centaines
de milliers (6), dcouverts visuellement jusqu'en 1892 par les chasseurs d'astrodes (7), sur des plaques
photographiques ensuite (8) jusqu'au milieu des annes 1980 et depuis avec des camras CCD couples avec
des tlescopes (9). Mais surtout, on sait depuis longtemps qu'ils existent par dizaines de millions (10).
Dans la ceinture principale, leurs diamtres varient de quelques mtres 940 km pour le principal d'entre eux,
Crs, qui fait presque figure de plante et qui est connu depuis 1801. Dans la ceinture de Kuiper, dont font
partie Pluton et Charon, on connat des astrodes, les KBO (pour Kuiper-Belt Objects), les objets de Kuiper en
franais, qui dpassent les 1000 km de diamtre. Les trois principaux sont 2003 EL61, 2005 FY9 et surtout Eris
(= 2003 UB13) dont le diamtre pourrait tre suprieur 2500 km et qui a un satellite baptis Dysnomia.
On sait maintenant qu'il y a continuit entre l'espce plante et l'espce mtorite, puisqu'il y a tous les
intermdiaires possibles, que l'on appelle parfois des mtorodes. Le Systme solaire est donc peupl de
milliards d'objets de toutes tailles, avec bien sr une prpondrance marque pour les petits objets. Il est
important d'insister sur ce point fondamental : le Systme solaire n'est pas un systme propre, avec son toile,
ses neuf plantes (ou huit, si l'on exclut Pluton) et quelques dizaines de satellites. Il est sillonn par toutes sortes
de dbris qui se meuvent sur des orbites qui peuvent tre beaucoup plus excentriques que celles des grosses
plantes. Ces dbris ont donc des possibilits d'approches aux astres principaux et les collisions sont frquentes
l'chelle astronomique.
Les astrodes ont jou, et jouent encore, un rle important dans le Systme solaire et ils sont, avec les comtes,
la cl de l'impactisme plantaire, dont l'impactisme terrestre n'est qu'un cas particulier, celui qui concerne notre
plante. Les milliers de clichs transmis par les sondes spatiales ont montr la ralit de cet impactisme
plantaire, puisque toutes les plantes et tous les satellites surface solide (11), sauf ceux dont la surface est
constamment renouvele par des phnomnes internes (notamment Io et Europe, deux des quatre gros satellites
de Jupiter), sont cribls de cratres d'impact de toutes tailles et de tous ges.

Dfinitions et classification des diffrentes catgories dobjets


Il est ncessaire de rappeler quelques dfinitions concernant les sigles, les types et les sous-types bass sur
certaines caractristiques orbitales particulires (12). Le nombre dobjets trs important et des caractristiques et
une origine diffrentes ncessitent une classification cohrente et suffisamment prcise qui nest pas toujours
prise en compte par les astronomes spcialiss.
Ne pas confondre NEA, EGA et PHA
On appelle NEA (sigle de Near-Earth Asteroids), les astrodes proches de la Terre en franais, ceux qui ont une
distance prihlique infrieure celle de Mars, soit 1,30 UA (13). Le statut de NEA dpend donc uniquement de
cette particularit.
On appelle EGA (sigle de Earth-Grazing Asteroids) (14), les astrodes qui frlent la Terre en franais, ceux qui
ont une distance minimale l'orbite terrestre infrieure 0,100 UA, soit 14,96 MK, ou 15 MK en chiffres ronds.
56 % des NEA rpertoris sont aussi des EGA. On en connat plus de 2400 fin 2006.

105

Ces deux appellations recouvrent des donnes diffrentes : la valeur du prihlie (q < 1,30 UA) pour les premiers
et la distance minimale la Terre (Dm < 0,100 UA) pour les seconds.
On appelle PHA (sigle de Potentially Hazardous Asteroids), les astrodes potentiellement dangereux (pour la
Terre) qui ont une distance minimale l'orbite terrestre < 0,050 UA et H < 22,1 (soit plus de 130 mtres de
diamtre moyen pour un objet silicat de type S, mais avec une fourchette de 100 200 mtres selon le type
physique et l'albdo) . Ce sont eux que lon cherche recenser dune manire quasi exhaustive afin de les
dtruire (ou les dtourner) si le besoin sen faisait vraiment sentir. Les statistiques montrent que 1 NEA sur 5 est
aussi un PHA, ce qui est un pourcentage trs important. On en connat plus de 800 fin 2006.
Trois types diffrents
Depuis 1979, on reconnat trois types diffrents de NEA, appels aussi dans les annes 1980-1990 les objets
AAA (Aten Apollo Amor), terme tomb en dsutude :
le type Aten concerne les NEA qui circulent en moyenne l'intrieur de l'orbite terrestre (a est infrieur 1,000
UA) ;
le type Apollo concerne les NEA qui pntrent l'intrieur de l'orbite terrestre au prihlie (a est suprieur
1,000 UA et q est infrieur 1,000 UA) ;
le type Amor concerne les NEA dont le prihlie se trouve entre 1,000 et 1,30 UA).
La figure 6-1 montre les orbites des trois objets qui donnent leur nom un type de NEA : Aten, Apollo et Amor.
Ce ne sont nullement les plus importants de leur type sur le plan du diamtre.

Figure 6-1. Les trois types de NEA


Aten, Apollo et Amor sont les prototypes des trois grandes catgories de NEA, appels aussi objets AAA, du nom
de ces astrodes. Les objets des types Aten et Apollo croisent lorbite terrestre (on les appelle aussi les
gocroiseurs), ce qui nest pas le cas des objets du type Amor.
Seuls les NEA des types Aten et Apollo peuvent croiser l'orbite terrestre. Ce sont les Earth-crossers. En franais,
on les appelle les gocroiseurs (15), nom propos par Alain Maury (16).
Il est important de signaler que plusieurs objets de type Amor deviennent certaines poques de type Apollo, du
fait de l'augmentation de leur excentricit qui leur permet d'avoir q < 1,000 UA, et inversement des objets de type
Apollo deviennent de type Amor. Quelques objets dont le mouvement est en libration avec celui de la Terre
passent galement du type Aten au type Apollo et inversement. Leur demi-grand axe est lgrement infrieur ou
suprieur a = 1,000 UA selon les poques. La classification en trois types n'est donc valable que pour la
priode actuelle.
On trouve des EGA dans les trois catgories d'objets. Il faut bien se rappeler que tous les objets Aten, Apollo et
Amor sont des NEA, mais seulement une partie d'entre eux sont des EGA.

106

Les sous-types sont fonction des demi-grands axes


Pour diffrencier des orbites qui peuvent tre de dimensions assez diffrentes, on distingue quatre sous-types
(17) pour les types Apollo et Amor, en fonction de la valeur du demi-grand axe a, tant entendu que le type Aten
est galement un sous-type, puisque bas sur une valeur particulire de a. Ce sont :
le sous-type 1 qui concerne les objets qui circulent en moyenne entre les orbites de la Terre et Mars (a
compris entre 1,000 et 1,523 UA) ;
le sous-type 2 qui concerne les objets qui circulent en moyenne entre l'orbite de Mars et l'anneau principal des
astrodes (a compris entre 1,524 et 2,064 UA) ;
le sous-type 3 qui concerne les objets qui circulent en moyenne dans l'anneau principal des astrodes et qui
sont donc des membres de cet anneau (a compris entre 2,065 et 3,582 UA) ;
le sous-type 4 qui concerne quelques rares astrodes qui circulent en moyenne l'extrieur de cet anneau
principal (a > 3,582 UA).
A noter donc que seuls les astrodes de sous-type 3 sont membres de l'anneau principal qui s'tend sur 1,50 UA
(1 fois et demie la distance de la Terre au Soleil).

Figure 6-2. Les sous-types de NEA de type Apollo


Les sous-types sont fonction de la valeur des demi-grands axes des types Apollo et Amor. Geographos est de
sous-type 1 (puisquil circule en moyenne entre la Terre et Mars). Midas est de sous-type 2 (il circule en moyenne
entre Mars et lanneau principal des astrodes). Toutatis est de sous-type 3 (il fait partie de cet anneau principal).
Ces trois objets sont de type Apollo puisquils pntrent lintrieur de lorbite terrestre.
Des astrodes et des noyaux de comtes
Enfin, concernant lorigine des NEA, on distingue les NEA plantaires, qui sont des vrais astrodes,
probablement des fragments dobjets plantaires plus gros briss la suite de collisions dans lespace, et les
NEA comtaires, qui sont des noyaux de comtes teintes ou en sommeil d'apparence astrodale.
On connat quelques objets qui ont prsent une activit comtaire certaines poques, mais qui sont
aujourdhui des astrodes, puisque ne prsentant plus dactivit comtaire dcelable. Ils sont catalogus la fois
comme comte et comme astrode.

L'historique des dcouvertes de NEA


L'apparition de la mthode photographique de recherche des astrodes dans la dernire dcennie du XIXe sicle
a littralement rvolutionn leur tude. Cette nouvelle mthode de dtection, grce surtout, dans un premier
temps, au travail acharn des deux pionniers que furent Max Wolf (1863-1932) et Auguste Charlois (1864-1910),

107

a rapidement permis de se rendre compte que le nombre total des astrodes tait quasiment illimit, et que
certains d'entre eux ne restent pas cantonns entre les orbites de Mars et de Jupiter. Au fil des dcennies, on en
dcouvrit certains qui ont des distances moyennes infrieures celle de Mars et mme celle de la Terre.
En 1898, la dcouverte fortuite d'Eros (18), par Gustav Witt (1866-1946), fut une grosse surprise pour les
astronomes de l'poque qui se trouvrent en prsence d'un astrode ayant une distance moyenne (a = 1,458
UA) plus faible que celle de Mars (a = 1,524 UA) et une distance prihlique (q = 1,133 UA) tout fait imprvue
et exceptionnelle. Les calculs montrrent, en outre, qu'Eros pouvait s'approcher 0,15 UA de la Terre, soit 22
millions de km, ce qu'il avait fait en janvier 1894, quatre ans avant sa dcouverte.
Une dcouverte importante mal exploite
J'ai expliqu au chapitre 4 l'importance particulire d'objets comme Apollo, Adonis et Hermes, photographis
dans les annes 1930, et qui tablissaient enfin la preuve que la Terre est constamment frle par des petits
astrodes, et que souvent l'chelle astronomique certains d'entre eux percutent la Terre en dgageant une
nergie considrable. Ce fut une vritable rvlation pour les astronomes, mais malheureusement la guerre brisa
l'lan pour beaucoup plus de dix ans. Limportante dcouverte que constitue la ralit de limpactisme terrestre ne
fut pas exploite par la nouvelle gnration plus attire par lexploration du ciel profond.
En 1947, les premiers programmes d'observations structurs reprirent, et avec eux vinrent une multitude de
dcouvertes dans presque tous les domaines de l'astronomie. Les astrodes, par contre, furent quasiment mis
l'index et devinrent la vermine du ciel. Les dcouvertes chutrent d'une faon durable et l'on fut bien loin
d'atteindre les chiffres d'avant-guerre. Seuls les astrodes vraiment particuliers taient pris en compte dans les
observatoires, et encore pas toujours, si bien que des objets trs intressants furent perdus immdiatement, faute
d'un suivi indispensable.
Ce fut le cas en 1947 avec un objet baptis 1947 XC, observ deux nuits seulement en dcembre et laiss
l'abandon, et donc tout de suite perdu. Il ne fut retrouv accidentellement qu'en 1979 et s'est avr d'un intrt
extraordinaire. C'est le fameux astrode comtaire Oljato, frre jumeau de la comte priodique P/Encke, dont
j'aurai l'occasion de reparler. Il s'approche de l'orbite terrestre 120 000 km seulement et frle aussi Vnus et
Mars.
Dans les annes suivantes, quelques dcouvertes d'objets intressants eurent lieu comme sous-produits d'autres
programmes, notamment celles dIcarus en 1949, de Geographos en 1951 et de Quetzalcoatl en 1953. Plusieurs
de ces nouveaux objets, suivis trop peu de temps, durent attendre de nombreuses annes pour tre redcouverts
et numrots, car, jusqu' la fin des annes 1960, les astrodes n'eurent pas la cote. Seul le remarquable
Palomar-Leiden Survey (PLS) (19) de septembre et octobre 1960 mergea d'une mdiocrit inacceptable.
Le renouveau des annes 1970
Tout changea partir de 1971, avec les premires recherches systmatiques entreprises par Eugene
Shoemaker (1928-1997) et Eleanor Helin Palomar, recherches qui connurent un succs imprvu par son
ampleur. En 1980, on connaissait une soixantaine de NEA, chiffre qui, contre toute attente (mme celle des
spcialistes les plus optimistes), allait passer prs de 150 la fin des annes 1980. En une seule dcennie, le
nombre des objets connus avait largement plus que doubl. L'anne 1989 allait tre extraordinaire avec la
dcouverte dobjets comme Toutatis (20), Xanthus, Asclepius (qui battit le record d'approche de Hermes),
Castalia et Minos.
Spacewatch ou la rvolution des camras CCD
Le dbut des annes 1990 vit enfin la russite (aprs plusieurs annes de ttonnements et d'checs) pour le
tlescope automatique Spacewatch, imagin par Tom Gehrels et mis en station l'observatoire de Kitt Peak.
C'est le dbut des dcouvertes sans support film, ce qui est une rvolution aussi importante que celle qui fit le
bonheur de Wolf et Charlois dans les annes 1890. Les camras CCD enregistrent automatiquement sur
ordinateur les positions d'objets trs faibles, parmi lesquels de nombreux NEA. La russite fut si extraordinaire
pour Gehrels et ses associs, parmi lesquels James Scotti et David Rabinowitz, que plus de 350 objets taient
rpertoris fin 1994. C'est un triplement des dcouvertes qu'ont permis les camras CCD. On a dpass les
500 NEA (chiffre totalement inimaginable vingt ans auparavant) en 1997, un an avant le centenaire de la
dcouverte d'Eros.
Les annes 1995, 1996 et 1997 ont vu la dcouverte de plus de 150 nouveaux NEA (prs de 50 par an en
moyenne), avec lapparition de nouvelles quipes spcialises performantes (NEAT et surtout LINEAR). 1998 a
108

t lanne de lexplosion avec plus de 200 dcouvertes. On est entr alors dans une priode de banalisation, o
seule une dcouverte sortant vraiment de lordinaire, comme celle de 1997 XF11, EGA de taille kilomtrique,
souponn dtre un danger pour la Terre dans un proche avenir, fait encore parler, en dehors du milieu des
initis et des chercheurs spcialiss. Lannonce dune trs forte approche en 2028 pour 1997 XF11 a t le
prtexte dune invraisemblable campagne de presse dont je reparlerai au chapitre 17.
Le dbut des annes 2000 a t rvolutionnaire avec plusieurs centaines de dcouvertes chaque anne (voir la
page NEO de mon site : http://astrosurf.com/macombes/partie%20NEO.html). En 2006, sept observatoires (six
amricains et un australien) se partagent les dcouvertes et on dcouvre plus d'un nouveau NEA par jour en
moyenne. La suite s'annonce impressionnante, tant et si bien que le danger que reprsentent tous ces objets,
dont certains sont rellement menaants lchelle du millnaire, est aujourd'hui pris en compte par les
scientifiques mais aussi par les militaires amricains, comme je l'ai expliqu au chapitre 4.
Dsignations provisoires et noms dfinitifs
La majorit de tous ces NEA est suivie assez rgulirement, mais quelques-uns (surtout les plus petits) observs
au cours d'une approche unique et non retrouvs par la suite sont considrs comme perdus (21). C'est un peu le
revers de la mdaille, on sait qu'une bonne partie des objets recenss ne pourront pas tre suivis en permanence.
Quand les NEA ont t suivis lors de trois apparitions diffrentes, ils sont numrots et reoivent un nom dfinitif,
souvent mythologique. Le problme des noms des astrodes, qui a t longtemps un vrai casse-tte, a t
rsolu par Lutz Schmadel et ses associs avec le Dictionary of minor planet names (22) qui rpertorie les
noms des objets baptiss.
Les NEA qui n'ont t suivis qu'au cours d'une seule approche se contentent d'une dsignation provisoire, forme
du millsime de l'anne et de deux lettres distinctives, avec quand c'est ncessaire un indice additionnel. On
connat donc des NEA qui sont connus sous leur dsignation provisoire (23), comme par exemple 1950 DA,
1979 XB, 1987 SF3, 1994 WR12 et 1997 XF11. Des spcialistes (24) s'occupent spcialement de tous ces petits
astres dont le suivi rgulier demande un travail considrable, heureusement facilit par l'apparition d'ordinateurs
et de logiciels spcialiss capables de calculer rapidement des lments orbitaux et des phmrides fiables.

Les orbites des NEA


Plus de 4400 NEA sont connus en fin 2006. Leurs orbites peuvent tre trs diffrentes, tant en ce qui concerne
les demi-grands axes, les excentricits, les inclinaisons, les prihlies et les orientations dans lespace. Mais il
faut bien savoir que rien nest immuable et que ces lments varient avec le temps.
Type Aten. On connat plus de 350 NEA (8 % du total) qui circulent en moyenne lintrieur de lorbite terrestre
(a < 1,000 UA et P < 1,00 an). On les observe prs de laphlie, quand ils ne sont pas noys dans le
rayonnement solaire. Plusieurs de ces objets peuvent frler Vnus et mme Mercure, et ils sont les principaux
impacteurs de ces deux plantes.
Type Apollo. Plus de 2100 objets (49 % du total) de ce type sont recenss. Ils se rpartissent en trois sous-types
avec une prdominance marque pour les objets circulant en moyenne entre la Terre et Mars (sous-type 1),
mme si les objets orbite plus grande sont assez nombreux. Les excentricits sont trs variables, elles peuvent
tre faibles pour les objets de sous-type 1, alors quelles sont toujours fortes pour les objets de sous-type 3. Les
excentricits e > 0,70 ne sont pas rares, beaucoup tant le fait de fragments de Hephaistos.
Type Amor. Plus de 1800 objets (43 % du total) ne pntrent pas lintrieur de lorbite terrestre, pour la priode
actuelle, mais sen approchent au prihlie. La majorit sont membres de lanneau principal (sous-type 3), mais
on connat de nombreux objets circulant entre la Terre et Mars (sous-type 1) sur une orbite faible excentricit.
Beaucoup dentre eux sont facilement accessibles de la Terre et pourront tre exploits dans lavenir par nos
descendants en mal de ressources minires.
Les sous-types. Les sous-types 1, 2 et 3 sont trs frquents, mais le sous-type 4 est rare. Il concerne quelques
NEA extrieurs dorigine comtaire et orbite instable. Ces objets viennent dtre capturs rcemment partir
dorbites plus grandes, et leur orbite actuelle, trs provisoire, est appele voluer encore sensiblement durant
les millnaires venir. On pense, en gnral, que leur priode se rduira et quils deviendront donc des
astrodes de lanneau principal. Dans quelques rares cas, ils pourront tre carrment expulss du Systme
solaire, ou tre rinjects dans un rservoir de comte (nuage de Oort ou ceinture de Kuiper).

109

La composition physique des NEA


Depuis le dbut des annes 1970, les astronomes ont obtenu un rsultat fondamental : l'existence de plusieurs
types physiques d'astrodes (25), que l'on peut associer avec certains types de mtorites bien connues. Ce
rsultat est ds plus logique dans la mesure o l'on sait qu'il y a continuit entre les deux espces. On a recens
une quinzaine de types physiques diffrents (26) dont le tableau 6-1 rappelle les caractristiques principales.
Tableau 6-1. Superclasses et classes d'astrodes et mtorites associes
Superclasses Classes
Minralogie
D
matriaux organiques, glace
P
matriaux organiques, glace
silicates et carbone, prsence
C
Primitive
d'ions hydrats
K
olivine, pyroxne, carbone
Q
pyroxne, olivine, mtaux
?
pyroxne, mtaux
T
silicates hydrats altrs
B
silicates neutres, argile
Mtamorphique
G
silicates neutres, argile
F
argile, silicates neutres
V
plagioclase, pyroxne, olivine
R
olivine, pyroxne
S
pyroxne, olivine, fer, nickel
Igne
A
olivine
M
fer, nickel, silicates neutres
E
silicates neutres
Mars
Lune

Mtorites associes

chondrites carbones CI et CM
chondrites carbones CV et CO
chondrites H, L, LL ?
chondrites EH, EL

achondrites basaltiques
achondrites riches en olivine ?
pallasites, lodranites, sidrites ?
brachinites
sidrites
aubrites
SNC
mtorites lunaires

Les types S (objets silicats) et C (carbons) sont les principaux, mais on trouve des NEA dans certains autres,
notamment M (mtalliques) et V (objets originaires de Vesta). Les NEA comtaires sont principalement de type C
ou D, mais il semble bien que certains soient de type S, car ils pourraient tre recouverts dune fine couche
silicate. On voit que les choses sont loin dtre simples et les surprises venir nombreuses. On se pose aussi la
question de savoir si certains NEA dorigine comtaire, rcemment injects dans le Systme solaire intrieur,
pourraient tre totalement composs de glace.

Figure 6-3. Comparaison entre les spectres des astrodes et des mtorites
Depuis les annes 1970, on sait que le spectre de certains astrodes est trs proche des mtorites terrestres et
que lorigine est commune. Ainsi le spectre de Vesta et celui des eucrites est similaire, montrant que celles-ci
sont des fragments de lastrode parvenus jusqu nous. (Document The Spaceguard Survey/C. Chapman).

110

Une origine multiple pour les NEA


A la lumire de tous les travaux entrepris depuis le dbut des annes 1970, on sait d'une manire certaine qu'une
double solution s'impose pour l'origine des NEA : une origine plantaire et une origine comtaire. En fait, ces
deux origines bien distinctes, on en ajoute une troisime qui cohabite avec les deux autres : les objets mixtes,
qui sont la fois plantaires et comtaires.
On a longtemps pens que les NEA plantaires existaient dans une proportion de 3 sur 4 (soit 75 %), pour 1 sur
4 (soit 25 %) comtaire (27). Aujourd'hui, ce rapport est considr comme trop fort. Les spcialistes, dans leur
majorit, penchent plutt pour un rapport 60/40, le nombre des objets d'origine comtaire ayant t probablement
srieusement sous-estim.
Mais si l'origine est double, on connat plusieurs systmes de renouvellement qui permettent au mcanisme de
s'auto-entretenir et l'impactisme plantaire de perdurer depuis quatre milliards d'annes et pour longtemps
encore. Je vais dire quelques mots de ces diffrents mcanismes.
NEA clats d'astrodes
Certaines collisions importantes ou rasantes ne dbouchent pas sur une fragmentation totale de l'astrode cible
(le plus massif des deux), mais elles entranent l'jection de matire choque de la surface dans l'espace. Suite
de tels impacts, des clats d'astrodes deviennent donc des objets autonomes, propulss dans le Systme
solaire sur des orbites assez diffrentes parfois de leur corps parent. Ainsi certains NEA recenss ont t dans
un pass relativement rcent (quelques millions d'annes) partie intgrante d'astrodes plus gros.
On a un exemple excellent avec Vesta, le troisime astrode en importance (diamtre 500 km), le seul astrode
diffrenci de type V (V pour Vesta justement) et corps parent des eucrites de nos collections de mtorites. Sa
surface est forme d'un assortiment complexe de roches ignes. On connat plusieurs NEA avec des
caractristiques physiques identiques qui sont de tels clats pouvant atteindre un diamtre kilomtrique, mais qui
sont en gnral de taille hectomtrique. Evidemment, il existe aussi d'innombrables fragments de taille
dcamtrique ou mtrique, mais ceux-ci restent indcelables par nos moyens actuels, sauf s'ils s'approchent trs
fortement de la Terre.
On connat deux objets : Golevka et 1996 JA1 qui viennent frler la Terre, alors que leur corps parent reste sur
une orbite (a = 2,362 UA, e = 0,09 et i = 7) peu excentrique, toujours comprise entre Mars et Jupiter. Que s'est-il
pass pour que ces deux NEA aient eu leur orbite tellement modifie ? On opte pour le scnario (trs
vraisemblable) suivant (28) : aprs leur jection de Vesta (peut-tre partir du trs grand cratre qui occupe tout
le ple sud), Golevka et 1996 JA1 ont vu leur demi-grand axe (et leur priode) augmenter et ils se sont retrouvs
prisonniers de la lacune 1/3 dans laquelle la priode moyenne est gale au tiers de celle de Jupiter.

Figure 6-4. NEA, clats dun astrode


Golevka et 1996 JA1 sont des clats de Vesta, lastrode n 4, gnrateur des eucrites de nos collections de
mtorites. Pigs dans la lacune 1/3, les deux NEA ont vu leur orbite devenir chaotique et leur excentricit
augmenter dans des proportions telles que des fortes approches la Terre deviennent possibles, puis relles.
111

Pour tous les objets capturs dans cette lacune, c'est le "dbut de la fin". Leur orbite devient chaotique, du fait
d'un phnomne de rsonance, l'excentricit augmente srieusement et les approches Mars, puis la Terre
deviennent possibles, puis effectives. C'est la phase actuelle pour les deux NEA, qui ne sont rien d'autre
actuellement que des eucrites gantes, capables leur tour de heurter une plante ou de se fragmenter en une
multitude de corps plus petits. Ainsi les eucrites ont une source qui n'est pas prs de se tarir, et une multitude
d'entre elles, filles et petites-filles d'un corps parent unique, Vesta, sillonnent le Systme solaire intrieur pour leur
propre compte sur des orbites qui souvent n'ont plus rien de commun.
La " Liste gnrale des Near-Earth Asteroids " (29), continuellement ractualise (on dcouvre plus de
1 nouveau NEA par jour en moyenne) et forte de plus de 4400 objets fin 2006, comporte une vingtaine de
membres formellement identifis comme tant des clats de Vesta. Mais de nombreux autres objets doivent avoir
une origine identique.
NEA fragments d'astrodes briss
Nous avons vu avec Vesta que des clats peuvent acqurir leur autonomie et devenir eux-mmes des astrodes
et plus tard, ventuellement, des NEA. Mais il y a un deuxime scnario catastrophe. La collision peut tre telle
que l'astrode cible est totalement bris. Des dizaines de milliers de fragments remplacent la plante mre
dsintgre. Certains vont rester groups et former une famille d'astrodes, qui peut comprendre plusieurs
centaines de membres de taille kilomtrique et des milliers de taille hectomtrique.
On connat depuis longtemps de telles familles (30). Ds 1918, Kiyotsugu Hirayama(1874-1943) (1874-1943)
avait mis en vidence les cinq principales, dj bien identifiables son poque : Flora, Maria, Koronis, Eos et
Themis. Chacune de ces familles comporte un nombre variable de membres dont les lments caractristiques,
au nombre de trois (ce sont le demi-grand axe, l'excentricit et l'inclinaison propre), restent l'intrieur d'une
fourchette assez troite. Mais au moment de la dsintgration du corps parent, de nombreux fragments prennent
leur autonomie et deviennent totalement indpendants, et trs rapidement il devient impossible de les rapprocher
des autres membres de la famille.
Bien entendu, on sait que la majorit des NEA sont de tels objets, fragments de corps plus gros briss et mme
souvent rebriss plusieurs reprises, de sorte que la diversit apparente des lments orbitaux ne permet pas
dans la plupart des cas de les rapprocher d'objets frres. Seule une tude physique permet de faire parfois le
rapprochement. En effet, les fragments d'un mme corps parent ont parfois exactement la mme composition, le
mme albdo et un spectre quasi identique. Ainsi on sait que nos mtorites sont souvent issues de quelques
corps parents la composition bien particulire.

Figure 6-5. NEA, fragments dun astrode bris


Ganymed et Eros, les deux plus gros NEA connus, sont peut-tre issus de la fragmentation du mme astrode,
le proto-MARIA, qui a galement engendr une des familles dastrodes, celle de Maria. Aujourdhui, seules les
proprits physiques des uns et des autres permettent denvisager une origine commune.
En 1997, des astronomes italiens (31) avaient cr une authentique surprise en annonant que les deux plus
gros NEA connus, Ganymed et Eros, dont les orbites sont aujourd'hui totalement diffrentes pourraient tre issus
du mme corps parent, le proto-MARIA, c'est--dire l'astrode qui a engendr aprs sa dsintgration la famille
112

Maria. C'est videmment l'tude physique de ces diffrents objets qui avait mis les chercheurs sur la piste. Maria
a a = 2,553 UA, e = 0,07 et i = 14 et les membres de la famille ont des lments voisins de ceux-l. Par contre,
Ganymed a a = 2,660 UA, e = 0,538 et i = 26 tandis qu'Eros a a = 1,458 UA, e = 0,22 et i = 10. Personne ne
croyait vraiment une origine commune possible pour tous ces objets aux orbites actuelles si diffrentes.
Cependant, cette hypothse a t plutt infirme suite l'approche d'Eros par la sonde NEAR qui en a fourni des
photos extraordinaires.
Cet exemple remarquable et imprvu montre comment, partir d'un astrode classique et suite une
dsintgration, on peut obtenir des NEA trs diffrents par leurs orbites, mais dont les caractristiques physiques
initiales restent quasiment les mmes.
Astrodes comtaires et comtes en sommeil
J'ai dit que lon connat plusieurs familles dastrodes, issues de la fragmentation complte dun corps parent,
la suite de collisions importantes. Jusquen 1996, tous les spcialistes taient persuads que ces familles taient
composes dobjets dorigine et de nature plantaire, cest--dire ce quon appelle des vrais astrodes.
Cest la dcouverte de la comte priodique P/Elst-Pizarro en 1996 qui a jet le trouble et le doute. Tout de suite,
les spcialistes du calcul des orbites ont compris que la nouvelle comte faisait partie de la famille Themis, une
grande famille dastrodes. Cest la premire fois que lon se trouvait en prsence dune telle anomalie. Dautant
plus que P/Elst-Pizarro a t retrouve sur des plaques photographiques prises en 1939 (32) sur lesquelles elle
apparat sous un aspect totalement astrodal. De nouvelles observations en 1997 ont montr nouveau un
corps astrodal sans aucune activit comtaire.

Figure 6-6. Astrode comtaire, membre dune famille dastrodes


Elst-Pizarro a eu un sursaut comtaire en 1996, suite une collision dans lespace, alors quen temps ordinaire, il
sagit dun astrode de la famille Themis. Cet objet est la preuve que des astrodes comtaires peuvent rester
en sommeil durant une longue priode, mais que leurs lments volatils ne sont pas totalement puiss.
Que sest-il pass en 1996 ? Les spcialistes pensent que cet objet a subi une collision dans lespace et que la
couche superficielle opaque qui le recouvrait a t brise, librant une activit comtaire (celle qui fut
photographie) provisoire. Ainsi, cet objet tait une comte en sommeil, comme on sait quil en existe quand
tous les lments volatils qui la composent ne sont pas puiss, mais seulement prisonniers sous une couche
protectrice trop paisse pour tre brise en temps normal. Une comte morte, elle, a puis dfinitivement ses
lments volatils et ne peut donc, en aucun cas, tre sujette un sursaut.
Autrement importante est la consquence quil est obligatoire de tirer de lexistence de P/Elst-Pizarro : le corps
parent, le proto-THEMIS ntait pas un astrode, mais une comte ou un objet mixte, astrode-comte venu de
la ceinture de Kuiper. Cette comte aurait t capture dans lanneau des astrodes, o elle se serait trouve
une place permanente sur une orbite trs stable. Seulement aprs cette installation, une collision importante
laurait brise, permettant par l mme la cration de la trs nombreuse famille Themis. Dans un premier temps,
une grande partie des fragments aurait donc eu une activit comtaire, jusqu ce que les lments volatils se
soient disperss dans lespace, ou soient recouverts dune couche protectrice, celle-l mme qui vient seulement
dtre brise trs rcemment (au dbut des annes 1990) sur P/Elst-Pizarro.
113

Mais sil sagissait dun objet mixte, plutt quune vraie comte, il faut bien comprendre que de nombreux
fragments taient plantaires ds lorigine et nont jamais eu dactivit comtaire. Seuls certains rsidus avaient
une composition telle (principalement base de glace et de gaz gels) quelle fut capable dengendrer une
activit comtaire dassez courte dure, compte tenu du diamtre restreint de la majorit des fragments.
Cette dcouverte trs importante confirme donc que certains astrodes sont des rsidus dgazs danciennes
comtes, et aussi que certaines familles dastrodes sont issues de la fragmentation de comtes formes et
venues dailleurs et non dastrodes primaires forms sur place.
Cest la preuve aussi que des NEA peuvent tre des comtes qui restent longtemps en sommeil et qui, grce
un vnement extrieur fortuit (souvent un petit impact qui perce la couche externe protectrice), redeviennent
provisoirement comtaires, le temps du dgazage redevenu possible, mais presque obligatoirement dgazage
rsiduel, donc de trs courte dure. On en a eu un autre exemple avec lobjet Wilson-Harrington (33), dcouvert
en tant que comte priodique trs courte priode en 1947, et redcouvert comme astrode en 1979, quand le
dgazage de la petite partie de la comte expose au Soleil fut termin.
Un miettement quasi permanent
Un autre phnomne important prendre en considration quand on tudie lorigine des NEA est lmiettement.
Tout redevient poussire, dans lespace comme ailleurs Aussi bien les astrodes comtaires que les vrais
astrodes se fragmentent et smiettent.
On connat plusieurs couples de NEA aux orbites caractristiques trs semblables qui ne se sont spars que
trs rcemment (quelques milliers dannes seulement dans certains cas), sans heurt majeur puisque les
lments orbitaux sont rests les mmes. Seule lorientation dans lespace varie, la dispersion naturelle se faisant
au rythme de quatre degrs par millnaire pour la longitude du nud ascendant et pour largument et la longitude
du prihlie.
Parmi les cas les plus frappants, on peut citer Icarus et Talos, deux astrodes comtaires de taille quivalente,
Adonis et 1995 CS galement dorigine comtaire mais de taille diffrente (1995 CS est un petit fragment
dAdonis qui est devenu autonome), mais aussi Geographos et 1992 SK, deux vrais astrodes rcemment
spars (34), probablement la suite dun choc dans lespace.

Figure 6-7. Lmiettement des astrodes comtaires


Adonis et 1995 CS sont deux astrodes jumeaux spars lun de lautre depuis quelques milliers dannes
seulement. Leurs lments orbitaux sont quasiment identiques. On pense que 1995 CS qui a 30 mtres de
diamtre pourrait tre un fragment dtach dAdonis, qui a 600 mtres de diamtre environ, la suite dune
rupture due aux forces de mare subies loccasion dune trs forte approche lune des plantes intrieures, et
non la suite dun choc dans lespace. Tous les deux sont probablement des fragments dun objet beaucoup plus
gros, HEPHAISTOS, lancien centaure qui depuis sa fracture initiale smiette inexorablement au fil du temps.

114

Les boules de glace cosmiques


Lmiettement progressif des astrodes, et surtout ceux dorigine comtaire qui sont de nature plus fragile,
laissent livrs eux-mmes une quasi-infinit de petits corps minuscules, de quelques mtres ou mme de
quelques dizaines de centimtres seulement, qui deviennent des objets autonomes et que lon regroupe
globalement sous le nom gnrique de mtorodes. Les noyaux comtaires, notamment, aprs miettement
laissent la place des milliers, et mme parfois des millions, de boules de glace dont la vie est phmre mais
dont le renouvellement est permanent. Aucun de ces fragments ne prsente plus dactivit comtaire dcelable.
En 1986, lastronome amricain Louis Frank (35) mit la curieuse hypothse que la Terre tait constamment
bombarde par de telles boules de glace cosmiques, dont le diamtre pourrait atteindre parfois quelques dizaines
de mtres de diamtre. Compte tenu de leur composition fragile, ces boules de glace se dsintgreraient ds leur
entre dans latmosphre terrestre, du fait de leur rchauffement rapide d au freinage subi dans les couches
externes de latmosphre terrestre.
Selon Frank, la Terre est bombarde depuis toujours par de gros morceaux de glace dorigine comtaire qui
auraient contribu la cration des ocans primordiaux. Pour justifier son hypothse, il se base sur
dinnombrables traces qui figurent sur certains clichs pris par des satellites dobservation amricains, notamment
par le satellite Dynamics Explorer en 1986. Mais les autres astronomes ne voulurent pas le suivre dans cette voie,
considrant les traces observes comme des artefacts dorigine instrumentale, phnomne assez courant quand
la rsolution est limite.
En 1996, avec la mission du satellite Polar, spcialis dans ltude des aurores borales, Frank robserva les
mmes traces anormales et renouvela son hypothse : pour lui, les photos taient traverses par des traces
correspondant au spectre dmission de molcules deau. De fait, des mesures effectues dans la haute
atmosphre terrestre depuis les navettes amricaines montraient un niveau plus lev que prvu de composs
base dhydrogne, signant par l mme la possible prsence deau.
Il semble que Frank ait beaucoup de mal convaincre les autres spcialistes, non de lexistence de glaons
comtaires dans lespace proche de la Terre, mais de leur nombre, puisquil table sur une vingtaine de collisions
par minute pour des objets de taille dcamtrique, ce qui parat quand mme beaucoup, mme si de tels objets
restent inobservables de la surface terrestre, car inexorablement vous une dsintgration certaine et trs
rapide ds le dbut du rchauffement atmosphrique.
Limpact de glaons de taille dcamtrique sur la Terre est probable, mais rien ne prouve la frquence
astronomique propose par Frank. Une frquence hebdomadaire ou mensuelle parat plus vraisemblable, mais il
faudra attendre pour avoir une rponse prcise sur ce sujet.

Deux grands groupes : les NEA plantaires et les NEA comtaires


Pour rsumer ce problme trs important de lorigine des NEA, on peut dire quils se divisent en deux grands
groupes : les NEA plantaires et les NEA comtaires.
Les NEA plantaires sont considrs comme des objets issus de la fragmentation, relativement rcente (car
pratiquement aucun NEA n'a une esprance de vie suprieure 100 millions d'annes contre 4,6 milliards
d'annes au Systme solaire) d'astrodes de l'anneau principal (2,06-3,58 UA) qui, l'origine ne venaient pas
l'intrieur de l'orbite de Mars.
Les NEA comtaires sont considrs comme des noyaux de comtes ayant perdu tous leurs lments volatils.
Dans certains cas, il peut s'agir de comtes en sommeil, pour lesquelles le noyau est provisoirement inactif car
entour d'une "carapace" de poussire ou de substance opaque qui empche toute activit de type comtaire.
On sait que l'esprance de vie active des comtes trs courte priode (moins de 12 ans) est extrmement
courte l'chelle astronomique. Elle se chiffre en dizaines de milliers d'annes pour des noyaux de taille
kilomtrique et en milliers d'annes seulement pour ceux de taille hectomtrique. Les noyaux de comtes
survivent donc ensuite avec un aspect astrodal pendant plusieurs millions d'annes, si le noyau est
suffisamment rsistant pour viter la fragmentation ou l'miettement l'occasion d'approches serres aux
plantes.
On dispose aujourd'hui de quelques lments d'apprciation pour distinguer les deux populations qui cohabitent
aussi bien dans les trois types de NEA : Aten, Apollo et Amor. On pense notamment que les types physiques S,
M et V concernent les vrais astrodes et les types C et D les noyaux comtaires. Mais on se base galement sur
les lments orbitaux, une trs forte excentricit et une trs forte inclinaison tant un indice d'origine comtaire.
115

On pense que la grande majorit des nombreux NEA prsentant de fortes variations dans leur courbe de lumire
sont des vestiges d'objets briss lors de collisions. A tort ou raison, les astronomes croient encore (malgr
P/Halley) que les noyaux comtaires sont peu prs sphriques en rgle gnrale (ce qui entrane des
exceptions) et qu'ils ne prsentent que de minimes variations d'clat.
Le nombre important de comtes actives trs courte priode observes oblige admettre un nombre de NEA
comtaires trs lev, 100 000 de plus de 100 mtres de diamtre moyen d'aprs les chiffres retenus
actuellement (250 000 NEA et 40 % d'origine comtaire). Cependant, il faut signaler que l'on ignore encore la
proportion exacte de comtes ayant un vrai noyau solide (36), capables de survivre sous forme d'astrodes en
vitant la sublimation totale de leurs matriaux (glace et gaz gels notamment), ainsi que la fragmentation,
phnomne assez courant pour les comtes.
Ce problme de la double origine pour les NEA est trs important. Nous verrons que, du fait d'une composition et
d'une densit diffrentes, les consquences ne sont pas les mmes quand la Terre entre en collision avec un vrai
astrode ou un noyau de comte.

Les diamtres et les masses des NEA


Les NEA sont de trs petits objets comparativement aux grosses plantes et mme aux astrodes principaux qui
ont plus de 100 km de diamtre. Les diamtres moyens approximatifs des astrodes peuvent tre calculs
partir de leur magnitude absolue H. Moyens car les astrodes en gnral, et les NEA en particulier, peuvent
avoir n'importe quelle forme. Tous les astrodes d'origine plantaire sont des objets briss et donc des
fragments informes, et ceux d'origine comtaire sont des noyaux de comtes dgazes qui ne sont par forcment
sphriques, mme si en gnral ils prsentent une courbe de lumire moins irrgulire que les vrais astrodes.

Figure 6-8. Diamtres compars de la Lune, Crs et de NEA


Les NEA sont des objets minuscules. Les deux plus gros : Ganymed (40 km) et Eros (3612 km) sont
insignifiants par rapport aux gros astrodes, et bien sr la Lune. Un cratre comme Tycho est creus par un
NEA de 2 ou 3 km de diamtre, la mer des Crises par un NEA comme Eros. Comme le rappelle le texte de la
figure, les NEA ordinaires de taille kilomtrique sont invisibles cette chelle. Mme si lnergie quils dgagent
parat colossale lchelle humaine, elle est nulle lchelle galactique.
Cette magnitude absolue H est l'clat qu'aurait un astrode situ 1,00 UA (150 MK) de la Terre et du Soleil,
avec un angle de phase nul. C'est un paramtre important partir duquel on calcule toutes les autres magnitudes
et les diamtres, et que les spcialistes essaient de dterminer avec un maximum de prcision (au 1/100 de
magnitude quand cela est possible) (37).

116

Parmi les NEA connus, trois seulement dpassent 15 km de diamtre moyen. Il s'agit de Ganymed, de loin le plus
gros, qui a autour de 40 km, d'Eros qui a 23 km de diamtre moyen (avec un grand axe de 33 km) et de Don
Quixote, un astrode comtaire de 20 km environ. Tous les trois sont du type Amor et ne prsentent pas de
danger pour la Terre pour la priode actuelle. Quelques autres objets des types Apollo et Amor ont entre
5 et 10 km. On dcouvre encore actuellement des NEA avec des diamtres de 3 km et plus. Tous ces astrodes,
dont la plupart sont condamns heurter une plante dans lavenir, sont capables de faire des dgts importants
si la cible finale doit tre la Terre.

Figure 6-9. Les NEA : de la poussire cosmique lchelle astronomique


Tout est relatif en astronomie. La Lune qui prend la moiti de la figure prcdente est rduite un point dans
celle-ci. Cela doit rappeler que tous les petits corps du Systme solaire ne sont que de la poussire cosmique et
que le Soleil est le seul objet denvergure puisquil contient lui seul 999/1000 de la masse totale. Soleil qui luimme nexiste pratiquement plus lchelle de la Galaxie et nexiste plus du tout lchelle extragalactique.

Le nombre total probable de NEA


Il existe plusieurs mthodes pour calculer le nombre de NEA, et chaque spcialiste a la sienne. Si les rsultats
peuvent varier dans le dtail, une constante ressort invitablement : leur nombre total est trs lev, et les objets
sont d'autant plus nombreux qu'ils sont petits.
On peut calculer le nombre de NEA comme un sous-produit de la distribution des magnitudes absolues (38). On
sait depuis longtemps que l'on photographie, et donc qu'il existe, trois fois plus d'astrodes chaque fois que l'on
augmente d'une magnitude. Cette mthode donne de bons rsultats pour les magnitudes brillantes pour
lesquelles la grande majorit des objets sont dj dcouverts.
En 1982, dans la premire version de La Terre bombarde, je donnais le nombre de 60 000 pour les NEA de
plus de 100 mtres de diamtre moyen et celui de 30 000 (50 % du total) pour les EGA. Ces chiffres
correspondaient aux connaissances de lpoque. Il sest avr que le nombre de NEA a t trs longtemps sousestim. Lintroduction de mthodes modernes de dtection a chamboul lancienne vision et a logiquement
dbouch sur une nouvelle estimation, revue nettement la hausse, du nombre de NEA et dEGA qui, grosso
modo reprsentent toujours 50 % comme auparavant.
Les chiffres retenir sont les suivants :
Objets de 5 km
Objets de 1 km
Objets de 500 m
Objets de 100 m
Objets de 50 m

NEA = 20
NEA = 1500
NEA = 20 000
NEA = 250 000
NEA = 20 000 000

EGA = 10
EGA = 750
EGA = 10 000
EGA = 125 000
EGA = 10 000 000

Ainsi, on voit que pour les objets de 100 mtres, les anciennes estimations ont t multiplies par 4,2, ce qui
dailleurs nest pas norme. Pour les objets les plus brillants, il ny a que trs peu de changements. Cest au
niveau des objets minuscules que la progression est spectaculaire. En fait, pour les NEA dune dizaine de mtres,

117

leur nombre se chiffre en milliards et pour les autres astrodes de lanneau principal, il est quasiment illimit.
Heureusement que latmosphre terrestre est l pour nous protger de cette mitraille cosmique.
Le XXIe sicle va voir la dcouverte de dizaines de milliers de NEA de plus de 100 mtres et devrait permettre de
reprer la quasi-totalit de ceux dont le diamtre avoisine le kilomtre. Par contre, bien que certains spcialistes
semblent y croire, il parat utopique denvisager un recensement quasi complet pour tous les NEA de 500 mtres.
Certains resteront inconnus pour des sicles encore, et il faut savoir aussi que le renouvellement est constant. Il
y aura donc toujours des "nouveaux".

Les approches possibles des NEA la Terre


On entend par approche possible, la distance entre les orbites de la Terre et celle de lastrode ou de la comte.
A lchelle astronomique, cette distance minimale (constamment variable avec le temps) peut tre atteinte assez
souvent, ou tout au moins approche de prs.
Il faut bien savoir que certains NEA sapprochent fortement de la Terre (ce sont alors galement des EGA),
dautres pas, mme parmi les objets Aten et Apollo qui croisent lorbite terrestre. Cette distance entre les orbites
volue sans cesse selon lorientation des orbites dans lespace.
Les diffrents types dapproches
On distingue quatre sortes dapproches possibles diffrentes :

les TFAP (T), Trs Fortes Approches Possibles, infrieures 0,050 UA ;


les FAP (F), Fortes Approches Possibles, comprises entre 0,050 et 0,100 UA ;
les AMP (M), Approches Moyennes Possibles, comprises entre 0,100 et 0,200 UA ;
les FAP (P), Pas dApproches Possibles infrieures 0,200 UA.

Les objets ayant une TFAP ou une FAP la Terre sont des EGA au sens strict ; ceux qui ont une TFAP et
H < 22,1 sont galement des PHA. Les autres objets sont uniquement des NEA pour la priode actuelle. Mais de
nombreux objets peuvent passer dun statut lautre, au fur et mesure de lvolution des diffrents lments
orbitaux.
Analyse du tableau des approches possibles
Le tableau 6-2 donne les 25 EGA numrots (qui sont tous des PHA) qui ont actuellement (39) les plus fortes
approches lorbite terrestre (appeles approches possibles), mais il faut savoir que de nombreux autres objets
non encore numrots ont des caractristiques identiques et chasseront au fur et mesure de leur numrotation
les derniers objets de cette liste.
Depuis 1970, je surveille la liste des approches possibles pour tous les NEA connus. Lpoque o des objets
comme Apollo (Dm = 0,025 UA) et mme Adonis (Dm = 0,013 UA) figuraient encore dans les dix premiers est
bien loin. Fin 2006, la millime approche tait de 0,022 UA. Aujourdhui pour entrer dans le "top 10", un EGA doit
tre sur une orbite de quasi-collision (40) (Dm < 0,0010 UA, soit 150 000 km, ou 1/1000 dunit astronomique,
cest--dire une distance insignifiante lchelle astronomique).
Certains objets de taille kilomtrique, comme 1994 PC1 et Oljato ou dautres comme Midas, Toutatis et Phaethon
(li limportant essaim mtoritique des Gminides), sannoncent trs dangereux pour la Terre moyen terme
(quelques milliers dannes) et devront peut-tre tre dtruits pour viter une catastrophe dont la civilisation
actuelle ne se remettrait que difficilement.
Je signale encore deux objets remarquables qui sont de temps autre sur une authentique orbite de collision.
1994 GV, un objet dune dizaine de mtres, nest pas trs dangereux (sauf ventuellement au niveau local) du fait
de sa petite taille. Par contre, 1993 VB a un diamtre de 400 mtres et pourrait savrer trs menaant au cours
des sicles prochains. Lui aussi devra peut-tre tre dtruit pour viter une catastrophe qui, si elle ne serait pas
globale, pourrait tre nanmoins trs srieuse.

118

Tableau 6-2. Les 25 PHA numrots les plus menaants


N
99942
37638
7482
35396
90416
85236
85640
99959
2201
89958
101869
85713
20425
27002
4660
1981
4581
101955
69230
31669
68372
5693
4179
68950
7753

Nom ou D.P. Type


a
e
q
i
Dm
Aten
1.42
0.614
0.746
0.6
0.0002
Apophis
1993 VB
Ap.2
1.91
0.519
0.918
5.1
0.0003
1994 PC1
Ap.1
1.35
0.328
0.904
33.5
0.0006
11997 XF11 Ap.1
1.44
0.484
0.745
4.0
0.0006
2003 YK118 Ap.2
1.69
0.492
0.860
7.9
0.0006
1993 KH
Ap.1
1.23
0.311
0.850
12.8
0.0006
1998 OX4
Ap.2
1.58
0.487
0.812
4.5
0.0013
2002 NT7
Ap.2
1.74
0.529
0.817
42.3
0.0014
Ap.3
2.17
0.713
0.623
2.5
0.0018
Oljato
2002 LY45
Ap.2
1.64
0.887
0.186
10.0
0.0021
1999 MM
Ap.2
1.62
0.611
0.631
4.8
0.0021
1998 SS49
Ap.2
1.92
0.639
0.694
10.8
0.0021
1998 VD35
Ap.2
1.56
0.476
0.819
7.0
0.0027
1998 VD9
Ap.2
1.74
0.433
0.988
8.7
0.0029
Nereus
Ap.1
1.49
0.360
0.953
1.4
0.0032
Ap.2
1.78
0.650
0.621
39.8
0.0032
Midas
Asclepius
Ap.1
1.02
0.357
0.657
4.9
0.0033
199 RQ36
Ap.1
1.13
0.204
0.897
6.0
0.0033
Ap.2
1.66
0.624
0.622
6.1
0.0036
Hermes
1999 JT6
Ap.3
2.13
0.579
0.899
9.6
0.0038
2001 PM9
Ap.2
1.62
0.416
0.945
8.1
0.0039
1993 EA
Ap.1
1.27
0.585
0.527
5.1
0.0055
Ap.3
2.53
0.634
0.924
0.4
0.0057
Toutatis
2002 QF15
Ap.1
1.06
0.344
0.693
25.2
0.0066
1988 XB
Ap.1
1.47
0.482
0.761
3.1
0.0066
Distribution par sous-types : 1 Aten - 9 Ap.1 - 12 Ap.2 - 3 Ap.3

MK
0.030
0.045
0.090
0.090
0.090
0.090
0.194
0.209
0.269
0.314
0.314
0.314
0.404
0.434
0.479
0.479
0.494
0.494
0.539
0.568
0.583
0.823
0.853
0.987
0.987

H
19.2
19.4
16.8
16.9
18.3
18.5
21.1
16.4
15.3
16.8
19.3
15.5
20.4
18.2
18.2
15.5
20.4
20.8
17.5
16.0
18.8
17.0
15.3
16.2
18.6

Les trs fortes approches relles des EGA


De trs nombreux EGA connus ont eu des trs fortes approches relles la Terre (des TFAR, infrieures
0,050 UA, soit < 7,5 MK) depuis le dbut du XXe sicle. Il est quasiment impossible de faire un bilan complet pour
tous les objets connus, car on manque trop d'informations sur les orbites passes d'objets qui, pour la plupart, ont
t dcouverts dans les rcentes annes, et qui surtout, souvent, n'ont pu tre observs que quelques jours
l'occasion de leur trs forte approche.
Le
Minor
Planet
Center
(l'organisme
international
comptent)
tient

jour
une
liste
(http://cfa-www.harvard.edu/iau/lists/Closest.html) de toutes les approches relles observes infrieures
0,0100 UA (soit 1,5 MK). Cette liste s'enrichit quasiment chaque mois, mais il s'agit dans la quasi-totalit
d'approches concernant des objets avec H > 25,0, c'est--dire ayant un diamtre infrieur 50 mtres.
Analyse de la liste des approches relles
Cette liste est constamment mise jour. Ainsi lapproche historique de Hermes du 30 octobre 1937
(0,0049 UA = 0,73 MK), qui a t le record absolu durant plus dun demi-sicle, ne figure plus parmi les vingt
approches les plus serres. Dabord battu par Asclepius en mars 1989 (0,0046 UA = 0,69 MK), le record a t
pulvris par 1991 BA, un EGA de moins de 10 mtres de diamtre, en janvier 1991 (0,0011 UA = 0,165 MK).
Deux autres objets de mme calibre lont amlior les annes suivantes : 1993 KA2 en mai 1993
(0,0010 UA = 0,150 MK) et 1994 XM1 en dcembre 1994 (0,0007 UA = 0,105 MK). Depuis, ce record a encore
t amlior deux reprises, d'abord par 2003 SQ222 en septembre 2003 (0,00056 UA = 0,084 MK) et enfin par
2004 FU162 en mars 2004 (0,00009 UA = 0,013 MK). Mais ces approches-record rcentes ont concern des
objets insignifiants, de quelques mtres de diamtre seulement.
Il faut savoir que le 10 aot 1972, le fameux mtore du Montana a frl la surface terrestre 58 km daltitude,
ricochant dans latmosphre terrestre avant de repartir dans lespace. Il sagissait dun NEA dune quinzaine de
mtres qui na pas reu de dsignation provisoire, car il na t observ que durant quelques dizaines de
secondes. Ce record ne sera jamais battu, car il constitue pratiquement lapproche minimale possible. Une
approche infrieure 50 km dboucherait obligatoirement sur une dsintgration ou un impact.

119

Lapproche de 1994 PC1 en janvier 1933 : 0,0075 UA, soit 1,12 MK, est la plus forte approche connue d'un EGA
dun diamtre suprieur au kilomtre au 20e sicle. Il ne fut pas dcouvert pour autant, bien quil ait t un objet
facile lpoque (cette approche a donc t calcule rtroactivement). Cela montre bien que des objets trs
dangereux ont longtemps chapp aux observateurs les plus qualifis. Delporte et Reinmuth, les deux tnors de
cette priode, et tous leurs confrres, ont galement rat Toutatis lanne suivante, ne pouvant pas le distinguer
de la masse des objets anonymes qui ont laiss leur empreinte sur des plaques photographiques.

Figure 6-10. Lapproche de 1993 KA2 la Terre le 20 mai 1993


La figure montre la trajectoire de 1993 KA2 du 20 mai 1993, 15 h, au 21 mai, 3 h, avec trois
intermdiaires (tous les instants sont en Temps Universel). Il faut prciser que cette trajectoire est
rapport la Terre, qui elle-mme se meut autour du Soleil. Il ne faudrait pas croire que lastrode
presque radialement du Soleil ! La circonfrence reprsente lorbite de la Lune autour de la Terre. On
que notre satellite a t frl ( 0,0013 UA, le 20,7 mai) avant la Terre ( 0,0010 UA, soit 150
le 20,9 mai). 1993 KA2 est une poussire cosmique (5 mtres de diamtre environ seulement).

positions
celle par
sloigne
voit ainsi
000 km,

Figure 6-11. Lapproche de 1994 XM1 la Terre le 9 dcembre 1994


La figure montre la trajectoire de 1994 XM1 dans le systme Terre-Lune le 9 dcembre 1994. Elle donne trois
positions pour 12 h, 18 h et 24 h en Temps Universel. La plus forte approche la Terre a eu lieu 19,00 h
0,0007 UA (105 000 km). A linstant du minimum de distance entre lastrode et la Terre, sa vitesse tait
considrable : 1 degr toutes les 3 minutes. Comme 1993 KA2, 1994 XM1 est une poussire cosmique de lordre
dune dizaine de mtres de diamtre seulement. Pour la clart du dessin, les diamtres de la Terre et de la Lune
(qui tait en Premier Quartier le 9 dcembre 1993) ont t exagrs.
120

Les six fortes approches de Toutatis entre 1992 et 2012


Toutatis est lun des EGA favoris des spcialistes. A juste titre. Cest un objet particulirement intressant qui fut
dcouvert en janvier 1989 Caussols par Christian Pollas sur un clich pris par Alain Maury. Retrouv sur une
plaque prise en Belgique en 1934, Toutatis a pu tre trs rapidement numrot et son orbite est aujourdhui
parfaitement connue.

Figure 6-12. Toutatis, un astrode binaire


Ce remarquable document reconstitue la rotation de Toutatis en 30 images radar, obtenues par Scott Hudson et
Steven Ostro en dcembre 1992 aux observatoires de Goldstone et Arecibo, loccasion de sa trs forte
approche la Terre. Il apparat que Toutatis est un objet binaire oblong de 4,60 2,40 1,92 km. Sa rotation
seffectue en 5,41 jours autour du grand axe avec une prcession de cet axe de 7,35 jours. Chaque range de 8
images couvre 2 jours et la squence totale 7,25 jours. (Document S.Ostro).
Il a la particularit davoir une priode de rvolution qui est en rsonance avec celle de Jupiter : il fait trois tours
autour du Soleil quand la plante gante en fait une. Cest donc un astrode lacunaire circulant sur une orbite
chaotique, avec a = 2,53 UA et P = 4,01 ans pour la priode actuelle. Il en rsulte que les approches serres la
Terre se font pisodiquement par sries. Aprs une longue priode sans forte approche, Toutatis en a six
conscutives quatre annes dintervalle durant la priode 1992-2012. Lastronome belge Edwin Goffin a
calcul les approches suivantes : 3,62 MK le 8 dcembre 1992, 5,30 MK le 29 novembre 1996, 11,06 MK
le 31 octobre 2000, 1,57 MK (0,0105 UA) le 29 septembre 2004 et enfin 5,03 MK le 10 dcembre 2012.
Une chose est sre : cet EGA sera particulirement dangereux dans lavenir, dautant plus que ses dimensions,
mme si elles sont infrieures ce que lon croyait jusquen 1992, restent apprciables : 4,6 km dans la longueur,
2,4 km et 1,9 km pour les deux autres (il sagit donc dun corps oblong). En fait, on sait aujourdhui que Toutatis
est un objet binaire, form de deux anciens petits astrodes qui se sont "colls" lun lautre (41). Les clichs
pris en 1992 ont permis dobtenir une premire cartographie prliminaire de ce petit voisin quil faudra surveiller
de trs prs.
Apophis, l'astrode qui fait peur
Cet astrode, dcouvert en juin 2004 et connu dans un premier temps sous l'appellation provisoire 2004 MN4,
s'est avr d'un intrt extraordinaire (42). C'est lui qui a l'approche calcule la plus faible pour tout le XXIe sicle
pour tous les NEA connus de plus de 50 mtres. Le 13 avril 2029, 21h43' (temps universel), il s'approchera
0,00023 UA, soit 33 600 km du centre de la Terre, c'est--dire moins de 28 000 km de sa surface, record
absolu pour un PHA. Il sera alors visible l'oeil nu, comme une petite toile de magnitude 3 ou 4. Son diamtre
est de l'ordre de 400 mtres (H = 19,2).
Apophis, qui tait le dieu du mal et de la destruction dans la mythologie gyptienne (sous le nom gyptien
d'Apep), est un NEA (et aussi un EGA et un PHA) de type Aten (a = 0,922 UA). Aprs son approche rasante la
Terre, il va devenir, sous les yeux des astronomes, un NEA de type Apollo (avec a = 1,125 UA). Cet objet est le
meilleur exemple de la faon dont un NEA peut passer d'un type l'autre la suite d'une trs forte approche
une plante. Il est aussi une rvlation, dans la mesure o aucun astrode connu de plus de 100 mtres ne
s'tait approch aussi prs de la Terre.
Les calculs ont montr que Apophis a eu 4 TFAP la Terre (entre 0,024 et 0,032 UA) au XXe sicle, sans tre
dcouvert pour autant, et qu'il en aura encore 4 autres au XXIe sicle. C'est l'astrode qui fait peur, quasiment
"un ennemi extrieur". Certains pensent que les trs importantes perturbations qu'il va subir en avril 2029 pourrait
121

le prcipiter sur la Terre, lors de son approche suivante en 2036, ce qui est trs peu probable, ou qu'il pourrait
mme se dsintgrer s'il est de constitution comtaire. On ignore encore tout de son origine et de sa
configuration structurale. A l'chelle astronomique, il est clair que ses jours sont compts et que la Terre risque
d'en faire les frais au cours des sicles prochains, si rien n'est fait pas nos successeurs pour le dtourner ou le
dtruire.

Figure 6-13. L'approche d'Apophis en avril 2029


Cette figure montre le dplacement d'Apophis par rapport la Terre les 13 et 14 avril 2029. Les petits traits
indiquent les positions de l'astrode intervalles de deux heures. Le plan de la figure correspond au plan de
l'cliptique. La circonfrence a un rayon de 384 000 km, la distance moyenne de la Terre la Lune. La flche
vers la droite indique la direction du point vernal. La distance minimale aura lieu le 13 avril 21h44, temps
universel et sera de l'ordre de 30 000 km seulement. Apophis, qui sera visible l'oeil nu comme une petite toile
de magnitude 3 ou 4, traversera le ciel trs grande vitesse ( 41 l'heure au moment de la distance minimale).
Evnement exceptionnel : Apophis, qui est actuellement de type Aten, va changer de type orbital sous les yeux
des astronomes et devenir de type Apollo.

L'esprance de vie des NEA


La frquence de l'impactisme terrestre est principalement lie l'esprance de vie des NEA. Celle-ci est courte
l'chelle astronomique, trs infrieure l'ge prsum du Systme solaire. Cela est fort logique, quand on sait
que les astrodes sont des astres briss, souvent plusieurs reprises. L'esprance de vie moyenne des objets
pntrant l'intrieur de l'orbite de Mars, les Mars-crossers, est estime en gros 100 MA, avec des extrmes
pouvant aller de 1 MA 1000 MA environ. Un Mars-crosser a donc une esprance de vie moyenne 50 fois
infrieure celle du Systme solaire son stade actuel d'volution.
Les objets des types Apollo et Aten, les Earth-crossers (ou gocroiseurs en franais), ont une esprance de vie
encore dix fois plus courte que les Mars-crossers et plusieurs astronomes qui ont fait des simulations sur le sujet
leur octroient seulement 10 MA en moyenne en tant qu'astres indpendants.
Ces ges, qui ne sont que des ordres de grandeur, ont t obtenus par comparaison avec ceux des mtorites.
On peut calculer avec une bonne approximation la dure d'exposition de ces objets aux rayons cosmiques, dure
qui correspond leur ge en tant qu'objets autonomes dans l'espace depuis la dernire fragmentation dont ils
sont issus. Pour les chondrites ordinaires (types H, L et LL) qui reprsentent la majorit des NEA, la fourchette
des ges probables va de moins de 1 MA 50 MA. Il semble que l'esprance de vie des sidrites, qui sont
beaucoup moins sujettes la fragmentation, du fait d'une rsistance largement suprieure, soit sensiblement plus
leve, dans de nombreux cas suprieure 100 MA.
Ces ges sont cohrents avec ce que l'on sait de l'volution des orbites trs long terme. Pratiquement, aucun
NEA ne peut exister plus de 100 MA, sans subir une collision avec l'une des quatre plantes intrieures, la Lune
ou l'un des millions d'astrodes de l'anneau principal.
Frquence dlimination individuelle
Environ 1 NEA sur 2 croise l'orbite terrestre, soit environ 125 000 objets de plus de 100 mtres de diamtre
moyen. La combinaison des chiffres concernant le nombre total de NEA et ceux de leur esprance de vie
moyenne permet d'obtenir la frquence d'limination individuelle d'un NEA, selon son type orbital, sa magnitude
absolue et son diamtre.
122

Pour la version 1998 de ce livre, j'avais recalcul tous les chiffres concernant les frquences dlimination et
dimpact sur les diffrentes plantes. Les chiffres de 1982 taient bass sur un nombre dobjets recenss
lpoque qui natteignait pas la centaine, alors que ceux de 1998 taient bass sur plus de 700 NEA recenss
(43).
Le tableau 6-4 donne la frquence dlimination individuelle des NEA, tant entendu que leur esprance de vie
reste la mme en moyenne : 10 MA, cest--dire peu de temps lchelle astronomique (on table actuellement
pour 1/40 ou 1/50 de lge du Systme solaire). La part attribue chaque plante est obligatoirement assez
alatoire et varie selon la mthode et les chiffres utiliss, mais certaines constantes mergent. Les quatre
plantes intrieures rcuprent globalement 50 % du total (Mars 15 % (44), la Terre 20 %, Vnus 10 % et
Mercure 5 %). Les 50 % restants se rpartissent de la faon suivante : Soleil 15 %, astrodes, Lune et satellites
5 %, dsintgration et miettement 20 %, expulsion sur une orbite extrieure 10 %.
Tableau 6-4. limination individuelle des gocroiseurs et leur destination
finale (moyennes de plusieurs mthodes de calcul)
% hypothse
% hypothse
haute
basse
Mars
15
7,5
Terre
20
10
Vnus
10
5
Mercure
5
2,5
Soleil
15
25
Autres (plantes, astrodes, satellites)
5
5
Expulsion sur des orbites non NEA
10
20
Dsintgration et/ou miettement
20
25
Dans l'hypothse haute, les quatre plantes reprsentent 50 % du total.
Dans l'hypothse basse, elles reprsentent seulement 25 %.
Pour certains auteurs, la part du Soleil serait suprieure aux chiffres donns ici.
Destination finale

Ces chiffres ne sont videmment que des ordres de grandeur. Lexemple de la comte dAristote (gnitrice du
groupe de Kreutz, voir chapitre 7) laisse penser certains spcialistes que la part du Soleil pourrait tre
nettement plus importante que 15 %. Certaines simulations semblent montrer que la combinaison : attraction du
Soleil + orbite chaotique conduirait pour certains astrodes et comtes lacunaires une collision directe avec
le Soleil (q devenant trs proche de 0,001 UA), ou une dsintgration dans la proche banlieue solaire et la
formation dune poussire cosmique constamment renouvele.
Il est possible que la part du Soleil et celle de lexpulsion aient t sous-estimes, de telle sorte que la Terre ne
serait plus destinataire de 20 % des NEA existants des types Aten et Apollo, mais seulement de 10 % (hypothse
basse). Si tel tait le cas, la frquence dimpact serait diminuer dun facteur 2, mais lhypothse haute parat
quand mme plus probable.
Le problme pos par les NEA minuscules
On entend par astrodes minuscules, ceux qui ont ont H > 22,0 (valeur correspondant un diamtre infrieur
100 ou 200 mtres de diamtre moyen selon le type physique et l'albdo). Il apparat clairement que ceux-ci
doivent tre traits diffremment des autres. Leur nombre est norme : 20 000 000 de NEA et 10 000 000 dEGA
de 50 mtres, un nombre embarrassant pour les spcialistes, mais quil faut prendre obligatoirement en
considration.
Il sagit ni plus ni moins que de la poussire cosmique lchelle astronomique, avec des objets quasiment aussi
nombreux que les grains de sable dune petite plage. Sil nexistait pas de processus de destruction, chaque
dcennie verrait un impact terrestre, ce qui (heureusement) est contraire aux observations depuis deux sicles.
En fait, il existe trois mcanismes de destruction qui entrent en jeu : dsintgration et miettement dans lespace
et destruction dans latmosphre terrestre, mcanismes qui sont beaucoup plus efficients pour les petits objets
que pour ceux qui sont de taille hectomtrique ou kilomtrique, notamment du fait quil sagit trs souvent de
fragments comtaires dont la cohsion structurale est de mauvaise qualit. Une simple approche trs serre
une plante peut dboucher sur une fragmentation svre, voire sur une dsintgration totale.
De plus, il savre que les objets minuscules sont condamns lmiettement quand ils pntrent dans
latmosphre terrestre, et ils ne franchissent que trs rarement la totalit des diffrentes couches atmosphriques.
123

Tous les chiffres que je donne dans cette section sont variables avec le temps, la dsintgration dune comte
(comme celle dAristote, gnitrice du groupe de Kreutz) ou dun centaure (comme Hephaistos) pouvant
ponctuellement, pour quelques centaines de milliers dannes, augmenter srieusement le nombre dobjets dans
lenvironnement immdiat de la Terre. On peut quasiment parler de pollution astronomique. On le voit nettement
encore aujourdhui avec le Complexe des Taurides, vaste courant dobjets minuscules qui circulent sur des
orbites similaires, apparentes un progniteur commun.
La frquence d'limination peut paratre trop forte certains spcialistes. A mon avis, il n'en est rien. On sait que
les NEA se renouvellent sans cesse, notamment la part comtaire, par l'introduction dans le Systme solaire
proche d'objets en provenance de la ceinture de Kuiper ou du nuage de Oort. Des objets mi-plantaires micomtaires souvent, dont la cohsion ne rsiste pas l'approche d'une des grosses plantes (Jupiter surtout,
mais aussi Saturne, Uranus ou Neptune) et qui se fragmentent en une multitude d'objets plus petits. Mais on sait
depuis le dbut des annes 1990 que ces anciens membres de la ceinture de Kuiper, qui passent souvent par le
type intermdiaire de centaure, peuvent dpasser 100 km dans certains cas, et que leurs fragments peuvent
dpasser largement les 10 km. Un diamtre de 3 km ne peut tre considr comme exceptionnel, on l'a vu avec
les fragments de Hephaistos, dont plusieurs dpassent ce diamtre.
Frquence des collisions sur la Terre
Les donnes actuelles laissent penser qu'environ 1 NEA de type Aten et Apollo sur 5 entrera en collision avec
la Terre (en 1982, je donnais 1 objet sur 3, du fait de la sous-estimation de la part revenant au Soleil et
lexpulsion). La combinaison de cette nouvelle information avec celles dont j'ai fait tat plus haut concernant la
frquence d'limination individuelle permet de connatre la frquence des collisions sur la Terre et sur les parties
merges et immerges de notre globe. Le tableau 6-5 donne cette frquence des collisions pour diffrentes
catgories de diamtre.
On peut admettre au vu des donnes actuelles (toujours comme de simples ordres de grandeur), pour des objets
entrant dans l'atmosphre, que, en moyenne :
1 EGA de 100 mtres heurte la Terre tous les 350 ans, les ocans tous les 500 ans et les terres merges tous
les 1200 ans ;
1 EGA de 300 mtres heurte la Terre tous les 3500 ans, les ocans tous les 5000 ans et les terres merges
tous les 12 000 ans ;
1 EGA de 500 mtres heurte la Terre tous les 10 000 ans, les ocans tous les 15 000 ans et les terres
merges tous les 35 000 ans ;
1 EGA de 1 km heurte la Terre tous les 50 000 ans, les ocans tous les 70 000 ans et terres merges tous les
170 000 ans.
Tableau 6-5. Frquence des collisions de gocroiseurs sur la Terre selon leur diamtre
(en annes, objets entrant dans l'atmosphre)
Eliminination Terre avec
Surface terrestre
individuelle
20 %
surface
surface
vie : 10 MA
d'impacts
immerge
merge
1/...
1/...
1/...
1/
50 m
10 000 000
(1)
(5)
(10)
(20)
100 m
150 000
70
500
1200
350
300 m
15 000
700
5000
12 000
3500
500 m
5000
2000
15 000
35 000
10 000
1 km
1000
10 000
70 000
170 000
50 000
5 km
10
1 000 000
7 000 000
17 000 000
5 000 000
Le nombre de gocroiseurs est moiti moindre que le nombre total de NEA
Les gocroiseurs sont les astrodes des types Aten et Apollo
Les objets minuscules (moins de 100 mtres) sont condamns l'miettement
et la dsintgration. Ils ne franchissent que rarement l'atmosphre terrestre
Les chiffres donns ne sont que des ordres de grandeur, variables avec le temps

Diamtre du Nombre de
gocroiseur gocroiseurs

Dans les chapitres suivants, je reviendrai sur ces chiffres quand je parlerai des consquences de l'impactisme. Je
prcise bien qu'il s'agit d'objets entrant dans l'atmosphre, et non ceux qui touchent effectivement le sol, qui
sont videmment moins nombreux, dans la mesure o la fragmentation, et mme la dsintgration, sont chose
courante, surtout pour les petits objets. Heureusement, quand on sait le danger que reprsente un impact
ocanique, comme nous le verrons en dtail au chapitre 13.
124

L'nergie dimpact des EGA


On connat le diamtre approximatif des EGA, ainsi que leur densit probable. Il est donc possible de calculer
leur nergie cintique au moment de l'impact, avec la formule classique : Ec = mv2. Cette nergie cintique
est gale au demi-produit de la masse par le carr de la vitesse d'impact. La vitesse est donc un facteur trs
important, puisqu'une vitesse double entrane une nergie cintique multiplie par 4.
On sait que tous les EGA connus ont des orbites directes et donc que leur vitesse la distance de la Terre au
Soleil ne peut pas tre suprieure 42,1 km/s (vitesse parabolique de la Terre). En fait, leur vitesse r (rayon
vecteur) = 1,00 UA est comprise entre 25 km/s (EGA de type Aten) et 38 km/s (EGA de type Apollo avec
a > 2,50 UA et e > 0,70).
La vitesse gocentrique d'un EGA est une vitesse relative qui rsulte de la combinaison de la vitesse propre de
l'objet avec celle de la Terre (qui varie entre 29,3 et 30,3 km/s du fait de la lgre excentricit de l'orbite terrestre).
Cette vitesse gocentrique est la vitesse au moment de l'impact ( peu de choses prs, car il faut aussi prendre
en compte l'acclration due l'attraction terrestre). On admet, comme moyenne une vitesse d'impact de
20 km par seconde, ce qui est norme, mais avec des extrmes qui peuvent atteindre 10 et 35 km/s selon la
gomtrie des orbites.
Il faut encore prciser qu' partir d'une certaine masse (quelques dizaines de milliers de tonnes, soit une
vingtaine de mtres de diamtre), les EGA ne sont pratiquement plus freins durant leur traverse de
l'atmosphre et ils gardent donc une fraction trs importante (plus de 90 %) de leur vitesse initiale.
Le tableau 6-6 donne, en joules, les nergies cintiques des EGA pour diffrents diamtres et pour quatre
densits typiques : 2,5 pour les objets carbons (type C), 3,5 pour les arolithes typiques (type S), 5,0 pour les
sidrolithes (type S galement) et 7,8 pour les sidrites (type M). La vitesse d'impact prise en compte est 20 km/s.

Tableau 6-6. Energie cintique des EGA selon leur diamtre et leur type physique
(vitesse d'impact : 20 km/s - nergie en joules)
Diamtre
de l'EGA
en km
0,1
0,2
0,3
0,4
0,5
0,6
0,7
0,8
0,9
1
2
3
4
5
6
7
8
9
10
20
30
40
50

EGA carbons
type C
densit 2,5
17
2,6x10
18
2,1x10
18
7,1x10
19
1,7x10
19
3,3x10
19
5,7x10
19
9,0x10
20
1,3x10
20
1,9x10
20
2,6x10
21
2,1x10
21
7,1x10
22
1,7x10
22
3,3x10
22
5,7x10
22
9,0x10
23
1,3x10
23
1,9x10
23
2,6x10
24
2,1x10
24
7,1x10
25
1,7x10
25
3,3x10

EGA silicats
type S
densit 3,5
17
3,7x10
18
2,9x10
18
9,9x10
19
2,3x10
19
4,6x10
19
7,9x10
20
1,3x10
20
1,9x10
20
2,7x10
20
3,7x10
21
2,9x10
21
9,9x10
22
2,3x10
22
4,6x10
22
7,9x10
23
1,3x10
23
1,9x10
20
3,7x10
23
3,7x10
24
2,9x10
24
9,9x10
25
2,3x10
25
4,6x10

EGA mixtes
type S
densit 5,0
17
5,2x10
18
4,2x10
19
1,4x10
19
3,4x10
19
6,5x10
20
1,1x10
20
1,8x10
20
2,7x10
20
3,8x10
20
5,2x10
21
4,2x10
22
1,4x10
22
3,4x10
22
6,5x10
23
1,1x10
23
1,8x10
23
2,7x10
23
3,8x10
23
5,2x10
24
4,2x10
25
1,4x10
25
3,4x10
25
6,5x10

EGA mtalliques
type M
densit 7,8
17
8,2x10
18
6,5x10
19
2,2x10
19
5,2x10
20
1,0x10
20
1,8x10
20
2,8x10
20
4,2x10
20
6,0x10
20
8,2x10
21
6,5x10
22
2,2x10
22
5,2x10
23
1,0x10
23
1,8x10
23
2,8x10
23
4,2x10
23
6,0x10
23
8,2x10
24
6,5x10
25
2,2x10
25
5,2x10
26
1,0x10

125

Ce tableau montre clairement que les EGA ont une nergie cintique loin d'tre ngligeable. Cette nergie, pour
un objet suppos sphrique (car c'est loin d'tre le cas en gnral), augmente d'un facteur 1000 quand le
diamtre augmente d'un facteur 10. Ainsi un EGA de 1 km, comme les astronomes en dcouvrent rgulirement,
de type S, densit 3,5 (arolithe) avec une vitesse d'impact de 20 km/s, a une nergie cintique
Ec = 3,71020 joules. Un astre dix fois plus faible (100 mtres) a une nergie cintique Ec = 3,71017 joules et un
autre dix fois plus gros (10 km) a une nergie cintique Ec = 3,71023 joules. Eros, avec un diamtre moyen
suppos de 24 km et une densit de 4,0 a une nergie cintique Ec = 5,81024 joules, c'est--dire largement
suprieure l'nergie totale libre par tous les grands cataclysmes purement terrestres passs et prsents
connus.

L'nergie compare des impacts et des cataclysmes terrestres


Pour bien comprendre ce problme de l'nergie libre par les impacts d'astrodes sur la Terre, il est ncessaire
de faire des comparaisons avec les cataclysmes terrestres connus.
La Terre est une plante vivante et violente (45), sujette d'innombrables cataclysmes plus ou moins
destructeurs. Il ne se passe pas une anne sans que notre plante ait souffrir d'un sisme important ou d'une
ruption volcanique notable. On a essay de calculer l'nergie libre par les grandes catastrophes terrestres,
mais les calculs ont toujours t difficiles et approximatifs. Les techniques se sont affines, cependant, et on
possde maintenant quelques donnes intressantes permettant de faire des comparaisons utiles.
Les sismes et les ruptions volcaniques
La hirarchie des trs grands sismes du XXe sicle a t bouleverse par l'introduction d'une nouvelle chelle
de magnitudes (magnitudes Mw), en 1977 (46), base sur le moment sismique et qui prend en compte l'nergie
libre par toute la zone de rupture des sismes majeurs. On se doutait depuis longtemps que l'chelle des
magnitudes de Richter (Ms) (47/48), calcules d'aprs l'tude des ondes sismiques P et S, tait sature pour les
grands sismes. Cet effet entranait une sous-estimation assez importante de l'nergie dgage. L'chelle Mw
peut tre utilise comme une continuation naturelle de l'chelle Ms qui reste valable pour les sismes jusqu' la
magnitude 8,0.
Les volcanologues et les sismologues ont des formules un peu diffrentes pour calculer lnergie des
cataclysmes quils tudient. La formule que j'utilise pour ce livre (49) est quelque peu diffrente de celle utilise
en 1982 pour La Terre bombarde, aussi les valeurs obtenues ne sont-elles pas exactement les mmes que
celles que je donnais alors. Le lecteur ne doit pas sen tonner, tous ces chiffres ne sont que des ordres de
grandeur.
L'nergie maximale des sismes que l'on pouvait situer aux alentours de 21018 joules (Mw = 9,0) doit tre
considrablement releve. Le sisme du Chili en 1960, qui est maintenant le plus important connu (ce qui n'tait
pas le cas avec les classiques magnitudes de Richter) a dgag une nergie au moins gale 1,11019 joules
(Mw = 9,5). Trois autres sismes du XXe sicle ont atteint ou dpass la magnitude Mw = 9,0 : ceux de l'Alaska
en 1964 (Mw = 9,2), des les Aloutiennes en 1957 (Mw = 9,1) et du Kamchatka en 1952 (Mw = 9,0).
Heureusement, seule la catastrophe du Chili a concern une rgion forte densit de population. Le sisme
indonsien de dcembre 2004 qui a engendr le tsunami catastrophique qui a fait plus de 250 000 victimes en
Asie du sud-est tait de magnitude 9,0.
Les ruptions volcaniques (50/51) sont les cataclysmes terrestres qui peuvent librer le plus d'nergie, une
nergie assez nettement suprieure celle des grands tremblements de terre. La plus importante des temps
modernes est celle du Tambora, dans l'le indonsienne de Sumbawa, qui jecta plus de 150 km3 de produits en
1815. On admet une nergie totale de 1020 joules pour cette ruption, dix fois suprieure celle plus connue du
Krakatoa, en 1883. Mais il est certain que plusieurs ruptions gantes de l're tertiaire, et mme celle de Toba,
dans le nord de Sumatra, qui date de 75 000 ans et qui est la principale ruption connue de l're quaternaire, ont
libr des nergies sensiblement suprieures celle du Tambora, pouvant atteindre dans certains cas 1022 joules.

126

Figure 6-14. Eruptions volcaniques : l'explosion du Krakatoa en 1883


Le Krakatoa est un clbre volcan situ sur une le du mme nom dans le dtroit de la Sonde, entre les les de
Sumatra et de Java. Il explosa le 26-27 aot 1883 engendrant un tsunami dvastateur qui fit de trs nombreuses
victimes. Ce fut la deuxime ruption volcanique la plus importante du XIXe sicle aprs celle du Tambora en
1815. Ce volcan toujours actif aujourd'hui est devenu un site touristique rput. La Terre gnre ses propres
cataclysmes et certains peuvent librer des nergies considrables.
Les autres cataclysmes
Parmi les autres cataclysmes terrestres, dont on peut mesurer l'nergie et que l'on peut donc comparer aux
impacts d'EGA, il faut encore citer les tsunamis ou raz de mare. Leur nergie varie de 1013 1018 joules et est
de l'ordre de 1/10 1/100 de celle du cataclysme responsable (sisme sous-marin, glissement ou effondrement
du fond ocanique, explosion volcanique, impact). Cela veut dire que, bien que la force de destruction d'un
tsunami soit importante et qu'un sisme de magnitude 8,5 puisse contribuer la formation d'une vague de plus
de 30 mtres et des destructions svres jusqu' 500 km l'intrieur des ctes, son nergie reste largement
infrieure celle du cataclysme responsable. Un petit EGA de quelques centaines de mtres au moment de
l'impact est donc en mesure de crer un fantastique tsunami, d'une magnitude trs suprieure celle engendre
par les sismes terrestres.
Il y a encore une famille de cataclysmes dont il nous faut dire quelques mots car elle engendre, elle aussi, des
nergies colossales devant lesquelles l'homme est impuissant et totalement dsarm. C'est la famille des
cyclones avec ses diverses variantes rgionales (ouragans, typhons, etc.). Malheureusement, on sait que les
spcialistes sont aussi dsarms lorsqu'il s'agit de mesurer avec une prcision acceptable cette nergie. On a
donn la valeur 1,91019 joules pour l'ouragan Carla-1961, l'un des plus terribles que l'on ait connus. Pour
l'ouragan le plus important du XXe sicle, Camille-1969, l'nergie tait encore suprieure et a pu atteindre
51019 joules. Mais la prcision des estimations est fort mdiocre.
Enfin, parmi les autres cataclysmes mesurables, mais qui ne sont pas naturels, il faut bien citer les explosions
nuclaires qui se sont succd lors du triste pisode de la guerre froide entre les Amricains et les Sovitiques.
L'inflation dans l'horreur et dans la puissance des moyens mis en uvre aurait pu mener la catastrophe. On
sait qu'une mgatonne (= 1000 kilotonnes) de TNT quivaut une nergie de 4,21015 joules, qui est galement
celle libre par un sisme de magnitude 7,1. On admet, en gnral que la totalit des explosifs utiliss par les
divers belligrants lors de la Seconde Guerre mondiale reprsentait entre deux et trois mgatonnes de TNT, pas
plus, soit largement moins qu'un grand cataclysme terrestre naturel. Si la bombe d'Hiroshima (1945) avait une
magnitude assez faible, approximativement 6,4, par contre la plus forte explosion nuclaire catalogue, celle de
1961 en Nouvelle-Zemble (URSS) avait une magnitude de 8,1. L'nergie libre, en gros 6,51016 joules,
correspond un impact d'EGA de 50 mtres de diamtre moyen.

127

Impact = nergie libre instantane et "extraterrestre"


On se rend compte avec ces quelques remarques et comparaisons de la fantastique nergie que peut librer un
EGA de 2 ou 3 km quand il heurte la Terre. Surtout qu'il ne faut pas oublier une chose. C'est que l'nergie libre
par un EGA est pratiquement instantane (quelques secondes), alors qu'un sisme dure quelques dizaines de
secondes, un ouragan quelques jours et une ruption volcanique quelques semaines. Un EGA de type S de 2 km
peut provoquer un sisme largement suprieur tous les cataclysmes terrestres connus avec son nergie
cintique de 2,91021 joules. Un EGA de 3 km de diamtre et de type M, c'est--dire un objet mtallique (comme
1986 DA (52), fragment de noyau d'astrode diffrenci et qui tait sur une vritable orbite de collision avec Mars
la fin du XXe sicle) a une nergie cintique de l'ordre de 2,21022 joules. Enfin, un gros EGA de 5 km, comme
on en connat plusieurs, a une nergie de 51022 joules, ce qui correspond pratiquement plus de 1000 fois
l'nergie dgage par le sisme du Chili en 1960, qui est le plus important connu. Cela parat quasiment
incroyable, mais les chiffres sont l pour montrer qu'il s'agit bien de la ralit.

Figure 6-15. Energie compare et frquence des impacts et des cataclysmes terrestres
La figure de gauche montre lnergie compare des astrodes, des astroblmes et de quelques cataclysmes
terrestres et humains (explosions nuclaires). Les chiffres sont clairs : les grands impacts nont pas dquivalents
terrestres. La frontire des cataclysmes terrestres se trouve la magnitude mw = 9,5 et lnergie Ec = 1020
joules. Les rfrences sont lruption du Tambora en 1815 et le sisme du Chili en 1960 (exceptionnellement
certaines ruptions cataclysmiques, comme celle de Toba il y 75 000 ans, peuvent dpasser largement cette
limite). En gros cest lquivalent dun impact dastrode de 600 mtres. On voit tout le mal que pourrait causer
notre plante et lhumanit limpact dun objet de 2 km de diamtre.
La figure de droite montre dune faon schmatique et approximative la frquence et lnergie de ces grandes
catastrophes. Il est clair que les impacts dastrodes et surtout de comtes sont plus rares et plus nergtiques
que les grands cataclysmes terrestres comme les ruptions volcaniques et les tremblements de terre. Certaines
comtes non priodiques venues du nuage de Oort et de la ceinture de Kuiper peuvent lchelle de 10 MA
dpasser les 1023 joules, surtout si leur orbite est rtrograde et leur vitesse de lordre de 60 km/s.
Mais je rappelle quand mme que les gros impacts (5 km) sont des phnomnes trs rares, puisque le
tableau 6-5 prvoit une telle collision sur la Terre tous les 5 MA, tous les 7 MA dans les parties du globe
immerges et tous les 17 MA seulement sur celles merges. Pas de panique donc... mais prudence, car il faut
compter avec les nouvelles comtes captures rgulirement, qui aprs dsintgration et dgazage, peuvent
gnrer de gros astrodes comtaires.
Autre conclusion trs importante signaler : l'nergie cintique d'un EGA de 600 mtres de diamtre moyen n'est
pas suprieure celle des grands cataclysmes terrestres. Tous les impacts d'EGA de cette taille et les plus petits,
qui sont de loin les plus nombreux, sont donc des vnements trs secondaires sur le plan nergtique et leurs
128

consquences sont mdiocres l'chelle terrestre (je ne parle pas videmment des consquences humaines et
conomiques).

Les NEA et lhypothse Hephaistos


Lhypothse de la capture, il y a quelques dizaines de milliers dannes, dans le Systme solaire intrieur dune
grosse comte, propose par les no-catastrophistes britanniques, est extrmement intressante et
probablement fonde. Le nombre dastrodes connus issus de la fragmentation et de l'miettement ultrieur d'un
corps cosmique unique est en constante augmentation. Et surtout tous ces objets sont assez facilement
identifiables, grce leur trs forte excentricit (dans la fourchette 0,70-0,85 en gnral) et leur faible inclinaison
(entre 0 et 12), les valeurs du demi-grand axe tant plus disperses, suite des perturbations diffrentes.
Certains membres ont t acclrs et ont vu leur priode diminuer, quittant ainsi lanneau principal (sous-type 3)
o ils ont "commenc leur carrire" pour devenir de sous-type 2, avec a < 2,00 UA.
On penche aujourdhui pour la capture dun centaure plutt que dune comte gante arrivant directement de la
ceinture de Kuiper. Cest Hephaistos. On sait que ces centaures sont souvent des objets mixtes, miastrodes/mi-comtes et que leurs fragments peuvent tre de nature diffrente, ce qui est moins paradoxal quil
ny parat. Certains ont eu une activit comtaire, mais pas tous. Le type physique de ces fragments est diffrent
selon leur composition de surface, et cest bien ce que lon observe avec les divers fragments recenss. Un des
fragments de Hephaistos, qui nest pas le plus gros, loin de l, aprs une longue priode de sommeil durant
laquelle il a t un NEA comtaire parmi dautres, sest rveill, peut-tre la suite dun choc dans lespace. Cest
P/Encke, la fameuse comte priodique qui nest nouveau active que depuis trois sicles seulement et pour
trs peu de temps (deux ou trois sicles au maximum).
La dcouverte par le calcul que P/Encke et Oljato taient encore, il y a moins de 10 000 ans, un seul et mme
fragment de Hephaistos a t une dcouverte essentielle pour comprendre la complexit de notre histoire
cosmique rcente. A la fragmentation initiale, il sest ajout une fragmentation ultrieure et un vritable
miettement, du fait de la trs faible cohsion de certains fragments et des trs fortes approches aux plantes
quils ont subies. Mais comme la rupture initiale est quasi contemporaine ( lchelle astronomique), la
dsintgration est loin dtre termine et elle se poursuit encore actuellement quasiment sous les yeux des
astronomes.
Je reparlerai plus en dtail de lhypothse Hephaistos dans le chapitre consacr aux comtes, car P/Encke est le
fragment le plus connu et cest par rapport cette comte que lon situe les divers courants mtoriques associs,
courants dj disperss et issus eux-mmes de lmiettement dobjets secondaires qui se sont spars bien
aprs le cataclysme initial qui a donn naissance des fragments majeurs comme Hephaistos et Heracles. Une
partie de ces divers courants et de nombreux astrodes sont des composants du Complexe des Taurides.
Lorigine commune ne fait pas de doute, la dsintgration du corps parent non plus. La Terre en a obligatoirement
subi les consquences, et cest lune des grandes leons des annes 1980, durant lesquelles le phnomne a t
mis en vidence par les no-catastrophistes britanniques.
Il nempche quaujourdhui la quasi-totalit des fragments gnrs par Hephaistos sont des astrodes,
dfinitivement dgazs pour ceux qui ont eu une activit comtaire. On est en droit dattendre la dcouverte de
plusieurs centaines de membres de taille kilomtrique et hectomtrique, ce qui est norme et montre bien que
lenvironnement terrestre est compltement pollu par des produits de dsintgration comtaire. Heureusement
que notre atmosphre est un cran de protection trs efficace pour tout le matriel fragile dorigine comtaire et
quelle est en mesure de faire elle-mme le plus gros du mnage. Il semble bien que les fragments de glace de
taille dcamtrique, ainsi que les fragments carbons (type C) soient condamns une dsintgration quasi
complte. Mais dautres sont composs de roches (type S et mme type E), avec une cohsion nettement
suprieure. Lobjet de la Toungouska, baptis aujourdhui Ogdy (pour le dieu du feu des Toungouzes), serait lun
deux (voir le chapitre 9).

Notes
1. J. Lilensten (et 7 autres auteurs), Le systme solaire revisit (Eyrolles, 2006). Cet ouvrage collectif fait le point
sur nos connaissances actuelles sur le Systme solaire aprs son exploration par des sondes spatiales.
2. K.R. Lang et C.A. Whitney, Vagabonds de l'espace (Springer-Verlag, 1993 ; traduction de M.-A. Heidmann).
Titre original : Wanderers in space (1991).
3. A.H. Delsemme (ed.), Comets Asteroids, Meteorites - Interrelations, evolution and origins (University of Toledo,
1977).
4. T. Gehrels (ed.), Asteroids (University of Arizona Press, 1979) ; R.P. Binzel, T. Gehrels and M. Shapley
Matthews (eds), Asteroids II (University of Arizona Press, 1989) ; W. Bottke, A. Cellino, P. Paolicchi and R.P.
129

Binzel (eds), Asteroids III (University of Arizona Press, 2003). Ce sont les trois gros livres de rfrence sur le
sujet parus dix ans, puis quatorze ans d'intervalle. Ils contiennent plusieurs centaines de contributions et
plusieurs milliers de rfrences sur tous les domaines concernant les astrodes et sont indispensables aux
spcialistes.
5. J.-C. Merlin, Les astrodes (Tessier & Ashpool, 2003). Ce livre est une excellente mise au point sur un sujet
en constante volution, du fait que l'on dcouvre de nouveaux astrodes chaque mois, notamment dans la
Ceinture de Kuiper, zone qui n'tait pas accessible aux instruments des astronomes avant les annes 1990.
6. Collection des Minor Planet Circulars (MPC) 1947-2006. Cette collection qui comporte plusieurs dizaines de
milliers de circulaires est l'outil de base du spcialiste.
7. M.-A. Combes, Deux sicles de dcouvertes d'astrodes, L'Astronomie, 115, pp. 17-28, 2001. Cet article a t
crit pour le numro spcial ASTRODES de la revue L'Astronomie, prpar l'occasion du bicentenaire de la
dcouverte de Crs.
8. L'utilisation de la mthode photographique pour les dcouvertes d'astrodes, partir de 1891
(avec 323 Brucia), par Max Wolf (1863-1932) Heidelberg et Auguste Charlois (1864-1910) Nice, a permis
dans un premier temps un triplement des dcouvertes, avec surtout un effort bien moindre. Elle rendait caduque
du jour au lendemain l'ancienne mthode visuelle des chasseurs d'astrodes.
9. L'utilisation des camras CCD pour la recherche des astrodes, mise au point Kitt Peak par Tom Gehrels,
au dbut des annes 1980, a t une nouvelle rvolution technologique. Elle a entran un dcuplement des
dcouvertes en permettant de recenser des objets beaucoup plus faibles. Le support photographique a
progressivement disparu pour laisser place un enregistrement direct, ou lectronique, des observations.
10. M.-A. Combes, tude sur les magnitudes absolues des astrodes, L'Astronomie, 85, pp. 413-433, 1971. Je
donnais alors le chiffre de 22 millions d'astrodes de plus de 400 mtres de diamtre moyen, en me basant sur
le nombre d'astrodes brillants connus et sur le fait (par analogie avec les toiles brillantes) que les astrodes
sont trois fois plus nombreux chaque fois que l'on augmente d'une magnitude absolue.
11. R. Greeley and R. Batson, The NASA atlas of the Solar system (Cambridge University Press, 1997). Latlas
de rfrence sur le Systme solaire avec une cartographie de tous les objets connus (214 photos, 157 cartes).
12. La NASA utilise deux autres sigles que j'ignore dans ce livre pour viter que le lecteur se perde dans un
jargon qui se complique sans cesse, mais qui a son utilit pour les spcialistes. Ces deux sigles sont les
suivants : 1. Les ECA (pour Earth-Crossing Asteroids), qui sont les astrodes qui croisent lorbite terrestre ; ce
sont les Earth-crossers. 2. Les ECC (pour Earth-Crossing Comets), qui sont les comtes dont la priode est
suprieure 20 ans et qui ont leur prihlie lintrieur de lorbite terrestre (q < 1,000 UA).
13. La valeur originelle de 1,381 UA, correspondant la valeur du prihlie de Mars n'est plus utilise. Cette
valeur de 1,30 UA parat trop forte beaucoup de spcialistes, mais il est trop tard pour faire marche arrire.
Pourtant, une valeur de 1,20 UA serait plus rationnelle.
14. M.-A. Combes, Contribution l'tude des EGA. Etude gnrale sur les astrodes qui s'approchent de la
Terre et sur leurs relations avec l'impactisme terrestre (thse universitaire, Universit Pierre et Marie Curie, Paris
VI, 1979). C'est la premire thse soutenue sur le sujet et qui montre que les EGA et les astroblmes ne sont que
les deux faces d'un mme problme.
15. Ce terme de gocroiseurs correspond aux Earth-crossers de langue anglaise qui regroupent les objets Apollo
et Aten qui franchissent l'orbite terrestre. Compte tenu de sa longueur, il ne peut se substituer aux sigles
spcialiss : AAA, NEA et EGA plus commodes utiliser de faon rptitive.
16. Alain Maury est un astronome franais catastrophiste, aujourd'hui expatri au Chili. Il fut l'instigateur dun
important programme europen de recherche de NEA (baptis ODAS) lObservatoire de la Cte dAzur (OCA),
oprationnel et trs efficace de 1997 1999 (plusieurs centaines d'astrodes sont numrots son nom), mais
abandonn faute de crdits !
17. Classification Combes-Meeus tablie en 1974. Les sous-types sont indispensables pour valuer des orbites
qui peuvent tre de taille trs diffrente.
18. J. Meeus, Eros et son apparition de favorable de 1974-1975, L'Astronomie, 88, pp. 295-304, 1974.
19. C.J. van Houten, I. van Houten-Groeneveld, P. Herget and T. Gehrels, The Palomar-Leiden Survey of faint
minor planets, Astronomy and Astrophysics supplement series, 2, pp. 339-448, 1970. Lhistoire dun survey
unique (le PLS) qui a permis aux poux van Houten, lobservatoire de Leyde aux Pays-Bas, de dcouvrir prs
de 2000 astrodes sur des clichs pris au Mont Palomar par Tom Gehrels. Une formidable russite collective qui
a merg comme un phare dans une priode de grisaille o les astrodes taient considrs comme la vermine
du ciel.
20. M.-A. Combes et J. Meeus, Le retour de Toutatis, LAstronomie, 106, pp. 4-10, dcembre 1992. Lhistoire dun
astrode exceptionnel et particulirement dangereux dans lavenir.

130

21. La liste des objets perdus s'allonge malheureusement. Certains petits objets observs quelques jours
seulement ont peu de chance d'tre robservs dans l'avenir. Par contre, sauf dans de rares cas, un mois
d'observations assure en principe une robservation ultrieure.
22. L.D. Schmadel, Dictionary of minor planet names (Springer Verlag, 1997). Cet ouvrage de rfrence est une
mine d'or pour le spcialiste puisqu'il collationne tous les noms d'astrodes avec leur explication. Il a t reconnu
comme document officiel par l'Union Astronomique Internationale. Depuis 1947, les noms sont officialiss par leur
parution dans les Minor Planet Circulars (MPC). Plus de 12 000 noms sont officiellement reconnus en 2006.
23. Les dsignations provisoires des astrodes, utilises depuis 1925 sous leur forme dfinitive, correspondent
videmment des critres bien prcis. L'anne est celle de la dcouverte, la premire lettre celle de la quinzaine
de la dcouverte (le I et le Z ne sont pas utiliss) et la seconde celle du numro d'ordre dans cette quinzaine (le I
n'est pas utilis). Aprs 25 dcouvertes, on recommence avec l'indice 1, puis avec l'indice 2 et ainsi de suite.
Depuis le dbut des annes 1990, on utilise couramment des indices allant jusqu' 50, ce qui signifie que l'on a
dcouvert 25 + (2550) = 1275 astrodes diffrents dans une seule quinzaine. A partir de 1997, lindice 100 a
mme t dpass plusieurs reprises, avec plus de 2500 nouveaux objets diffrents identifis durant ces
quinzaines, ce qui est considrable.
24. J. Meeus et M.-A. Combes, Les earth-grazers (ou EGA), des petits astres qui frlent la Terre, L'Astronomie,
88, pp. 194-220, 1974 ; supplments dans L'Astronomie sous la signature M.-A. Combes et J. Meeus : srie des
"Nouvelles des earth-grazers" (entre 1975 et 1991) ; supplments dans Observations et Travaux : srie des
"Chroniques des objets AAA (entre 1992 et 1997). Au total plus de 30 articles spcialiss qui relatent
chronologiquement les dcouvertes et l'amlioration des connaissances sur le sujet.
25. M.J. Gaffey and T.B. McCord, Mineralogical and petrological characterizations of asteroid surface materials,
pp. 688-723, in Asteroids, op. cit., 1979.
26. M.J. Gaffey, J.F. Bell and D.P. Cruikshank, Reflectance spectroscopy and asteroid surface mineralogy, pp.
98-127, in Asteroids II, op. cit., 1989.
27. M.-A. Combes, Note sur les EGA plantaires et comtaires, L'Astronomie, 94, pp. 131-137, 1980.
28. M.-A. Combes et J. Meeus, Chronique des objets AAA (n 18), Observations et Travaux, 47-48, pp. 1-13,
1996. Sur lapproche de 1996 JA1 et lhypothse Vesta, voir pp. 4 7.
29. M.-A. Combes et J. Meeus, Liste gnrale des objets Aten-Apollo-Amor, Observations et Travaux, 29, 1992.
Cette premire liste complte des NEA connus l'poque (fin 1991) comportait 215 objets avec q < 1,381 UA
dcouverts en 94 ans. Aujourd'hui on en dcouvre plus de 500 par an. Le monde des astrodes en gnral, et
celui des NEA en particulier, a totalement chang depuis l'introduction des tlescopes automatiques, notamment
LINEAR qui a dcouvert lui seul plus de 100 000 objets nouveaux en quelques annes.
30. F. Pilcher and J. Meeus, Tables of minor planets (private edition, 1973).
31. F. Gurin, Eros trouve une famille, Ciel et Espace, 330, p. 10, novembre 1997.
32. Cest la rgle immuable. Chaque fois quun NEA ou quune comte est dcouvert, on recherche
systmatiquement avec une phmride rtroactive si le nouvel objet a dj laiss sa trace sur dautres clichs
pris antrieurement dans dautres observatoires. Trs souvent cest le cas, et ainsi le calcul de lorbite dfinitive
est facilit et le processus de numrotation acclr dune manire spectaculaire. Elst-Pizarro a donc t
numrot en octobre 1997 (lanne suivant sa dcouverte) la fois sous le numro de comte 133P/Elst-Pizarro
(dsignation provisoire = 1996 N2), mais aussi sous le numro dastrode 7968 Elst-Pizarro.
33. Wilson-Harrington est considr, lui aussi, la fois comme un astrode (n 4015) et comme une comte
(numro 107P/). Cet objet a donc une double numrotation sous le mme nom.
34. On ne peut que regretter davantage lchec de la mission Clmentine 1 en 1994. Voir ce sujet la note 10 du
chapitre 5. Des clichs de Geographos auraient permis davoir une ide prcise de ce qui sest pass en tudiant
la cratrisation des diffrentes parties de cet astrode, qui a la forme dun cigare de 5,1 km dans sa longueur sur
1,8 km dans sa largeur.
35. H. Morin, Une bataille de boules de glace cosmiques divise les astrophysiciens, Le Monde, p. 14, 3 janvier
1998.
36. Z. Sekanina, A core-model for cometary nuclei and asteroids of possible cometary origin, pp. 423-428, in
Physical studies of minor planets, op. cit., 1971.
37. On calcule le diamtre moyen d (en km) avec la formule suivante : log d = C - (H/5), dans laquelle C est une
constante qui dpend du type physique et de lalbdo, et H la magnitude absolue. On utilise les constantes
suivantes : type D = 4,00 ; type C = 3,90 ou 3,80 ; type M = 3,55 ; type S = 3,50 ; type E = 3,40 et type V = 3,30.
Cette formule donne de trs bonnes approximations. Quand on ignore le type type physique, on utilise la
constante moyenne C = 3,50.

131

38. Voir la rfrence 10. Il est clair que pratiquement tout reste faire pour les NEA de moins de 2 km de
diamtre moyen.
39. Je dis actuellement, car cette distance minimale (Dm) varie constamment, la fois en fonction des
modifications des lments orbitaux caractristiques (de lexcentricit surtout, et donc de la distance prihlique
qui peut tre trs variable pour certains objets selon les poques), mais aussi de lorientation de lorbite dans
lespace.
40. Une orbite de quasi-collision ne veut pas dire obligatoirement collision prochaine, mais simplement que les
orbites de la Terre et celle de lastrode (ou de la comte) sont trs proches lune de lautre, et quil suffit de
perturbations minimes pour que ces deux orbites se croisent rellement, avec collision effective si les deux astres
se prsentent simultanment au point de croisement de leurs orbites.
41. O. de Goursac, Toutatis : une premire cartographie, LAstronomie, 110, pp. 74-75, 1996.
42. M.-A. Combes et J. Meeus, Apophis, l'astrode qui fait peur, L'Astronomie, 119, pp. 488-492, 2005.
43. Il ne faut pas trop se focaliser sur cette frquence dlimination qui nest que le rsultat et lanalyse de
statistiques qui varient sans cesse, mais il sagit dun ordre de grandeur acceptable, ou tout au moins, pour les
sceptiques, dune "ide" des chiffres quil faut connatre.
44. Ces statistiques concernent uniquement les NEA videmment, car Mars est frle par de nombreux autres
objets, dnomms Mars-crossers. Mars est une plante trs menace par les divers corps cosmiques qui
frquentent sa zone orbitale et sa colonisation future devra obligatoirement prendre en compte ce phnomne.
45. B. Booth et F. Fitch, La Terre en colre. Les cataclysmes naturels (Seuil, 1980). Titre original : Earthshock
(1979).
46. H. Kanomari, The energy released in great earthquakes, Journal of Geophysical Research, 82, 20, pp. 29812987, 1977.
47. B.F. Howell, Introduction la gophysique (Masson, 1969).
48. R. Madariaga et G. Perrier, Les tremblements de terre (Presses du CNRS, 1991).
49. Ce livre explique les problmes concernant les magnitudes et donne les formules pour relier les diverses
magnitudes les unes aux autres. J'utilise la formule donne par les auteurs (p. 195) qui relie la magnitude
lnergie : log W = 1,5 Mw + 4,8, dans laquelle W est lnergie exprime en joules et Mw la magnitude base sur
le moment sismique. Comme le disent eux-mmes les auteurs, il sagit dune nergie minimale. En effet, les
chiffres obtenus avec cette formule sont sensiblement infrieurs ceux que je donnais dans La Terre bombarde
en 1982. Peut-tre la formule devra elle tre rvalue.
50. A. Rittmann, Les volcans et leur activit (Masson, 1963). Un vieux livre trs utile pour connatre les grandes
ruptions du pass.
51. Collectif, Les volcans (Time-Life, 1996).
52. Il a t question de ce NEA unique, un monstrueux morceau de fer et de nickel d'environ 3 km de diamtre et
qui fut le cur d'un gros astrode bris par la suite, dans une de nos chroniques crites avec Jean Meeus qui
ont paru dans la revue Observations et Travaux. M.-A. Combes et J. Meeus, Chronique des objets AAA (n 18),
Observations et Travaux, 47-48, pp. 10-11, 1996. Ce n'est qu'exceptionnellement qu'un NEA de cette taille, et
surtout mtallique, est sur une orbite de collision avec l'une des quatre plantes intrieures (actuellement Mars).
S'il devait heurter la Terre dans l'avenir (ce qui n'est pas exclu, car les orbites se modifient sensiblement au fil des
millnaires), il ne serait sans doute pas bris lors de sa traverse de l'atmosphre et provoquerait un hiver
d'impact comme notre plante n'en n'a pas connu depuis 700 000 ans.

132

CHAPITRE 7 :

LES COMTES
Un danger connu depuis la nuit des temps
Les comtes sont connues depuis la plus haute Antiquit (1/2). Elles ont toujours t considres avec crainte
par les peuples anciens et ceux du Moyen Age (3), qui les souponnaient, et peut-tre pas toujours tort, nous le
verrons au chapitre 16, d'apporter sur Terre toutes sortes de maladies et notamment la peste.
Leur intrt auprs des foules les plus ignorantes des choses de l'astronomie est toujours venu, bien sr, de leur
aspect spectaculaire et parfois effrayant. Il suffisait, en effet, aux gens de regarder le ciel nocturne avec un
minimum d'attention pour dtecter ces visiteuses indsirables, dont l'clat pouvait souvent tre compar celui
des toiles les plus brillantes.
J'ai dj parl du sujet dans la premire partie, car les comtes, bien plus encore que les astrodes qui sont une
dcouverte rcente (1801 1807 pour les quatre premiers : Crs, Pallas, Vesta et Junon), ont fait fantasmer
toutes les gnrations de scientifiques depuis plus de 2500 ans avec lmergence de la science grecque.
Aristote (384-322) a observ, encore enfant, la fameuse comte qui porte son nom. Il ne la jamais oublie.
Pline l'Ancien (23-79) a rappel lexistence de la terrible comte qui a ravag lgypte et color la mer Rouge.
Beaucoup plus tard, cest William Whiston (1667-1752) qui a fait des comtes linstrument du Dluge et de la fin
du monde venir.
A toutes les poques, les comtes ont fait peur. La comte, cest la peur du cataclysme, cest la peur dun monde
inconnu, cest la peur du monde extrieur, cest la matrialisation de la colre divine. Dans son livre sur le sujet,
Le retour de la comte, Jean-Marie Homet explique fort bien ce phnomne sociologique, quasiment obligatoire
avant l'poque scientifique, et qui a mme survcu bien aprs :
" Les inondations, la scheresse, les orages, les vents, le froid, la chaleur, la mort des
personnages illustres, cest la comte. Les incendies, les tremblements de terre, les raz de
mare, les ouragans, cest la comte. Les guerres, les dfaites, les meurtres, les crimes, les
hrsies, cest la comte. Elle annonce tout, elle informe de tout, elle est la cause de tout. Elle
est la fois la parole et la main de Dieu, courrouc par le comportement des hommes. En effet la
comte est perue comme le signe de la colre divine et une punition ncessaire. " (4)
Il faut avoir lesprit ce parti pris anti-comte (cette peur) venu du fond des ges pour bien comprendre
limportance de la dcouverte fondamentale de Edmond Halley (1656-1742) : les comtes sont des astres
priodiques comme les autres, dont on peut prvoir le retour. Ce fut une vritable rvolution pistmologique,
en 1759, quand la comte annonce par Halley rapparut dans le ciel prs de la position et dans les dlais
annoncs.

Anatomie et composition des comtes


Plusieurs milliers de spcialistes, depuis des sicles, ont fait le maximum pour que les comtes soient enfin
comprhensibles par les hommes, pour quelles laissent dchiffrer les dtails cachs de leur anatomie et de leur
composition. Ce nest que dans le dernier quart du XXe sicle que des progrs dcisifs ont pu tre accomplis,
notamment grce aux sondes spatiales envoyes la rencontre de P/Halley lors de son passage prs du Soleil
en 1986.
Les diffrents modles de noyaux
On sait depuis longtemps que les noyaux comtaires sont des petits corps clestes, dun diamtre ordinairement
de taille kilomtrique ou moins souvent dcakilomtrique, constitus principalement de glace deau, de roches et
de poussires dans des proportions variables.

133

Progressivement, partir de ce constat sommaire, plusieurs modles ont t proposs pour rpondre aux
observations (5/6), sans jamais perdre de vue que, l comme ailleurs en astronomie, la ralit peut tre multiple
et voluer avec le temps. Ainsi un noyau "nouveau" est trs diffrent dun noyau "us" qui devient
progressivement astrodal (7) quand il a perdu la quasi-totalit de ses lments volatils.
Je vais dire quelques mots sur les principaux modles de noyaux, car selon leur configuration, leur densit et leur
composition, les consquences en cas dimpact peuvent tre diffrentes.
Le conglomrat de glaces. Cest le fameux modle de la boule de neige sale, propos par Fred Whipple
(1906-2004) en 1950. En fait, il sagirait dun mlange de glace deau, de grains de poussire de toutes tailles, de
dioxyde de carbone et dautres gaz gels, avec parfois des molcules plus complexes, comme le formaldhyde et
le cyanoactylne. Selon les spcialistes actuels, les lments volatils nexisteraient pas sous la forme de glace
pure, mais sous celle dhydrates et de clathrates (8).
Lagrgat de flocons. Cest le modle fractal, propos par Bertram Donn en 1985. Des flocons de matire
interplantaire et interstellaire sagglutinent pour former des corps de taille comtaire.
Lamoncellement de dbris primitifs. Cest le modle de lempilage progressif de blocs primordiaux et
htroclites, propos par Paul Weismann en 1986.
Le modle mixte : roches + glace colle. Cest le modle mi-roches/mi-glaces, propos par Tomas Gombosi
et Harry Houpis en 1986 (9), et qui parat le mieux rpondre la majorit des observations. Cest un agglomrat
de particules dorigines diverses, lies entre elles par un "ciment" et qui peuvent retrouver leur autonomie aprs
une fragmentation ou une dsintgration. Des parties de comtes (les roches) nont pas dactivit comtaire,
seules les parties glaces sont soumises la sublimation.

Figure 7-1. Quatre modles de structure de noyaux comtaires


On sait que les noyaux de comtes peuvent tre de composition et de structure assez diverses. La figure montre
quatre structures considres comme possibles, mais il en est dautres : A = le conglomrat de glace ;
B = lagrgat de flocons structure fractale ; C = lamoncellement de dbris primitifs ; D = le modle composite
form de blocs rfractaires colls dans une matrice de glace. (Document B. Donn).
Lactivit des noyaux
Depuis lobservation de P/Halley en 1985-1986, on a eu la confirmation que lactivit comtaire prend naissance
dans un nombre limit de zones la surface du noyau et uniquement du ct tourn (chauff) vers le Soleil
(figure 7-3). Cette activit se caractrise par des missions de matire (poussires) et de gaz partir des
quelques plages actives. Les spcialistes ont not que les jets se dsactivent rapidement lorsque les plages
actives retournent dans lhmisphre non clair, du fait dun phnomne classique de recondensation.

134

Figure 7-2. Premire photographie du noyau dune comte


Cette clbre photographie est celle du noyau de la comte de Halley, prise en mars 1986 par la sonde
europenne Giotto. En fait, il sagit dun clich composite regroupant six images spares prises par la Multicolor
Camera des distances comprises entre 2730 et 14 430 kilomtres. Ce tour de force technique a t ralis par
lquipe du Max-Planck-Institut fr Aeronomie de Lindau/Hartz en Allemagne. Le rsultat est impressionnant. On
voit que la partie active, qui ne dpassait pas 10 % de la surface totale du noyau, est celle chauffe par le Soleil.
(Document H.U. Keller/ESA).

Figure 7-3. Le noyau de la comte P/Halley


Lexamen attentif de la photographie prcdente a permis aux spcialistes dobtenir pour la premire fois des
renseignements trs importants sur le noyau dune comte. Celui de la comte P/Halley sest avr plus gros que
prvu : 16 km sur 8 km, du fait dun albdo trs faible (0,04 seulement). La surface de ce noyau est trs
irrgulire et seules quelques petites zones claires taient actives en mars 1986. Mais il est sr que cette
activit durera encore (sauf dsintgration toujours possible) pendant plusieurs dizaines de milliers dannes.
(Daprs un document de lESA).

135

Lactivit comtaire est trs variable selon lge de la comte, ce qui parat assez logique. Les comtes neuves,
mme minuscules comme C/Sugaino-Saigusa-Fujikawa (diamtre de 800 mtres seulement), ont une activit
maximale pouvant atteindre de 40 prs de 100 % de la surface. P/Halley, comte mi-vie active, avait une
fraction active de 20 % environ son dernier passage, ce qui nest pas ngligeable. Par contre, les comtes
uses, comme P/Schwassmann-Wachmann 1 ou P/Encke, nont plus que 1 ou 2 % de surface active. Les
comtes lagonie (qui sont dj quasi astrodales), comme P/Neujmin 1, P/Tempel 2, P/Arend-Rigaux ou
C/IRAS-Araki-Alcock, ont moins de 1 % de surface active. Ces comtes sont presque des comtes mortes, ou
seulement en sommeil pour certaines, car un impact peut percer parfois la crote protectrice accumule au fil des
passages prs du Soleil et librer provisoirement un rsidu de matires volatiles. Cest ce qui est arriv
P/Elst-Pizarro en 1996, comme je l'ai expliqu au chapitre 6.

Figure 7-4. Lvolution dun noyau comtaire "tout en glace" et " noyau solide"
Dans le modle "tout en glace", la comte na pas de noyau solide et la sublimation est totale. La comte ne
survit pas. Dans le modle " noyau solide", au contraire, le noyau interne survit la sublimation des lments
volatils. Ce noyau devient un astrode comtaire. (Daprs Z. Sekanina).
La sublimation des lments volatils
Au fur et mesure quune comte se rapproche du Soleil, son noyau se rchauffe. Vers 600 MK (soit 4,0 UA), les
glaces sont sujettes la sublimation, librant par l mme une quantit variable de gaz et de poussires. Cest
ainsi que se forme progressivement la chevelure de la comte dont le diamtre peut approcher 100 000 km, et
mme plus dans certains cas.
Dans un deuxime temps, cest la queue qui se forme partir de la chevelure, une queue double, on le sait, lune
dite queue de plasma et lautre dite queue de poussires.
La sublimation des lments volatils (10) est la consquence directe du chauffage du noyau par le Soleil. Ces
lments volatils donnent dabord des molcules mres (du genre HCN, H2O, CO, CO2, CH3OH, H2CO), qui
elles-mmes se dissocient en molcules filles, qui sont des radicaux, des ions et des atomes (du genre CN, H,
OH, O, CO+, C, CO, CH, CH3O). Toute cette matire est libre dans lespace et vient enrichir la poussire
cosmique au sens large.
Quand la sublimation ne peut plus se faire (comtes mortes ou en sommeil), la comte se prsente sous la forme
dun astrode comtaire qui est le stade final avant la dsintgration, ou ventuellement limpact cosmique.

Les fortes approches des comtes la Terre


L'apparition des ordinateurs et des logiciels de calcul a facilit d'une manire incroyable le calcul des orbites
comtaires, permettant d'atteindre une prcision impensable jadis. Il a t possible de calculer toutes les
approches la Terre pour toutes les comtes connues depuis l'Antiquit, mais avec une prcision bien sr
diffrente selon le nombre d'observations disponibles pour chacune d'entre elles. Pour les comtes anciennes, on
doit se limiter souvent trois ou quatre bonnes observations qui ne permettent d'obtenir que des lments
orbitaux approximatifs, et donc des approches du mme ordre. Par contre, pour les approches modernes, ces

136

approches sont souvent connues avec une grande prcision (toujours avec au moins quatre dcimales) et sont
d'une fiabilit remarquable.
Le tableau 7-1 donne, par ordre chronologique, toutes les approches sres recenses moins de 0,100 UA de la
Terre, ce que l'on considre comme de fortes approches (11). On en compte seulement vingt, ce qui est vraiment
trs peu, et montre bien que les approches serres des comtes actives notre plante sont beaucoup plus
rares que celles des astrodes (astrodes comtaires inclus) qui se chiffrent, elles, par milliers par sicle. On
connat galement douze autres fortes approches possibles antrieures l'anne 1500, que je donne,
uniquement titre d'information, dans la seconde partie du tableau.
Tableau 7-1. Approches relles des comtes la Terre infrieures 0.100 UA
(classes par ordre chronologique)
1. Les 20 approches connues avec prcision
Comtes (dsignation moderne)
Date
UA
1P/ 374 E1 (Halley)
374 avril 1.9
0.0884
1P/ 607 H1 (Halley)
607 avril 19.2
0.0898
1P/ 837 F1 (Halley)
837 avril 10.5
0.0334
55P/ 1366 U1 (Tempel-Tuttle)
1366 octobre 26.4
0.0229
C/ 1556 D1 (Charles Quint)
1556 mars 13.0
0.0835
55P/ 1699 U1 (Tempel-Tuttle)
1699 octobre 27.0
0.0700
C/ 1702 H1 (La Hire)
1702 avril 20.2
0.0437
C/ 1743 C1 (Grischow)
1743 fvrier 8.9
0.0390
1760 janvier 8.2
0.0682
C/ 1760 A1 (Grande comte)
C/ 1763 S1 (Messier)
1763 septembre 23.7
0.0934
D/ 1770 L1 (Lexell)
1770 juillet 1.7
0.0151
C/ 1797 P1 (Bouvard-Herschel)
1797 aot 16.5
0.0879
3D/ 1805 V1 (Biela)
1805 dcembre 9.9
0.0366
C/ 1853 G1 (Schweizer)
1853 avril 29.1
0.0839
C/ 1862 N1 (Schmidt)
1862 juillet 4.6
0.0982
C/ 1864 N1 (Tempel)
1864 aot 8.4
0.0964
7P/ Pons-Winnecke
1927 juin 26.8
0.0394
73P/ 1930 J1 (Schwassmann-Wachmann 3)
1930 mai 31.7
0.0617
C/ 1983 H1 (IRAS-Araki-Alcock)
1983 mai 11.5
0.0312
C/ 1983 J1 (Sugano-Saigusa-Fujikawa)
1983 juin 12.8
0.0628
* les magnitudes maximales (m max) ne sont qu'approximatives
Les noms de comtes en italique sont les noms usuels mais non officiels
2. Les 12 autres approches anciennes possibles
Comtes (dsignation moderne)
Date
UA
C/ 390 Q1
390 aot 18
0.10
C/ 400 F1
400 mars 31
0.08
C/ 568 O1
568 septembre 25
0.09
C/ 1014 C1
1014 fvrier 25
0.04
C/ 1080 P1
1080 aot 5
0.06
C/ 1092 A1
1092 janvier 30
0.10
C/ 1132 T1
1132 octobre 7
0.04
C/ 1345 O1
1345 juillet 31
0.05
C/ 1351 W1
1351 novembre 29
0.05
C/ 1471 Y1
1472 janvier 23
0.07
X/ 1491 B1
1491 fvrier 20
0.01
C/ 1499 Q1
1499 aot 17
0.06

MK
13.22
13.43
5.00
3.43
12.49
10.47
6.54
5.83
10.20
13.97
2.26
13.15
5.48
12.55
14.69
14.42
5.89
9.23
4.52
9.39

m max*
-3
-2
-3.5
2
-1
4
-1.3
1.3
1.6
4.4
-1.3
3.5
0.2
0.3
4.4
4.5
3.5
5.0
1.7
6.0

MK
15.0
12.0
13.5
6.0
9.0
15.0
6.0
7.5
7.5
10.5
1.5
9.0

Obs.
3
4
3
4
3
3
3
3
3
3

Le tableau 7-1 est trs instructif et mrite quelques commentaires d'ordre gnral. Il y a lieu d'abord d'insister sur
la raret de ces fortes approches. On en connat six au XVIIIe sicle, quatre au XIXe et quatre au XXe, en dpit
d'une multitude de dcouvertes. Elles peuvent se produire n'importe quand : aucune entre 1930 et 1983 et deux
coup sur coup en mai et juin 1983. Elles ne concernent pas forcment des objets trs brillants, ainsi les
magnitudes absolues ont vari entre -3,5 (P/Halley en 837) et 6,0 (C/Sugano-Saigusa-Fujikawa en 1983). Seules
P/Halley et P/Tempel-Tuttle figurent plus d'une reprise (respectivement trois et deux fois). Le record des
approches est dj vieux de plus de deux sicles (D/Lexell en 1770).

137

Figure 7-5. Les orbites de P/Halley et de P/Tempel-Tuttle


Ces deux comtes ont eu de fortes approches la Terre : Halley en 374, 607 et 837 et Tempel-Tuttle en 1366 et
1699. Elles ont la particularit de se mouvoir dans le sens rtrograde. Les parties des orbites situes au sud du
plan de lcliptique sont dessines en tirets. Les lignes des nuds des deux orbites concident presque, mais les
nuds ascendants diffrent de presque 180 degrs. A est le nud ascendant de la comte Halley qui est
passe au prihlie en fvrier 1986. D, le nud descendant de la comte Tempel-Tuttle, qui est passe au
prihlie en fvrier 1998 et qui est la comte mre des Lonides, se trouve au voisinage immdiat de lorbite
terrestre.
Historique des huit trs fortes approches comtaires la Terre
Sur les vingt fortes approches certaines recenses, seulement huit sont considres comme des trs fortes
approches, infrieures 0,050 UA (1/20 d'unit astronomique ou 7,5 MK). Ce sont les suivantes (12/13).
1P/Halley. La plus clbre des comtes est connue depuis l'Antiquit (14/15) et ses trente approches prs du
Soleil depuis 240 av. J.-C. ont pu tre calcules avec prcision partir des annes 1970. Elle figure trois fois
dans le tableau 7-1, mais elle a eu une seule trs forte approche, celle du 10 avril 837, date laquelle elle est
passe 0,0334 UA (5,00 MK) de la Terre. Elle tait alors un astre superbe dans le ciel, de magnitude -3,5, et fut
considre comme un signe de Dieu par toute une population toujours angoisse par les "prodiges" visibles dans
le ciel, une poque particulirement obscurantiste. On rapporte que le roi de France de cette poque, Louis le
Dbonnaire (778-840), fils de Charlemagne, y vit le prsage de sa mort prochaine (il dut quand mme attendre
trois ans !).
55P/Tempel-Tuttle. C'est la comte mre des Lonides, dont on sait qu'elle perd depuis longtemps une partie
substantielle de sa matire. Elle figure deux fois dans le tableau. Elle a eu une trs forte approche la Terre
le 26 octobre 1366 0,0029 UA (0,43 MK), sous le rgne de Charles V le Sage (1338-1380), tout en ne
dpassant pas la magnitude 2.
- C/1702 H1 (comte La Hire). Cette comte a eu une approche 0,0437 UA (6,54 MK) le 20 avril 1702, qui fut
observe par Louis XIV (qui avait cr en 1666 l'Observatoire de Paris pour promouvoir l'observation
astronomique) et sa cour. A cette poque, il n'y avait plus de peur panique l'apparition d'une comte, mais au
contraire (tout au moins dans les milieux cultivs) intrt et mme passion. Celle-ci fut spectaculaire (m = -1,3),
mais ne fut visible que peu de temps.
C/1743 C1 (comte Grischow). Cette comte orbite parabolique a eu une approche 0,0390 UA (5,83 MK)
le 8 fvrier 1743, sans tre vraiment spectaculaire, ce qui signifie qu'il s'agissait d'une comte de taille
relativement modeste. Sa trs faible inclinaison (i = 2,3) semble indiquer une origine dans la ceinture de Kuiper
(voir plus loin).
D/Lexell. Cette trs remarquable comte, dont j'ai dj parl au chapitre 3, car elle a eu une importance
considrable sur les ides de l'poque, dtient le record des approches (pour les objets bien connus). Elle s'est
138

approche seulement 0,0151 UA (2,26 MK) le 1er juillet 1770 et eut une magnitude ngative (-1,3). La
figure 7-2 explique l'histoire complexe de cette comte qui a donn bien du fil retordre aux calculateurs de
l'poque. Elle n'est plus accessible actuellement, du fait d'un prihlie proche de Jupiter, mais elle sera peut-tre
de nouveau observable dans le futur.

Figure 7-6. Lorbite de la comte D/Lexell entre 1760 et 1780


D/Lexell est une comte exceptionnelle et qui a jou un rle important dans la monte des ides catastrophistes
de lpoque, quand on apprit quelle avait frl la Terre le 1er juillet 1770. La figure raconte son histoire
mouvemente.
Cette comte a chang trois fois dorbite en moins de 20 ans. Avant 1767 (Lexell 1), elle suivait lorbite (a). Sa
priode de rvolution tait de 9,23 ans, et sa distance prihlique relativement grande (2,90 UA) lempchait
dtre aisment visible depuis la Terre. Le dernier passage sur cette orbite eut lieu le 18 mars 1764 (position
marque 1764).
Le 27 mars 1767, la comte passa 0,020 UA de Jupiter et son orbite fut profondment modifie (Lexell 2). La
nouvelle orbite (b), beaucoup plus excentrique, amena le prihlie lintrieur de lorbite de Vnus. Le 1er juillet
1770, la comte fit sa fameuse approche record 0,015 UA seulement de la Terre (au point marqu X). Le
passage au prihlie eut lieu le 14 aot 1770. Sur cette nouvelle orbite, la priode de rvolution tait de 5,60 ans.
Il faut noter que lapproche record eut lieu lors du premier passage sur la nouvelle orbite. Lors du retour suivant
(prihlie le 22 mars 1776), la comte ne fut pas observe parce que la Terre tait mal place.
Le 2 juillet 1779, la comte repassa prs de Jupiter, et cette fois 0,002 UA seulement (300 000 km). Son orbite
fut donc une nouvelle fois profondment modifie (Lexell 3). Le prihlie de la nouvelle orbite (c) prit la place de
laphlie de lancienne, prs de lorbite de Jupiter, avec une distance aphlique de lordre de 80 UA. D/Lexell na
jamais t robserve, mais le sera peut-tre dans le futur.
3D/Biela. Cette clbre comte aujourd'hui dsintgre, comte mre des Bilides, a eu une trs forte
approche la Terre le 9 dcembre 1805 : 0,0366 UA (5,48 MK). Il s'agissait d'une comte courte priode qui fut
observe auparavant en 1772. Elle a jou un rle trs important dans le renouveau des ides catastrophistes
(surtout religieuses), quand l'occasion de son troisime retour observ, en 1826, Olbers signala pour la
premire fois qu'elle s'approchait seulement 28 000 km (0,0002 UA) de l'orbite terrestre et que les deux orbites
se coupaient donc pratiquement l'chelle astronomique, avec les risques possibles de contamination et mme
de collision que cela comportait l'occasion de passages ultrieurs. Cette catastrophe quasiment annonce (et
reprise au vol par les nombreux partisans d'une fin du monde imminente) fut vite puisque, ds 1845, la comte
Biela se cassa en deux morceaux avant de se dsintgrer compltement et de produire les deux clbres
averses mtoriques de 1872 et 1885.
7P/Pons-Winnecke. C'est une comte courte priode trs intressante, connue depuis 1819 mais observe
ensuite plus ou moins pisodiquement. Elle a la particularit de subir des modifications orbitales trs svres,
notamment la distance prihlique qui a vari de prs de 0,50 UA en moins de deux sicles, ce qui est norme,
dues en partie des perturbations non gravitationnelles importantes. Elle a eu une trs forte approche la Terre

139

le 26 juin 1927, 0,0394 UA (5,89 MK), tout en restant cette occasion relativement peu brillante (m = 3,5)
(figure 7-8).

Figure 7-7. Les orbites de D/Biela et P/Pons-Winnecke


Ces deux comtes courte priode ont eu galement de fortes approches la Terre : Biela en 1805 et PonsWinnecke en 1927. Les droites passant par le Soleil (ltoile centrale) sont les lignes des nuds. Pour la comte
Biela, la figure montre lorbite de 1852, celle de la dernire apparition observe : ce moment, la comte tait
dj scinde en deux morceaux. Pour la comte Pons-Winnecke, la figure montre les orbites de 1858 et de 1996.
En 1858, le prihlie se trouvait proximit de lorbite de Vnus (q = 0,77 UA). Depuis, en raison des
perturbations trs svres subies par cette comte lacunaire, la distance prihlique a trs fortement augment
(de prs de 0,50 UA).
C/IRAS-Araki-Alcock. Cette comte rcente est reste clbre pour s'tre approche 0,0312 UA (4,67 MK)
de la Terre le 11 mai 1983, la plus forte approche depuis celle de D/Lexell en 1770. Elle se caractrise par une
trs forte excentricit (e = 0,990) et une trs forte inclinaison (i = 73,3) qui rend l'orbite dynamiquement trs
stable. Elle tait quasiment ponctuelle lors de sa dcouverte et fut mme prise pour un astrode dans un premier
temps. D'abord considre comme une comte minuscule, du fait de son faible clat si prs de la Terre (m = 1,5),
elle a vu son diamtre rvalu par les mesures radar : noyau de l'ordre de 6 km. Cela s'explique par le fait que
cette comte est un astre "us" qui n'met plus que trs peu de poussires. C'est la consquence de milliers de
rvolutions autour du Soleil (sa priode actuelle est de l'ordre de 1000 ans). D'ici quelques dizaines de milliers
d'annes, elle deviendra un authentique astrode comtaire, avec un demi-grand axe qui n'voluera
probablement pas beaucoup, autour de 100 UA. Tous les 1000 ans environ, elle viendra prs du Soleil, et peuttre nouveau viendra frler la Terre comme elle l'a fait en 1983.
Les lments orbitaux des comtes qui ont frl la Terre
L'examen des lments orbitaux correspondant aux 20 approches sres du tableau 7-1 donne des indications
intressantes sur les orbites. 7 comtes ont une orbite rtrograde (i > 90) et 8 une orbite quasiment parabolique
(e est trs proche de 1,0 et donc a ne peut tre calcul avec une prcision acceptable). Pour celles qui ont un
demi-grand axe mesurable, 4 circulent dans l'anneau principal des astrodes (2,08-3,58 UA) et 5 autres entre
10 et 250 UA. Deux comtes ne pntraient pas l'intrieur de l'orbite terrestre l'anne de leur forte approche. Il
faut encore noter une particularit importante : toutes les catgories de comtes peuvent gnrer des approches
serres. Le dtail est le suivant :

140

des comtes courte priode (4) : Lexell, Biela, Pons-Winnecke et Schwassmann-Wachmann 3 ;


des comtes de type Halley (2) : Halley et Tempel-Tuttle ;
des comtes priodiques longue priode (3) : Schweizer, Tempel et IRAS-Araki-Alcock ;
des comtes orbite parabolique de diffrents types :
faible inclinaison (2) : La Hire et Grischow ;
inclinaison moyenne ou forte (2) : Charles Quint et Messier ;
inclinaison > 90 (4) : Cassini, Bouvard-Herschel, Schmidt et Sugano-Saigusa-Fujikawa.

Plusieurs de ces comtes longue priode seront captures par les grosses plantes dans l'avenir (surtout par
Jupiter) l'occasion d'approches futures dans le Systme solaire intrieur. Elles verront donc leur priode
diminuer, et leur orbite (quasi) parabolique se transformer progressivement en orbite elliptique moyenne, puis
courte priode.
Comtes courte priode et astrodes comtaires
Les comtes courte priode perdent continuellement de leur matire. De ce fait, elles deviennent rapidement
l'chelle astronomique, et d'autant plus vite que leur priode de rvolution et leur distance prihlique sont faibles
et leur diamtre petit (formule de pik (16)), des objets astrodaux : des astrodes comtaires. Sauf celles,
naturellement, qui disparaissent par dsintgration comme D/Biela, qui n'a pas survcu une premire
fragmentation simple, ou par miettement progressif du fait d'un noyau "solide" faible cohsion, consquence
d'une configuration structurale de mauvaise qualit.
Quand on parle de comtes, il faut donc bien prendre en compte deux pisodes successifs de leur vie, d'abord
une phase active, ensuite une phase astrodale. Ces astrodes comtaires continuent d'avoir de fortes
approches la Terre (et aux autres plantes), en nombre beaucoup plus important que durant leur courte vie de
comte active. On sait en effet depuis longtemps que la phase inactive finale peut tre 1000 fois plus longue que
la phase active initiale.
La liste des objets Aten-Apollo-Amor contenait plus de 700 objets fin 1998 et plus de 4300 en novembre 2006.
Parmi ceux-ci, un nombre trs significatif (le pourcentage de 25 % donn depuis les annes 1970 parat tre un
minimum aujourd'hui qui sera peut-tre largement dpass) concerne des astrodes comtaires. De tels objets
peuvent parfois tre reprs, de trois manires : 1/ par leurs lments orbitaux (excentricit et/ou inclinaison
comtaire) ; 2/ par leur association avec des familles de mtores ; 3/ par leur type physique particulier (D ou C
notamment).
Ainsi on connat des objets trs courte priode (y compris parmi le type Aten dont la priode de rvolution est
infrieure 1 an) qui sont probablement d'anciennes comtes et qui continuent de frler la Terre plus ou moins
pisodiquement. On voit bien qu'en fait la distinction entre astrodes et comtes ne se justifie que par certains
points incontestables (origine, apparence comtaire, constitution physique...), mais une fois le dgazage termin,
les choses deviennent moins videntes. Le problme des approches est un de ces dilemmes. Doit-on considrer
les approches des astrodes comtaires comme des approches d'astrodes ou comme des approches de
comtes ? La rponse n'est pas forcment vidente pour les spcialistes, car ils savent bien que l'impactisme
comtaire et l'impactisme astrodal ont des consquences diffrentes, du fait de la composition des divers objets.
Un astrode ferreux ou rocheux n'a pas les mmes caractristiques qu'une simple boule de glace ou qu'un
pseudo-noyau de particules htroclites plus ou moins bien agglomres.

Le dnombrement des comtes


Plusieurs listes d'apparitions comtaires ont t publies partir du XVIIIe sicle. Depuis les annes 1970, un
catalogue de comtes, le Catalogue of cometary orbits (17), publi par le Minor Planet Center, sous la double
signature de Brian Marsden et Gareth Williams, est constamment mis jour (dernire dition en 2005), et les
orbites des comtes nouvelles, mais aussi des anciennes, sont calcules avec le plus grand soin. En ajoutant les
divers retours des comtes priodiques, on aboutit actuellement un nombre de plusieurs milliers d'apparitions
diffrentes.
Il est certain que le nombre de comtes actives existant dans le Systme solaire est extrmement lev. On cite,
en gnral, le nombre approximatif de 100 milliards d'objets diffrents. On connat deux grands rservoirs de
comtes, tous deux trs diffrents et tout fait inpuisables : le nuage de Oort et la ceinture de Kuiper.
Une fraction trs faible de ces 100 milliards de comtes peut, suite des perturbations stellaires qui se
produisent de temps autre, venir au voisinage du Soleil et de la Terre. Parmi celles-ci, seule une petite partie
est susceptible d'tre capture par les grosses plantes (surtout par Jupiter) et donc de devenir des comtes
priodiques. Mais compte tenu du rservoir de base extrmement important, la trs faible partie de comtes
concernes se chiffre encore par millions. Elles ont t dans le pass, sont actuellement et seront dans l'avenir
susceptibles de devenir, pour une priode assez courte l'chelle astronomique, des lments permanents du
Systme solaire intrieur.
D'abord comtes actives durant quelques milliers ou dizaines de milliers d'annes, puis pour certaines d'entre
elles astrodes comtaires pendant quelques millions d'annes, ces objets capturs pourront frler la Terre, ou

141

l'une ou l'autre des plantes voisines, et participer leur manire, diffrente de celle des astrodes authentiques,
l'impactisme plantaire.

Les orbites des comtes


Les comtes observables de la Terre parcourent des orbites qui sont soit elliptiques (e < 1,0), soit paraboliques
(e = 1,0), soit lgrement hyperboliques (e > 1,0). Les inclinaisons ont toutes les valeurs possibles entre 0 et 90
(orbites directes) et 90 et 180 (orbites rtrogrades), en opposition avec les orbites plantaires qui sont toujours
directes, avec un maximum de 17 pour Pluton.
On connat actuellement environ 400 comtes orbite elliptique, 400 orbite parabolique et 200 orbite
hyperbolique, et bien sr ce nombre augmente constamment. Par convention, on appelle comtes courte
priode, celles qui ont leur priode de rvolution P infrieure 200 ans. Les comtes trs courte priode sont
celles qui ont P infrieure 12 ans, valeur de la priode de Jupiter, la plante gante, de loin la plus massive et
par consquent la principale responsable de leur capture, mme si l'influence de Saturne, Uranus et Neptune
n'est pas ngligeable pour autant.
Ce phnomne de capture (18) a t tudi par simulation sur ordinateur et il est maintenu bien connu. Les
comtes courte priode ne peuvent exister qu' partir d'orbites primitivement extrieures celle de Neptune,
partir de deux "rservoirs" diffrents : le nuage de Oort et la ceinture de Kuiper. Au dbut des annes 1970,
Edgar Everhart (1920-1990) a montr que la majorit des comtes captures avec une courte priode ont une
faible inclinaison (i < 9) et une distance prihlique originelle (c'est--dire en entrant pour la premire fois dans le
Systme solaire intrieur) proche de l'orbite de Jupiter (probablement entre 4,0 et 6,0 UA). Ce volume d'espace
voisin de Jupiter, mais cependant relativement vaste, est appel zone de capture et a t retenu par Everhart
pour ses tests et ses simulations. Sur environ 7700 comtes ayant leur prihlie originel dans cette zone, les
simulations montrent que la plupart d'entre elles furent envoyes sur des orbites hyperboliques aprs le premier
passage, qui s'avre trs souvent dcisif. Quelques-unes furent suivies sur 2000 retours successifs et seulement
une soixantaine (sur 7700) furent captures dfinitivement avec des orbites trs courte priode, tout fait
compatibles avec celles des orbites connues. Ainsi, il semblerait que pas plus de 1 comte sur 100 est capture
et devient un membre provisoire du Systme solaire intrieur.
Cependant, depuis les travaux de Everhart, les choses se sont compliques dans la mesure o les astronomes
ont bien compris la ralit d'une double source pour les comtes, et aussi l'existence d'une nouvelle catgorie de
comtes-astrodes. Ces objets de Kuiper passent la majorit de leur vie dans la ceinture de Kuiper, mais leur
orbite volue la suite de perturbations catastrophiques et ils sont propulss sur des orbites plus petites.
Certains de ces objets mixtes, dont le diamtre dpasse couramment 100 km, passent souvent par une tape
intermdiaire : l'tape centaure (du nom des premiers objets connus : Chiron et Pholus) (19).

Les deux rservoirs de comtes


On distingue deux rservoirs trs diffrents de comtes qui ont t mis en vidence au dbut des annes 1950,
le premier par Jan Oort (1900-1992) et le second par Gerard Kuiper (1905-1973). Mais le second n'a vu sa
ralit confirme qu'au dbut des annes 1990, grce la rvolution technologique apporte par l'utilisation de
camras CCD trs performantes, couples avec des tlescopes de grand diamtre sur des sites d'observation
privilgis. Les noms des deux pionniers de ces dcouvertes doivent tre mentionns ici, car ils ont permis une
nouvelle avance fondamentale. Ce sont David Jewitt et Jane Luu, deux astronomes amricains qui travaillaient
sur le site de Mauna Kea, Hawaii, avec un tlescope de 2,2 mtres d'ouverture.
Le nuage de Oort
C'est une "coquille" sphrique dont le Soleil est le centre (les inclinaisons ont toutes les valeurs possibles), que
l'on peut situer en gros entre 2000 et 100 000 UA, c'est--dire une tout autre population que celle existant dans le
Systme solaire intrieur. On a tendance, de nos jours, le diviser en deux parties bien distinctes : le nuage
externe, compris entre 10 000 et 100 000 UA et le nuage interne, compris entre 2000 et 10 000 UA. Le nuage de
Oort contient un nombre illimit d'objets (plusieurs milliards coup sr). Celles qui sont "prcipites" dans le
Systme solaire intrieur le sont la suite de perturbations stellaires (passage d'une toile proximit relative du
Soleil). Le diamtre de ces objets peut varier de quelques km plusieurs milliers de km. Mais en rgle gnrale,
la quasi-totalit des membres de ce groupe n'ont aucune raison de venir dans le Systme solaire interne. Ce sont
des astres primordiaux, c'est--dire directement issus de la formation du Systme solaire, amorce il y a plus de
4,6 milliards d'annes par la condensation du disque de gaz et de poussire prsolaire, en rotation sur lui-mme,
et qui engendra, outre le Soleil, les plantes et leurs satellites, d'innombrables rsidus qui n'ont pas tous disparus
par la suite.

142

Figure 7-8. Le nuage de Oort


Le nuage de Oort a la forme d'une "coquille" sphrique centre sur le Soleil que l'on situe entre 200 et 10 000 UA,
dans laquelle circulent plusieurs milliards d'objets pouvant avoir toutes les inclinaisons possibles. Sa formation
date probablement de l'origine du Systme solaire. C'est l'un des deux grands rservoirs de comtes qui peuvent
tre injectes dans le Systme solaire intrieur la suite de perturbations stellaires. (Figure Donald K. Yeomans).
Les statistiques ont montr que certaines comtes "neuves" (celles qui viennent pour la premire fois dans le
Systme solaire intrieur) arrivent prioritairement d'une rgion situe entre 40 000 et 50 000 UA (dans le nuage
externe donc). Cela tendrait montrer qu'il existe certaines zones plus denses en noyaux comtaires vers cette
distance. On considre, en gnral, qu'une comte dont le demi-grand axe est infrieur 10 000 UA (issue du
nuage interne donc) n'est pas une comte neuve au sens strict, et que celles qui ont un tel demi-grand axe ont
dj effectu quelques (rares) apparitions prs du Soleil. De telles comtes ont dj volu dynamiquement.
Ainsi la fameuse comte West, l'une des plus belles du XXe sicle, qui est venue prs du Soleil en 1976 et dont le
demi-grand axe tait de l'ordre de 6800 UA (d'o une priode voisine de 560 000 ans) n'tait pas une comte
neuve, puisqu'elle nous a dj rendu plusieurs visites dans le pass, fort espaces dans le temps l'chelle
humaine, mais pas l'chelle astronomique. Du fait de sa rupture en quatre morceaux lors de sa dernire visite,
elle ne reviendra plus.
Les perturbations ne sont pas seulement dues aux passages erratiques d'toiles prs du Soleil, mme si l'on sait
que celles-ci en sont les responsables essentielles, ni aux forces de mare gnres par la rotation de la Galaxie.
L'astrophysicien allemand Ludwig Biermann (1907-1986) a montr le premier que les grands nuages
molculaires que traverse parfois le Systme solaire contribuent eux aussi perturber sensiblement les comtes
du nuage de Oort. Certains de ces nuages molculaires sont trs massifs et peuvent atteindre plusieurs
centaines de milliers de fois la masse du Soleil, dans un volume de plus de 100 annes-lumire de diamtre.
Depuis leur formation, il y a 4,6 milliards d'annes, le Soleil et sa nombreuse famille ont pu traverser ce genre de
nuage gant une bonne dizaine de fois. Il n'est pas exclu alors qu'une quantit anormale de comtes ait pu tre
injecte en peu de temps dans le Systme solaire intrieur. La traverse de nuages molculaires plus petits, de
l'ordre de 1000 10 000 fois la masse du Soleil, est bien sr beaucoup plus frquente. Elle serait de l'ordre d'une
fois tous les 10 millions d'annes (c'est--dire d'une centaine par milliard d'annes), avec des consquences
moindres, mais cependant nullement ngligeables.
On voit ainsi que ces perturbations, qui peuvent tre de nature diffrente, sont largement suffisantes pour
permettre un renouvellement permanent de la matire comtaire prs du Soleil, et aussi expliquer l'extraordinaire
cratrisation qu'ont subi les diverses plantes et satellites, cratrisation qui, on le sait maintenant, tait la fois
d'origine plantaire, mais aussi comtaire.

143

Figure 7-9. La comte West


Cette superbe comte, membre du Nuage de Oort avec a = 6780 UA, fut dcouverte par Richard West le 10 aot
1975. Elle n'tait pas venue dans le Systme solaire proche depuis plus de 558 000 ans. Mais ce retour a t le
dernier car elle n'a pas rsist son passage prs du Soleil et s'est fragmente en quatre fragments principaux
qui eux-mmes se sont mietts (voir la figure 7-13). (Photo Kunihiro Shima).
La ceinture de Kuiper
C'est en fait un disque relativement plat (quelques degrs pour les inclinaisons) situ entre environ 38 et 100 UA
(peut-tre mme 200 UA) du Soleil, donc incontestablement une composante du Systme solaire interne. Il
pourrait contenir plusieurs millions d'objets (comtes et/ou astrodes), dits objets de Kuiper, de 10 plus de
1000 de km de diamtre, composs de glace mais aussi probablement de roches. Ceux qui "dcrochent" de cette
ceinture le font la suite de perturbations plantaires, mais en gnral les excentricits sont modestes (trs
souvent infrieures e = 0,20) et les orbites stables. Ce qui signifie que beaucoup de membres de ce groupe
pourraient tre des objets primordiaux, des plantsimales.
Le bond technologique dcisif du dbut des annes 1990 a permis de dcouvrir plus d'un millier d'objets de
Kuiper appartenant la ceinture, parmi laquelle on distingue aujourd'hui diffrents groupes aux caractristiques
orbitales distinctes que l'on regroupe en deux catgories principales :
les Plutinos qui forment la bordure interne de la ceinture. Ces objets qui ont a compris entre 38 et 42 UA
apparaissent trs nombreux. Comme Pluton (et son satellite Charon), ils ont la particularit trs importante d'tre
en rsonance 3/2 avec Neptune et sont donc protgs de toute approche avec cette plante qui pourrait s'avrer
dangereuse et signifier pour eux "le dbut de la fin", c'est--dire la plonge dans le Systme solaire intrieur,
avec les consquences qui en dcoulent sur leur esprance de vie.
les autres KBO (pour Kuiper Belt Objects) qui ont entre 40 et 100 UA (et mme plus pour certains) et qui ne
bnficient pas de cette rsonance 3/2. Ce sont des membres de la ceinture de Kuiper qui ont en principe une
orbite trs stable et beaucoup doivent exister depuis la formation du Systme solaire. C'est parmi eux que suite
des perturbations, principalement dues Neptune, que certains objets voient leur excentricit augmenter et leur
prihlie diminuer, avec les risques majeurs que cela comporte : approche Neptune et injection sur une orbite
plus petite, souvent dans un premier temps de type centaure, ou injection directe avec une excentricit quasi
parabolique dans le Systme solaire intrieur et avec un prihlie l'intrieur de l'orbite de Jupiter.

144

Figure 7-10. La ceinture de Kuiper : une nouvelle population dobjets


Une multitude de corps clestes : comtes, astrodes, objets mixtes circulent dans la ceinture de Kuiper entre 38
et 100 UA. On commence dcouvrir les plus gros, tous de plus de 100 km de diamtre. Les deux premiers
dcouverts furent 1992 QB1 et 1993 FW. A noter quils appartiennent la partie interne du disque et donc sont
plus faciles observer. Les diffrents objets prsents sur cette figure correspondent ceux rpertoris entre
1993 et 2007. Ils sont reprsents leur position au 1er janvier 2000. (Daprs Wikipedia et les donnes du Minor
Planet Center)
Les objets de Kuiper sont soit des astrodes, soit des comtes, soit des objets mixtes qui ont la fois des
caractristiques physiques plantaires (noyau rocheux notamment) et comtaires (enveloppe de glace et de
poussires agglomres). Bien sr, il existe des milliards d'objets plus petits que les quelques milliers qui sont
observables de la Terre avec les moyens actuels et qui doivent avoir quelques centaines de mtres seulement
dans le bas de la fourchette. La quasi-totalit de ces petits objets resteront jamais indcelables, sauf s'ils sont
jects de la ceinture de Kuiper et survivent ultrieurement sur des orbites beaucoup plus petites (familles
comtaires de Jupiter et Saturne). Ils pourraient tre alors dcouverts comme des NEA classiques s'ils
s'approchent suffisamment de l'orbite terrestre.

Les centaures et autres objets apparents


Il est apparu, depuis l'utilisation des camras CCD qui permettent de reprer des astres beaucoup plus faibles
que prcdemment, qu'il existe de nombreux objets circulant d'une manire autonome (comme des miniplantes) entre les orbites de Jupiter et de Neptune. Tous sont enregistrs comme astrodes (puisque n'ayant
pas d'activit physique apparente), mais quasiment tous peuvent tre considrs comme d'origine comtaire (ou
astrodo-comtaire pour les objets mixtes), puisque issus trs probablement des deux rservoirs comtaires. Ce
sont les centaures.
Cette tape centaure semble tre une tape intermdiaire "normale" pour les objets du Systme solaire externe.
Certains objets de Kuiper jects de la ceinture sont injects dans le Systme solaire intrieur sur des orbites
provisoires et chaotiques. Ces orbites voluent ensuite sans cesse au gr des perturbations plantaires, avec
une tendance la diminution progressive du demi-grand axe. Leurs jours, l'chelle astronomique, sont compts.
J'en parlerai plus loin : la fragmentation, l'miettement, la dsintgration, la disparition totale long terme (parfois
aussi une expulsion salvatrice) les guette. Nous avons l'exemple actuel d'un tel objet dont je parlerai longuement
plus loin, car il concerne l'histoire des hommes : c'est Hephaistos, un ancien centaure qui a fini sa vie d'astre
indpendant la suite d'une fragmentation conscutive une forte approche l'une des plantes intrieures.

145

Je vais donner maintenant quelques renseignements sur deux centaures particulirement intressants :
Damocles et Chiron, qui sont assez reprsentatifs, puisque originaires chacun d'un des deux rservoirs de
comtes.

Figure 7-11. La rgion des centaures et P/Halley


La figure montre les orbites des deux premiers centaures recenss : Chiron et Pholus, qui circulent sur des
orbites directes instables et chaotiques et qui verront leur priode diminuer dans lavenir. On peut comparer avec
lorbite de P/Halley, beaucoup plus excentrique et rtrograde, qui lamne prs du Soleil au prihlie, alors que
Chiron et Pholus ne pntrent pas encore lintrieur de lorbite de Jupiter.
Damocles
Il s'agit d'une ancienne comte, dcouverte en 1991 en Australie par Robert McNaught, qui est issue du nuage
de Oort (figure 7-5) et qui ensuite, l'occasion d'une intrusion dans le Systme solaire intrieur, a t capture
par Uranus (20). N'ayant pas d'activit comtaire, cet objet a t catalogu, comme c'est toujours le cas dans
cette situation frquente, comme un astrode, bien que son origine comtaire ne fasse pas de doute. Ses
lments orbitaux sont exceptionnels, uniques actuellement : a = 11,89 UA (il circule donc en moyenne entre
Saturne et Uranus), e = 0,87 et i = 62. Damocles s'approche de l'orbite de Mars au prihlie (q = 1,58 UA). Les
calculs montrent que cette orbite chaotique est trs provisoire et qu'elle va probablement voluer, avec une
diminution de la priode et du demi-grand axe. Damocles deviendra un objet Apollo, avec un prihlie l'intrieur
de l'orbite terrestre.

Figure 7-12. Damocles : du nuage de Oort la banlieue solaire


Ce trs remarquable objet, ancienne comte venue du nuage de Oort, a probablement t captur par Uranus,
plante dont il frle lorbite au nud ascendant. Il est aujourdhui totalement dgaz et donc catalogu comme un
astrode. Il circule sur une orbite chaotique trs forte excentricit et trs forte inclinaison. Lvolution prvisible
de son orbite fera de lui un NEA dans lavenir. Il est le prototype des " objets dangereux venus dailleurs " et
pourrait bien savrer trs dangereux pour les plantes intrieures dici quelques dizaines de milliers dannes. Il
a environ 15 km de diamtre et, compte tenu de sa vitesse, sa force de destruction pourrait tre prodigieuse.
146

Il est devenu le prototype des "objets venus d'ailleurs" qui peuvent devenir dangereux long terme pour la Terre
(et les autres plantes intrieures) dont on souponnait depuis longtemps l'inclusion possible dans le Systme
solaire proche, mais dont on attendait avec impatience le premier exemplaire. Bien qu'il soit lun des plus petits
"astrodes" extrieurs actuellement connus, son diamtre est de l'ordre de 15 km (H = 13,3, type physique D
probable), ce qui fera de lui le plus gros des objets Apollo, dont le diamtre n'atteint qu'exceptionnellement 10 km.
Avec une vitesse au prihlie qui sera de l'ordre de 40 km/s, il pourrait devenir long terme un objet dangereux
pour la Terre et la vie qu'elle abrite. Mais nous n'en sommes pas encore l !
Damocles a permis de montrer aux astronomes, mais aussi aux autres scientifiques concerns, l'un des
mcanismes d'introduction (et de renouvellement permanent, inluctable l'chelle astronomique) d'anciennes
comtes longue priode dans le Systme solaire intrieur. Ce mcanisme comporte quatre tapes principales :
1. perturbations stellaires qui les chassent du nuage de Oort et en prcipitent certaines dans le Systme solaire
intrieur ;
2. capture de l'une d'entre elles par l'une des grosses plantes (Jupiter principalement, mais aussi Saturne,
Uranus et Neptune) sur une orbite chaotique courte ou moyenne priode ;
3. volution de cette orbite, avec paralllement diminution progressive, puis disparition totale des lments
volatils, et possibilit d'approches serres aux plantes ;
4. impact possible sur une plante avec ventuellement formation de cratre et consquences sur la vie s'il s'agit
de la Terre.
Cet enchanement d'vnements explicite fort bien les "morts en masse" mises en vidence par les spcialistes
des sciences de la vie, et symbolises par la mort des dinosaures, il y a 65 millions d'annes, dont il sera
question au chapitre 12. Damocles permet de montrer une bonne fois pour toutes que ce mcanisme de capture
n'est pas une "vue de l'esprit", et surtout de rappeler que si les comtes et les astrodes "dangereux" n'existent
pas forcment actuellement (et certaines poques en gnral), ils peuvent tre introduits pisodiquement (et
non pas cycliquement) dans le Systme solaire intrieur la suite de perturbations stellaires.
Chiron
Cet objet est le prototype des centaures. Il a t dcouvert en 1977 Palomar par Charles Kowal (21) et
logiquement catalogu comme un astrode, puisqu'il s'tait jusqu'alors toujours montr ponctuel. En effet, on l'a
retrouv sur plusieurs plaques photographiques prises antrieurement, la plus ancienne remontant 1895. Ce
n'est que bien plus tard, en 1988, que l'on commena souponner une activit comtaire, lie un sursaut
anormal de magnitude (son clat doubla quasiment) en relation avec le rapprochement de Chiron vers son
prihlie. Apparemment, le lger rchauffement de la surface a t suffisant pour "rveiller" la grosse boule de
glace et de roches en lthargie sur la plus grande partie de son parcours, et il a bien fallu (re)considrer Chiron
comme une comte.
Cet objet circule sur une orbite instable avec a = 13,74 UA, e = 0,38 et i = 6,9. Sa priode est donc de 51 ans. Il
vient au prihlie 8,54 UA (la dernire fois en fvrier 1996). Tous les calculs montrent que l'orbite est chaotique
et donc obligatoirement rcente. Il a dcroch d'une orbite stable dans la ceinture de Kuiper la suite de
perturbations exceptionnelles, pour suivre provisoirement une orbite de type centaure comme actuellement.
Chiron est le premier spcimen d'une nouvelle population d'objets, beaucoup plus gros que les comtes normales,
et la fois comte et astrode (22) . Des observations dans l'infrarouge ont montr qu'il s'agit d'un objet de
forme grossirement sphrique, mais qui prsente quand mme des variations rgulires de 9 % dans sa courbe
de lumire, avec une priode de rotation de 5,92 heures et un albdo de l'ordre de 0,10, le double de ceux des
objets de type C. Un tel albdo suggre que Chiron est probablement constitu en surface d'un mlange de
roches, de poussires, de gaz gels et aussi de glace. C'est celle-ci qui se sublime et qui provoque les sursauts
d'clat observs. La prsence d'une lgre chevelure de glace et de poussires prouve qu'un mcanisme, que
l'on suppose tre d principalement la sublimation, jecte de la surface de Chiron ses composants les plus
volatils. On a not entre autres la prsence de cyanogne (CN) dans cette chevelure.
Le diamtre de Chiron n'est pas encore connu avec prcision. Il a H = 6,0, mais comme son albdo est nettement
plus lev que celui des objets de type C et D, ce diamtre pourrait tre de l'ordre de 200 km. Ce n'est pas un
diamtre de comte classique, telle qu'on la concevait jusqu'alors, qui sauf rares exceptions, ne dpasse pas
50 km. En fait, toutes les comtes priodiques ont plutt des diamtres de l'ordre de 5 ou 10 km, souvent moins
mme.
147

Chiron fut le premier centaure repr, mais on en connat dj de nombreux autres, tels Pholus et Nessus. Le
XXIe sicle permettra d'en dcouvrir des centaines d'autres.

La dsintgration des comtes


Nous allons tudier le problme de la fragmentation et de la dsintgration des comtes travers deux exemples
diffrents mais trs significatifs. Il faut bien comprendre, en effet, que ce problme est crucial pour expliquer le
renouvellement constant de la matire dans le Systme solaire intrieur. Des comtes sont captures, elles se
fragmentent, certains dbris heurtent les plantes, d'autres se dsagrgent en poussire cosmique, c'est la rgle
immuable depuis des milliards d'annes et pour des milliards d'annes encore car la matire disponible dans le
nuage de Oort et dans la ceinture de Kuiper est inpuisable.

Figure 7-13. Fragmentation de la comte West en 1976


La fragmentation est un phnomne courant pour une comte qui sapproche trop prs du Soleil. En mars 1976,
la comte West sest dans un premier temps scinde en quatre fragments qui ont chacun dvelopp leur propre
queue. Ces fragments avaient un spectre identique, ce qui signifie une composition chimique homogne pour la
comte mre. Ils taient obligatoirement vous une dsintgration ultrieure. Ainsi disparaissent certaines
comtes, vieilles pourtant de plusieurs milliards dannes.

La comte d'Aristote et le groupe de Kreutz


On connat cette comte (et ses multiples rsidus ultrieurs) depuis l'poque d'Aristote (23) qui l'observa luimme en -371 alors qu'il n'tait qu'un enfant de 12 ans. Elle fut observe trs prs du Soleil l'horizon ouest et,
parat-il, sa queue s'tendit sur un tiers du ciel. Il est certain qu'il s'agissait alors d'un astre trs impressionnant,
d'une trs grosse comte unique qui se divisa l'occasion de ce passage dans la banlieue solaire en deux
fragments, observation capitale rapporte par l'historien grec Ephorus (IVe sicle avant J.-C.) (24). C'tait le
premier acte d'une fragmentation due principalement aux forces de mare solaire, prlude un vritable
miettement ultrieur.
Ds 1880, Daniel Kirkwood (1814-1895), l'un des spcialistes de mcanique cleste de l'poque, suggra que la
Grande comte de Mars 1843 (1843 I) et la Grande comte australe de 1880 (1880 I) pouvaient tre associes
avec la comte de -371, du fait de la similarit du mouvement. On sait que la comte 1843 I passa seulement
0,0055 UA (soit 820 000 km) du Soleil, sur une orbite incline 144,4, donc rtrograde, et la comte 1880 I
0,0055 UA galement, avec i = 144,7. La parent de ces deux comtes ne faisait aucun doute. Les considrer
comme des "descendantes" de la comte d'Aristote tait plus hardi, mais cette hypothse de Kirkwood a t
largement confirme par tous les travaux ultrieurs sur le sujet.
En 1882, deux nouvelles comtes, la comte Tewfik (1882 I) et la Grande comte de Septembre (1882 II), qui
atteignit l'incroyable magnitude de -15, passrent elles aussi trs prs du Soleil avec des inclinaisons similaires
(i = 142-144). Cinq ans plus tard, une troisime comte, la Grande comte australe de 1887 (1887 I) les suivit
avec un parcours analogue. C'tait donc un vritable chapelet de comtes qui revenaient au prihlie, proximit
immdiate du Soleil, vestiges de la comte mre d'Aristote.

148

On doit l'astronome allemand Heinrich Kreutz (1854-1907) d'avoir montr que les quatre comtes des annes
1880 avaient des orbites similaires et qu'elles descendaient directement de la comte de 1106, elle-mme
fragment de la comte d'Aristote son 4e passage prs du Soleil. Cette comte de 1106 avait P = 370 ans
environ et a = 51,5 UA environ, donc un demi-grand axe l'intrieur de la ceinture de Kuiper (bien qu'elle n'en
soit pas originaire). C'est lui qui donna son nom ce groupe de comtes, vritables Sun-grazers : le groupe de
Kreutz. Il convient de noter que ce groupe est en fait une vritable famille, puisque tous ses membres ont un
progniteur commun. Kreutz identifia galement les comtes de 1668 et de 1695 comme faisant partie de ce
groupe. A la fin du XIXe sicle, on connaissait donc neuf membres du groupe de Kreutz, fragments de la comte
d'Aristote.
Au cours du XXe sicle, de nombreux nouveaux membres du groupe ont t identifis (25), comtes du Toit
(1945 VII), Pereyra (1963 V), la fameuse comte Ikeya-Seki (1965 VIII) qui atteignit la magnitude -10 et WhiteOrtiz-Bolelli (1970 VI), toutes sur des orbites similaires facilement identifiables. De plus, entre 1979 et 1984, six
comtes non observes de la Terre furent enregistres par le satellite Solwind, faisant partie de la mme famille.
Toutes heurtrent le Soleil qui rcupre souvent une petite partie du monde dont il a la charge.

Figure 7-14. La mort dune comte : collision avec le Soleil


Ce remarquable document montre, en douze photographies prises les 30 et 31 aot 1979 par le satellite solaire
Solwind, limpact de la comte Solwind 1 avec le Soleil. Cette comte nest en fait que lun des innombrables
fragments de la comte apparue lpoque dAristote, fracture une premire fois en 371 av. J.-C., qui tous
frlent ou entrent en collision leur passage au prihlie. (Document Naval Research Laboratory).
Mais lhistoire ne sarrte pas l. Entre 1987 et 1989, dix nouveaux fragments, qui heurtrent eux aussi pour la
plupart le Soleil, furent reprs par le satellite SMM. Ces comtes non observes reurent les dsignations
Solwind 1 6 et SMM 1 10. Ensuite, entre 1996 et 1998, une trentaine de nouveaux fragments du mme
groupe ont t reprs (26) trs prs du Soleil par le satellite SOHO, destin principalement ltude de notre
toile, mais capable aussi, accessoirement, dannoncer des impacts minuscules sa surface. Depuis, ce sont
des centaines de fragments qui ont t reprs par SOHO qui s'est avr un surveillant du ciel
extraordinairement efficace.
Il semble bien que ce soient des milliers de fragments minuscules qui ont t successivement engendrs par les
rsidus principaux de la comte mre, qui devait tre un astre denvergure, dun diamtre centaurien (plusieurs
centaines de km).
149

La gnalogie complte de cette grande famille de comtes a t recherche par Brian Marsden, le spcialiste
bien connu du calcul des orbites et auteur du catalogue gnral des comtes. Il a montr que les comtes du
groupe de Kreutz se rangent aujourd'hui en deux sous-groupes principaux. Il apparat clairement que le
progniteur de tous ces rsidus comtaires est bien la comte de -371, et que la majorit des fragments connus
sont directement issus de la comte de 1106. Celle-ci s'est fragmente depuis en plusieurs morceaux de tailles
ingales, certains de ceux-ci s'tant eux-mmes fragments leur tour. Marsden a montr que les comtes de
1843, 1880, 1882 I et 1887 qui se sont succd en moins d'un demi-sicle sont des fragments de la comte
fantme (non observe mais bien relle) de 1487, qui s'est scinde en au moins quatre gros blocs, notamment la
Grande comte de Septembre 1882 qui a atteint la magnitude -15 et qui tait encore elle-mme une comte d'un
diamtre apprciable.
La comte 1882 II s'est scinde en quatre fragments, celle de 1965 (Ikeya-Seki) en trois fragments. On assiste
donc un vritable miettement progressif. Certains fragments reviendront encore prs du Soleil, d'autres l'ont
dj heurt et n'existent plus, d'autres encore se sont littralement dsintgrs et sont redevenus poussire
cosmique. L'exemple du groupe de Kreutz est extrmement instructif et montre clairement la ralit et
l'importance de ce problme de fragmentation et d'miettement et celui des comtes apparentes, c'est--dire
issues d'un progniteur unique, parfois d'un gros diamtre comme c'tait obligatoirement le cas pour la comte
d'Aristote.
D'o venait-elle : nuage de Oort ou ceinture de Kuiper ? Probablement du nuage de Oort, compte tenu de
l'inclinaison rtrograde de 145 (180 - 145 = 35). Elle semble, ds le dbut, avoir d subir une fragmentation du
fait d'une cohsion physique insuffisante des glaces et des poussires la composant. La comte d'Aristote et ses
innombrables dbris sont uniquement composs de matire fragile et elle s'est quasiment dsintgre en moins
de 2500 ans et quelques passages proximit du Soleil. Il est quasiment certain que d'ici quelques millnaires, il
ne restera rien de la fameuse comte d'Aristote. Tout redevient poussire, parfois une vitesse acclre pour
les comtes, surtout si elles viennent frler le Soleil.
La fragmentation du centaure Hephaistos
Je vais tudier maintenant un autre cas de fragmentation, mais trs diffrent de celui que nous venons de voir qui
concernait une comte de glace venant du nuage de Oort. Hephaistos, lui, tait un objet de plusieurs dizaines de
kilomtres de diamtre au minimum, issu de la ceinture de Kuiper, la fois comte et astrode, qui a
certainement subi l'tape centaure, une tape intermdiaire et trs provisoire de quelques millions d'annes tout
au plus, avant de venir se faire piger dans le Systme solaire intrieur o ses jours en tant qu'objet unique
taient compts. Ce n'est qu' partir du dbut des annes 1990 qu'on a pu saisir les diverses tapes de la vie de
tels objets.
Le tableau 7-2 comprend les objets (avec e > 0,70 (27)) connus ou souponns tre des fragments et rsidus de
ce progniteur dont la capture ne peut excder quelques millions d'annes et la fragmentation initiale quelques
centaines de milliers d'annes, c'est--dire une dure insignifiante l'chelle astronomique. L'miettement se
poursuit encore de nos jours et entrane une dispersion des lments orbitaux, notamment les valeurs des
nuds ascendants, des arguments et longitudes des prihlies qui s'cartent les uns des autres une vitesse de
4 par millnaire (1 tous les 250 ans en moyenne) et qui finiront par prendre toutes les valeurs possibles entre
0 et 360.
Lexistence de deux groupes principaux apparat clairement lexamen du tableau 7-2. Ils sont issus dune
rupture globale rcente, mais on peut aussi mettre en vidence des dislocations ultrieures (lmiettement
permanent). On peut ainsi "reconstituer" des objets intermdiaires qui existaient encore il y a quelques dizaines
de milliers d'annes et mme quelques milliers d'annes pour certains d'entre eux, c'est--dire quelques petites
"secondes" l'chelle astronomique.

150

Tableau 7-2. Groupes et membres possibles de la famille HEPHAISTOS


(objets avec e > 0.70 classs par croissant)
N
NOM
Dm
Dm
Dm

a
e
q
Q
i
H
GROUPES
Mercure Vnus Terre
1995 CS 1.900 0.769 0.439 3.361 2.6
25.0
0.105
0.038 0.001
28
2101
Adonis 1.874 0.765 0.441 3.307 1.4
18.7
0.114
0.014 0.012
33
1996 FR3 2.166 0.796 0.443 3.889 8.3
16.7
0.134
0.025 0.093
64
1998 FW4 2.498 0.728 0.678 4.317 3.6
19.0
0.371
0.020 0.001
79
1997 GL3 2.287 0.785 0.493 4.081 6.7
20.0
0.199
0.025 0.002
97
1995 FF 2.344 0.713 0.673 4.016 0.7
26.5
0.360
0.007 0.002 109
13 objets / dispersion : 67 (122-189) 17 000 ans
ENCKE
1996 SK 2.428 0.796 0.495 4.361 2.0
17.2
0.177
0.008 0.003 122
4197
1982 TA 2.298 0.773 0.522 4.074 12.2 14.5
0.184
0.054 0.084 129
1991 TB2 2.397 0.836 0.394 4.401 8.6
17.0
0.085
0.126 0.124 132
5025 P-L 2.255 0.723 0.625 3.978 3.4
16.9
0.284
0.030 0.051 137
1993 KA2 2.227 0.775 0.502 3.953 3.2
29.0
0.167
0.000 0.000 141
1998 QS52 2.200 0.859 0.311 4.090 17.7 14.2
0.078
0.058 0.012 143
6063
Jason
2.216 0.764 0.522 3.909 4.8
15.1
0.171
0.015 0.073 147
comte P/Encke
2.209 0.850 0.331 4.087 11.9
0.022
0.140 0.175 161
1998 VD31 2.651 0.803 0.523 4.780 10.2 19.4
0.147
0.022 0.059 161
1997 VM4 2.620 0.813 0.490 4.750 14.1 18.0
0.103
0.062 0.109 170
2201
Oljato
2.176 0.711 0.630 3.723 2.5
15.3
0.237
0.007 0.001 173
5143
Heracles 1.834 0.771 0.419 3.248 9.2
13.9
0.087
0.063 0.064 177
8201
1994 AH2 2.526 0.711 0.729 4.322 9.6
16.5
0.316
0.009 0.108 189
5 objets / dispersion : 40 (215-255) 10 000 ans
HEPHAISTOS
1995 YR1 1.700 0.827 0.294 3.105 3.6
20.5
0.023
0.009 0.016 216
1991 AQ 2.221 0.777 0.495 3.947 3.2
17.0
0.046
0.001 0.020 223
2212
Hephaistos 2.168 0.834 0.362 3.975 11.8 13.9
0.007
0.080 0.125 237
1990 SM 2.125 0.771 0.486 3.764 11.5 16.5
0.103
0.029 0.021 244
comte
2.665 0.848 0.406 4.925 7.9
0.013
0.056 0.129 255
1998 SJ70 2.236 0.705 0.659 3.812 7.4
18.5
0.195
0.057 0.034 268
1998 FR11 2.800 0.710 0.812 4.788 6.6
16.5
0.369
0.101 0.065 288
1995 EK1 2.265 0.776 0.507 4.022 8.8
18.0
0.059
0.056 0.050 292
1983 LC 2.632 0.709 0.765 4.498 1.5
19.0
0.383
0.057 0.024 345
1994 XD 2.359 0.729 0.639 4.080 4.3
19.0
0.256
0.008 0.019 345
est la longitude du prihlie (argument du prihlie + longitude du nud ascendant = )
De nombreux autres objets ont e compris entre 0.60 et 0.70 et i compris entre 0 et 12
et peuvent tre des membres de la famille HEPHAISTOS
Approches Mercure Fortes approches (TFAP + FAP) : 9 (5 + 4)
Approches Vnus
Fortes approches (TFAP + FAP) : 26 (17 + 9)
Approches la Terre Fortes approches (TFAP + FAP) : 23 (15 + 8)

Ce n'est que dans le courant des annes 1980 que les astronomes ont compris que des objets qui paraissaient
diffrents comme P/Encke et Oljato ne formaient en fait qu'un seul objet il y a seulement 9500 ans, c'est--dire
vers -7500 (figure 7-6). Ds 1978, Lubor Kresk (1927-1994) avait envisag une parent entre P/Encke et l'objet
de la Toungouska qui a heurt la Terre le 30 juin 1908. En octobre 1978, peu de temps aprs sa dcouverte par
Ludmila Chernykh, l'astrode 1978 SB (baptis par la suite Hephaistos) attira l'attention des spcialistes du fait
d'lments orbitaux caractristiques (a, e et i ) identiques pratiquement ceux de P/Encke, mais tout de suite se
posa le problme des diamtres. En 1980, sur ce point trs important qui a fait douter les spcialistes sur l'origine
commune aujourd'hui quasiment admise par tous, j'crivais ceci :
" Cette ressemblance frappante des lments orbitaux a fait mettre l'hypothse, par certains
astronomes, que les deux objets seraient deux fragments d'une ancienne comte brise lors d'un
passage prs du Soleil. Mais cela est plus que douteux pour la raison suivante : il se trouve que
le g de 1978 SB est relativement lev (15,2), ce qui correspond un diamtre voisin de 7,2 km
pour un astrode comtaire. Au contraire, le noyau solide (non sublimable) de P/ Encke est
probablement infrieur 1,5 km de diamtre. En bonne logique, P/Encke aurait d brler ses
derniers lments volatils au moins 2000 ou 3000 ans avant 1978 SB et devenir un astrode
avant lui. Or, c'est l'inverse que l'on observe, puisque P/Encke est encore une comte active pour
100 ou 200 ans, alors que 1978 SB ne prsente aucune activit comtaire suspecte et n'est plus

151

sujet aux forces non gravitationnelles qui sont caractristiques des comtes dont le noyau est
encore actif. Il est pratiquement certain que 1978 SB a t inject dans le Systme solaire proche
longtemps avant P/Encke, et donc l'hypothse d'une origine commune pour ces deux objets est
fausse. La similitude des deux orbites, bien que trs frappante, est un argument tout fait
insuffisant pour conclure la fragmentation d'un objet unique. " (28)
Comme quoi la "vrit" d'un jour n'est pas forcment celle du lendemain ! Aujourd'hui, au contraire, la parent
troite entre ces deux objets ne fait plus gure de doute. Reste rsoudre la question : pourquoi P/Encke est-elle
encore une comte active et Hephaistos dj un astrode comtaire ? Il est obligatoire de trouver une solution
satisfaisante ce problme. Les spcialistes dans leur majorit (29) optent maintenant pour l'ide suivante : le
fragment P/Encke qui a prserv certains lments volatils a t en sommeil durant plusieurs millnaires et n'est
de nouveau actif que depuis peu de temps. Il ne se serait "rveill" que quelques dizaines d'annes avant sa
dcouverte au XVIIIe sicle. Il parat impossible en effet qu'il ait t actif en permanence depuis l'Antiquit.
Dcouvert seulement dans les annes 2100, P/Encke aurait t catalogue directement comme un astrode
comme l'est son frre jumeau Oljato, qui a peut-tre lui aussi eu des sursauts comtaires durant les sicles
passs, mais qui semble aujourd'hui dfinitivement "teint" et priv de toute matire encore susceptible de se
sublimer et donc de prsenter un caractre comtaire.

Figure 7-15. Les orbites de Hephaistos, Oljato et P/Encke


Ces trois objets (deux astrodes comtaires et une comte active) sont des rsidus du proto-HEPHAISTOS, le
centaure captur dans le Systme solaire intrieur et qui sest fragment il y a quelques dizaines de milliers
dannes. Hephaistos est le membre principal du groupe du mme nom HEPHAISTOS. Les deux autres font
partie du groupe ENCKE et ne formaient encore quun seul objet (comtaire) il y a 10 000 ans.
Le tableau 7-2 mentionne parmi la famille Hephaistos, l'ventuelle comte courte priode D/Helfenzrieder qui
a t dcouverte en 1766 par Johann Helfenzrieder (1724-1803), mais qui n'a pas t robserve depuis. Qu'est
devenue cette comte ? S'est-elle totalement dsintgre ? Survit-elle sous la forme d'un astrode minuscule
que l'on dcouvrira peut-tre un jour ? A-t-elle bnfici l'poque d'un sursaut exceptionnel de courte dure qui
a permis sa dcouverte ? Autant de questions qui restent sans rponse, mais la parent avec les astrodes de la
famille reste possible.
Notons encore, pour terminer avec le problme de la dsintgration des comtes, que quasiment chaque
fragment volumineux engendre son tour une famille de mtores associs. Comme je le montrerai dans le
chapitre qui leur est consacr, plusieurs essaims sont lis gntiquement aux fragments de Hephaistos, et
notamment celui trs important connu sous le nom de Complexe des Taurides, qui est associ P/Encke et qui
comporte encore des objets de taille substantielle. L'objet de la Toungouska tait probablement l'un d'eux.

La famille Hephaistos
Une famille mi-comtaire/mi-plantaire
Revenons au tableau 7-2 qui est appel grossir sans cesse ces prochaines annes, puisqu'on dcouvre des
nouveaux membres rgulirement. Un seul de ses composants est une comte active : P/Encke. D/Helfenzrieder
n'est connue que d'aprs son passage de 1766 et qu'elle n'existe plus (tout au moins en tant que comte active).
Son appartenance relle la famille Hephaistos n'est d'ailleurs pas prouve, elle est seulement possible.
152

Tous les autres objets recenss le sont comme astrodes puisqu'ils n'ont plus actuellement d'activit comtaire
perceptible. La plupart sont des astrodes comtaires, c'est--dire qu'ils ont t actifs une certaine priode de
leur vie d'astres indpendants. Quelques-uns, par contre, n'ont peut-tre jamais eu d'activit comtaire et sont de
vrais astrodes. C'est le paradoxe de ces gros objets venus de la ceinture de Kuiper qui ont une composition
htrogne et qui sont la fois des comtes et des astrodes (figure 7-6). Certaines parties sont composes de
glace, capables aprs fragmentation de se sublimer et de prsenter provisoirement une activit de type comtaire,
d'autres parties sont rocheuses et donc astrodales. On retrouve donc cette double composition dans les dbris.
Hephaistos est une famille mixte, mi-comtaire et mi-plantaire.

Figure 7-16. Structure dun noyau comtaire mixte


Le modle mixte est un noyau lintrieur duquel des blocs rfractaires de toute taille sont colls dans une
matrice de glaces enveloppe dune carapace de silicates. Seules certaines petites zones exposes au
rayonnement solaire sont susceptibles de prsenter une activit comtaire. Les zones non exposes restent
inactives. En cas de dsintgration, les blocs rfractaires reprennent leur autonomie et prsentent un aspect
astrodal. Ils nont jamais eu, en ce qui les concerne, dactivit comtaire. Ce modle mixte pourrait concerner
une partie des objets de la ceinture de Kuiper, et donc par extension les centaures qui en sont originaires. Ce
modle est cohrent avec les composants htroclites du centaure HEPHAISTOS, dont certains fragments sont
comtaires et dautres non.
Tous les objets de la famille ont une trs forte excentricit (voisine de 0,80 et toujours suprieure 0,60) et une
faible inclinaison (comprise entre 0 et 13), mais avec des diffrences qui deviennent sensibles avec le temps qui
passe et les perturbations parfois svres que certains dbris peuvent subir l'occasion d'approches serres aux
plantes. Il faut aussi se rappeler que certains fragments ont subi des perturbations de type non gravitationnel,
alors qu'ils taient encore actifs, qui les ont loigns des lments types qui taient ceux de l'objet primitif
Hephaistos avant sa premire fragmentation.
Car il est certain, comme c'est le cas pour le groupe de Kreutz, que la fragmentation s'est constamment rpte,
chaque morceau devenu autonome gnrant son tour de nouveaux fragments plus petits et une infinit de
poussires. Pour ce qui est du demi-grand axe (et de la priode), les carts sont plus importants, certains
fragments s'tant retrouvs sur des orbites plus petites la suite de l'acclration du mouvement subie
l'occasion de fortes approches aux plantes. On peut penser qu'une valeur assez proche de 2,17-2,20 UA (qui
est celle de Hephaistos, Oljato et P/Encke) tait la valeur de base, mais on constate que certains fragments ne
font plus partie de l'anneau principal des astrodes (2,08-3,58 UA) et circulent en moyenne entre Mars et
l'anneau principal (ils sont donc de sous-type 2, voir le chapitre 6). Il n'y a pas lieu de vraiment s'en tonner, et
cela ne doit pas masquer une origine commune probable.
Le tableau 7-2 classe les NEA retenus par valeur croissante des longitudes du prihlie et donne les lments
orbitaux actuels pour les membres de la famille. H est la magnitude absolue qui est lie au diamtre. On voit ainsi
que les deux objets rpertoris les plus importants sont Hephaistos et Heracles qui ont H = 13,9 correspondant
un diamtre moyen de l'ordre de 7 10 km selon lalbdo. Ce sont donc des "gros NEA", capables de causer des
dgts tout fait considrables s'ils viennent percuter la Terre dans l'avenir.

153

Cela montre bien que le centaure progniteur de la famille Hephaistos tait un gros objet, de plusieurs dizaines
de kilomtres de diamtre au minimum, mais qui pouvait peut-tre atteindre ou dpasser en fait 100 km, comme
c'est le cas pour Chiron, Pholus et quasiment tous les objets connus de la ceinture de Kuiper. Cette ralit
incroyable a t une rvlation pour tous ceux qui se sont penchs sur la menace relle que prsentent les
astrodes et les comtes pour la Terre et l'humanit qu'elle abrite. Plusieurs fois par million d'annes, des
nouveaux objets sont transfrs dans le Systme solaire intrieur et leurs fragments ultrieurs renouvellent le
stock des objets susceptibles de heurter une des plantes ou l'un de leurs satellites dans les quelques millions
d'annes qui suivent ce transfert.
Une fragmentation obligatoirement rcente
La question que l'on se pose est celle-ci : " Depuis quand a commenc la fragmentation de Hephaistos ? " Et
une autre vient immdiatement aprs : " Peut-on dater approximativement la fragmentation des diffrents objets
actuellement recenss ? " Bien sr, il est exclu de rpondre avec prcision ces deux questions puisqu'on ignore
les perturbations gravitationnelles et aussi non gravitationnelles qu'ils ont subi, mais on peut avoir un ordre de
grandeur intressant. Celui-ci se chiffre seulement en dizaines de milliers d'annes pour la premire question, et
en milliers d'annes pour les fragmentations les plus rcentes, comme nous allons le voir.
On ne sait pas quand Hephaistos a t dfinitivement inject dans le Systme solaire intrieur, suite des
perturbations catastrophiques dues l'une des quatre grosses plantes externes (Neptune, Uranus, Saturne ou
Jupiter). Cet vnement peut remonter plus de 100 000 ans. Mais le dbut de la fragmentation a pu tre
sensiblement plus tardif et remonter seulement quelques dizaines de milliers d'annes. On pense quelle doit
tre lie une trs forte approche lune des trois plantes intrieures : Mercure, Vnus ou mme la Terre. En
tout cas, il sagit dun vnement trs rcent lchelle astronomique.
Un dtail intrigue les astronomes : de nombreux fragments peuvent s'approcher trs prs de Mercure (c'est
encore le cas de P/Encke et surtout de Hephaistos notamment), ce qui est assez rare quand mme en gnral
pour les astrodes et les comtes. Cela a-t-il un rapport possible avec la fracture initiale ou est-ce pure
concidence ? En rgle gnrale, les astronomes n'aiment pas trop les concidences, surtout si elles se rptent
de faon anormale. Se pourrait-il que ce soit une approche rasante Mercure qui ait fait exploser Hephaistos et,
en acclrant fortement son mouvement, diminuer d'une manire drastique la priode de rvolution qui est
anormalement faible pour une comte, puisque l'aphlie de P/Encke et celui des autres fragments devenus
astrodaux sont largement infrieurs au demi-grand axe de Jupiter. On sait que les comtes de la famille de
Jupiter ont quasiment toutes leur aphlie l'extrieur de l'orbite de la plante gante. Il s'est donc pass pour
Hephaistos un vnement unique (non encore identifi) qui a permis une rduction trs importante des valeurs
de l'aphlie et du demi-grand axe. Par contre, le prihlie n'aurait pas beaucoup volu. Ce dtail laisse penser
que le cataclysme responsable a eu lieu prs du Soleil.
Une dispersion des lments inexorable
On considre qu'en moyenne la dispersion des longitudes du prihlie s'effectue raison de 4 par millnaire,
soit en gros 1 tous les 250 ans. Donc, pour les 360 de la sphre cleste, le processus complet demande
environ 90 000 ans, pour 180 45 000 ans, et pour 90 22 500 ans. Quand on compare entre eux les chiffres du
tableau 7-2, on a donc une premire indication sur les fractures successives des diffrents fragments. Certains
groupements serrs (moins de 20) pourraient signifier une rupture datant de 5000 ans seulement. Les calculs
ont montr que P/Encke et Oljato dont les prihlies diffrent de seulement 12 formaient encore un seul astre il y
a 9500 ans (soit vers -7500). Mais la dispersion des autres lments orbitaux montre que leur histoire ultrieure
(surtout celle d'Oljato d'ailleurs) a t trs agite, et que Jupiter y a jou un rle prpondrant.
En rgle gnrale, l'esprance de vie de tous ces fragments est trs faible. Vont-ils heurter une des quatre
plantes intrieures, tre expulss ou s'mietter encore ? Je montrerai au chapitre 19 que certains fragments ont
dj probablement heurt la Terre durant la protohistoire et l'Antiquit.
Deux groupes principaux
De l'examen attentif du tableau 7-2, il ressort plusieurs choses importantes signaler. Dabord et surtout, il existe
deux groupes principaux : Encke et Hephaistos.
Hephaistos est un groupe contenant 5 membres retenus avec compris entre 216 et 255, soit une dispersion
de 39. Celle-ci, la vitesse moyenne de 4 par millnaire, a pu s'effectuer en 10 000 ans seulement. Hephaistos
est le fragment majeur. Ce groupe contient aussi plusieurs autres objets importants non retenus ici (car ils ont
e < 0,70), comme 1990 TG1 et Mithra.

154

Encke est le groupe principal qui comprend 13 objets retenus avec compris entre 122 et 189, soit une
dispersion de 67 qui a pu s'accomplir en 17 000 ans. Il a t victime de multiples fragmentations plus rcentes.
Notamment, trois objets : P/Encke, Oljato et Heracles ont leurs regroups en 16, dispersion correspondant
une priode de 4000 ans seulement. Le fragment majeur de ce groupe est Heracles. 1982 TA, Jason et Oljato
sont galement des fragments importants. A noter, paralllement, l'existence dun fragment minuscule, 1993 KA2,
qui ne dpasse pas 10 mtres de diamtre moyen, mais qui a pu tre identifi lors dune trs forte approche la
Terre (30).
Dautres NEA sont isols et nappartiennent pas lun des deux groupes actuellement recenss, mais au fur et
mesure que lon dcouvrira de nouveaux membres de la famille, on pourra probablement mettre en vidence des
parents encore plus rcentes. Ainsi, on sait dj quAdonis et 1995 CS sont deux fragments dun seul NEA
cass il y a moins de 2000 ans (31). Ils sont associs un essaim mtorique issu galement de cette
fragmentation.
Il est important de noter l'existence de nombreux objets de taille hectomtrique et dcamtrique parmi les
fragments dj identifis de Hephaistos. Cela signifie videmment que des milliers d'autres fragments
minuscules restent dcouvrir, vritable mitraille cosmique issue de fragmentations successives, et aussi d'un
miettement qui se poursuivra encore pendant plusieurs milliers ou mme dizaines de milliers d'annes, partir
du moment o le progniteur de base n'tait pas uniquement form de glace, mais aussi de roches plus
rsistantes. Cette mitraille existe encore, principalement sous forme microscopique mais pas uniquement, dans
les diffrents essaims associs aux dbris des principaux fragments, notamment dans le Complexe des Taurides
associ, lui, directement P/Encke.
Des approches suspectes aux plantes
Autres renseignements intressants donns par le tableau 7-2, les distances minimales des diffrents objets aux
orbites de Mercure, Vnus et la Terre. On voit clairement que les trois plantes sont frles par de nombreux
fragments de Hephaistos, mme Mercure. Globalement, Mercure est frle par 9 objets (sur 29), Vnus par 26
et la Terre par 23. Cest beaucoup. Individuellement, il faut savoir que 1993 KA2 (objet de 10 mtres) est sur une
orbite de quasi-collision (Dm < 0,0005 UA) avec Vnus et la Terre et quOljato, 1995 CS et 1998 FW4 ont
Dm = 0,001 UA la Terre, cest--dire une approche possible de l'ordre de 150 000 km, quasiment un cheveu
l'chelle astronomique, puisque la moindre perturbation peut les amener sur une authentique orbite de collision.
Comme nous lavons dj signal, Hephaistos frle lorbite de Mercure (Dm = 0,007 UA) et P/Encke a galement
une TFAP (0,022 UA) la premire plante, suspecte davoir t responsable de la capture initiale du
progniteur de la famille.
Certaines collisions futures paraissent d'ores et dj invitables moyen terme, poursuite d'un processus qui
existe en fait depuis quelques milliers d'annes, et appel se poursuivre encore sur peut-tre plusieurs
centaines de milliers dannes. Lmiettement pourrait en tre seulement une phase intermdiaire, puisque de
nombreux fragments connus et dcouvrir sont incontestablement de taille kilomtrique. Avant que tous ces
fragments soient redevenus poussires, il y aura encore de nombreux impacts et une infinit de mtores
associs aux divers courants mtoriques lis aux rsidus de Hephaistos, notamment le fameux Complexe des
Taurides qui est associ directement P/Encke.
Il faut bien ladmettre, les astronomes britanniques Victor Clube et Bill Napier ont lev un livre fantastique avec
leur hypothse dune comte gante clate dans l'environnement immdiat de la Terre. Cest probablement la
ralit, mais une ralit difficile cerner et qui ne se laisse apprhender que pice par pice.

Les leons de la comte C/Hale-Bopp


Pour les astronomes, qu'ils soient professionnels ou plus simplement amateurs, la comte Hale-Bopp (C/1995
O1) a t sans conteste la comte du XXe sicle, tant elle a permis d'obtenir une multitude de donnes (32),
souvent indites, pendant plus de deux ans. Cette grande comte, qui a t observe par des centaines de
millions de personnes dans le monde entier, a t visible l'il nu pendant plusieurs semaines en mars et avril
1997 dans des conditions atmosphriques souvent trs favorables (particulirement en France et plus
gnralement en Europe) et a atteint la magnitude ngative -1. Et pourtant, sa distance la Terre n'a jamais t
infrieure 1,315 UA (196,7 MK). Cela montre bien qu'il s'agissait d'une trs grosse comte, dont le diamtre du
noyau a t estim plus de 40 km.
Ds sa dcouverte, le 23 juillet 1995, alors qu'elle tait encore loigne plus de 6,5 UA du Soleil, elle brillait
d'un clat 200 fois suprieur celui de P/Halley une distance gale. A partir d'aot 1995, on a suivi le dgazage
de Hale-Bopp au fur et mesure de son approche au Soleil et observ l'ordre de vaporisation des diverses

155

catgories de glaces qu'elle renferme. A 6,5 UA, l'oxyde de carbone (CO) et le cyanogne (CN) se sublimaient
dj en gaz. Vers 5,0 UA, l'eau se transforma massivement en vapeur. Les astronomes purent observer la
dissociation des molcules d'eau (H2O) de la chevelure en radicaux OH et en atomes d'hydrogne, la suite de
leur cassure due au rayonnement ultraviolet du Soleil. Fin septembre 1995, Hale-Bopp fut le sige d'un important
sursaut de dgazage, interprt d'abord comme l'jection d'une partie de la crote qui recouvre le noyau, puis
comme un jet particulirement puissant mis par l'une des zones actives de la comte. L'tude de ce jet sur une
priode de plusieurs mois a permis de calculer avec prcision la priode de rotation du noyau qui est de
11 heures et demie.

Figure 7-17. La comte Hale-Bopp (C/1995-01)


En 1996-1997, la comte Hale-Bopp a fait le bonheur des astronomes amateurs pendant plusieurs mois, leur
laissant ainsi le loisir de limmortaliser sous toutes ses coutures. Sur cette image, on distingue parfaitement la
queue de poussire (blanchtre) et la queue de plasma (bleue). (Photo A. Vincent-Randonnier).
Plus prs du Soleil, Hale-Bopp a livr une bonne partie de ses secrets. Une trentaine de molcules diffrentes ont
t identifies dans sa chevelure, un record pulvris puisque le prcdent maximum tait de six molcules
diffrentes seulement. Prs du prihlie, la chevelure avoisinait le million de km de diamtre et il s'chappait du
noyau environ 600 tonnes d'eau par seconde. On a not l'existence d'une atmosphre d'hydrogne atomique
sous forme d'une vaste sphre de prs de 100 MK de diamtre entourant le noyau. La queue de Hale-Bopp a
attir l'attention puisqu'en fait elle s'est rvle triple. D'abord une queue de poussires, jectes la vitesse de
350 mtres/seconde et qui ont chapp l'attraction du noyau pour se satelliser autour du Soleil sur leur propre
orbite. Ensuite, une queue de plasma, c'est--dire des atomes et des molcules ioniss emports par le vent
solaire la vitesse considrable de 500 km/s. Enfin, une queue de sodium, due un mcanisme de fluorescence,
avec des atomes de sodium acclrs par les photons mis par le Soleil et qui s'loignaient du noyau prs de
100 km/s.
Les spcialistes ont obtenu de prcieux renseignements sur l'origine de Hale-Bopp grce l'tude exhaustive de
son atmosphre, avec l'analyse des diverses molcules et des grains de poussire. La comparaison attendue
entre les gaz de la comte et ceux du milieu interstellaire a confirm des similitudes troublantes, puisque les
mmes glaces ont des proportions voisines. Des mesures dans l'infrarouge ont montr que les glaces de HaleBopp s'taient formes chimiquement trs basse temprature, vers -250C, ce qui signifie que cette formation
n'a pu avoir lieu que trs loin du corps central dans la nbuleuse protosolaire, centre sur le futur Soleil, ou
carrment dans le milieu interstellaire avant que le Soleil ne devienne une toile. Cela prouve une nouvelle fois
(on le savait dj) que les noyaux comtaires sont des objets primordiaux qui existaient dj au dbut du
Systme solaire, tel qu'on le conoit de nos jours, il y a 4,6 milliards d'annes.
Le dgazage de Hale-Bopp a galement libr des grains d'olivine riche en magnsium, sous forme cristalline,
grains en principe absents de la matire constituant les nuages interstellaires, mais prsents par contre dans
certains disques de poussires qui entourent les toiles jeunes. Les spcialistes en concluent que ces disques de
poussires proviennent probablement de la matire des comtes qui gravitent autour de ces toiles, rptition de
ce qui s'est pass lors de la formation du Systme solaire primitif. La leon est trs claire : les comtes ont
particip pour une part importante la formation des atmosphres des quatre plantes gazeuses (Jupiter,

156

Saturne, Uranus et Neptune) et mme, mais dans une proportion moindre, la formation de l'atmosphre
terrestre, avec toutes les consquences que cela implique au niveau de la vie comme nous le verrons au chapitre
14.
Hale-Bopp est une comte originaire du nuage de Oort, comme l'indique clairement son inclinaison, quasiment
perpendiculaire au plan de l'cliptique (i = 89,4). Mais elle a dj effectu plusieurs passages prs du Soleil, et
ce n'est donc pas une comte neuve (ce terme est rserv pour les objets qui viennent pour la premire fois dans
le Systme solaire intrieur). Au cours des dernires dizaines de milliers d'annes, son orbite a t
progressivement raccourcie par les perturbations gravitationnelles des grosses plantes. En avril 1996, la comte
s'est approche 0,77 UA de Jupiter, ce qui a encore trs srieusement raccourci sa priode, puisque celle-ci est
passe de 4200 ans 2540 ans. En un seul passage elle a perdu 1660 ans, ce qui est norme.
Le message transmis par Hale-Bopp aux humains a t primordial pour l'amlioration de nos connaissances.
Comme quoi l'avancement de ces connaissances, traques sans relche par des milliers de chercheurs, peut
tre acclr pisodiquement par la venue dans la banlieue solaire d'objets exceptionnels. Dj les astronomes
attendent avec impatience la prochaine grande comte qui enrichira encore la banque des donnes comtaires et
qui permettra un nouveau bond en avant.

La comte la plus dangereuse : P/Swift-Tuttle


Aprs la comte Hale-Bopp, je vais parler de la non moins clbre comte 109P/Swift-Tuttle (33) qui a la
particularit dtre lobjet connu denvergure le plus menaant pour la Terre dans les quelques sicles venir.
Lhistoire dune comte imprvisible
P/Swift-Tuttle a t dcouverte le 16 juillet 1862, avec une magnitude 7,5, par Lewis Swift (1820-1913) et,
indpendamment le 19 juillet, par Horace Tuttle (1837-1923), deux astronomes amricains. Elle reut la
dsignation officielle 1862 III. Trs spectaculaire tout lt 1862, elle atteignit la magnitude 2 dbut septembre,
avec une queue de 25 30, avant de dcliner rapidement et de disparatre dfinitivement le 31 octobre. Quatre
ans plus tard, Giovanni Schiaparelli (1835-1910) dmontra que le fameux essaim mtorique des Persides est
associ cette comte, ce qui signifie quelle est en mesure, parfois, de passer trs prs de la Terre.
Plusieurs spcialistes de lpoque calculrent lorbite de P/Swift-Tuttle qui savra tre rtrograde. Sa priode
tait de lordre de 120 ans, avec un prihlie 0,96 UA, une excentricit voisine de 0,96 et une inclinaison de
114. Son prochain retour tait donc attendu pour le dbut des annes 1980.
En 1973, Brian Marsden reprit toutes les donnes concernant cette comte (34) pour prparer son prochain
passage. Pas moins de 440 observations taient utilisables. Il rechercha parmi les comtes anciennes celles qui
pouvaient correspondre danciens passages de P/Swift-Tuttle. Il retint comme candidat possible la comte
Kegler 1737 II, observe en Chine du 2 au 16 juillet 1737. Pour que cette liaison ft possible, il tait ncessaire
denvisager des forces non gravitationnelles exceptionnelles, forces, on le sait, dues lactivit propre du noyau.
Cette identification, seulement possible en 1973, conduisait une priode de rvolution nettement suprieure
celle envisage : 130 ans au lieu de 120. Dix ans dcart, cest beaucoup, aussi lidentification restait alors trs
incertaine, pour ne pas dire improbable.
Marsden postulait pour des passages antrieurs en 1610 ( lpoque de Kepler et Galile), 1479, 1348, et 1213
et beaucoup plus anciennement en 188 et -68, ces deux annes correspondant des observations de comtes
qui pouvaient correspondre Swift-Tuttle, ce qui ntait pas le cas pour les quatre autres, pour lesquelles aucune
comte connue avec une orbite analogue navait t signale. Dautre part, seule lapproche de 188 tait
infrieure 0,2 UA, les approches ultrieures tant suprieures 0,50 UA, jusqu celle de 1862 qui fut gale
0,34 UA.
Ce nest que le 26 septembre 1992, alors quon ne lattendait plus, que Tsuruhiko Kiuchi(1954), un amateur
japonais, retrouva la comte avec une magnitude de 11,5, alors quelle tait circumpolaire dans la Grande Ourse.
Limportance des jets comtaires et les forces non gravitationnelles
En 1981, lexpert amricain Zdenek Sekanina (35) tudia les nombreux dessins effectus en 1862 pour
dterminer la rotation du noyau et pour analyser la nature des diverses structures observes par les spcialistes
de lpoque, notamment les fameux jets associs aux zones actives. La priode de rotation du noyau fut tablie
2,77 jours et huit zones actives diffrentes furent repres, cause de perturbations non gravitationnelles sans
cesse variables et donc imprvisibles moyen terme.
157

Par contre, pour lapproche de 1992, pour laquelle la comte ne sapprochait pas moins de 1,1 UA de la Terre,
les spcialistes, pourtant beaucoup mieux quips que leurs prdcesseurs du sicle dernier, nont dcel que
deux jets : un fort, trs spectaculaire et un faible (36).
De nombreuses observations ont confirm que les noyaux comtaires sont des corps trs htrognes dans
lesquels des rgions trs sombres (albdo 0,02 0,05) ctoient des zones plus brillantes et actives, appeles
parfois plages, souvent trs petites, do sont mis dune faon irrgulire des gaz et des poussires. Les zones
sombres, elles, ne sont jamais actives.
On comprend beaucoup mieux maintenant le principe des comtes en sommeil : les gaz et les poussires ne
peuvent schapper que des plages actives, ceux existant sous les rgions sombres, protgs par une crote
(dabord peu paisse mais qui peut devenir progressivement une vritable carapace) de silicates, peuvent rester
bloqus des milliers dannes. Cest ce qui a d se produire pour P/Encke, redevenue active il y a quelques
sicles seulement, probablement la suite dun impact dans lespace.
Les forces non gravitationnelles sont galement mieux comprises. On sait qu long terme elles sont
obligatoirement phmres, mais on sait aussi qu court terme elles sont pisodiques, cessant ds que la
comte sloigne plusieurs units astronomiques du Soleil. Pour les comtes longue priode, le processus de
dgazage complet doit se poursuivre sur une priode se chiffrant en millions dannes, et non en milliers comme
cest le cas pour les petites comtes courte priode.
Le futur dune comte risque
Limportance des forces non gravitationnelles de P/Swift-Tuttle est compatible avec un noyau solide de lordre de
5 km, ce qui nest pas ngligeable, mme si lon est loin des 40 km de Hale-Bopp, diamtre au demeurant
rarissime pour les comtes connues.
Cest au niveau des apparitions futures que P/Swift-Tuttle trouve son intrt. Marsden a calcul une trs forte
approche pour le mois de juillet 2126, cest--dire lors du prochain passage. Compte tenu de lirrgularit et de
limportance des forces non-gravtiationnelles (?), il est exclu de toute manire de prvoir les circonstances
exactes et prcises de lapproche de 2126. On a parl, prmaturment et imprudemment, dimpact possible, mais
cela est peu vraisemblable. Ce qui est sr cest que cette comte pourrait savrer trs dangereuse au cours des
sicles prochains.
Cela bien sr fait dj fantasmer les prophtes et charlatans de tout poil qui attendent depuis longtemps lobjet
cosmique capable dengendrer le jugement dernier annonc dans lApocalypse. On imagine : une comte de
5 km avec une vitesse de 60 km/s ! Avec une densit de 1,0, cela fait une nergie dimpact de 1,21023 joules,
une superbe fin du monde annonce. Du papier vendre en perspective, des gogos terroriser.
Pour dsamorcer cette pseudo-fin du monde comtaire, je reparlerai de P/Swift-Tuttle au chapitre 17 consacr
aux fausses pistes. En effet, il ne faut pas confondre approche trs serre, et mme orbite de collision, avec
impact obligatoire. Ce nest pas la mme chose. Il est heureux que personne nait prvu, en 1983, lapproche trs
serre de C/IRAS-Araki-Alcock, comte de 6 km de diamtre. et t une panique digne du Moyen Age.

Lnergie dimpact des comtes


Pour terminer ce chapitre sur les comtes, je vais dire quelques mots sur lnergie des impacts (impacts certains
dans lhistoire terrestre, aussi bien passe que future). Le tableau 7-3 indique lnergie dimpact des comtes
pour plusieurs diamtres et densits, et il est rapprocher du tableau 6-6 qui concerne les astrodes.
Il est diffrent sur trois points principaux :
les vitesses. La vitesse moyenne retenue pour les impacts comtaires est suprieure : 30 km/s au lieu de
20 km/s pour les astrodes, sans perdre de vue dailleurs que les vitesses concernant les orbites rtrogrades
doivent tre doubles (60 km/s), ce qui entrane alors une nergie multipli par 4.
les densits. Les densits comtaires sont incontestablement plus faibles que celles des astrodes. J'ai
retenu quatre densits typiques pour les noyaux comtaires : 0,1, 0,5, 1,0 et 2,0. On sait que ces noyaux sont
souvent de nature htroclite (glace et roches notamment), poreux parfois et en gnral de configuration
structurale de qualit mdiocre, particularit qui dbouche sur la fragmentation ou la dsintgration.

158

les diamtres. Il apparat clairement que certaines comtes peuvent avoir un diamtre sensiblement suprieur
ceux des NEA classiques. Hale-Bopp a un diamtre de 40 km, un astrode comtaire comme Hidalgo frle les
50 km et certains centaures, objets mixtes, dpassent les 100 km. A lchelle astronomique, un impact avec un
objet dun tel diamtre nest nullement invraisemblable. Les grands bassins dimpact sur certaines plantes et
plusieurs gros satellites montrent que de tels impacts ont dj eu lieu.
Tableau 7-3. Energie cintique des comtes selon leur densit
(vitesse d'impact : 30 km/s - nergie en joules)
Diamtre du
densit 0.1 densit 0.5 densit 1.0
densit 2.0
noyau (km)
16
17
17
17
0.1
1.2x10
2.4x10
4.7x10
2.4x10
17
17
18
18
0.2
9.4x10
1.9x10
3.8x10
1.9x10
17
18
18
19
0.3
3.2x10
6.4x10
1.3x10
6.4x10
18
18
19
19
0.4
1.5x10
7.5x10
1.5x10
3.0x10
18
19
19
19
0.5
1.5x10
2.9x10
5.9x10
2.9x10
18
19
19
20
0.6
5.1x10
2.5x10
5.1x10
1.0x10
18
19
19
20
0.7
8.1x10
4.0x10
8.1x10
1.6x10
19
19
20
20
0.8
1.2x10
6.0x10
1.2x10
2.4x10
19
19
20
20
0.9
1.7x10
8.6x10
1.7x10
3.4x10
19
20
20
20
1.0
1.2x10
2.4x10
4.7x10
2.4x10
20
20
21
21
2.0
9.4x10
1.9x10
3.8x10
1.9x10
20
21
21
22
3.0
3.2x10
6.4x10
1.3x10
6.4x10
21
21
22
22
4.0
1.5x10
7.5x10
1.5x10
3.0x10
21
22
22
22
5.0
2.9x10
1.5x10
2.9x10
5.9x10
21
22
22
23
6.0
2.5x10
5.1x10
1.0x10
5.1x10
21
22
22
23
7.0
8.1x10
4.0x10
8.1x10
1.6x10
22
22
23
23
8.0
1.2x10
6.0x10
1.2x10
2.4x10
22
22
23
23
9.0
8.6x10
1.7x10
3.4x10
1.7x10
22
23
23
23
10.0
1.2x10
2.4x10
4.7x10
2.4x10
23
23
24
24
20.0
9.4x10
1.9x10
3.8x10
1.9x10
23
24
24
25
30.0
6.4x10
3.2x10
6.4x10
1.3x10
24
24
25
25
40.0
1.5x10
7.5x10
1.5x10
3.0x10
24
25
25
25
50.0
1.5x10
2.9x10
5.9x10
2.9x10
Pour des comtes orbite rtrograde , on admet une vitesse d'impact
moyenne de 60 km/s, double de celle admise pour les orbites directes
Une vitesse double entrane une nergie cintique multiplie par 4

Une comte de densit 1,0 de 1 km de diamtre a une nergie de 2,41020 joules. Une autre comte de 5 km a
une nergie de 2,91022 joules, que lon peut comparer aux cataclysmes terrestres, aux quivalents mgatonnes
de TNT et aux magnitudes du tableau 4-2.
Quelques consquences dimpacts comtaires sont rappeler. Dabord ceux concernant des comtes actives
sont beaucoup plus rares que ceux des astrodes comtaires. Par contre, ceux-ci dbarrasss des lments
volatils aprs dgazage sont plus denses. Sils sont des fragments rocheux dobjets mixtes, cette densit peut
tre quasiment astrodale : 2,5 et mme 3,5 dans certains cas. Les objets de densit 0,1, 0,5 et mme 1,0 nont
pas la cohsion suffisante pour heurter la surface terrestre, pour eux la dsintgration est quasi certaine.
Enfin, quest-ce qui diffrencie un impact dastrode de celui dune comte ? En quelques mots, on peut dire que
ceux concernant ces dernires ont des vitesses suprieures, des densits plus faibles, des diamtres plus gros,
une frquence plus rare, dbouchent davantage sur une dsintgration et quils enrichissent donc davantage la
matire cosmique de gaz et de poussires.
La Terre subit indiffremment les deux types de collisions depuis plusieurs milliards dannes dj, avec des
consquences que j'tudierai dans la troisime partie de ce livre. Au niveau de la Terre elle-mme, tous les
impacts courants concernant des astres de taille kilomtrique sont de simples pichenettes (37), sans
consquences srieuses. Au niveau de la vie, il en va tout autrement, limpactisme tant lun des moteurs de
lvolution.

159

Notes
1. D.K. Yeomans, Comets. A chronological history of observation, science, myth, and folklore (John Wiley & Sons,
1991).
2. M. Festou, Ph. Vron et J.-C. Ribes, Les comtes, mythes et ralits (Flammarion, 1985).
3. J.-M. Homet, Le retour de la comte (Imago, 1985 ; prface de M. Vovelle).
4. Le retour de la comte, op. cit., citation p. 16.
5. L.L. Wilkening (ed.), Comets (University of Arizona Press, 1982). Le livre de rfrence dans les annes 1980.
6. J. Crovisier et Th. Encrenaz, Les comtes. Tmoins de la naissance du Systme solaire (Belin - CNRS
Editions, 1995 ; prface de R.-M. Bonnet).
7. J.-C. Merlin et M. Verdenet, Les comtes (Tessier & Ashpool, 1995). Un trs bon livre crit par deux
astronomes amateurs franais trs comptents.
8. Dans les hydrates, les molcules deau sont piges dans une structure cristalline, alors que dans les
clathrates, les composants sont pigs dans des cavits situes dans la structure dun autre composant
(exemple : le mthane pig dans la glace deau).
9. T.I. Gombosi and H. Houpis, An icy-glue model of cometary nuclei, Nature, 324, pp. 43-46, 1986.
10. Ph. Rousselot, Les comtes de l'Antiquit l're post-Halley (Broquet, 1996).
11. M.-A. Combes et J. Meeus, Les fortes approches des comtes la Terre, L'Astronomie, 110, pp. 254-261,
1996.
12. G.W. Kronk, Comets : a descriptive catalog (Enslow Publishers, 1984). Ce livre contient les conditions de
dcouverte et la description de plus de 650 comtes depuis lAntiquit jusqu 1982. Un document indispensable
pour avoir des renseignements prcis sur les comtes du pass, qui compile dautres documents plus anciens du
mme type.
13. F. Arago, Les comtes (1858). Le classique dArago qui a t rdit en fac-simil par la librairie Blanchard
en 1986.
14. P. Maffei, La comte de Halley. Une rvolution scientifique (Fayard, 1985). Titre original : La cometa di Halley
(1984). Un livre totalement consacr l'histoire de la comte de Halley, crit par l'astrophysicien italien Paolo
Maffei.
15. C. Sagan et A. Druyan, Comte (Calmann-Lvy, 1985). Titre original : Comet (1985). Un classique
superbement illustr crit loccasion du retour de P/Halley.
16. E.J. pik, Interplanetary encounters. Close-range gravitational interactions (Elsevier, 1976).
17. B.G. Marsden and G.V. Williams, Catalogue of cometary orbits (Minor Planet Center, 1997). C'est le
catalogue "officiel" des orbites comtaires, qui est constamment mis jour. La 16e dition est parue en 2005.
Toutes les comtes, toutes les orbites sont rpertories. Dans la version 2005, on rfrencie 3031 orbites et un
total de 2991 apparitions pour 2221 comtes diffrentes connues la mi-aot 2005. Le Catalogue of cometary
orbits est un document de base absolument indispensable aux spcialistes.
18. E. Everhart, The origin of short-period comets, Astrophysical Letters, 10, pp. 131-135, 1972.
19. M.-A. Combes et J. Meeus, Les astrodes extrieurs Jupiter, L'Astronomie, 109, pp. 84-92, 1995 et
Nouvelles des astrodes extrieurs, L'Astronomie, 110, pp. 228-233, 1996. Les deux premiers articles dtaills
en langue franaise consacrs ces nouveaux objets dj banaliss.
20. M.-A. Combes et J. Meeus, Chronique des objets AAA (n 7), Observations et Travaux, 36, pp. 33-41, 1993.
Quatre pages de cet article (pp. 37-41) sont consacres Damocles. Une intgration numrique de son
mouvement pour la priode 1800-2154 montre que les lments orbitaux varient trs peu court terme. Par
contre, long terme, il suffirait d'une diminution de 8 de l'inclinaison pour que Damocles devienne un objet de
type Apollo. Un tel objet de 15 km de diamtre, avec une vitesse d'impact de 40 km/s, aurait une nergie
cintique de l'ordre de 2,824 joules et pourrait facilement causer un nouvel hiver d'impact et une extinction de
masse.
21. M.-A. Combes et J. Meeus, Un nouvel astrode exceptionnel : 1977 UB (Chiron), L'Astronomie, 92, pp. 231235, 1978.
22. A. Stern, Chiron : Interloper from the Kuiper disk, Astronomy, 22, august 1994. Stern prfrait le qualificatif de
"disque" plutt que "anneau" ou "ceinture" pour les astrodes transneptuniens, dans la mesure o, en rgle
gnrale, les inclinaisons sont faibles. Les objets forte inclinaison ne sont pas originaires de la rgion et sont
probablement des objets capturs. Mais c'est l'appellation "ceinture de Kuiper " qui s'est impose au fil des
annes et qui est aujourd'hui adopte par les spcialistes.
160

23. Il faut se rappeler qu'Aristote considrait les comtes comme faisant partie du monde sublunaire, c'est--dire
en fait comme des phnomnes atmosphriques. Son opinion eut malheureusement force de loi jusqu' ce que
Tycho Brah, en 1577, prouve le contraire.
24. Cette observation rapporte par Ephorus, historien grec du IVe sicle av. J.-C., contemporain de l'vnement,
est cite par Snque dans ses Questions naturelles. Elle avait trs tonn les Anciens qui ne croyaient pas
possible jusqu'alors la fragmentation d'une comte.
25. Dans leur livre Les comtes (note 7), Jean-Claude Merlin et Michel Verdenet donnent larbre gnalogique
dtaill des comtes du groupe de Kreutz (tableau 4.17, p. 259), partir de la comte dAristote de -371.
26. S. Garro, Activits comtaires, rubrique rgulire de la revue Pulsar, revue malheureusement disparue
aujourd'hui. Les comtes du groupe de Kreutz repres dans les annes 1996-1998 (une trentaine en trois ans)
lont t par le satellite SOHO. Elles ont donc pris logiquement son nom. Dans les annes suivantes, ce sont plus
de 1000 comtes SOHO qui ont t identifies, la grande majorit tant des rsidus minuscules issus de
l'miettement progressif des fragments de la comte d'Aristote.
27. De nombreux autres membres de Hephaistos pourraient avoir vu leur excentricit initiale (voisine de 0,82)
diminuer et se situer actuellement entre 0,60 et 0,70. On connat dans cette gamme dexcentricits des objets de
taille kilomtrique comme 4341 Poseidon (a = 1,84 UA, e = 0,68 et i = 12), 4486 Mithra (a = 2,20 UA, e = 0,66 et
i = 3), 5731 Zeus (a = 2,26 UA, e = 0,65 et i = 12) et 4183 Cuno (a = 1,98 UA, e = 0,64 et i = 7), pour ne parler
que des seuls objets numrots.
28. M.-A. Combes et J. Meeus, Nouvelles des Earth-grazers - 4, L'Astronomie, 96, pp. 187-198, 1982. Depuis la
rdaction de cet article, certaines donnes ont volu (notamment H sest substitu lancienne magnitude
absolue g), mais le fond reste valable. 1978 SB a t baptis Hephaistos et son diamtre est aujourd'hui estim
8 ou 10 km environ. Le diamtre de P/Encke pourrait tre suprieur celui envisag l'poque et atteindre 3 ou
4 km. Il n'en demeure pas moins que Hephaistos est un fragment beaucoup plus gros que P/Encke.
29. Certains spcialistes continuent penser que le problme des diamtres voqu dans lextrait de larticle est
incontournable et que lhypothse ad hoc de la comte en sommeil est spcieuse. Pour eux, la solution serait
autre : deux comtes venant de la ceinture de Kuiper et se prsentant dune manire identique seraient captures
et injectes par Jupiter dans un mme "corridor" sur une orbite courte priode du type Encke ou Hephaistos,
avec a ~ 2,20 UA, e ~ 0,80 et i ~ 5. Ainsi, ces deux objets pourraient bien tre dorigine diffrente et Hephaistos
serait plus ancien et donc dj astrodal, alors que P/Encke, plus rcente, serait encore comtaire. Ce qui m'a
fait chang davis cest la multiplication des dcouvertes ultrieures identiques, caractristiques
incontestablement dune fragmentation quasi contemporaine lchelle astronomique.
30. Il nest pas exclu galement que 1991 BA, un objet de 10 mtres qui a frl la Terre en 1991 fasse partie du
groupe P/Encke. 1991 BA a a = 2,24 UA, e = 0,68, i = 2 et p = 190 et se trouve dj sur une orbite de quasicollision avec la Terre.
31. M.-A. Combes et J. Meeus, Chronique des objets AAA (n 13), Observations et Travaux, 42, pp. 11-17, 1995.
Sur les astrodes jumeaux Adonis et 1995 CS, voir pp. 12 et 13.
32. P. Henajeros, Ladieu la comte, Science et Vie, 957, pp. 90-101, juin 1997.
33. J.-C. Merlin, Lhistoire tumultueuse de la comte P/Swift-Tuttle, LAstronomie, 107, 146-152, 1993.
34. B.G. Marsden, The next return of the comet of the Perseid meteors, Astronomical Journal, 78, 7, pp. 654-662,
1973.
35. Z. Sekanina, Distribution and activity of discrete emissions areas on the nucleus of periodic comet Swift-Tuttle,
Astronomical Journal, 86, 11, pp. 1741-1773, 1981.
36. L. Jorda, J. Lecacheux et F. Colas, Les jets de P/Swift-Tuttle, LAstronomie, 107, pp. 172-173, 1993.
37. On donne souvent comme comparaison imagine, la collision dun moustique avec un gros paquebot pour un
impact dcamtrique. On voit ainsi le rapport rel des masses en prsence.

161

162

CHAPITRE 8 :

L'IMPACTISME INVISIBLE
Dfinitions concernant l'impactisme invisible
Ce chapitre est consacr la troisime forme d'impactisme (avec les formes macroscopique et microscopique),
invisible celui-l, mais bien rel et particulirement sournois, surtout certaines poques quand le bouclier
gomagntique est provisoirement dtruit et ne joue plus, pour plusieurs milliers d'annes, son rle protecteur.
J'ai donn dans l'avant-propos une dfinition de l'impactisme invisible qui regroupe en fait deux impactisme assez
diffrents, mais qui ont la particularit commune de ne pas tre identifiables l'il nu : les particules d'une part
et les poussires et les gaz d'autre part.
Cette dfinition, sous sa forme simple, est la suivante :
" L'impactisme invisible concerne les rayonnements divers gnrs par les toiles, dont le Soleil,
et appel impactisme particulaire, et aussi les gaz et les poussires d'origine cosmique qui
rencontrent la Terre au cours de son priple dans le Systme solaire et dans la Galaxie. "
Certains auteurs refusent de considrer cet impactisme comme un vritable impactisme. C'est une source
diffrente, mais bien relle, de matire et de rayonnements laquelle la Terre est confronte en permanence,
mais d'intensit trs variable, et laquelle la vie s'est parfaitement adapte. Adapte veut dire qu'elle a volu en
fonction des quantits reues et des consquences qui en ont dcoul. En fait, l'impactisme invisible a des
consquences uniquement biologiques et il agit donc d'une manire significative uniquement sur la biosphre
terrestre. C'est la raison pour laquelle, dans La Terre bombarde de 1982, je l'avais intgr dans le chapitre
regroupant " Les consquences biologiques et humaines de l'impactisme ", et non dans celui consacr aux
consquences terrestres.
Comme nous le verrons en dtail dans la partie " Consquences ", aux chapitres 15 et 16, l'impactisme invisible
joue un rle dterminant dans l'volution des espces, car il est l'origine de mutations gntiques et
chromosomiques, irrversibles et parfois explosives. On le considre aujourd'hui comme responsable du "bruit
de fond " des extinctions, bien mis en vidence l'chelle gologique. Paradoxalement, on assimile ce bruit de
fond une volution "gradualiste", on pourrait dire "darwinienne".
L'volution "catastrophiste" concerne plutt, selon les critres actuels, les extinctions de masse (cinq seulement
ont droit ce titre), les extinctions secondaires (une vingtaine) et mineures (une grosse trentaine), qui au total ne
dpassent pas la soixantaine pour les priodes gologiques depuis le Cambrien. Mais je prcise bien que cette
facilit de langage ne doit pas cacher l'essentiel : l'volution due l'impactisme particulaire est bien, elle aussi,
catastrophiste, mais elle est permanente l'chelle gologique, alors que celle due l'impactisme
macroscopique est pisodique, ponctue pour reprendre un terme la mode, et associe aux "vritables"
extinctions.
Dans ce chapitre, j'tudie l'impactisme invisible en tant que cause, au mme titre que les astrodes et les
comtes qui constituent, nous l'avons vu, le volet macroscopique de l'impactisme. Pour bien saisir tout l'intrt et
l'importance de cet impactisme invisible, et aussi pour clairer les lecteurs qui ne sont pas obligatoirement
familiers de la physique et de l'astrophysique, il est utile de rappeler d'abord la dfinition de quelques termes et
concepts usuels que nous allons retrouver dans ce chapitre et dans d'autres chapitres ultrieurs.
Aurore polaire : phnomne atmosphrique qui rsulte du bombardement des molcules de la haute
atmosphre par les rayonnements corpusculaires du Soleil. Elles s'tendent entre 110 et 400 km d'altitude et
peuvent prendre des formes diverses.
Eruption solaire : brusque dcharge d'nergie mise par les rgions actives du Soleil, pouvant atteindre
1025 joules et une vitesse de 1500 km/s environ, et qui se manifeste au niveau terrestre par des orages
magntiques, des aurores polaires et des perturbations dans les communications radiotlgraphiques.

163

Ion : atome ou molcule qui a perdu ou gagn un ou plusieurs lectrons. Une perte dlectron(s) conduit une
charge globale positive : lion est alors appel cation. Un gain dlectron(s) conduit une charge globale
ngative :lion est alors appel anion.
Neutrino : particule de masse nulle et dnue de charge lectrique, mise dans la radioactivit bta en mme
temps que l'lectron. Les neutrinos solaires sont mis par le cur thermonuclaire du Soleil.
Plasma : cest un tat de la matire que lon peut schmatiquement qualifier de gaz ionis. Un plasma est un
milieu globalement neutre (charge lectrique cumule des ions positifs = charge cumule des ions ngatifs +
lectrons) qui peut tre partiellement ionis (mlange dions et datomes ou de molcules neutres) ou totalement
ionis. Son taux dionisation est dautant plus lev que le plasma est port haute temprature. Comme un
plasma contient des espces charges, il est fortement influenc par les champs lectromagntiques.
Rayonnement : ondes et particules associes, assurant un transport d'nergie dans tout l'Univers partir de
sources multiples. On distingue principalement le rayonnement corpusculaire, form essentiellement par des
particules telles que protons, neutrons, lectrons et noyaux, et le rayonnement lectromagntique, associ, lui,
des ondes lectromagntiques ou des photons associs.
Rayons cosmiques : radiations provenant de l'espace intersidral, constitues par des particules animes d'une
trs grande nergie (quelques dizaines de milliards d'lectronvolts) provoquant dans l'atmosphre l'explosion
d'atomes et la formation de gerbes de corpuscules.
Vent solaire : flux de particules charges, principalement des protons et des lectrons, qui s'chappent en
permanence de la couronne solaire dans le Systme solaire jusqu' plusieurs milliards de kilomtres, et dont
certains effets sont assez comparables ceux du vent terrestre. Sa vitesse au voisinage de la Terre varie
normment selon l'activit du Soleil : entre 250 et 850 km/s, ce qui est une vitesse tout fait considrable. Il a
une grande influence sur le champ magntique terrestre.

Une dcouverte rvolutionnaire : la radioastronomie


James Maxwell (1831-1879), le clbre physicien anglais, avait pressenti le caractre lectromagntique de la
lumire, dcouverte majeure qui fut prouve par son confrre allemand Heinrich Hertz (1857-1894). Celui-ci, en
1888, mit le premier en vidence l'existence d'ondes radio, utilisables comme moyen de transmission. Ces deux
gants de la physique, qui ont chacun une unit qui porte leur nom (1), allaient tre la base de tous les
dveloppements ultrieurs qui ont dbouch sur une autre dcouverte rvolutionnaire et totalement imprvisible
pour tous les chercheurs antrieurs : les corps clestes, et l'Univers en gnral, nous envoient des messages
sous forme de rayonnements invisibles mais nanmoins dcelables certaines longueurs d'onde.
La radioastronomie (2), l'origine de laquelle est attach le nom de l'ingnieur amricain Karl Jansky (19051950) qui mit en vidence, en 1931, l'existence d'ondes venant de l'espace, permit de se rendre compte de
l'extraordinaire violence de l'Univers, travers l'tude d'une multitude d'astres diffrents. Le Soleil fut bien sr
le premier sujet d'tude, ses missions ayant des consquences directes pour la Terre, mais rapidement les
radioastronomes mirent en vidence des "objets" et des "phnomnes" nouveaux (3), comme les quasars, les
pulsars, les radiotoiles, les radiogalaxies, les restes de supernovae, les nuages et les molcules interstellaires,
le rayonnement cosmologique et le rayonnement synchrotron. On peut vraiment dire qu'avec la radioastronomie,
c'est une nouvelle vision de l'Univers qui apparut, beaucoup plus complte (et aussi complexe) que l'ancienne
qui se limitait la fort troite fentre optique. Des raies spectrales particulirement intressantes furent mises en
vidence, comme la "raie 21 cm" de l'hydrogne l'tat atomique.

Les diffrents types de rayonnements


La Terre reoit constamment du Soleil et de l'Univers galactique et mme extragalactique des ondes
lectromagntiques sous forme de rayonnements, dont l'il humain (appareil d'enregistrement trs imparfait) ne
peroit qu'une trs faible partie : la lumire visible.
On sait que ces ondes lctromagntiques rencontrent la Terre diverses longueurs d'onde et ces divers
rayonnements extraterrestres sont tudis avec soin par les astrophysiciens (4). Ceux-ci essaient de percer leurs
secrets et de comprendre ainsi les divers phnomnes qui se produisent dans l'Univers, grce notamment des
ballons-sondes, des fuses et des satellites spcialement quips, car notre atmosphre est opaque la plus
grande partie du spectre lectromagntique.

164

Les ondes visibles ont des longueurs d'onde s'talant de 3000 8000 angstrms (c'est--dire allant de
0,3 0,8 micromtre) : c'est la fentre optique. On dmontre en physique que l'nergie transporte par un photon
(particule de charge nulle associe une onde lectromagntique) est inversement proportionnelle sa longueur
d'onde. Cela signifie que les rayonnements ultraviolet (UV), X et gamma qui suivent le rayonnement visible dans
le spectre lectromagntique ont une longueur d'onde de plus en plus petite et une nergie de plus en plus
leve. Le domaine de l'ultraviolet s'tale de 100 3000 angstrms, celui des rayons X de 0,2 100 angstrms
(leur nergie va de 0,1 50 keV) et celui des rayons gamma concerne les longueurs d'onde infrieure
0,2 angstrm (leur nergie est suprieure 50 keV). Ces trois catgories de rayonnements sont principalement
d'origine solaire, mais proviennent aussi pour une petite part d'objets galactiques.

Figure 8-1. La gamme des rayonnements lectromagntiques


Cette figure montre toute la gamme des rayonnements lectromagntiques ainsi que les diffrentes fentres
terrestres. On voit que la fentre optique est trs troite et que la grande majorit des rayonnements natteignent
pas le sol.
Il faut insister sur cette chance extraordinaire qu'ont les astronomes contemporains de possder une matire
premire comme la lumire, qui est diffuse par les astres de l'Univers sous des formes diverses, et de savoir en
dchiffrer le contenu (le message) grce la spectroscopie. Longtemps, leurs prdcesseurs en furent rduits
l'tude de la seule fentre optique. La technique, adjointe numro 1 de la science, a permis progressivement
d'ouvrir d'autres fentres, vritables ouvertures sur un monde qui ne demande qu' se laisser dchiffrer :

le rayonnement infrarouge pour tout ce qui est froid ;


le rayonnement ultraviolet pour tout ce qui est chaud ;
le rayonnement radio pour tout ce qui est bruyant ;
les rayonnements X et gamma pour tout ce qui est violent.

Toute une gamme htroclite d'objets et de particules totalement insouponns auparavant a pu tre mise en
vidence. Une chose est sre, l'Univers est extrmement violent, mme si l'homme, son chelle et avec sa "vue
basse et slective", ne s'en rend pas compte. Comme je l'ai rappel au chapitre 5, nous vivons bien dans un
Univers cataclysmique, une chelle qui nous dpasse largement.

L'astronomie de la violence
On appelle astronomie de la violence celle concernant les rayonnements X et gamma (5/6). C'est tout fait
justifi. Le dveloppement de la recherche spatiale, partir des annes 1960, a permis d'observer notre Univers
dans des domaines du spectre lectromagntique jusque-l inexplors, pour la bonne raison que notre
atmosphre terrestre est un cran fort efficace pour toute une srie de rayonnements. On sait que c'est grce
cette atmosphre "impermable" (en priode ordinaire) que la vie terrestre est possible (sous sa forme actuelle),
car les photons les plus nergtiques (ultraviolets, rayons X et gamma) sont pigs et n'atteignent pas le sol.
Cette astrophysique des hautes nergies a donc connu un dveloppement prodigieux en moins d'un demi-sicle
et a totalement renouvel notre conception de l'Univers.

165

Deux satellites spcialiss, lallemand ROSAT (RntgenSATellit) (7), lanc en 1990, et lamricain GRO (Gamma
Ray Observatory) (8), baptis par la suite Compton, lanc en 1991, ont permis l'astronomie des rayons X de
faire (dj) sa premire rvolution et ont contribu une multitude de dcouvertes.
L'astronomie gamma, qui est la plus nergtique (aprs celle concernant les rayons cosmiques), concerne des
longueurs d'onde infrieures 0,01 angstrm (alors que la fentre optique s'tale entre 3000 et 8000 angstrms).
Les astrophysiciens des hautes nergies caractrisent plutt les photons gamma par leur nergie, exprime en
kilolectrons-volts (1 keV = 103 eV) ou mme en mgalectrons-volts (1 MeV = 106 eV). Ainsi on observe des
photons galactiques avec une nergie suprieure 50 MeV.
Je l'ai dit, l'astronomie X et gamma, c'est l'astronomie de la violence. C'est la raison pour laquelle ses sources
sont gnralement associes aux phases ultimes, cataclysmiques, de l'volution des toiles massives, comme
les supernovae, les toiles neutrons et mme les trous noirs. On sait, en particulier, que l'explosion des
supernovae contribue la formation d'lments plus lourds que le fer (que la nuclosynthse ordinaire n'est pas
en mesure de produire) qui s'accompagne de l'mission de raies gamma caractristiques des divers lments
nouvellement crs. Ces supernovae sont galement associes des missions violentes de rayons X et radio,
comme c'est le cas pour notre nbuleuse du Crabe, rsidu de la supernova de 1054 observe par les Chinois
dans la constellation du Taureau. On parle aujourdhui dhypernovae.
Le rayonnement gamma se caractrise par des sursauts de trs courte dure (souvent infrieurs une seconde),
des bouffes d'nergie mises de toutes les directions de l'Univers que l'on qualifie souvent de flashs, tellement
leur dure est infime l'chelle du temps astronomique. Ce n'est que dans les annes 1990 que l'on a pu
rellement mettre en vidence une "contrepartie" ces sursauts dans les trois autres domaines du rayonnement :
les domaines visible, infrarouge et X. L'apport d'autres satellites modernes, comme l'amricain Hubble (pour le
visible) et l'italo-nerlandais BeppoSAX (pour les domaines X et gamma), a t dterminant et a complt le
fantastique travail effectu par ROSAT et GRO.
La premire question que se sont pos les astrophysiciens est bien sr celle-ci : " O tous ces phnomnes
prennent-ils naissance : dans la Galaxie ou dans le domaine extragalactique ? ". Plusieurs milliers de sursauts
gamma ont dj t rpertoris par les diffrents satellites spcialiss qui se sont succd. Il semble aujourdhui
indiscutable qu'ils proviennent de toutes les directions de l'Univers, ce qui privilgie l'origine extragalactique,
puisqu'une origine uniquement locale (galactique) devrait dboucher sur une distribution prfrentielle le long de
la Voie Lacte. Cette hypothse extragalactique a de plus en plus de partisans puisquelle rpond mieux aux
observations, mais deux autres "coles" postulent pour une origine principalement galactique.
Certains astrophysiciens dans les annes 1980 penchaient plutt pour un gigantesque halo de matire entourant
notre Galaxie quelque 320 000 annes lumire, qui se serait form la suite de l'jection d'toiles neutron
galactiques. La question associe cette hypothse "galactocentrique" tait donc celle-ci : " Pourquoi n'observet-on pas une concentration de sursauts gamma autour des galaxies voisines, notamment celle d'Andromde qui
est trs proche l'chelle de l'Univers ? ".
Une troisime "cole" tait rsolument progalactique et prnait une origine proche pour les sursauts gamma, car
ceux-ci existent aussi, cela est indniable. Pour la premire fois le 28 fvrier 1997, un sursaut gamma, baptis
GRB 970228 (GRB pour Gamma Ray Burst et les chiffres pour la date concerne), qui a dur 80 secondes et qui
a pu tre localis avec prcision, a t galement enregistr en X. Ds le 3 mars, l'intensit du sursaut avait
diminu d'un facteur 20. En moins d'un mois, la source s'est dplace sur le ciel de quelques millimes de
seconde d'arc. Ce mouvement infime, mais trs important pour la crdibilit des diffrents modles en
concurrence, est compatible avec une toile dense et proche, puisque situe environ 320 annes lumire.
L'origine galactique est donc quasi certaine pour ce sursaut.
Mais cela ne veut pas dire que les autres hypothses doivent tre limines pour autant. Rien n'empche que
plusieurs solutions soient vraies, puisqu'il n'y a aucune raison de croire que les vnements cosmiques de toute
nature soient diffrents dans les diffrentes rgions de l'Univers. Partout, les mmes causes ont les mmes effets.
Simplement, videmment, les vnements galactiques tant les plus proches, ils ont une meilleure chance d'tre
dtects et d'tre privilgis dans les modles des astrophysiciens.
Reste savoir une chose essentielle : pourquoi une telle violence ? L'imagination des scientifiques, surtout des
astrophysiciens, a fait merveille sur ce sujet totalement neuf, et plus d'une centaine d'hypothses ont t
proposes. Diffrents modles rpondent mieux aux observations, critre indispensable pour un minimum de
crdibilit. Parmi ceux-ci, celui de l'toile neutron tient la corde, mme si d'autres restent tout fait possibles.
Une toile neutron est une toile extrmement dense (densit voisine de 100 millions de tonnes par cm3) et de
trs petites dimensions (diamtre de 10 20 km seulement) qui est constitue essentiellement d'un gaz de
166

neutrons. Leur masse est comprise entre 1,5 et 3 masses solaires, insuffisante pour avoir cr un trou noir
(minimum 4 masses solaires et diamtre de 25 km environ). Les toiles neutron sont le rsidu stellaire des
explosions de supernovae et se manifestent sous forme de pulsars. Ces objets cosmiques, dcouverts en 1967,
sont des sources de rayonnement bien connues (surtout dans le domaine radio, mais aussi domaines optique, X
et gamma) qui se caractrisent par des missions trs brves et extrmement rgulires (avec des priodes
comprises entre 1,5 milliseconde et plus de 3 secondes), en relation certaine avec leur rotation
extraordinairement rapide.
Pour les partisans de l'hypothse extragalactique, la production des rayonnements serait lie la coalescence
(fusion) d'toiles neutron, ou bien encore la rencontre entre une toile neutron et un trou noir. L'nergie
dgage serait lie des tremblements du pulsar dus principalement la vitesse de rotation vertigineuse et se
traduirait par l'mission des bouffes de rayonnement observes.
Mais, je le rpte, nous n'en sommes qu'au tout dbut des recherches et bien des surprises attendent les
astrophysiciens. Leurs modles sont toujours bien simplistes compars la ralit et la complexit des
phnomnes cosmiques. Pour le moment, d'aprs tous les spcialistes, les sursauts gamma constituent l'un des
mystres les plus pais de l'Univers. Le XXIe sicle permettra dans ce domaine (comme dans beaucoup d'autres)
des avances, sinon dcisives tout au moins significatives.
Les brillants rsultats obtenus dans cette spcialit de lastronomie de la violence sont loccasion de rappeler tout
le bnfice que les astrophysiciens sont en droit desprer de lapport de futures sondes spcialises. Largent
investi ne lest pas en vain.

Les rayons cosmiques


Il existe encore un rayonnement extraterrestre beaucoup plus nergtique que les prcdents, connu sous le
nom de rayonnement cosmique (9/10) . Il s'agit d'un flux de particules charges lectriquement (et non plus de
photons comme c'est le cas pour les rayons X et gamma), constitu principalement de noyaux datomes
d'hydrogne appels protons (90 %) et de particules alpha (noyaux d'hlium), provenant du Soleil et de la Galaxie
et qui traversent l'Univers une vitesse voisine de celle de la lumire.
Dans ce rayonnement figurent encore en quantit trs secondaire des noyaux d'atomes plus lourds (jusqu'au
groupe du fer, de masse atomique 56), des lectrons et des photons gamma. Les physiciens ont observ que
l'nergie individuelle de certaines particules du rayonnement cosmique peut dpasser 1014 MeV, ce qui est
absolument norme, puisque c'est une nergie suffisante pour envoyer une masse de 1 kg plusieurs mtres de
hauteur.
Fort heureusement, en priode normale, c'est--dire quand la Terre possde son champ magntique et sa
magntosphre, la plupart de ces rayonnements cosmiques (qui sont des particules charges, je le rappelle car
c'est trs important) subissent l'influence de ce champ magntique et sont pigs dans les ceintures de Van Allen.
Celles-ci ont t dcouvertes par le physicien et astronome amricain James Van Allen (1914-2006) ds le dbut
de l're spatiale. C'est en dpouillant les donnes transmises par le satellite Explorer, lanc en 1958 par la NASA,
que ce chercheur mit en vidence un flux de particules de haute nergie piges dans la magntosphre
terrestre.
Il faut dire quelques mots sur cette magntosphre terrestre qui est un paravent indispensable en priode
normale. On la dfinit comme la zone extrieure l'atmosphre s'tendant autour de la Terre, dans laquelle le
champ magntique subit l'influence de l'activit solaire. Elle a une forme trs particulire puisque le champ
magntique est dform sous l'effet du vent solaire et que les perturbations subies ne sont pas partout identiques.
De ce fait, la partie tourne vers le Soleil, "ct jour", est comprime et s'tend seulement jusqu' dix ou quinze
rayons solaires (70 000 100 000 km), alors que l'autre partie, "ct nuit", s'tend trs profondment dans
l'espace (plusieurs centaines de rayons terrestres).
Comme nous le verrons dans les chapitres consacrs aux consquences de l'impactisme, quand cette
magntosphre ne fait plus son office de paravent lors de la disparition du champ magntique, c'est la
catastrophe pour la vie (la vie existante s'entend). Les rayonnements de toute nature, et notamment les rayons
cosmiques qui sont les plus nergtiques, franchissent le mur de l'atmosphre et l'irradiation cosmique joue
plein, avec comme consquence immdiate une augmentation notable de la radioactivit. A forte dose, la
majorit des espces terrestres n'aiment pas cela !
Pour en revenir aux rayons cosmiques en priode normale, c'est--dire durant au moins 90 % du temps, outre la
partie pige dans les ceintures de Van Allen, une autre partie se heurte la carapace atmosphrique. La trs

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grande majorit de ces rayons primaires de trs haute nergie rescaps se dsintgre l'occasion de collisions
avec les atomes de l'atmosphre, pour former des gerbes de particules secondaires moins nergtiques. Cellesci, leur tour, en entrant en collision avec d'autres atomes atmosphriques engendrent une troisime gnration
de particules, et ainsi de suite. Il en rsulte que le rayonnement cosmique reu la surface terrestre est en
grande partie compos de produits de dsintgration (11).
En priode ordinaire, on a constat que l'intensit du flux du rayonnement cosmique augmente d'environ 20 %
lorsque l'on passe de l'quateur au ple, cela tant d la forme caractristique de la magntosphre et de
l'paisseur, variable selon les latitudes, des diverses couches atmosphriques. Quoique trs affaiblis en arrivant
au sol, les rayons cosmiques maintiennent depuis toujours la surface de la Terre un taux important de
radioactivit, bien suprieur celui engendr par les activits humaines, mme l'poque actuelle avec la
prolifration des centrales nuclaires. Contrairement la radioactivit haute dose dont j'ai parl et qui est
nfaste, la radioactivit normale, ordinaire, est bnfique la croissance harmonieuse des tres vivants.

L'toile Soleil
Le Soleil (12/13) est le matre absolu du Systme solaire (il reprsente lui tout seul 999/1000 de la masse
totale), bien qu'il soit intrinsquement une toile banale de la Galaxie (type G2 et magnitude absolue + 4,8). En
premire approximation, c'est une sphre de gaz incandescents, d'un rayon de 696 000 km (soit 109 rayons
terrestres) et d'une masse de l'ordre de 21027 tonnes (333 000 masses terrestres en gros), au centre de laquelle
la temprature atteint prs de 15 millions de degrs. Sa densit moyenne est de 1,4 g/cm3 (soit environ un quart
de la densit terrestre). On considre qu'il est constitu en gros de 73 % d'hydrogne, de 25 % d'hlium et de
2 % seulement d'lments plus lourds (parmi lesquels le carbone, l'azote, l'oxygne et le fer). Sa surface nous est
bien connue avec ses diverses manifestations de violence dont certaines ont des rpercussions jusque sur la
Terre.
C'est dans le noyau solaire (le cur nuclaire qui pourrait atteindre jusqu' 20 % du rayon de l'toile), que l'on
souponne d'avoir une densit de l'ordre de 140/160 g/cm3 (soit 100 fois la densit moyenne) qu'a lieu l'essentiel
de la production d'nergie par la classique transformation d'hydrogne en hlium selon deux processus
diffrents : le cycle proton-proton et le cycle carbone-azote. On sait que cette "combustion nuclaire" libre une
fantastique quantit d'nergie, sous une double forme de chaleur et de lumire. Car c'est cela la principale
caractristique du Soleil : c'est une machine fournir de l'nergie. A chaque seconde, on estime qu'environ
600 millions de tonnes d'hydrogne sont "brls", un chiffre tellement norme qu'il ne parle pas vraiment
l'chelle humaine.
Le cheminement de l'nergie produite dans le Soleil a t tudi trs en dtail par les astrophysiciens solaires et
il est bien connu, du moins dans ses grandes lignes.
L'anatomie du Soleil
En partant du centre vers l'extrieur, on se trouve en prsence de six zones, d'une importance trs diffrente. Les
trois premires occupent chacune environ un tiers du rayon solaire, les trois zones externes que sont la
photosphre (la surface du Soleil), la chromosphre et la couronne (l'atmosphre) ne constituant que la partie
visible du Soleil.
Je vais dire quelques mots sur ces six zones, car il est indispensable de savoir le strict minimum sur notre toile,
source numro un de l'impactisme particulaire.
le noyau. Le centre du Soleil est occup par un noyau (ou cur), entre 0 et 0,3 rayon solaire, au sein duquel la
temprature varie de 15 millions de degrs au centre 7 millions l'extrieur. La densit est de l'ordre de
150 g/cm3 et baisse jusqu' 10 g/cm3 la limite du noyau. Evidemment, dans ces conditions extrmes, aucune
combinaison molculaire n'est possible et les atomes sont ioniss. Le plasma central est constitu d'ions
d'hydrogne et d'hlium en agitation thermique permanente. C'est dans ce cur de l'toile qu'a lieu pour
l'essentiel la transformation d'hydrogne en hlium et aussi la production des neutrinos. Il faut aussi savoir que ce
cur est dj appauvri en hydrogne aprs une vie de 4,6 milliards d'annes et que c'est donc entre
0,1 et 0,2 rayon solaire que la production d'nergie est maximale.
la zone radiative. C'est la zone intermdiaire comprise entre 0,3 et 0,7 rayon solaire, de loin la plus massive. La
temprature diminue de l'intrieur vers l'extrieur de 7 1 millions de degrs et la densit de 10 1. Les photons
produits dans le noyau traversent cette large zone en transportant la quasi-totalit de l'nergie solaire vers la
surface, une vitesse trs lente puisqu'on estime quelques millions d'annes le temps ncessaire. Dans le vide
un tel trajet serait effectu par la lumire en peine une seconde.

168

la zone convective. C'est la zone externe comprise entre 0,7 et 0,999 rayon solaire, qui ne reprsente
seulement que 2 % de la masse de l'toile. La temprature diminue de 1 million de degrs 15 000 K et la
densit de 1 g 310-6 g/cm. Son rle principal est d'vacuer vers l'extrieur l'nergie gnre par les deux
zones internes. On pense qu'elle est traverse de "tubes" de champ magntique responsables de l'activit solaire
et de son cycle et qu'elle est le lieu d'un formidable brassage de matire et de rayonnement.
la photosphre. C'est la "surface" du Soleil laquelle on attribue une profondeur de l'ordre de 400 km
seulement. La temprature augmente de l'extrieur (4000 K) vers l'intrieur (8300 K) avec une moyenne de
6000 K environ. La pression et la masse augmentent galement quand on s'enfonce vers l'intrieur. Cette surface
se caractrise par sa structure granule, avec des granules de forme ronde ou polygonale, d'un diamtre pouvant
aller de 200 1800 km, qui sont des bulles de gaz de 200 300 K plus chaudes que la surface. C'est dans cette
zone qu'apparaissent les taches solaires, baromtre de l'activit solaire.
la chromosphre. Cette couche a environ 8000 km d'paisseur, avec une temprature de 5000 K dans la partie
basse et de 20 000 K dans la partie haute. C'est dj l'atmosphre du Soleil, considre comme l'atmosphre
basse, c'est--dire une zone trs inhomogne en temprature et en densit, forme d'une grande varit de
structures diffrentes : spicules, protubrances, facules. Elle est le sige des ruptions solaires, phnomne
important li souvent l'apparition des taches solaires.
la couronne solaire. C'est la partie extrieure de l'atmosphre solaire, zone de transition entre le Soleil luimme et l'espace interplantaire, dont l'aspect varie en fonction de l'activit solaire. En fait, on distingue plusieurs
composantes coronales (K, F, E et T). La caractristique essentielle de la couronne est son extraordinaire
temprature qui peut atteindre plusieurs millions de degrs, c'est--dire prs de 1000 fois plus que la temprature
de la chromosphre.

Figure 8-2. La structure du Soleil et ses rayonnements


Cette figure dtaille de notre toile montre la fois ses diverses zones internes (noyau, zone radiative, zone
convective), ainsi que son activit de surface. Dinnombrables rayonnements et particules diverses sont issus du
Soleil et inondent le Systme solaire, et parmi celui-ci la Terre. (Document S. Koutchmy et J.-C. Vial).
On voit travers l'tude trs sommaire des six zones principales du Soleil comment l'nergie, forme dans le
cur, traverse ensuite les couches radiative et convective, atteint la photosphre et quitte l'toile. Le Soleil est
bien une formidable machine produire de l'nergie, et produire aussi les conditions ncessaires la vie. Sans
Soleil, videmment pas de vie.
Le satellite amricano-europen SOHO (SOlar and Heliosphere Observatory) (14), lanc en 1995 pour tudier le
Soleil sous toutes les coutures, a permis plusieurs avances dcisives. Il a notamment dcouvert dans le Soleil,
prs des deux ples, d'tranges mouvements gazeux comparables aux courants-jets de l'atmosphre terrestre.
Ces courants polaires sont de vritables "fleuves de plasma", comme les ont appels les spcialistes, qui
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circulent sous la surface solaire environ 130 km/heure. D'autre part, des phnomnes analogues aux alizs
terrestres ont t aussi reprs prs de l'quateur dans deux ceintures larges de 65 000 km, de part et d'autre de
cet quateur solaire. Ils se traduisent par des bandes gazeuses en interaction qui se dplacent des vitesses
diffrentes et qui ont une dure de vie de 11 ans, comparable et en liaison avec celle du cycle solaire. Ce double
phnomne trs intressant est totalement indiscernable de la Terre et il a fort surpris les spcialistes du Soleil.

Figure 8-3. Le Soleil et ses cycles dactivit


Cette figure montre les cycles solaires pour un quart de millnaire (entre 1750 et 2000). Les annes indiques
sont celles du maximum dactivit solaire. On voit ainsi que le fameux cycle de 11 ans nest quune assez
grossire approximation moyenne, puisque les maximums ont vari entre 8 ans (1761-1769) et 14 ans
(1787-1804). Les chiffres gauche sont ceux des nombres de taches solaires enregistres mensuellement.
(Document J. Meeus).

Figure 8-4. Les quatre derniers cycles de lactivit solaire


Cette figure montre dune faon plus dtaille lactivit solaire releve pour les quatre derniers cycles (cycles 19,
20, 21 et 22). On voit que cette activit varie srieusement dun cycle lautre. Le cycle 19, le plus nergtique
connu, a t suivi par le cycle 20, le plus faible des six derniers cycles enregistrs. (Document NOAA).
Mais ces nouveauts peuvent-elles vraiment tre qualifies de "surprises" ? Il est bien vident que nous ne
sommes pas au bout de nos surprises avec notre toile. On ne connat encore que trs imparfaitement l'intrieur
du Soleil, et les modles actuels devront tre constamment ractualiss. Les sondes spcialises, notamment,
permettront de nombreuses autres avances significatives.
170

Le Soleil et la Terre
Le Soleil est notre toile et il est donc de trs loin l'astre principal du Systme solaire (15/16), puisqu'il
monopolise lui seul 999/1000 de la masse totale. Et pourtant, ce Soleil n'est qu'une toile absolument
insignifiante par rapport aux milliards d'autres qui peuplent la Galaxie. On voit bien le rapport de force de tous les
composants de l'Univers : l'homme n'est rien par rapport la Terre, qui n'est rien par rapport au Soleil, qui n'est
rien par rapport la Galaxie, qui n'est rien par rapport l'Univers dans son ensemble. La Terre n'existe qu'
l'chelle du Systme solaire, dont elle est un lment tout fait mineur, mme si nous, ses habitants, lui
accordons une importance un peu dmesure.
Bien videmment, la vie terrestre est totalement tributaire du Soleil, et elle n'existe qu'en fonction de lui et grce
lui. Nos anctres l'avaient bien compris, eux qui en firent leur premier dieu, celui qui ils devaient tout. Les
astronomes, notamment les spcialistes du Soleil, savent que les sursauts de notre toile peuvent tre
particulirement dangereux en certaines circonstances particulires. Jean Rsch (1915-1999), qui fut mon
directeur de thse, considrait plus dangereux pour la vie l'impactisme particulaire qu'il connaissait bien que
l'impactisme macroscopique dont je m'occupais prioritairement. C'est lui qui m'a pouss travailler sur une
synthse des deux, complmentaires sur le long terme.
Cette vie terrestre ne peut exister que parce que le Soleil est une toile relativement stable, mme si elle a une
activit permanente lgrement variable selon les poques. Certains astronomes (17) considrent que le Soleil
est en fait une toile magntique variable et quasi priodique possdant une rcurrence de 22 annes. D'autres
ont not depuis longtemps (18) que si le Soleil tait une toile trs variable, comme Mira Ceti (la Merveilleuse de
la Baleine) par exemple, dont le dbit d'nergie varie d'un facteur 100 en 330 jours, l'quilibre thermique de la
Terre en serait trs profondment modifi, avec des consquences invitables sur le monde vivant. La biosphre
serait dtruite dans sa quasi-totalit et l'homme, bien sr, n'existerait pas, n'aurait jamais pu exister.
Cette importance dmesure que l'homme s'accorde peut tre battue en brche quand le Soleil pique une petite
colre, ou plus simplement en priode de forte activit solaire. Car, comme toutes les autres toiles comparables,
il gnre toute une gamme de rayonnements qui ont une interactivit avec l'atmosphre terrestre, et donc avec
nous.
Dans le Parisien Libr du 18 fvrier 1980 (19), un trs intressant article concernant la priode d'activit solaire
alors prs de son maximum commenait avec un gros titre accrocheur : " Lorsque le Soleil brle... la Terre
s'enflamme ", suivi du chapeau de prsentation suivant :
" Lorsque le soleil brle, la terre s'enflamme. Pas au sens propre bien sr, mais il est aujourd'hui
dmontr que les priodes d'intense activit solaire comme celle que nous traversons en ce
moment ont des rpercussions sur notre plante, aussi bien sur la vie des plantes que sur celle
des hommes. Or, en notre anne 1980, alors que des crises graves secouent le monde, les
ruptions qui bouleversent la couronne solaire sont les plus importantes que l'on ait jamais
connues. Ceci explique-t-il cela ? On peut se le demander et certains savants en sont persuads,
mme s'ils n'osent pas le dire tout haut. "
Quels sont les rapports exacts entre l'activit solaire et la vie terrestre ? La liaison est indniable, mais quel
niveau ? On connat surtout bien sr le problme des cernes des arbres qui ont permis de reprer les annes
chaudes dans le pass historique et ainsi d'tablir un calendrier climatologique d'une fiabilit incontestable, en
liaison avec le cycle solaire. Autre exemple bien connu : la variabilit de l'atmosphre et la quasi-impossibilit de
prdire le retour de certains satellites qui ont vu leur dure de vie srieusement courte (notamment Skylab 1 en
1979) parce que la haute atmosphre tait nettement plus dense que prvu, anomalie en relation certaine avec
l'activit solaire.
Cette corrlation entre le cycle solaire et les perturbations qui affectent notre globe intrigue, mais jusqu'o peut-on
aller ? Certains mdecins, durant le second semestre de 1979, ont annonc une recrudescence significative des
crises cardiaques et une nervosit trs srieusement accrue chez les jeunes alors que l'activit solaire tait
proche du maximum. Ils voyaient la raison de ces troubles dans les orages magntiques supports par la Terre et
beaucoup plus violents qu'en priode calme. Humains et animaux seraient plus "lectriques" en priode de forte
activit solaire, avec des consquences parfois imprvisibles sur leur comportement psychique. Je reviendrai sur
cet intressant sujet dans la partie " Consquences ", mais nous allons voir maintenant ce qu'il faut savoir des
ruptions solaires et du vent solaire.

171

Les colres du Soleil


Je me limiterai ici deux aspects importants de cette colre solaire permanente, aspects d'ailleurs tout fait
complmentaires.
Les ruptions solaires
Les ruptions solaires (20) se traduisent essentiellement par une mission partir de la chromosphre de trois
composants principaux :
des ondes lectromagntiques (radio, visible, rayons UV et X) qui atteignent la Terre en 8 minutes seulement,
ce qui veut dire qu'elles voyagent quasiment la vitesse de la lumire.
des protons qui atteignent la Terre en 1 5 heures.
un nuage de plasma, beaucoup plus lent atteindre la Terre puisqu'il lui faut de 20 50 heures.
On en retrouve la trace sur la Terre de nombreux niveaux dans le cas de phnomnes de grande ampleur qui
se produisent une frquence que l'on peut estimer la dizaine d'annes en moyenne.
dans la basse atmosphre (jusqu' 80 km d'altitude), c'est--dire la troposphre, la stratosphre et la
msosphre, o des effets mtorologiques, biologiques et sur la couche d'ozone ont t nots.
dans le champ magntique terrestre, avec des orages magntiques.
dans les diverses couches de l'ionosphre (baptises E, D, F1 et F2 et situes entre 80 et 500 km), qui sont trs
sensibles ces orages magntiques, avec des perturbations importantes dans les tlcommunications (21).
dans la haute atmosphre (de 500 1000 km), qui est sous la dpendance directe du flux solaire et qui est
donc trs sensible aux variations de ce flux. On a not un rchauffement des gaz de l'atmosphre se traduisant
par des variations de densit (phnomne qui peut, nous l'avons dit, acclrer ou retarder la rentre des
vhicules spatiaux), des phnomnes lumineux dus l'excitation et l'ionisation des molcules et des atomes
(aurores polaires, luminescence du ciel nocturne).
dans l'exosphre, partie la plus externe de l'atmosphre (au-dessus de 1000 km), et qui est donc dj un milieu
trs dilu o se trouvent les ceintures de Van Allen.
Le vent solaire
Le vent solaire (22) est lune des manifestations les plus spectaculaires du Soleil. Son existence a t envisage
en 1951 par l'astrophysicien allemand Ludwig Biermann (1907-1986) pour expliquer un phnomne qui intriguait
les astronomes depuis trs longtemps : pourquoi la queue des comtes se ddouble-t-elle ? Cette queue est
forme de gaz et de poussires et s'tend sur des distances pouvant atteindre plusieurs millions de kilomtres.
Elle a la particularit d'tre toujours oriente dans la direction oppose au Soleil. Biermann comprit qu'une partie
des gaz est forme de matire neutre et s'oriente sous l'effet de la pression de la lumire solaire (la pression de
radiation).
Une autre partie est constitue de matire ionise par le rayonnement ultraviolet du Soleil. Biermann montra que
la pression de radiation tait insuffisante pour orienter la queue ionise et qu'un autre mcanisme tait obligatoire,
gnr par un flux de particules charges en provenance du Soleil lui-mme : le vent solaire.
Cette dcouverte a t totalement confirme, et depuis le vent solaire a donn lieu de multiples travaux, en
liaison avec ceux concernant la couronne solaire, surtout depuis l're spatiale et l'envoi d'engins spatiaux
spcialiss. Ceux-ci tant dbarrasss de l'obstacle que constitue l'atmosphre, ils peuvent tudier le Soleil et
ses diverses manifestations en direct.
Le vent solaire est un flux de particules charges, essentiellement des protons, des lectrons et des noyaux
d'hlium (avec aussi des traces infimes d'ions d'lments plus lourds comme l'oxygne et le carbone) qui
s'chappent en permanence de la couronne solaire et qui pntrent le milieu interplantaire avec des vitesses
considrables, comprises en gnral entre 200 et 900 km/s, vitesse qui peut dpasser 1500 km/s lors de trs

172

fortes ruptions. Certains protons peuvent possder alors une nergie de dix milliards d'lectrons-volts. Son
extension est troitement contrle par le champ magntique du Soleil.
On estime que la masse jecte sous forme de vent solaire est d'environ une mgatonne par seconde, ce qui est
insignifiant l'chelle du Soleil. Une de ses caractristiques est son extrme irrgularit, lie au fait que l'vasion
de la matire varie considrablement selon la temprature de la haute atmosphre qui est elle-mme directement
commande par l'ensemble des phnomnes de surface constituant l'activit solaire. Ainsi l'intensit du vent
solaire peut varier dans un rapport de 1 50, ce qui est considrable, selon que le Soleil est en priode calme ou
agite, alors que sa vitesse varie dans le mme temps d'un facteur 10 (de 200 2000 km/s).
Une remarque importante a t faite par les spcialistes du Soleil. La temprature de la haute atmosphre n'a
rien voir avec celle de sa surface qui ressort en moyenne 6000 K seulement, valeur typique pour une toile de
type spectral G2. Par contre, c'est en millions de degrs que se mesure la temprature de la haute atmosphre,
ce qui peut paratre incomprhensible pour les non-spcialistes. Cela a des consquences trs importantes sur la
nature de cette atmosphre. Sa composition ressort en gros 87 % d'hydrogne, 12,9 % d'hlium, le reste des
lments se partageant le 0,1 % restant, avec des traces d'oxygne (0,025 %) et d'azote (0,02 %). Compte tenu
de la temprature, ces lments n'existent pas sous la forme d'atomes complets, mais sous la forme d'atomes
ioniss (c'est--dire ayant perdu un ou plusieurs lectrons) et d'lectrons libres. Et surtout, l'atome d'hydrogne
ayant perdu son unique lectron, il se trouve rduit un simple proton.
Ainsi, le vent solaire ne se prsente pas comme un gaz classique, mais comme un plasma qui met
principalement en rayons X. Il s'chappe de la couronne solaire dans toutes les directions et baigne l'ensemble
du Systme solaire jusqu' la fin de sa zone d'influence (appele l'hliosphre) que l'on situe entre 100 et 150
UA.
On comprend donc qu'en priode de crise, quand le vent solaire devient "tempte", le Soleil largue dans l'espace
une quantit norme de matire ionise heureusement canalise au niveau de la Terre par la magntosphre,
notre premier et principal paravent "antiradiations", le second, encore assez efficace pour certains rayonnements,
tant l'atmosphre elle-mme.
Mais nous avons vu plus haut qu'il n'en faut pas beaucoup pour perturber la machine humaine, qui parat bien
fragile, aussi bien au niveau physique que psychique. La technologie aussi, de plus en plus souvent au fur et
mesure qu'elle se dveloppe, va souffrir des caprices du Soleil et les quelques alertes de ces dernires annes
donnent rflchir.
La tempte magntique du 10 janvier 1997
Nous avons eu un excellent exemple de "tempte" magntique le 10 janvier 1997 (23), lorsqu'un gigantesque
nuage magntique solaire est venu frapper la magntosphre terrestre. Et pourtant, il faut le signaler, l'poque
le Soleil tait dans la priode de creux de son cycle d'activit, dans une priode de Soleil calme donc. Cet
vnement, rare par son intensit, a t enregistr par les satellites SOHO et WIND, spcialiss dans l'tude du
Soleil et son environnement. C'tait la premire fois qu'un vnement de cette nature a pu tre suivi ds sa
naissance et pendant son extension et sa propagation dans le Systme solaire, d'o son intrt tout particulier
pour les chercheurs qui en ont dissqu toutes les phases pour affiner leurs modles.
Ce nuage de particules de plusieurs milliards de tonnes de matire a t ject du Soleil le 6 janvier. On pense
que les lignes du champ magntique solaire se sont "dbobines" (selon le terme des spcialistes) et l'nergie
magntique s'est en grande partie transforme en nergie cintique. Le nuage, qui tait en fait une vritable
"bulle de particules", a atteint la Terre quatre jours plus tard, avec une vitesse encore gale 450 km/s, ce qui est
considrable quand on sait l'importance du facteur vitesse dans toute collision. Heureusement que la
magntosphre tait bien en place pour faire son travail de bouclier. Au niveau du sol, seuls des aurores polaires
et des orages magntiques (moins violents d'ailleurs que ceux de 1989 lors du pic de l'activit solaire) furent
enregistrs.
Le diamtre du nuage, qui s'est progressivement dilat en s'loignant du Soleil, tait de 26 MK en nous atteignant,
diamtre l encore considrable. Le choc a t svre avec la magntosphre, et celle-ci s'est, semble-t-il,
srieusement comprime pour amortir l'nergie cintique. Tant et si bien que certains chercheurs se sont
demand si la frontire interne de la magntosphre n'tait pas descendue au-dessous de 36 000 km de la
surface terrestre, distance laquelle gravitent, on le sait, les satellites gostationnaires.

173

Figure 8-5. La magntosphre terrestre


La figure montre la structure globale de la magntosphre de la Terre et ses divers composants. Le vent solaire
dforme ce champ qui est affubl dune queue magntique loppos du Soleil et dune intensit variable selon
lintensit du vent solaire lui-mme. La magntogaine est la zone de turbulence qui spare londe de choc de la
magntopause. La limite basse de la magntosphre terrestre se situe dans lionosphre suprieure.
Lorsqu'un vnement de ce type se produit, les satellites ne sont plus protgs (tout au moins extrieurement)
par le bouclier magntique et sont exposs directement aux particules cosmiques. Gare si le blindage externe est
insuffisant ! Ingnieurs et techniciens redoutent cela comme la peste, car ils savent bien que l'accumulation de
particules trs nergtiques peut percer certains blindages dficients et ainsi endommager trs srieusement les
circuits lectroniques, au point parfois de les rendre inutilisables.
Ce n'est probablement pas une concidence si le satellite amricain de communication Telestar 401 a cess
d'mettre le lendemain de la tempte magntique, le 11 janvier 1997. On a calcul que le courant lectrique
dcharg dans la magntosphre a dpass le million d'ampres. Heureusement qu'en gnral le blindage des
satellites est toute preuve, sinon cela aurait pu tre une vritable dbcle technologique (et financire). Les
jours suivants, tout est redevenu calme, la tempte tait passe...

La matire interplantaire
Sous ce titre gnrique, on regroupe l'ensemble des gaz et des poussires qui se trouvent entre les plantes et le
Soleil. Le milieu interplantaire est un milieu trs htroclite et trs actif, associant une densit de matire trs
faible une tonnante diversit de composition, diversit due videmment l'origine multiple de ses composants.
Nous allons tudier sommairement ces diffrents composants, mineurs mais bien rels, qui sont en mesure
d'avoir une interaction avec la Terre et de participer l'impactisme invisible, sous forme de poussires dposes
sur la surface terrestre aprs avoir sjourn plus ou moins longtemps dans l'atmosphre.
La lumire zodiacale
Elle apparat comme l'une des manifestations visibles de la matire interplantaire, et est aussi connue sous le
terme de gegenschein ou lumire anti-solaire. Dj connue dans l'Antiquit, elle fut dcrite en 1803 par le
naturaliste allemand Alexander von Humboldt (1769-1859) comme une tache lumineuse faible situe l'oppos
du Soleil. De nombreuses observations ultrieures ont conclu plus prcisment l'existence d'une bande
lumineuse appele le pont zodiacal qui s'tend tout au long de l'cliptique et joint la lumire zodiacale de l'ouest
et de l'est en passant par le gegenschein. Celui-ci rsulte de la diffusion de la lumire solaire par un nuage de
poussires situ environ 1,6 MK de la Terre dans la direction oppose au Soleil o l'attraction combine de la
Terre et du Soleil cre des conditions particulires et pige la matire qui s'y trouve (les astronomes appellent ce
point particulier le point Moulton, du nom de l'astronome qui l'a mis en vidence).

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Figure 8-6. La lumire zodiacale


Cette gravure japonaise du XIXe sicle montre une manifestation spectaculaire de la lumire zodiacale dans
lArchipel nippon. Depuis lapparition des clairages modernes, son observation est de plus en plus difficile et
rserve des sites encore prservs des nuisances lumineuses.
Les diverses origines de la poussire interplantaire
Ces poussires sont videmment de nature diffrente. La plus grande partie est constitue par la dsintgration
des comtes (24). Nous avons vu que le dgazage progressif libre une infinit de petits blocs de matire qui
eux-mmes s'miettent pour redevenir poussire en se rpandant tout au long de l'orbite du corps parent. C'est
l'origine classique des essaims de mtores (et ventuellement de mtorites) qui donnent lieu chaque anne
des pluies d'toiles filantes prs des points de croisement avec l'orbite terrestre.
L'autre source principale est constitue par les rsidus de la fragmentation et de l'miettement postrieur des
astrodes, qui comme les comtes redeviennent poussire. J'ai dit au chapitre sur les astrodes que
l'miettement s'acclre, du fait d'un nombre sans cesse accru de fragments mineurs. Chaque collision produit
une multitude de nouveaux fragments et de la poussire. Ainsi le renouvellement est permanent et la lumire
zodiacale est constamment ralimente.
D'autres sources secondaires existent pour cette poussire interplantaire inpuisable. Une petite partie pourrait
tre un rsidu direct de la nbuleuse partir de laquelle le Systme solaire s'est form et qui n'aurait pas
particip la formation des plantsimales dont sont issues les plantes rescapes. Une autre partie pourrait tre
d'origine galactique et avoir t capture par l'attraction gravitationnelle du Soleil l'occasion de la traverse des
nuages interstellaires, lie au grand mouvement du Systme solaire autour du centre de gravit de la Galaxie.
Une dernire partie pourrait tre lie de la matire plantaire jecte des grosses plantes ou de leurs satellites
l'occasion d'impacts importants ou mme partir de phnomnes internes (volcanisme).
On sait que toute cette poussire interplantaire est fortement influence et perturbe par la pression de radiation
solaire. En principe, elle est condamne tourner sur des orbites hliocentriques de plus en plus petites et finir
capture par le Soleil. Mais ce transfert des poussires dans des rgions proches du Soleil est compens par un
renouvellement constant de la matire, comme nous l'avons vu pour les astrodes et les comtes. Ce
renouvellement est global tous les niveaux de la hirarchie (c'est--dire de la masse des constituants), partir
d'objets en attente dans les parties extrieures du Systme solaire, principalement dans le nuage de Oort et dans
la ceinture de Kuiper.

175

Poussires et gaz interstellaires


Nous verrons dans les chapitres concernant les consquences de l'impactisme et du catastrophisme que les
lments gaz et poussires peuvent s'avrer trs important dans certaines circonstances. Il convient donc de
connatre l'essentiel sur le sujet, en sachant surtout que les toiles sont les constituants principaux des galaxies
et que c'est surtout partir d'elles que la matire interstellaire, les particules et les divers rayonnements sont
issus. Les toiles sont les creusets de la matire, mais aussi paradoxalement de la vie. Tout le monde en est bien
conscient de nos jours (hormis les crationnistes) : nous sommes des poussires d'toiles.
La nature des poussires interstellaires
La spectrographie a clairement montr que les nuages interstellaires sont composs pour partie de particules de
nature solide qui forment la poussire interstellaire au sens propre. Leur forme ordinaire est celle de grains
allongs de l'ordre de 0,5 micromtre en moyenne, c'est--dire une poussire fine. Ces grains seraient composs
essentiellement de combinaisons de carbone (graphite ou diamant), oxygne, silicium, fer, magnsium, lments
courants dans l'Univers, souvent recouverts d'une pellicule de glace ou d'ammoniac. Ces grains de poussire ont
la particularit d'avoir une densit trs faible : environ 10-13 particules par cm. Ils ne reprsentent que 1 %
(2 % dans certains nuages) de la masse des gaz, et sans doute moins de 1/2000 de la masse totale de la Galaxie.
Ces poussires sont principalement formes lors des jections gazeuses partir d'toiles vieilles ou en fin
d'volution. Elles sont aussi le rsidu du vent stellaire gnr par les gantes rouges. On pense que les atomes
projets dans le milieu stellaire froid s'associent en molcules qui se solidifient, puis se dispersent pour former ou
pour rejoindre un nuage interstellaire. Les astrophysiciens ont not depuis longtemps la prsence de poussires
dans les enveloppes gazeuses d'toiles jeunes (types O et B) qui sont encore environnes de rsidus
protostellaires non encore disperss.
Enfin, il faut signaler que ces diffrentes poussires interstellaires sont bien reprables en infrarouge puisqu'elles
mettent un rayonnement thermique identifiable. Elles sont l'une des proies des radiotlescopes terrestres et
orbitaux. Le satellite IRAS (Infra-Red Astronomical Satellite), qui tait muni d'un tlescope infrarouge de 60 cm de
diamtre et de 62 dtecteurs et qui a fonctionn durant l'anne 1983, a repr 250 000 sources (ce qui est tout
fait considrable), parmi lesquelles de longs filaments de poussire qui parsment l'espace interstellaire et de
disques de particules solides autour de certaines toiles. La poussire est un constituant mineur (par sa masse
totale) mais essentiel (par son importance) de l'Univers.
Les gaz interstellaires
Les gaz interstellaires sont un autre composant important de la matire de l'Univers. Ils se prsentent
principalement sous la forme de nbuleuses brillantes de types diffrents, depuis les immenses nuages
d'hydrogne (comme la nbuleuse d'Orion qui a une masse de plus de 200 000 masses solaires et que l'on sait
tre une inpuisable ppinire d'toiles en formation) jusqu'aux nbuleuses plantaires qui sont, au contraire, le
rsidu d'enveloppes stellaires et dont la masse est faible (nbuleuse de la Lyre par exemple).
Le gaz est principalement constitu d'hydrogne atomique neutre (dans les rgions appeles H I) et d'hydrogne
atomique ionis (dans les rgions H II) avec des tempratures et des densits variables. Bien sr, leur interaction
avec les poussires est continuelle, et partout gaz et poussires font bon mnage. On nest mme pas loin de
penser quils ont besoin lun de lautre.
Les nuages de molcules
Plus d'une centaine de molcules diverses et de radicaux (atomes ou molcules dont le nuage lectronique
possde au moins un lectron non appari ce qui les rend gnralement trs ractifs) ont t identifis dans
l'Univers, aussi bien minraux qu'organiques, certains tant dj fort complexes (alcools et thers). J'en reparlerai
dans la partie " Consquences " de ce livre, dans les chapitres consacrs l'origine de la vie sur la Terre partir
du cosmos.
Enfin, il faut signaler la prsence dans l'espace interstellaire de HAP (25) (Hydrocarbures Aromatiques
Polycycliques, PAH pour lacronyme anglo-saxon), qui sont des molcules organiques constitues datomes de
carbone et dhydrogne dont la structure comprend au moins deux cycles aromatiques condenss (cycles
benzniques), do leur nom. Il s'agit d'une nouvelle composante de cette matire interstellaire qui pourrait tre
particulirement abondante et dont l'existence n'est pas vraiment une surprise, puisque l'on sait qu' chaque
nouvelle gnration d'toiles la matire se complexifie. Le milieu interstellaire s'enrichit progressivement mais
srement d'lments lourds, et la composition chimique initiale volue avec le temps. Les HAP, qui sont de
176

grosses molcules comportant de 20 200 atomes, jouent probablement un rle essentiel dans toute la physique
et la chimie de la matire interstellaire. On se demande, bien sr, si elles ont jou un rle dans l'apparition de la
vie, la prsence de carbone tant un a priori favorable.

Une autre source d'nergie invisible : l'antimatire


L'existence de l'antimatire dans l'Univers est souponne depuis longtemps (26), le problme pour les
astrophysiciens tant de la mettre en vidence sans ambigut. L encore le satellite GRO a fait merveille en
permettant d'une manire indirecte l'identification d'un gigantesque nuage d'antimatire prs du centre de la
Galaxie (27).
Cette antimatire a t trahie par son association troite avec des missions de rayons gamma observes par
l'un des instruments de GRO appel OSSE (Oriented Scintillation Spectrometer Experiment). Les spcialistes ont
expliqu que la signature 511 keV est caractristique de l'annihilation en une fraction de seconde des lectrons
et positons (anti-particule de llectron) lorsqu'ils se rencontrent. Comme nous vivons dans un univers de matire
et non d'antimatire, celle-ci ne se laisse que trs difficilement dtecter, mais mme si elle a un caractre
terriblement phmre, les acclrateurs de particules modernes arrivent en produire en petite quantit.
L'antimatire est source de violence et le centre de la Galaxie parat tre un lieu particulirement bien appropri
pour la trouver. Les spcialistes pensent pouvoir associer l'origine des signaux enregistrs par OSSE, mme si la
localisation trs prcise de la source prte un peu la polmique, avec la fameuse radiosource compacte (dun
diamtre de 20 UA seulement) Sagittarius A, qui met principalement en radio, mais galement en infrarouge en
X et en gamma, et qui est l'une des plus puissantes du ciel malgr son loignement (30 000 annes lumire).
Pour cette radiosource, la quasi-totalit des spcialistes privilgient l'hypothse du trou noir super massif situ
trs prs du centre de gravit de la Galaxie et dont la masse pourrait approcher les trois millions de masses
solaires.
Mais rien n'est encore vraiment dfinitif. Quelques chercheurs prfrent l'hypothse de l'explosion d'une
supernova gante (cache des regards terrestres par l'paisseur de la matire interstellaire dans la direction du
Sagittaire) pour expliquer les missions de rayons gamma et d'antimatire. Ce qui est sr c'est qu'il est presque
obligatoire que des explosions d'toiles de l'envergure des supernovae produisent de l'antimatire, tout au moins
provisoirement.
Dans le cadre de la thorie de l'impactisme, on se pose la question suivante : " Quelles seraient les
consquences de la rencontre du Systme solaire avec un nuage constitu d'antimatire ? " Certains modles
laissent penser qu'une telle rencontre pourrait avoir lieu tous les 100 MA. Cette collision matire/antimatire
devrait engendrer une source intense de rayons X et gamma, avec videmment une aggravation considrable de
l'irradiation subie par la Terre (et les autres plantes). Avec en fait les mmes consquences que d'habitude.
L'antimatire est un moyen de crer la violence par l'intermdiaire des rayonnements X et gamma, mais c'est tout.
Mais nous en sommes encore au niveau 1 de l'hypothse qui s'apparente vraiment un scnario de sciencefiction.

Rencontre possible avec un nuage interstellaire


La possible interaction entre le Systme solaire et certains nuages interstellaires a t tudie ds 1939 (28) par
deux astrophysiciens britanniques bien connus, Fred Hoyle (1915-2001), alors g de 24 ans seulement, et
Raymond Lyttleton (1911-1995). Ds cette poque, ils avanaient comme conclusion leur tude qu'une telle
rencontre pourrait modifier les conditions climatiques de la Terre, avec les consquences biologiques qui en
dcoulent.
Il est vident que de telles rencontres sont chose courante l'chelle astronomique, dans la mesure o notre
Systme solaire est proche de l'axe mdian de la Galaxie et qu'il fait autour du centre de gravit de celle-ci une
rvolution en 240 ou 250 MA.
L'existence d'un gaz et d'une poussire interstellaire a t mise en vidence au dbut du XXe sicle.
L'astrophysicien John Hartmann (1865-1936), en effet, a pu observer dans les spectres d'mission de certaines
toiles des raies d'absorption qui s'expliquaient par la prsence d'un cran diffus de matire interstellaire froide
entre ces toiles et la Terre. Plusieurs gnrations d'astrophysiciens durant tout le XXe sicle ont dtermin
progressivement la composition de ce milieu interstellaire et plus d'une centaine de molcules ont pu tre
identifies.

177

L'une des premires remarques faites est que le milieu interstellaire est inhomogne, dans la mesure o les
analyses spectroscopiques donnent des rsultats trs diffrents selon la direction observe. Cela signifie que la
grande part de la matire est concentre dans des nuages interstellaires plus ou moins vastes et irrguliers, la
majorit se trouvant dans le plan mdian de la Galaxie. Comme prvu, l'hydrogne est l'lment essentiel, mais
on y trouve galement, en proportions variables selon les nuages, de nombreux autres lments et une quantit
plus ou moins importante de poussire. Les nuages sont plus ou moins ioniss, suivant le flux ultraviolet dispens
par les toiles voisines. On pense que la densit des nuages interstellaires est de l'ordre de 10 10 000
particules par cm3 et que leur temprature ordinaire est voisine de 50 K, c'est--dire une temprature trs froide.
Les dimensions des nuages interstellaires observs sont extrmement variables, allant de 3 ou 4 annes lumire
pour les plus petits plusieurs centaines d'annes lumire pour les plus grands. On se rend donc bien compte
que le Systme solaire peut parfois baigner dans un nuage pendant plusieurs milliers d'annes.
La question que se sont pos les astrophysiciens est donc celle-ci : " Y a-t-il un nuage interstellaire proche de
nous et quand se fera la prochaine rencontre ? ". Hoyle, dans la foule de son travail de pionnier de 1939, a crit
un clbre roman de science-fiction sur le sujet, Le nuage noir (29), dans les annes 1950, mais il semble bien,
en fait, que le Systme solaire (et surtout la Terre) soit l'abri d'une telle mauvaise rencontre pour les quelques
milliers d'annes venir.
Certains astrophysiciens, suite aux observations faites par le satellite Copernicus dans les annes 1970, ont cru
pouvoir indiquer la prsence proche d'un tel nuage interstellaire (30/31). L'hydrogne tant de loin l'lment
principal du milieu interstellaire, on a essay de calculer sa quantit totale intgre le long de lignes de vise
dans diffrentes directions par la trace laisse dans les spectres d'absorption (raies Lyman a). Cette densit
moyenne de l'hydrogne dans la direction d'une dizaine d'toiles proches situes de 1 80 annes lumire est
voisine de 0,02 atome/cm seulement, contre 0,1 atome/cm dans le Systme solaire (soit cinq fois moins).
On considre que l'existence d'un "nuage" devient relle une densit critique de 0,4 atome/cm une distance
de 0,3 anne lumire du Soleil. Les astronomes pour leur (pseudo-) nuage proche privilgient la direction du
Scorpion dans laquelle ils ont dtect la prsence bien relle, elle, d'un grand nuage interstellaire dont la densit
serait de l'ordre de 10 000 atomes par cm3 et l'paisseur de 0,05 parsec.
Hoyle et Lyttleton ont not que lorsqu'un nuage traverse le Systme solaire, il subit une importante attraction
gravitationnelle de la part du Soleil. Celui-ci est alors en mesure de capter sa surface une partie de la matire
opaque du nuage. L'importance de la matire capture crot avec la densit du nuage et dcrot avec la vitesse
relative par rapport au Systme solaire. Ces deux savants ont montr que ce phnomne peut s'accompagner
d'une modification de la luminosit solaire, modeste mais suffisante pour affecter le climat de la Terre.
Certains chercheurs pensent que seuls des nuages trs denses (densit de 100 000 particules/cm3) peuvent
rellement affecter le climat, surtout du fait de l'cran partiel existant entre le Soleil et la Terre. D'autres sont d'un
avis contraire, estimant qu'une densit de 100 1000 particules/cm suffirait faire cran au vent solaire. Cette
fourchette parat quand mme bien faiblarde. On a calcul que pour une densit de 1000 atomes par cm3 et une
vitesse de 20 km/s, conditions considres comme moyennes et nullement exceptionnelles, la Terre balaierait
chaque seconde 1028 (10 milliards de milliards de milliards) d'atomes, runis sous forme de grains de silice ou de
graphite de quelques millimes de millimtre de diamtre. La collecte pourrait atteindre une petite dizaine de
tonnes par an et cela durant plusieurs milliers d'annes. La prsence d'un nuage interstellaire, mme trs tnu,
pourrait (donc a pu dans le pass) modifier l'effet de serre et provoquer un refroidissement sensible de la Terre
avec pour consquence une priode de glaciation.
D'une manire plus globale, les astronomes pensent que trois consquences principales peuvent rsulter de
l'arrive d'un nuage interstellaire dans notre secteur spatial :
une modification de la composition des couches externes du Soleil du fait de l'apport d'lments plus lourds
(enrichis) ;
une modification de l'abondance du deutrium dont le rle est important dans les problmes lis la physique
nuclaire, et donc une modification du rapport D/H (deutrium/hlium) qui a des consquences directes sur la
nature de l'Univers (univers ouvert ou ferm) ;
une modification de la composition des comtes par l'accrtion celles-ci de matire interstellaire.
Mme si l'arrive d'un nuage interstellaire de bonne taille n'est pas l'ordre du jour l'chelle humaine, il ne faut
pas perdre de vue qu'il s'agit d'un phnomne astronomique banal et frquent l'chelle astronomique. Et surtout,
178

rien n'empche l'existence de mini-nuages de quelques heures lumire, trop petits pour tre dtects, qui
pourraient s'avrer tout aussi dangereux ( l'chelle humaine) que les gros dont l'action s'value l'chelle
astronomique.
Ces mini-nuages pourraient se prsenter sous la forme de poches de matire et de gaz lis entre eux
dissmines dans toute la Galaxie et devenues autonomes la suite de la scission avec un nuage classique. Ces
mini-nuages qui se situaient obligatoirement la priphrie du nuage interstellaire auraient obtenu leur autonomie
la suite de perturbations stellaires qui les auraient dfinitivement spar du nuage parent.
Quand on rflchit srieusement la question, on se rend compte que de telles poches de gaz et de poussire
autonomes, qui prsentent les mmes caractristiques physiques que leur corps-parent, doivent tre lgion dans
notre Galaxie (et aussi dans les autres). Plus petits et donc plus nombreux, c'est la rgle dans l'Univers, et en
principe indcelables de la Terre, sauf s'ils sont trs proches et relativement denses. C'est la raison pour laquelle
l'hypothse de l'existence d'un mini-nuage proche dans la direction du Scorpion, et peut-tre mme originaire du
grand nuage interstellaire du Scorpion, est loin d'tre absurde.
En fait, le Systme solaire peut tre trs souvent travers par de petits nuages, parfois suffisamment denses pour
diminuer quelque peu la chaleur du Soleil. On est en droit de se demander si quelques variations repres dans
le calendrier climatologique de l'Antiquit, et mme dans un pass plus lointain des mini-glaciations non
totalement expliques dune manire satisfaisante par la thorie de Milankovic, ne relvent pas d'un tel
phnomne.
Ces mini-nuages sont l'un des acteurs de l'impactisme invisible et peuvent jouer pisodiquement un rle
perturbateur au niveau de la biosphre et peut-tre mme, comme nous le verrons, avoir un rle dans le "bruit de
fond" des extinctions et accessoirement dans la panspermie microbienne.

L'explosion de supernovae proches


Aujourd'hui, une supernova est emblmatique de la violence de l'Univers, et juste titre. A son maximum d'clat
elle peut devenir aussi lumineuse que la galaxie dont elle est un membre anonyme en temps ordinaire. Sa
luminosit est au paroxysme du phnomne environ 10 milliards de fois celle du Soleil. L'nergie libre est
colossale, de l'ordre de 1044 1046 joules (sans aucune comparaison avec des phnomnes gnrs
ordinairement par une toile comme le Soleil), et la matire est jecte avec une vitesse de plusieurs milliers de
km/s.
Il est donc logique que l'une des causes les plus souvent invoques pour donner consistance la thorie de
l'impactisme invisible est l'explosion de supernovae proches (quelques dizaines d'annes lumire). Qu'en est-il
exactement ? Vu leur extraordinaire intrt, les supernovae sont l'un des sujets d'tude prfrs des
astrophysiciens (32/33), mais on sait qu'elles sont rares l'chelle humaine, et plusieurs gnrations
d'astronomes (depuis l'poque de Kepler en 1604) ont d s'en passer. Seules de nombreuses supernovae
extragalactiques ont t observes depuis la fin du XIXe sicle, mais comme elles sont trs lointaines (plusieurs
millions d'annes lumire), elles restent peu spectaculaires et mme ignores en dehors du cercle restreint des
astronomes.
L'explosion de celle de 1987, mme si elle a eu lieu dans le Grand nuage de Magellan, a donc t une vritable
aubaine pour la communaut astronomique, et elle a t suivie avec passion dans tous les observatoires (34).
Elle a permis aux spcialistes d'affiner leurs modles thoriques.
Les historiens de l'astronomie ont rpertori seulement huit supernovae galactiques depuis 2000 ans, ce qui est
trs peu. Elles ont explos en 185, 386, 393, 1006, 1054, 1181, 1572 et 1604. Aucune n'tait rellement proche,
semble-t-il, donc on n'a aucune trace terrestre de ces vnements, si ce n'est leur mention en tant que "toiles
htes" dans les textes chinois. Celle de 1006, dans la constellation du Scorpion, fut particulirement spectaculaire,
son clat atteignant celui "d'un quart de lune". Elle fut galement observe par les Arabes et les Europens et
alarma videmment les populations totalement incapables d'expliquer la prsence de cette toile extraordinaire
autrement que par un signe de Dieu. D'autant plus, parat-il, que cette apparition miraculeuse fut contemporaine
de calamits (mais cette poque, les calamits taient quasi permanentes). Et heureusement encore que le
fameux an 1000 tait dj pass depuis quelques annes...
Pour le pass relativement proche, on connat les restes de l'explosion d'une supernova qui a d tre trs
spectaculaire, celle connue sous le nom de Vela X, dans la constellation australe des Voiles. En 1968, on a
dcouvert l'un des premiers pulsars qui se trouve li cette toile dtruite. Ce pulsar a la particularit d'tre trs
rapide (10 impulsions par seconde), ce qui prouve que l'explosion est rcente (11 000 ans environ), dans la

179

mesure o la vitesse des pulsars diminue avec le temps. Ainsi celle du pulsar du Crabe est de 33 tours par
seconde (une impulsion correspond une rotation complte) et elle diminuerait continuellement de 36
milliardimes de seconde par jour. La supernova de Vela est associe une nbuleuse spectaculaire et
tentaculaire, produit de la dispersion de la matire de l'toile originelle. Elle est connue sous le nom de
nbuleuse Gum, du nom de l'astronome australien Colin Gum (1924-1960) qui l'a dcrite le premier avec
prcision. Son extension atteint 35, si bien que les filaments externes pntrent dans la constellation voisine de
la Poupe. On pense qu'elle est apparue environ 9000 ans avant J.-C. et que l'toile mre tait situe environ
1500 annes lumire (distance du pulsar rescap donc). J'en reparlerai dans le chapitre " Fausses pistes ", car
elle a t la base d'une hypothse fantastique base sur des critres historiques troublants.
Les astronomes d'aujourd'hui sont bien conscients que la menace prsente par les supernovae, en fait, dpend
uniquement des rayonnements de courte longueur d'onde (X et gamma) et plus encore des rayons cosmiques
jects par l'toile durant le cataclysme. Il est pratiquement certain qu'une grande partie de ces derniers sont des
sous-produits de l'explosion de supernovae galactiques, mais aussi extragalactiques. Nous avons vu que les
protons sont les constituants essentiels (90 %) des rayons cosmiques. Chacun de ceux-ci peut avoir une nergie
d'une quinzaine de joules et leur nombre, sans tre illimit, est trs impressionnant par son nombre de zros. On
a calcul qu'une supernova explosant 30 annes lumire dtruirait une partie substantielle de la couche
d'ozone, ce qui serait embtant pour les locataires de la biosphre, mais l'explosion d'une supernova si proche
n'arrive que trs rarement l'chelle du million d'annes. En fait, le danger existerait uniquement lors de priodes
d'inversion gomagntique.
Les supernovae ne constituent pas vraiment un danger dans le futur proche de la Terre, dans la mesure o il n'y
a pas d'toiles voisines candidates l'explosion, mme si ce thme est parfois utilis dans des romans de
science-fiction (35). Pour devenir supernova la fin de sa vie, une toile doit avoir une masse suprieure d'au
moins 20 % celle du Soleil, ce qui correspond une luminosit absolue environ dix fois suprieure. Sirius, notre
proche voisine la plus massive, n'est pas un danger avant plusieurs centaines de millions d'annes, mme si sa
masse de 2,2 masses solaires la prdispose devenir un jour (trs lointain) supernova.
Pour avoir une comparaison utile, les astronomes ont calcul que Sirius supernova serait 5000 fois plus
lumineuse que la Pleine Lune, mais elle resterait encore 100 fois moins lumineuse que le Soleil. Une supernova
explosant 30 annes lumire aurait un clat encore gal prs de 300 fois la Pleine Lune. Pour avoir l'clat de
la Pleine Lune, une supernova devrait exploser 500 annes lumire. On voit donc que la prochaine supernova
galactique n'a que peu de chance de briller au firmament autant que la Lune, mais les astronomes s'en
satisferont quel que soit son clat.
Au chapitre 16, je raconterai lhistoire de Geminga, dont on a compris le mcanisme dans les annes 1980,
aprs une longue priode dincertitude, due la difficult de mettre en vidence une contrepartie optique la
source gamma, trs intense, repre en 1972 dans les Gmeaux. Il sagit dune supernova qui a explos
100 annes lumire de la Terre, il y a environ 350 000 ans. Elle pourrait avoir eu une incidence sur l'volution de
certaines espces terrestres.
Pour terminer cette section sur les supernovae, on peut dire qu'elles ne prsentent pas de danger en tant que
telles. Seuls les rayonnements issus de l'explosion, et surtout les rayons cosmiques, pourraient nous causer des
misres, mais uniquement lors d'inversions gomagntiques. Comme je l'ai dit souvent, la magntosphre est
notre bouclier et elle fait fort bien son travail.

Notes
1. Je rappelle que le maxwell (symbole Mx) est l'unit de flux du systme lectromagntique CGS et que le hertz
(symbole Hz) est l'unit de frquence (1 Hz est la frquence d'un phnomne dont la priode est de 1 seconde).
2. Naissance de la radioastronomie (ouvrage collectif), Les Cahiers de la Science, HS 8, 1992.
3. L'astronomie de l'invisible (ouvrage collectif), Sciences et Avenir, HS 33, 1980.
4. H. Breuer, Atlas de la physique (Livre de Poche, coll. La Pochothque, 1997). Titre original : Atlas zur physik
(1987). Une mine de renseignements pour les non-spcialistes.
5. J.-P. Dufour, Sur la trace des phnomnes les plus violents de l'Univers, Le Monde, p. 24, 25 avril 1997.
6. Y. Naz, Les couleurs de l'Univers (Belin, 2005). Un excellent livre de vulgarisation sur les diffrents
rayonnements provenant de l'espace.
7. B. Aschenbach, H.-M. Hahn and J. Trmper, The invisible sky (Verlag, 1998). Ce livre, sous-titr Rosat and the
age of X-astronomy, raconte lhistoire du formidable satellite allemand ROSAT, spcialis dans ltude des

180

sources clestes de rayonnement X qui a permis la dcouverte de plus de 120 000 sources nouvelles. Cest lun
des grands satellites de lastronomie moderne qui a dmontr que lUnivers invisible est incroyablement violent.
8. Cet observatoire spatial, d'un poids de 17 tonnes, est quip de quatre appareils d'observation diffrents,
notamment d'un dtecteur de rayons gamma appel Batse (Burst And Transient Source Experiment) qui s'est
avr exceptionnellement efficace et utile pour le progrs de l'astrophysique.
9. J.-N. Capdevielle, Les rayons cosmiques (PUF, QS 729, 1984).
10. M. Crozon, Quand le ciel nous bombarde : Qu'est-ce que les rayons cosmiques ? (Vuibert, 2005).
11. J. Linsley, Les rayons cosmiques de trs haute nergie, Pour la Science, 11, pp. 61-72, 1978.
12. J.-C. Pecker, Sous l'toile Soleil (Fayard, 1984).
13. P. Lantos, Le Soleil en face (Masson, 1997). Un excellent livre sur le Soleil et sur les rapports Soleil-Terre que
j'utilise comme rfrence principale. On se rend compte sa lecture de l'extrme importance de la
magntosphre terrestre qui sert littralement de paravent pour un grand nombre de radiations particulirement
dangereuses.
14. F. Baudin et S. Koutchmy, La mission SoHO. Vers un nouveau Soleil ?, LAstronomie, 111, pp. 286-311, 1997.
15. Sciences et Avenir (collectif), Soleil. Le destin d'une toile, HS 107, 1996.
16. A. Acker, Astronomie. Introduction (Masson, 1992).
17. R.-M. Bonnet, Le Soleil, toile variable, Revue du Palais de la Dcouverte, 6, 58, pp. 24-43, 1978.
18. A. Boischot, Le Soleil et la Terre (PUF, QS 1233, 1966).
19. F. Lancel, Lorsque le Soleil brle... la Terre s'enflamme, Le Parisien Libr, p. 26, 18 fvrier 1980.
20. P. Lantos, Le Soleil (PUF, QS 230, 1994). Ce livre a remplac dans la collection Que sais-je ? le suivant : R.
Michard, Le Soleil (PUF, QS 230, 1966). Comme le reste, la connaissance du Soleil volue sans cesse, surtout
depuis l're spatiale et l'existence d'observatoires terrestres et spatiaux spcialiss.
21. Le 13 mars 1989, suite une ruption solaire particulirement violente, six millions d'Amricains et de
Canadiens furent privs d'lectricit pendant neuf heures. Tout un rseau d'alimentation lectrique disjoncta du
fait de la dtrioration de transformateurs lie l'orage magntique d'origine solaire. Cet vnement, somme
toute mineur, a montr l'extraordinaire faiblesse d'une civilisation avance comme la ntre, totalement tributaire
de la technologie. Il laisse imaginer la panique qui pourrait suivre un impact important.
22. J.-L. Steinberg et P. Couturier, Le vent solaire, La Recherche, 161, pp. 1494-1502, 1984.
23. P. Barthlmy, Le Soleil frappe la Terre la magntosphre, Le Monde, 1er fvrier 1997.
24. J. Crovisier et Th. Encrenaz, Les comtes. Tmoins de la naissance du Systme solaire (Belin - CNRS
Editions, 1995 ; prface de R.-M. Bonnet).
25. A. Lger, Une nouvelle composante de la matire interstellaire, Science et Vie, HS 170, pp. 108-111, 1990.
26. M. Duquesne, Matire et antimatire (PUF, QS 767, 1982).
27. J.-F. Augereau, Une fontaine d'antimatire s'coule prs de centre de notre Galaxie, Le Monde, p. 21, 2 mai
1997.
28. F. Hoyle and E.A. Lyttleton, Proceedings of the Philosophical Cambridgian Society, 35, p. 405, 1939. Hoyle
avait 24 ans seulement (il tait n en 1915) quand il a eu cette ide du danger que reprsenterait un nuage de
poussires cosmiques qui viendrait s'intercaler entre la Terre et le Soleil.
29. F. Hoyle, Le nuage noir (Dunod, 1962). Titre original : The black cloud (1957). C'est le premier roman de
science-fiction crit par le clbre astrophysicien britannique, partir de son ide de 1939.
30. A. Vidal-Madjar, J. Audouze, P. Bruston et C. Laurent, Un nuage interstellaire la rencontre du systme
solaire, La Recherche, 80, pp. 616-622, 1977.
31. P. Kohler, Les derniers jours du monde (France-Empire, 1980).
32. Th. Montmerle et N. Prantzos, Soleils clats, les supernovae (Presses du CNRS, 1988).
33. J.-P. Luminet, Les trous noirs (Belfond, 1987).
34. D. Leglu, Supernova (Plon, 1989).
35. F. Hoyle et G. Hoyle, Inferno (Denol, 1976). Titre original : The inferno (1973). Dans ce roman, cocrit avec
son fils Geoffroy Hoyle, Fred Hoyle a racont l'histoire d'une supernova qui transforme la Terre en enfer par ses
radiations, un double enfer de chaleur puis de glace. Il est rest gal lui-mme avec cette ide de supernova,
inventif et didactique, sachant mieux que personne les dangers qui peuvent venir du cosmos.
181

182

Troisime partie :
LES PREUVES

183

184

CHAPITRE 9 :

L'VNEMENT DE LA TOUNGOUSKA
EN 1908
Un vnement exceptionnel s'est produit le 30 juin 1908 (1) en Sibrie centrale (longtemps connu sous
l'appellation inexacte et trompeuse de "mtorite" de la Toungouska (2) et aujourd'hui sous celle de vnement
de la Toungouska) : la collision d'un corps cleste de bonne taille avec la Terre. Ce cataclysme a suscit depuis
presque un sicle d'innombrables hypothses et lucubrations, et il mrite bien que nous lui consacrions un
chapitre entier de ce livre dans la partie " Preuves ".
En effet, cette collision est la meilleure et la plus irrfutable des preuves concernant la ralit actuelle de
l'impactisme terrestre, thorie qui n'est pas seulement une vrit du pass comme ont voulu (et voudraient
encore) le faire croire certains scientifiques (de moins en moins nombreux cela dit), qui ignorent tout ou presque
du volet astronomique du problme.

Les circonstances de la collision et les premires constatations


Le mtore et la collision
L'objet (objet car son origine n'a jamais pu tre dtermine d'une manire dfinitive avec certitude) de la
Toungouska est tomb le 30 juin 1908, 7h17mn11s heure locale (soit 0h17mn11s TU), dans la valle
pierreuse de la rivire Toungouska, un affluent du Inissi, le grand fleuve sibrien. La localisation exacte de
l'impact se situe la latitude 6055' nord et la longitude 10157' est, 60 km de la petite ville de Vanavara et
environ 800 km au nord-ouest du lac Bakal. Il s'agit d'une rgion boise, marcageuse en t et gele en hiver,
pratiquement dserte dans la taga sibrienne.
La matine dmarrait peine quand un mtore blanc-bleut blouissant, suivi d'une paisse trane de
poussires beaucoup plus sombre, fut observ pendant quelques dizaines de secondes par de nombreux
tmoins, dans une trs vaste rgion en forme de demi-cercle de plus de 700 km de rayon. Des simulations
modernes ont permis de prciser plusieurs paramtres, notamment ceux concernant la magnitude du mtore (3)
vu de plusieurs villes et villages situs dans la zone d'observation.
A 90 km d'altitude, il tait de magnitude -5, dj magnifique, attirant l'attention des rares habitants de la rgion. A
75 km, la magnitude apparente tait de -9, passant trs rapidement -13 60 km, puis -18 45 km et
-22 30 km d'altitude. A cet instant, le mtore tait encore 100 fois moins brillant que le Soleil, mais tous les
tmoins pressentaient dj la catastrophe venir. A 15 km d'altitude, il atteignit quasiment l'clat du Soleil (-27),
c'tait un deuxime soleil dans le ciel, comme l'on racont les tmoins berlus et terroriss. Juste avant l'impact,
au-dessus de Vanavara, la ville la plus proche, il atteignit la magnitude fantastique de -32, 100 fois la magnitude
du Soleil, aveuglant les rares tmoins qui suivaient encore sa course folle dans le ciel. Puis ce fut l'explosion
finale, la dsintgration, dans un paroxysme de bruit et de lumire, comme il ne s'en produit sur Terre qu'une fois
tous les 500 ans peut-tre (figure 9-1).
Le mtore, qui avait une trajectoire sud-est/nord-ouest, apparut au nord du lac Bakal et survola le ciel sibrien
jusqu' 60 km au nord de Vanavara, avant d'exploser dans l'atmosphre, provoquant la lueur aveuglante dont
nous avons parl et des phnomnes acoustiques intenses, puisque des explosions sourdes furent entendues
des distances suprieures 1000 km. Au-dessus du site de l'explosion, des flammes et un nuage de fume, que
des tmoins comparrent une "fontaine de feu", furent observs montant vers le ciel une hauteur suprieure
20 km. Les Toungouzes, seuls et rares habitants de la rgion, crurent que c'est leur dieu du feu, Ogdy (4), qui
tombait sur la Terre.
Dans de nombreux endroits de la rgion, le sol et les btiments tremblrent comme pendant un violent
tremblement de terre. A Vanavara, un souffle brlant jeta des tmoins terre, brisa des vitres et provoqua des
dgts svres dans les rcoltes. Un peu plus au nord, les plus proches tmoins (5) du drame, des nomades
vivant sous la tente, furent littralement balays par cette formidable onde de choc et leurs tentes arraches.
Pourtant, comme il n'y avait pas, apparemment, d'habitants dans une aire de 30 km autour du point d'explosion,

185

cette catastrophe extraordinaire n'a fait aucune victime humaine connue. Seuls, parat-il, un troupeau de rennes
et probablement quelques autres animaux vivant dans la fort de sapins, au-dessus de laquelle eut lieu
l'explosion, furent anantis par la chaleur ou le feu qui dvasta plusieurs centaines de kilomtres carrs de fort.

Figure 9-1. Visibilit et magnitudes apparentes dOgdy pour huit localisations


La visibilit du mtore avant la dsintgration a t reconstitue pour huit localisations de la rgion sibrienne.
Pour chaque lieu dobservation, les trajectoires indiquent laltitude dOgdy (au-dessus) et sa magnitude visuelle
(en dessous). La magnitude -20 a t atteinte partout. A Vanovara, la magnitude maximale fut de -32 (100 fois
lclat du Soleil). (Document Z. Sekanina).

Figure 9-2. Carte de la rgion concerne par la collision


1. Site de la chute - 2. Trajectoire dOgdy dans latmosphre - 3. Limite de la zone de visibilit du phnomne - 4.
Limite de la perception des phnomnes auditifs - 5. Route suivie par la premire expdition dirige par Kulik. On
voit aussi le trac du transsibrien qui tait lintrieur du primtre des phnomnes acoustiques. (Document
E.L. Krinov).
La chute de l'objet de la Toungouska et l'explosion qui suivit causrent une onde sismique importante. Celle-ci fut
enregistre Irkoutsk, ville situe 893 km exactement de l'picentre du lieu de l'explosion, 45 minutes et 6
secondes plus tard, se dplaant la vitesse classique de propagation des ondes ariennes, soit
330 mtres/seconde environ. L'onde sismique, qui fit le tour de la Terre, fut galement enregistre Potsdam en
Allemagne. Trois autres ondes sismiques moins importantes laissrent aussi leur empreinte sur les appareils
enregistreurs, elles seraient dues des ondes ariennes d'explosion.
186

Les premires constatations


Parmi les premires constatations, faites tout de suite aprs le cataclysme (6), il faut encore citer un phnomne
optique intressant qui a t not par de nombreux observateurs du ciel nocturne, ignorant tout de la chute du
30 juin. La premire nuit suivant celle-ci, c'est--dire la nuit du 30 juin au 1er juillet 1908, fut exceptionnellement
brillante partout en Europe et en Sibrie occidentale. Dans le Caucase, dans le sud de la Russie, la nuit fut si
claire qu'il tait possible de lire minuit sans l'aide d'une lumire artificielle. Les nuits suivantes furent encore
nettement plus claires que la normale. Cet effet, d la dispersion d'un trs abondant nuage de poussires
abandonnes dans l'atmosphre avant ou pendant l'explosion par l'objet cosmique, diminua trs lentement et
dura pratiquement deux mois, jusqu' la fin aot. Corrlativement avec cette luminosit du ciel nocturne
inhabituelle et anormale, les astronomes notrent une importante diminution de la transparence de l'atmosphre
qui gna considrablement leurs observations.
Les diverses constatations concernant l'vnement de la Toungouska amenrent immdiatement les astronomes
formuler l'hypothse la plus logique : notre Terre venait d'tre frappe par une mtorite gigantesque qui avait
d causer un cratre gant. Pourtant, chose absolument impensable de nos jours, aucune expdition ne fut
organise pour aller tudier sur place, sans attendre, les effets de la catastrophe. Au dbut du sicle, il est vrai, la
Sibrie tait encore "le bout du monde" et, apparemment, jusqu'en 1927, aucun scientifique sovitique ne put
convaincre les autorits successives de financer une expdition digne de ce nom.

Les premires expditions : l'tude de la rgion dvaste


La premire expdition de 1927
La premire expdition rellement scientifique (7) sur le site de la Toungouska eut lieu en 1927 seulement, dixneuf ans aprs la catastrophe. Elle tait conduite par le minralogiste sovitique Leonid Kulik (1883-1942),
sommit de l'poque dans le domaine des mtorites. Plusieurs surprises attendaient les chercheurs des
diverses disciplines de l'expdition. D'abord ils trouvrent une zone de 60 km de diamtre compltement
dvaste par l'onde de choc balistique. Tous les arbres de la fort prexistante avaient t souffls, arrachs par
les racines qui taient diriges vers l'picentre du cataclysme. Un tel arrangement radial montrait, sans erreur
possible, que la chute avait t accompagne d'une explosion extrmement violente. L'onde de choc a t
maximale latralement, puisque la rgion nord-est a t la plus touche.

Figure 9-3. La rgion sinistre de la Toungouska


La flche indique la trajectoire suivie par Ogdy : sud-est/nord-ouest. On voit que si dans un cercle de 20 km
autour du point dexplosion tout a t dvast, leffet de souffle a eu de srieux prolongements latraux,
notamment vers le nord-est (45 km) et le sud (45 km). Entre les points A et B, pas moins de 85 km de fort ont
t totalement dtruits. (Daprs E.L. Krinov).
Dans la partie centrale de la zone d'impact existait une dpression marcageuse de plusieurs kilomtres carrs
o les chercheurs notrent une centaine de petites cavits peu profondes de quelques mtres quelques
dizaines de mtres de diamtre. Ils les prirent d'abord, tort, pour des cratres mtoritiques car Kulik pensait
que l'explosion avait entran une fragmentation complte de l'objet cosmique originel, et donc une pluie
mtoritique de nombreux fragments de toutes les tailles. En fait, il fut tabli plus tard que toutes ces formations

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taient des fondrires naturelles, trs nombreuses dans cette rgion qui, nous l'avons dit, a la particularit d'tre
marcageuse durant la priode chaude et videmment d'tre gele l'hiver.
Autre surprise de taille, et une grosse dception pour les membres de l'expdition, ils ne dcouvrirent aucune
mtorite, exception faite de quelques infimes poussires, et cela malgr un ratissage srieux et mthodique de
la rgion sinistre. Ils durent se rendre l'vidence : contrairement l'opinion premire de Kulik, l'objet cosmique
n'avait pas touch le sol, mme sous forme de petits fragments. Cet objet n'tait donc pas une mtorite, au sens
propre du terme, c'est--dire un objet ferreux ou pierreux qui aurait d laisser au moins quelques fragments
significatifs. Lhypothse de la comte semblait donc simposer, avec une explosion et une dsintgration dans
latmosphre et non un vritable impact.
Les expditions de 1928, 1929-1930 et 1938-1939
Deux autres expditions sur le site eurent lieu en 1928 et en 1929-1930 (8), cette dernire fort importante
puisqu'elle dura plus d'un an. Elles n'apportrent rien de trs nouveau. On creusa plusieurs des dpressions que
Kulik croyait encore tre des cratres mtoritiques, mais sans succs. L'une d'entre elles fut explore trs
soigneusement, jusqu' 34 mtres de profondeur. Devant le rsultat totalement ngatif, il fallut accepter l'origine
naturelle de ces fondrires.
Enfin, en 1938-1939, une couverture photographique arienne trs complte de la rgion fut effectue,
permettant de connatre d'une faon prcise le plan de la rgion touche et de constater les extraordinaires
dgts, encore nettement reconnaissables bien que datant dj de trente ans. Ces photos ont fait le tour du
monde et illustrent encore tous les livres qui parlent en dtail de l'vnement de la Toungouska.
Ces quatre expditions permirent donc d'exclure dfinitivement l'hypothse de l'impact au sol d'un astrode
plantaire. Elles confortrent la majorit des scientifiques dans une nouvelle hypothse assez plausible a priori,
celle de l'explosion dans l'atmosphre du noyau d'une petite comte active. Cette hypothse comtaire fut
propose ds 1930, aprs les premires expditions sur le site, par Francis Whipple (1876-1943) (9) et
confirme en 1933 par Igor Astapovich (1908-1976). Cependant, l'tude de la composition des comtes tait
encore bien peu avance l'poque, et il tait impossible de dmontrer d'une faon certaine que ce type d'objets
clestes est capable de provoquer les divers effets observs pendant et aprs l'explosion.
L'incertitude des savants sur la nature exacte de l'objet responsable de cette catastrophe, frappante pour les
imaginations, surtout aprs la publication de photographies particulirement rvlatrices de la puissance de
l'explosion, allait entraner l'apparition de trs nombreuses hypothses plus ou moins (souvent moins que plus)
plausibles. Nous en dirons quelques mots en conclusion de ce chapitre.

Figure 9-4. Ltude photographique de la rgion dvaste


Cette clbre photo date de 1938. Elle a t obtenue lors de la premire couverture arienne destine cerner
ltendue exacte des dgts. Trente ans aprs la collision, les spcialistes purent enfin constater la force de leffet
de souffle qui coucha une fort de conifres sur plusieurs centaines de kilomtres carrs. A noter que les troncs
de certains arbres sont rests debout.

188

Figure 9-5. Autre photographie de la rgion dvaste


Sur cette photographie, contrairement la prcdente, tous les arbres ont t couchs par leffet de souffle
dvastateur. Cette partie de la fort, plus proche du point de lexplosion, fut plus expose au souffle qui ne laissa
rien debout.

Figure 9-6. Le timbre du cinquantenaire


En 1958, les postes de lURSS ont commmor leur manire le cataclysme de la Toungouska en ditant un
timbre. La partie gauche montre la boule de feu avant la dsintgration, et la partie droite le savant russe A. Kulik
qui dirigea les premires expditions sur le terrain, expditions au cours desquelles il essaya de rassembler un
maximum dinformations sur le cataclysme.

Les points d'accord dans une controverse serre


Trois hypothses plausibles en concurrence
De nos jours, prs d'un sicle aprs le cataclysme sibrien, la controverse sur la nature exacte de l'objet
responsable reste vive (10), mme si l'on semble s'acheminer vers une solution imprvisible il y a vingt ans, plus
complexe que tous les spcialistes qui ont tudi la question pouvait l'envisager.
En effet, la solution qui semble s'imposer est celle-ci : la dsintgration dans l'atmosphre d'un fragment
astrodal de l'ancien centaure Hephaistos (mi-comte, mi-astrode, c'est--dire un objet mixte, je le rappelle),
et dont l'existence explique enfin la majorit des vnements concernant l'impactisme terrestre rcent.
L'astronome slovaque Lubor Kresk (1927-1994) (11) avait dj trouv une partie de la vrit dans les annes
1970 en montrant que l'objet de la Toungouska, connu maintenant galement sous le nom d'Ogdy, tait li la
comte P/Encke. On comprend que les astronomes ne pouvaient se mettre d'accord, puisque pour les uns il ne
pouvait s'agir que d'une comte, alors que les autres dmontraient le caractre astrodal du fragment dsintgr.
Pendant trois quarts de sicle, trois hypothses furent trs logiquement en concurrence : celle du vrai astrode,
celle du noyau comtaire et celle de la comte active. Ces trois hypothses ont eu (et ont encore) leurs partisans
et restent d'ailleurs les seules rellement envisageables. Bien entendu, chacune a t taye de nombreux
arguments, dissque, analyse, confirme (!) par des simulations multiples et parfois convaincantes (mais une
simulation convaincante n'est pas forcment le reflet de la ralit). Jusqu' prsent aucune d'entre elles ne s'tait
vraiment impose, faute de connatre et de prendre en compte Hephaistos, car toutes les trois prsentent des
insuffisances et des faiblesses plus ou moins srieuses. Seul le mixage des trois est concluant.

189

Les points d'accord


Avant d'tudier sparment ces trois hypothses, examinons les points d'accord. D'abord, il faut insister sur le fait
que, pratiquement, tout le monde est d'accord pour admettre que le cataclysme est d la collision d'un objet
appartenant au Systme solaire, et que les hypothses de l'antimatire et du mini trou noir (voir plus loin) ne sont
que des hypothses d'cole.
Un point important est celui de la masse de l'objet et de la puissance de l'explosion. Toutes les valeurs entre
1014 joules et 81017 joules ont t avances pour cette dernire, depuis la premire estimation d'Astapovich en
1933, mais on penche aujourd'hui pour une valeur intermdiaire proche de 51016 joules. (Tableau 9-1). Ce
rsultat important a t obtenu (12) aprs une nouvelle analyse des anciens sismogrammes enregistrs le 30 juin
1908, et d'autres donnes, relatifs l'vnement et de leur comparaison avec les effets sismiques et acoustiques
concernant les explosions nuclaires ariennes des annes 1945-1965, dont les paramtres sont connus avec
prcision. L'nergie libre par la catastrophe de la Toungouska correspond une explosion de 12,5 mgatonnes
de TNT, soit en gros 600 fois la puissance de la bombe d'Hiroshima.
Tableau 9-1. Caractristiques physiques de l'vnement de la Toungouska
Quantit physique
Energie de l'explosion
Equivalent TNT
Energie lumineuse
Hauteur de l'explosion
Azimut du radiant apparent
Altitude du radiant apparent
Vitesse pratmosphrique
Vitesse l'instant de l'explosion
Masse pratmosphrique
Masse l'instant de l'explosion
Densit moyenne de l'objet
Diamtre de l'objet l'instant de l'explosion

Valeur probable
16
5x10 J
12.5 MT
16
0.03x10 J
8.5 km
115
20
30 km/s
10 km/s
2 MT
0.5 MT
2 g/cm
80 mtres

Fourchette de valeurs
16
17
10 10 J
10 40 MT
16
0.01 0.05x10 J
5 12 km
104 127
11 60
22 35 km/s
7 20 km/s
1 5 MT
0.1 1 MT
0.5 3 g/cm
50 200 mtres

Toutes ces donnes varient selon les auteurs et ne sont que des ordres de grandeur

Pour la masse, les valeurs ont t fixes dans une trs large fourchette, entre 10 000 et 1 million de tonnes. Mais
l encore, les recherches dans les annes 1960-1970 ont sensiblement clarifi la situation. Une valeur
approximative de 500 000 tonnes pour la masse pratmosphrique semble fort raisonnable et elle est maintenant
gnralement accepte par les spcialistes actuels. Par contre, videmment, le dsaccord a longtemps t total
pour le diamtre de l'objet de la Toungouska, puisqu'il dpend de la densit retenue, trs variable selon la nature
de l'objet, mme si l'on sait de nos jours que les densits les plus faibles envisages ne sont pas crdibles la
lumire des connaissances actuelles, et que seules les densits plantaires (3,0 et suprieures) sont rellement
acceptables.
Une autre certitude, et donc un point d'accord total entre les spcialistes, est que l'objet n'a pas touch le sol et a
explos dans l'atmosphre entre 5 et 10 km d'altitude. Il s'agit donc d'une explosion basse, ce qui est un trs
mauvais point pour l'hypothse comtaire, comme nous le verrons.
Le problme de l'orbite pratmosphrique de l'objet de la Toungouska, particulirement ardu pendant cinquante
ans, s'est un peu clair partir de 1960 avec l'utilisation des ordinateurs pour le calcul des diffrentes
possibilits. Car il ne faut pas oublier l'extrme complexit du problme, compte tenu du fait que les observations
en 1908 n'ont pas excd quelques dizaines de secondes. Tout ce que l'on sait, c'est que l'angle de la trajectoire
du bolide avec la surface terrestre tait de 10 environ seulement, et que la distance angulaire entre le bolide et le
Soleil tait galement fort petite. C'est ce qui explique que l'objet cosmique n'ait pas t observ plus tt : il tait
pratiquement indcelable pour un observateur terrestre (13), perdu dans le rayonnement solaire (figure 9-2).
Les premiers calculs srieux, dans les annes 1930 ont tous montr, tonnamment, que l'orbite du bolide tait
probablement rtrograde et que l'objet devait tre une comte longue priode. Astapovich envisageait une
vitesse gocentrique comprise entre 50 et 60 km/s, et localisait le radiant du bolide vers l'apex de la Terre. Mais
l'ordinateur a remis les choses en place grce des simulations, et de rtrograde, l'orbite la plus probable est
devenue directe, ce qui rend toutes leurs chances aux objets plantaires (qui n'ont jamais d'orbite rtrograde). On
penche actuellement pour une vitesse gocentrique de l'ordre de 30 km/s, qui est celle des objets forte
excentricit, mais qui peut concerner aussi bien une comte qu'un astrode.
190

Figure 9-7. La rencontre dOgdy avec la Terre


La figure montre les diffrentes positions dOgdy et de la Terre pour les 120 jours qui ont prcd la collision.
Chaque point reprsente une position de 10 en 10 jours entre le 2 mars et le 30 juin 1908. On voit que Ogdy
ntait pas observable durant la priode pr-impact, car il est rest noy dans le rayonnement solaire. (Daprs L.
Kresk).
Au sujet de l'orbite intra-atmosphrique, il faut dmentir les bruits qui ont longtemps couru sur le fait que l'objet de
la Toungouska aurait eu une trajectoire erratique et qu'il aurait fait "un coude" au-dessus de l'Europe centrale (de
la Bohme plus prcisment). Rappelons que le bolide durant son court passage dans l'atmosphre n'a pas t
observ en Europe et qu'il est apparu au nord du lac Bakal, avec pour seuls tmoins les populations de la Sibrie
centrale. Les pseudo-observations europennes ont t annonces aprs coup et furent le fait de mythomanes
en mal de publicit.
Vgtation post-catastrophe et mutations possibles
Enfin, signalons deux constatations datant des annes 1970 fort intressantes (mais qui semblent aujourd'hui
contestes par les chercheurs occidentaux qui n'ont pas eu accs au site avant les annes 1980). Des
chercheurs sovitiques ont dcouvert avec surprise que certains vgtaux qui poussent aujourd'hui dans le
primtre de la rgion sinistre en 1908 ont une vitesse de croissance trs sensiblement suprieure la normale.
Elle serait de l'ordre de 5 10 fois plus rapide que dans les rgions voisines non sinistres, et que dans des
cultures de contrle surveilles par les chercheurs. Ceux-ci ont fait des vrifications sur prs de 200 espces
diffrentes de plantes diverses pour comparer les dosages d'oligo-lments. Cette nouvelle vgtation "postcatastrophe" s'est avre anormalement riche en arsenic, iode, brome, zinc et tellurium. Les savants sovitiques
ont expliqu ce rsultat surprenant, li sans doute possible la diffusion du matriel pulvris lors de l'explosion,
par l'enrichissement du sol d aux lments chimiques cits plus haut et qui taient obligatoirement prsents
dans l'objet cosmique avant sa dsintgration.

Figure 9-8. La croissance acclre des arbres


Le plus spectaculaire phnomne observ dans les arbres survivants de la rgion de la Toungouska est leur
croissance acclre en 1908, mais surtout partir de l'anne suivante (la marque rouge de rfrence indique
l'anne 1912 dans la photo de gauche). Les chercheurs italiens qui ont tudi cet tonnant phnomne ont
conclu que cette croissance anormale est la consquence d'une modification des conditions environnementales
et de l'enrichissement du sol (Documents G. Longo et R. Serra).

191

Deuxime constatation retenir, il semble que les savants sovitiques aient eu la preuve que des mutations
soient galement apparues sur plusieurs espces d'insectes qui ont repeupl la rgion sinistre. Ces mutations
(si elles sont relles car l aussi il y a doute) ne peuvent tre lies qu' l'augmentation de la radioactivit locale.
Au fond, ce ne serait pas vraiment une surprise, car on sait depuis longtemps qu'une radioactivit accrue
dbouche presque obligatoirement sur des mutations gntiques parmi la faune et la flore. On ne peut que
regretter vivement le temps perdu entre 1908 et 1927, car une tude pousse immdiatement dans les annes
post-catastrophe aurait permis de lever cette ambigut et ce doute qui svissent aujourd'hui.
Aprs ces points d'accord, nous allons voir les trois hypothses concernant la nature de l'objet de la Toungouska.
Car au-del d'un consensus relatif sur certains points, il ne faut pas se cacher que les raisons de dsaccord entre
les diffrents spcialistes de toutes les disciplines concernes restent profondes, et que l'on ne peut que
difficilement envisager une "thorie" qui aurait l'assentiment de tous. Nous resterons encore longtemps au niveau
des "hypothses", mme si celle du fragment plantaire issu de Hephaistos parat nettement la plus probable.

L'hypothse de la comte active


L'hypothse comtaire pour l'objet de la Toungouska a toujours t en faveur depuis les travaux de Francis
Whipple en 1930 et plus tard ceux de Vassili Fesenkov (1889-1972). Il faut dire que de nombreux indices militent
en sa faveur (14/15), mais sa cote a continuellement baiss depuis 1960 avec les premires simulations sur
ordinateur qui ont montr qu'une orbite directe tait la plus probable.
L'tude d'une collision entre la Terre et une comte a, comme tout le reste, t faite sur ordinateur (16), avec des
scnarios diffrents concernant la masse, la vitesse et les conditions d'approche de la comte. Dans tous les cas
de figure, il apparat qu'une telle collision ne produit pas de cratre car l'objet ne touche pas le sol, mais sa
dsintgration totale provoque une explosion dans l'atmosphre, capable de carboniser une fort sur plusieurs
kilomtres carrs et sur une dflagration audible plus de 1000 km comme on l'a vu en Sibrie en 1908. La tte
de la comte s'chauffe d'une faon fantastique en trs peu de temps (quelques secondes) en traversant
l'atmosphre terrestre une vitesse de 20 km/s (rappelons qu'une telle vitesse quivaut 66 fois la vitesse du
son dans l'air, soit une vitesse de Mach 66 (17)) et la temprature peut atteindre plusieurs millions de degrs.
C'est insuffisant cependant pour que s'amorcent des ractions nuclaires, mais l'explosion est loin d'tre sans
effets (18). D'une part, la tte de la comte se volatilise en moins de dix secondes en milliards d'clats
infinitsimaux et d'autre part, il y a production de rayonnements X et gamma et de particules acclres,
lectrons et neutrons. Tout cela s'est trouv confirm en Sibrie.
Des micro-sphrules par millions dans la zone dimpact
Lors de campagnes sur le terrain en 1958 et 1961, menes avec du matriel sophistiqu (notamment des
appareils enregistreurs trs sensibles), sous la direction du mtoricien sovitique Evgenij Krinov (1906-1984),
on a dcouvert de trs nombreuses micro-sphrules de silicates (d'un diamtre de 80 100 micromtres) ayant
la structure et la composition des chondrites carbones, que l'on souponne tre des vestiges de noyaux
comtaires.
On a galement trouv des particules de magntite (oxyde de fer magntique) et des billes microscopiques
d'aspect vitreux contenant des vacuoles remplies de gaz carbonique ou de sulfure d'hydrogne. Il y en a, coup
sr, plusieurs milliers de tonnes parpilles dans toute la zone sinistre en 1908. Tout cela postule, bien sr, pour
l'origine comtaire.
Quant la production de rayonnements nuclaires et l'augmentation prsume de la radioactivit la surface
terrestre en 1908 et 1909, elles ont connu une clatante confirmation, grce notamment la mthode
dendrochronologique. On a, en effet, constat pour cette poque une augmentation voisine de 1 % par rapport
la normale de la quantit de carbone 14 contenue dans les arbres coups et tudis sur tous les continents (19).
On est oblig d'attribuer cette augmentation de la radioactivit terrestre en 1908-1909 l'objet de la Toungouska,
car il n'y a pas eu d'activit solaire anormale cette poque qui aurait pu tre responsable du phnomne
observ dans les anneaux de croissance des arbres. L encore, l'hypothse d'une origine comtaire de la
"bombe cosmique" explique parfaitement cet afflux anormal de particules radioactives, ainsi que l'extraordinaire
croissance observe dans la vgtation de la zone choque dont nous avons parl plus haut.
Enfin, n'oublions pas l'un des principaux arguments utiliss par les partisans de l'hypothse comtaire : les
fameux phnomnes lumineux, notamment l'extraordinaire luminosit du ciel nocturne durant plusieurs nuits. Ce
phnomne serait d au passage de la Terre l'intrieur de la queue de poussires de la comte.

192

Dans l'hypothse comtaire, il faut admettre un diamtre important pour l'objet de 1908. Pour une masse de 500
000 tonnes, qui est la plus raisonnable, combine avec une densit de 1,0 g/cm3 qui est celle de la glace,
principal constituant des noyaux comtaires actifs, on obtient un diamtre approximatif de 100 mtres pour un
objet sphrique. Mais certains chercheurs ont mis l'ide que la densit du noyau pourrait avoir t trs faible,
largement infrieure 1,0 g/cm3. Dans ce cas, le noyau n'aurait pas t un corps unique, mais plutt un essaim
(ou pseudo-noyau) de particules individuelles plus ou moins soudes entre elles. On cite deux valeurs cet
gard : une densit de 0,25 g/cm3 qui correspond un diamtre de 150 mtres et une densit minimale de 0,001
g/cm3 qui correspond un diamtre "gant" de 600 mtres. Disons tout de suite que seule la densit la plus
forte : 1,0 g/cm3 est plausible. Nous verrons pourquoi.
La possible association P/Encke - Ogdy
Plusieurs astronomes ont essay d'associer l'objet de la Toungouska avec une comte courte priode connue.
Dans les annes 1930, on croyait possible une parent avec la comte P/Pons-Winnecke qui s'est approche
0,039 UA de la Terre le 26 juin 1927, l'une des principales approches du XXe sicle (20), et qui, selon certains,
aurait pu se fractionner il y a quelques sicles en deux ou plusieurs fragments. Mais cette hypothse ne reposait
sur rien de srieux et a t rapidement abandonne. En 1978, Kresk a repris l'ide et a propos une association
gntique extrmement intressante avec la comte priodique P/Encke (21). Cet auteur, spcialiste bien connu
des comtes, des astrodes et aussi des mtores, s'est bas sur une similarit possible entre les deux orbites
et surtout sur la concidence de la date de l'vnement de la Toungouska (30 juin) avec celle de l'averse
mtorique des Bta Taurides, qui a lieu le mme jour et que l'on sait associe P/Encke. Cette brillante
hypothse a pris progressivement de la consistance au cours des annes 1980 (22), mais elle a t vivement
conteste car elle se heurtait de grosses difficults dont je vais parler plus loin.
A l'expos des "forces" de l'hypothse comtaire, on pourrait croire que tout est dit et que le doute n'est plus
permis. Nous allons voir maintenant que tout n'est pas si dfinitif qu'il peut paratre aux non-spcialistes.

L'hypothse du noyau comtaire


Une dure de vie active insignifiante pour Ogdy
On peut mme dire que l'hypothse de la comte active prsente une faiblesse terrible qui pratiquement la
condamne n'tre qu'une hypothse d'cole (mais rien n'est moins sr, on a vu en 1994 avec l'impact, tout fait
inattendu, de la comte Shoemaker-Levy 9 sur Jupiter que toutes les surprises restent possibles). Car on sait que
l'esprance de vie active des comtes courte priode est extrmement courte l'chelle astronomique (23),
variable selon le diamtre sublimable de la comte, sa priode de rvolution et sa distance prihlique (c'est la
formule de pik (24)). Les calculs montrent, sans ambigut, que les comtes actives courte priode ayant un
diamtre sublimable de l'ordre de 1 km ont une esprance de vie infrieure dans tous les cas 3000 ans. Pour
une comte de 100 mtres seulement, cette esprance de vie est infrieure 300 ans, 500 au grand maximum.
La probabilit d'une collision entre la Terre et une comte active de 100 ou 200 mtres de diamtre, durant cette
courte priode, est donc pratiquement nulle. Il faudrait que cette collision ait lieu lors de l'une des 50 premires
rvolutions de la comte autour du Soleil, aprs sa capture dans le Systme solaire intrieur. Cela sent trop le
"coup de pouce du destin", inadmissible pour un scientifique srieux.
J'ai dit plus haut, dans le chapitre consacr aux comtes, que les fortes approches la Terre des comtes
actives sont trs rares : environ une demi-douzaine par sicle moins de 0,100 UA, ce qui est vraiment trs peu
(25). Pour les comtes de moins de 100 mtres, on peut tabler sur seulement une approche par sicle en
moyenne. Autant dire que pour ce qui est de l'impact d'une comte active de 100 mtres de diamtre moyen avec
la Terre, les chances sont quasiment nulles. On voit que l'hypothse de la comte active est pratiquement rduite
nant avec ce problme de l'esprance de vie des comtes.
Il n'en reste pas moins vrai que l'hypothse de l'EGA comtaire, ou pour parler autrement du noyau comtaire,
est l pour prendre la relve. Elle a longtemps t retenue par la majorit des astronomes, car elle semblait
nettement la plus probable, malgr quelques insuffisances gnantes.
On sait que certaines comtes (certaines et pas toutes) possdent un noyau solide qui survit sous forme
d'astrode (d'origine) comtaire, une fois que tous les lments volatils qui distinguent une comte se sont
sublims dans l'espace (26). La vie passive (ou inactive) des comtes courte priode est environ 1000 fois plus
longue que leur vie active et dure quelques millions ou dizaines de millions d'annes. Ce laps de temps leur
laisse, videmment, tout loisir de venir frler une ou plusieurs des quatre plantes intrieures, avant d'entrer en
collision avec l'une d'elles, ou d'tre jectes du Systme solaire la suite de perturbations catastrophiques.

193

Une densit au moins gale 2,0 g/cm3


De nombreux spcialistes croient que le noyau comtaire de la Toungouska tait probablement une chondrite
carbone gante, de densit voisine de 3,0 g/cm3 et d'un diamtre de 70 mtres environ, si l'on admet la masse
de 500 000 tonnes tenue pour la plus probable. Pour une densit un peu plus faible, c'est--dire 2,0 g/cm3, le
diamtre pouvait avoisiner les 80 mtres.
La majorit des effets constats pendant et aprs l'explosion dans l'hypothse comtaire restent valables dans
celle du noyau. Mais celui des phnomnes lumineux devient moins vident, encore que les nuits claires sont
explicables par la diffusion dans l'atmosphre des milliards de particules microscopiques produites lors de
l'explosion. Rappelons-nous les ruptions volcaniques de grande envergure et le "pseudo-miracle de Josu" qui
ont t associs une luminosit inaccoutume de l'atmosphre.
Cette hypothse de l'impact d'un noyau comtaire, qui semblait s'imposer dfinitivement dans le courant des
annes 1970, et qui reste d'ailleurs tout fait envisageable, a cependant t progressivement conteste pour des
raisons que je vais expliquer maintenant.

L'hypothse de l'astrode
Etonnamment, cette hypothse qui avait prvalu en 1908, sous l'appellation de mtorite gante de la
Toungouska, qui a plus ou moins survcu par la suite, est revenue progressivement sur le devant de la scne,
soutenue par des grands spcialistes comme Zdenek Sekanina et Ramachandran Ganapathy. Elle est
aujourd'hui de loin la plus probable (27/28), mme si elle a le dfaut d'expliquer plus difficilement certains effets
constats. La difficult principale dans cette hypothse est de dmontrer que tous les effets enregistrs pendant
et aprs l'explosion peuvent s'expliquer aussi bien que dans le cas de l'hypothse comtaire.
Depuis le dbut des annes 1960, une dizaine de stations scientifiques permanentes ou semi-permanentes,
rparties dans quelques pays, et depuis les annes 1970 l'arme amricaine (longtemps sous le couvert "secret
dfense" pour des raisons de scurit militaire), prennent systmatiquement des photos des boules de feu et des
gros mtores qui entrent dans l'atmosphre. L'analyse des clichs obtenus dans ces stations a clairement
montr que les collisions entre la Terre et des objets cosmiques allant de 100 100 000 tonnes taient beaucoup
plus frquentes que ce qu'on imaginait auparavant. Mais seule une trs faible proportion de ces bombes
cosmiques parvient survivre la traverse de l'atmosphre terrestre, qui s'est avre tre un cran protecteur
trs efficace, notamment les couches infrieures (troposphre et stratosphre).
L'tude soigneuse de milliers de clichs a permis de distinguer trois types diffrents de corps heurtant la Terre.
D'abord, des objets durs, rocheux, que l'on a identifi avec les mtorites pierreuses de nos collections (types H,
L et LL) et qui sont des vestiges d'astrodes briss lors de collisions dans l'espace. Il s'agit de la population dite
plantaire. Ensuite, des objets plus fragiles, semblables aux mtorites carbones (type Cc) et que l'on pense
tre des vestiges comtaires. La "mtorite" de la Toungouska serait l'un d'eux selon certains spcialistes. Enfin,
un troisime groupe concerne deux types de matriaux trs friables : une forme primitive de roches carbones et
des boules de poussires, essaims de particules soudes entre elles. Ces deux groupes concernent la population
dite comtaire. Peu de mtorites mtalliques et de sidrolithes ont t observes par les stations de surveillance,
et l'on pense maintenant que ces deux types de mtorites reprsentent seulement 1 ou 2 % du matriel
cosmique balay journellement par la Terre.
Une dsintgration tardive
Le problme de l'altitude des apparitions et des disparitions des diffrentes boules de feu enregistres sur les
clichs a t particulirement tudi. Une surprise apparat au moment des conclusions. C'est que mme les
grosses roches du groupe plantaire sont pulvrises durant leur traverse de l'atmosphre et que seuls
quelques dbris, atteignant parfois une tonne, touchent le sol. C'est encore nettement plus vident pour le
matriel des deux groupes comtaires qui, dans la plupart des cas, ne parvient pas jusqu' la surface terrestre.
En octobre 1969, une boule de feu a survol la ville d'Ojarks aux Etats-Unis. Elle s'est dsintgre 22 km
d'altitude en donnant lieu deux fortes explosions, qui produisirent des ondes de choc comme en Sibrie. En
dcembre 1974, une boule de feu encore plus grosse, dont la masse a t estime 200 tonnes environ, a
survol la ville de Sumawa en Tchcoslovaquie. Elle s'est totalement dsintgre en trois secondes. Les
principales missions lumineuses eurent lieu entre 73 et 61 km d'altitude. Seul un petit fragment a atteint 55 km,
et aucun dbris n'a touch le sol.

194

Pour l'objet de la Toungouska, il est certain que l'explosion a eu lieu entre 5 et 10 km d'altitude, la plus probable
tant 6 km. A cette altitude, la pression arodynamique est environ trente fois suprieure celle existant une
altitude de 22 km, laquelle se dsintgra la boule de feu d'Ojarks. On voit qu'il y a l un problme srieux. Une
explosion 6 km d'altitude est une explosion basse, incompatible avec l'hypothse d'un noyau de glace envisag
dans le cas d'une comte active. Cette explosion basse est mme difficilement conciliable (mais sans doute pas
impossible) avec l'hypothse de l'EGA comtaire, avec un noyau base de chondrite carbone qui est un
matriau fragile, mais qui parvient quand mme parfois toucher le sol, puisqu'on en connat plusieurs
spcimens dans nos collections de mtorites.
Le verdict de la rsine : un astrode enstatite
C'est ce problme de l'explosion bien tardive, d'autant plus que l'objet de la Toungouska a eu une longue
trajectoire intra-atmosphrique, qui a oblig les spcialistes renvisager l'hypothse, longtemps abandonne,
de la mtorite vritable. Certains ont longtemps pench pour un matriel plantaire, compos de roches
relativement dures (densit de l'ordre de 3,5 g/cm3), comparables celles des chondrites des types LL ou L de
nos collections de mtorites. Le bombardement se serait uniquement produit sous une forme microscopique et
ses vestiges seraient les milliards de globules minuscules qui existent, sous forme de "mitraille" enfouie dans la
zone sinistre de la Sibrie centrale.

Figure 9-9. Matire cosmique dans la rsine des arbres


En 1991, une quipe de chercheurs italiens est revenue sur le site de la Toungouska pour essayer de percer son
mystre. Le clich de gauche montre l'extraction d'une carotte de 22 mm de diamtre l'intrieur d'un conifre
ayant survcu la catastrophe. A droite : la carotte extraite. Les scientifiques italiens l'ont fait parler. Ils ont
dcouvert des gouttes de rsine contenant des milliers de particules microscopiques piges lors de leur diffusion
dans l'atmosphre sibrienne de 1908. Le verdict est sans appel : cette matire d'origine cosmique est identique
celle des mtorites enstatite (type astrodal E). Ogdy tait donc principalement de nature astrodale.
(Documents G. Longo et R. Serra).
Un progrs trs significatif a pu tre obtenu au dbut des annes 1990. Une quipe Italienne, mene par
Giuseppe Longo et Menotti Galli (29/30), a eu lexcellente ide dtudier des gouttes de rsine datant de 1908 et
prserves dans le tronc mme de certains conifres meurtris de la zone dimpact. Cette rsine sest rvle
extraordinairement riche, puisquelle contient en grande quantit des micro-particules, en particulier du fer, du
calcium, de laluminium, de la silice, de lor, du cuivre, du titane, mais aussi plusieurs autres lments. Les
spcialistes italiens ont conclu lexplosion dun astrode enstatite de type E, cest--dire un corps
quivalent nos chondrites enstatite dont on connat deux varits (EL et EH).
Comment interprter ce rsultat tonnant et trs important ?

195

Ogdy : un fragment plantaire dun objet mixte


Ogdy, dont le diamtre tait de 60 ou 80 mtres, tait obligatoirement un fragment dun astrode comtaire,
cest--dire un objet qui a eu dans le pass une activit comtaire. Mais si cette activit tait dfinitivement
stoppe, peut-tre cause de lexistence dune crote trop paisse pour permettre aux derniers lments volatils
de se sublimer, la dsintgration a libr la totalit du matriel du corps cosmique et permis les effets comtaires
indiscutables dont j'ai parl.
On sait aujourd'hui que les innombrables fragments gnrs par Hephaistos et ses divers groupes, ns d'un
miettement inluctable et quasi permanent depuis quelques milliers dannes, sont de nature soit comtaire, soit
plantaire. Certains morceaux existant encore doivent tre mixtes, avec des traces de glace originelle
remontant la formation mme du corps parent.
Jai expliqu que le fameux Complexe des Taurides, identifi par Fred Whipple (1906-2004) dans les annes
1950, mais sans quil fasse le rapprochement avec Ogdy, contient dinnombrables morceaux de taille
dcamtrique, de nombreux autres de taille hectomtrique et quelques-uns de taille kilomtrique et que tous ne
sont pas homognes, loin de l. Lhtrognit pourrait tre la rgle, si lon en croit la grande varit des microparticules repres dans la fameuse rsine des chercheurs italiens et celles ramasses sur le site lui-mme, et
qui ont tonn par leur richesse qui a fait croire certains que leur origine tait artificielle (voir plus loin).
Personnellement, je crois, comme tous les astronomes de lcole britannique des no-catastrophistes,
l'hypothse de Kresk, d'une parent entre P/Encke et Ogdy, mais pour celui-ci une composition ou plantaire
ou mixte. Cette hypothse devrait se prciser ces prochaines annes. Mais d'ici l un lger doute subsiste.

Une source inpuisable d'hypothses et d'lucubrations


La Toungouska : un OVNI qui a explos
Ce doute, coup sr, arrangera tous ceux qui aiment le mystrieux et le fantastique, et surtout ceux qui en vivent.
Le mystre "fait vendre", il faut s'y faire. Mais le mystre s'est clairci quand mme trs srieusement, et les
nouveaux auteurs auront du mal tre crdibles s'ils s'loignent des trois hypothses classiques.
J'ai expliqu que l'absence de cratre mtoritique et de dbris apparents constats lors de la premire
expdition scientifique de 1927 avait dbrid les imaginations. A ce jour, on ne compte pas loin d'une centaine
d'hypothses publies, certaines n'tant rien d'autre que des lucubrations dnues de tout fondement
scientifique (31). Pour conclure ce chapitre, je rappelle pour mmoire les trois hypothses les plus connues et qui
ont toutes obtenu lors de leur parution un petit succs d'estime. Il faut cependant ajouter, d'ores et dj, que la
trs grande majorit des scientifiques srieux ne les considre plus que comme des curiosits.
Il faut d'abord parler de l'hypothse de l'astronef extraterrestre, mise en 1946 par l'ingnieur sovitique
Alexandre Kazantzev (1906-2002) (32), et reprise depuis par de nombreux auteurs, scientifiques ou non. Pour
certains, l'astronef entier aurait explos dans le ciel sibrien, mais pour d'autres, il pourrait seulement s'agir d'un
dispositif nuclaire de l'engin largu sur Terre pour une raison inconnue. Kazantzev avait t frapp par la
similarit des dgts constats en Sibrie et la suite des explosions de Hiroshima et de Nagasaki en 1945. Il
est facile de comprendre pourquoi Kazantzev a fait de nombreux mules depuis, le ct fascinant de son
hypothse est plus passionnant que la stricte hypothse astronomique.
Il est inutile de cacher que depuis 1946, cette possibilit de l'explosion d'un vaisseau extraterrestre a toujours
excit la curiosit des amateurs d'insolite. Cette hypothse s'est donc souvent trouve rpercute par des
organes de presse un peu trop complaisants, pratiquement chaque fois qu'un nouveau chercheur connu l'a
reprise son compte, bien souvent pour se faire un peu de publicit facile. Ainsi dans son numro du 30 octobre
1978, le Parisien Libr s'est fait l'cho de l'hypothse de l'astronome russe Felix Zigel (1920-1988) sous le titre
suivant : " Selon un savant sovitique, un OVNI s'est cras sur la taga en 1908 (33) ". Dans cet article, repris
d'autres articles parus en URSS, Zigel conclut que l'engin tait une sonde interplantaire d'origine artificielle et
que la puissance de l'explosion tait de 40 mgatonnes, quivalente 2200 bombes atomiques de type
Hiroshima (ici les chiffres les plus probables sont multiplis par 4). Il reprend son compte les sornettes selon
lesquelles le corps cleste aurait chang deux fois de trajectoire en pntrant dans les couches denses de
l'atmosphre : venant du sud, il aurait d'abord obliqu vers l'est, pour finir ensuite vers l'ouest. D'aprs Zigel, seul,
videmment, un engin artificiel aurait pu effectuer de telles manuvres. Il parle aussi de la radioactivit accrue,
des preuves de mutations chez certaines espces d'insectes et de plantes et de leur teneur anormalement leve
en zinc, brome, sodium et fer. Il conclut que tous ces lments ne sont pas typiques des noyaux comtaires, mais

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sont trs valables pour des constructions artificielles. Je rappelle quand mme que si Zigel a eu un certain succs
avec les organes de presse, il n'en a eu aucun avec les scientifiques sovitiques.
De lantimatire au trou noir
Cet exemple montre bien que la passion reste vive quand on aborde le sujet de la Toungouska. Il n'est donc pas
tonnant que chaque hypothse vraiment nouvelle, mise par des chercheurs reconnus, bnficie d'une large
publicit. Ce fut le cas pour les deux hypothses suivantes qui mritent qu'on les rappelle rapidement en passant.
Elles ont l'avantage sur beaucoup d'autres d'tre crdibles, mme si leur probabilit reste extrmement faible
(pour ne pas dire quasi nulle).
En 1965, trois scientifiques : C. Cowan, C. Athuri et W. Lilly (34) proposrent leur hypothse de la rencontre de
la Terre avec un fragment d'antimatire, qui se serait annihil lui-mme dans l'atmosphre. L'nergie libre dans
ce genre de collision matire-antimatire est si importante que le fragment d'antimatire n'aurait pas excd
16 grammes (contre 500 000 tonnes dans l'hypothse mtoritique).
Enfin, il faut citer l'hypothse du micro-trou noir, avance en 1973 par A. Jackson et M. Ryan (35). Le micro-trou
noir aurait eu la masse d'un gros astrode (1014 1016 tonnes) et un rayon gomtrique ngligeable (moins d'un
millionime de millimtre). Il aurait travers la Terre de part en part, environ 100 000 km l'heure, et serait
ressorti dans l'Atlantique nord avant de continuer sa course dans l'espace.
Inutile de dire que les trois hypothses ci-dessus, ainsi que toutes les autres dont je n'ai pas parl (il faudrait un
livre entier), souffrent de la comparaison avec celles tudies prcdemment, notamment celle de l'astrode qui
est presque satisfaisante. Toutes ces hypothses marginales prsentent des insuffisances notoires, et leur
probabilit, comme nous l'avons dit, est pratiquement nulle.
L'imagination tant l'un des propres de l'homme en gnral, et du scientifique en particulier, de nouvelles ides
apparatront encore dans l'avenir pour tenter d'expliquer cette catastrophe cosmique, la plus importante du XXe
sicle. Mais ce n'est pas s'avancer beaucoup de dire qu'elles resteront, coup sr, des hypothses marginales.

La rgion de la Toungouska, site protg pour l'avenir


Le retard pris pour aller tudier la rgion de l'impact (il a fallu attendre 19 ans pour que Kulik puisse atteindre la
rgion dvaste) a t une faute impardonnable sur le plan scientifique, une faute totalement inimaginable de nos
jours, et, il faut bien le dire, incomprhensible. Aujourd'hui c'est une lutte sans merci, quasiment une course de
vitesse, entre les scientifiques qui veulent percer les secrets encore dcelables et la nature qui, comme toujours
sur la Terre, reprend progressivement ses droits et efface inexorablement les traces du pass.
Les autorits russes, bien conscientes de l'intrt tout fait considrable de la rgion sur le plan scientifique, ont
ouvert le droit aux savants trangers de venir, eux aussi, sur le site, privilge rserv aux chercheurs sovitiques
jusqu'au dbut des annes 1980 (36). On sait que cette non-tude par les savants des autres pays a dbouch
sur des querelles concernant certains rsultats qui ont t ouvertement critiqus, notamment ceux concernant les
mutations, donnes comme certaines par les uns et nies par les autres.
On peut tre certain que l'internationalisation de la recherche sur le site de la Toungouska va dboucher sur des
rsultats importants. De nouvelles simulations dues l'astronome russe Vladimir Svetsov (37) laissent penser
que des petits fragments de l'objet de la Toungouska ont pu se sparer du corps principal une altitude de 20
15 km et ainsi viter la dsintgration gnrale qui l'a totalement dtruit entre 5 et 10 km. Certains de ces petits
fragments ont pu survivre et toucher le sol. Reste les trouver. Les calculs de Svetsov montrent qu'il faudrait
chercher nettement au sud-est de l'picentre, entre 5 et 10 km.
Quelle satisfaction si de nouvelles recherches intensives sur le terrain permettaient de retrouver ne serait-ce que
quelques-uns de ces fragments ayant survcu la dsintgration. Malgr les difficults, les chercheurs restent
optimistes. Avoir dans les mains un chantillon du centaure Hephaistos qui a fait tant de misres nos anctres
est probablement une ralit de demain.

Notes
1. Cette date du 30 juin 1908 est celle du calendrier international (grgorien), quasiment utilis dans le monde
entier l'poque, sauf en Russie et dans d'autres pays soumis la religion orthodoxe (Grce, Bulgarie,
Yougoslavie). En Russie, on utilisait encore l'poque tsariste le calendrier julien (tabli sous Jules Csar) qui
comportait un dcalage de 13 jours en moins. Pour les Russes de l'poque prsovitique, la catastrophe

197

sibrienne est donc date du 17 juin 1908 (date note dans les pays trangers 17/30 juin, 17 vieux style,
30 nouveau style ou grgorien). Ce n'est que le 1/14 fvrier 1918 que l'URSS adopta le calendrier grgorien. La
Grce s'y soumit en 1923 seulement. On se doute que c'est le poids du clerg qui permit aux pays de religion
orthodoxe de rester si longtemps l'cart d'une (r)volution calendaire tout fait indispensable.
2. J'ai choisi d'utiliser le terme franais de Toungouska plutt que le terme international de Tunguska. Alain
Carion, dans son livre Les mtorites et leurs impacts, et d'autres auteurs ont fait un choix identique, mais le
terme Tunguska reste trs utilis, mme en France.
3. Z. Sekanina, The Tunguska event : no cometary signature in evidence, Astronomical Journal, 88, pp. 13821414, 1983. Article de rfrence crit par un expert des comtes qui rtudie toutes les donnes astronomiques
et physiques sur le mtore de la Toungouska et qui conclut une origine astrodale pour cet objet.
4. R.A. Gallant, Journey to Tunguska, Sky and Telescope, 87, pp. 38-43, june 1994.
5. C. Sagan, Cosmos (Mazarine, 1981). Titre original : Cosmos (1980). Dans ce livre de vulgarisation, associ
une srie d'missions tlvises, Carl Sagan a consacr le chapitre IV, intitul Le paradis et l'enfer (pp. 73-99)
aux cataclysmes d'origine cosmique. Il parle du cataclysme de la Toungouska et publie de nombreux rcits
obtenus, lors de la premire expdition de 1927, de tmoins oculaires proches et souvent victimes eux-mmes du
drame.
6. E.L. Krinov, Giant meteorites (Pergamon Press, 1966). Le premier livre de rfrence pour les impacts de la
Toungouska en 1908 et celle de Sikhote-Alin en 1947.
7. Quelques personnes ont atteint la rgion de la Toungouska avant 1927, mais on ne peut pas parler
d'expdition scientifique. Ds 1910, l'poque tsariste, un certain ngociant russe nomm Susdalev, sans doute
appt par un profit possible (on tait persuad qu'il tait tomb une mtorite l'poque), se rendit sur place,
mais hormis l'ampleur impressionnante des dgts, il ne trouva rien de monnayable et en tout cas aucun
fragment de mtorite.
8. E.L. Krinov, The Tunguska and Sikhote-Alin meteorites dans B.M. Middlehurst and G.P. Kuiper (eds), The
Moon, Meteorites and Comets (University of Chicago Press, 1963). Dans le chapitre 8 de ce gros livre collectif
(pp. 208-234), Krinov raconte d'une manire dtaille les premires expditions sur le site.
9. Ne pas confondre Francis Whipple (1876-1943), astronome britannique qui le premier, en 1930, proposa une
origine comtaire pour l'vnement de la Toungouska et Fred Whipple (1906-2004), astronome amricain
spcialiste de l'tude des comtes. Leurs initiales identiques ont parfois prt confusion.
10. C. Trayner, The Tunguska event, Journal of the British Astronomical Association, 107, 3, pp. 117-130, 1997.
Intressant article de synthse qui comporte une bibliographie d'une centaine de titres.
11. L. Kresk, The Tunguska object : a fragment of Comet Encke ?, Bulletin of the Astronomical Institutes of
Czechoslovakia, 29, 3, pp. 129-134, 1978.
12. A. Ben-Menahem, Source parameters of the siberian explosion of june 30, 1908, from analysis and synthesis
of seismic signals at four stations, Phys. Earth Planet. Int., 11, pp. 1-35, 1975.
13. Ogdy tait obligatoirement un EGA de type Apollo qui sloignait du Soleil et qui donc avait t dans les jours
prcdant limpact noy dans le rayonnement solaire. La gomtrie de son approche la Terre tait telle quil
tait totalement indcelable.
14. V.G. Fesenkov, A study of the Tunguska meteorite fall, Soviet Astronomy, 10, pp. 195-213, 1966. Vassili
Fesenkov (1889-1972) a t l'un des pionniers de l'astrophysique en URSS et un expert en mtorites et en
cosmologie.
15. K. Hindley, Tunguska, la boule de feu du sicle, La Recherche, 112, pp. 717-718, 1980. Dans cet article,
Keith Hindley signale qu'en 1834, l'occasion d'un dranage, on a trouv des traces comparables celles de la
Tougouska dans l'le d'Axholme dans le Lincolnshire (Angleterre). Le cataclysme pourrait remonter quelques
millnaires. Est-il possible qu'il soit associ au cataclysme du 13e sicle avant J.-C., ce qui parat assez
vraisemblable compte tenu de sa localisation gographique, ou l'impact d'un autre fragment de Hephaistos ?
16. Tous les spcialistes, pourvus dordinateurs de plus en plus performants, travaillent sur diffrents modles de
collision, en faisant varier videmment tous les paramtres. Cela donne des rsultats satisfaisants pour lesprit
mais qui restent thoriques. Les rsultats obtenus nont souvent rien voir avec ce qui sest pass
ponctuellement pour une collision donne.
17. Le nombre de Mach qui est utilis pour les vitesses supersoniques n'est pas une unit de vitesse. C'est le
rapport, variable selon le milieu et la temprature, entre la vitesse du mobile et celle du son. La vitesse du son,
dans l'air 0C, est de 331 m/s (1192 km/h). Dans une atmosphre surchauffe, comme dans le cas d'un impact,
cette vitesse augmente (par exemple, dans de lair 500 C, elle est de 557 m/s, soit 2005 km/h). Dans l'eau 8,
la vitesse du son est beaucoup plus leve : 1435 m/s (5166 km/h). On voit qu'une vitesse moyenne d'impact, qui
est de 20 km/s, n'a rien de comparable avec la vitesse du son : elle est prs de 60 fois suprieure.

198

18. B.Y. Levin and V.A. Bronshten, The Tunguska event and the meteors with terminal flares, Meteoritics, 21, pp.
199-215, 1986.
19. J.C. Brown and D. W. Hughes, Tunguska's comet and non-thermal 14C production in the atmosphere, Nature,
268, pp. 512-514, 1977.
20. M.-A. Combes et J. Meeus, Les fortes approches des comtes la Terre, L'Astronomie, 110, pp. 254-261,
1996.
21. En 1982, dans la version originale de La Terre bombarde, j'crivais un peu trop lgrement : " Mais l
encore, ces deux concidences sont tout fait insuffisantes pour prouver une origine commune ". On sait
aujourd'hui que P/Encke est le rsidu (pas forcment le rsidu principal, mme s'il semble tre le dernier encore
actif, donc le seul d'apparence comtaire) d'une grosse comte qui venait il y a quelques dizaines de milliers
d'annes proximit de la Terre. De nombreux petits corps d'apparence astrodale circulent sur des orbites
similaires (voir le chapitre sur les comtes pour plus de dtails).
22. P.A. LaViolette, The cometary breakup hypothesis re-examined, Monthly notices of the Royal astronomical
society, 224, pp. 945-951, 1987.
23. M.-A. Combes, Note sur les EGA plantaires et comtaires, L'Astronomie, 94, pp. 131-137, 1980.
24. E.J. pik, Interplanetary encounters, 1976.
25. Voir le tableau 7-1 qui recense seulement 4 fortes approches (infrieures 0,100 UA) de comtes actives la
Terre pour le XXe sicle. Mme si certaines comtes faibles ont pu tre rates par les astronomes, il est exclu
que les fortes approches aient dpass la dizaine, ce qui est trs peu.
26. Z. Sekanina, A core-model for cometary nuclei and asteroids of possible cometary origin, pp. 423-428, in T.
Gehrels (ed.), Physical studies of minor planets (NASA, SP-267, 1971).
27. J.G. Hills and M.P. Goda, The fragmentation of small asteroids in the atmosphere, Astronomical Journal, 105,
pp. 1114-1144, 1993.
28. G.V. Andreev, Was 1908 Tunguska's event begot by Apollo-type object ?, in C. Lagerkvist and H. Rickman
(eds), Asteroids, Comets, Meteors III, 1987.
29. G. Longo et al., Search for mocroremnants of the Tunguska cosmic body, Planetary and Space Science, 42,
pp. 163-177, 1994.
30. Tunguskas smoking gun ?, Sky and Telescope, p. 14, december 1994.
31. On a recens une cinquantaine d'hypothses diffrentes pour expliquer le cataclysme de la Toungouska,
certaines tant totalement farfelues, quasiment dbiles. Seules une demi-douzaine sont possibles, trois
seulement sont crdibles.
32. L'ingnieur russe Alexandre Kazantzev a propos le premier l'hypothse de l'impact accidentel d'un vaisseau
spatial ds 1946, mais il n'y a pas le dbut de commencement d'une preuve. Cette hypothse n'est ni plus ni
moins qu'un fantasme.
33. Le Parisien Libr, Selon un savant sovitique, un OVNI s'est cras sur la taga en 1908, numro du 30
octobre 1978.
34. C. Cowan, C. Athuri and W. Lilly, Possible anti-matter content of the Tunguska meteor of 1908, Nature, 206,
pp. 861-865, 1965.
35. A.A. Jackson and M.P. Ryan, Was the Tunguska event due to a black hole ?, Nature, 245, pp. 88-89, 1973.
36. Ce sont les savants russes eux-mmes qui demandent que la rgion de la Toungouska soit classe site
protg par l'UNESCO. Ce serait le seul moyen de retrouver encore des traces du cataclysme de 1908 qui
s'effacent inexorablement.
37. Vladimir Svetsov, comme beaucoup de ses confrres, a effectu plusieurs simulations concernant l'entre
dans l'atmosphre du mtore de la Toungouska. Il en a dduit que la fragmentation a dbut dans la haute
atmosphre, et donc que les petits dbris spars rapidement du fragment majeur ont pu viter la dsintgration
totale. D'aprs lui, la dcouverte de petits fragments rescaps est trs possible, probable mme si l'on cherche
au bon endroit.

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CHAPITRE 10 :

LES MTORITES ET LES MTORES


Un phnomne connu depuis l'Antiquit
Le phnomne de la chute de pierres (arolithes) et de morceaux de fer (sidrites) sur la Terre tait connu des
hommes depuis la plus haute Antiquit (1), bien qu'il ait fallu attendre le dbut du XIXe sicle pour qu'il soit admis,
contre cur les premiers temps, par la communaut scientifique. Jusqu' cette priode, celle-ci s'tait montre
rsolument rtrograde et aveugle devant l'vidence la plus flagrante. En effet, les historiens chinois, grecs et
romains, et plus tard ceux du Moyen Age, ont transmis de trs nombreuses relations de ces chutes d'objets
clestes indiscutables.
Il faut savoir que le fer mtoritique a t employ par les hommes ds les premiers ges de la civilisation (2). Ce
n'est pas sans raison que l'ancien mot par lequel on dsignait ce mtal, sideros, signifie astre aussi bien que fer.
L'ancien nom gyptien du fer, baanepe, veut dire "mtal du ciel".
Chez les Sumriens, le fer s'appelait an-bar, ce qui signifie "feu du ciel" et chez les Hittites, ku-an, mot qui a la
mme signification. Le mot hbreu pour fer, parZil, et l'quivalent en assyrien, barZillu, sont drivs de barZu-ili
qui signifie "mtal de Dieu" ou "mtal du ciel" comme en gypte. Encore aujourd'hui, le mot georgien de mtorite
est le mot tsis-natckhi qui veut dire "fragment du ciel".
Beaucoup plus rcemment, le fer mtoritique a encore t utilis par les hommes, comme le montrent les deux
exemples suivants (3). Le Rocher du Ple ou Rocher du Nord, en mongol Khadasoutsilao, tait une sidrite d'une
quinzaine de mtres de haut, tombe non loin de la source du Fleuve Jaune en Chine. Elle se trouvait isole au
milieu d'une plaine et recouverte partiellement d'oxyde de fer. La tradition mongole racontait que ce rocher tait
une "toile" tombe sur le Terre la suite d'un "grand feu du ciel". Il semble, malheureusement, que cette
mtorite ait disparu depuis un sicle. Elle a d tre utilise par les gens de la rgion pour un usage inconnu,
mais probablement domestique.
La pice principale de la chute de Campo del Cielo, en Argentine, chute qui remonte environ 6000 ans, tait
une grosse sidrite connue son le nom de Meson de Fierro, la Table de fer. Elle a d tre galement utilise par
la population locale, puisque chaque expdition successive (1576, 1774, 1776, 1779 et 1783) son poids semble
avoir t en rgression. Estim 23 tonnes au XVIe sicle, il fut ramen ensuite 18 puis 14 tonnes. Cette
mtorite bien connue jadis n'existe plus aujourd'hui, tout au moins sous sa forme initiale.
Ce fut probablement le destin d'une grand part des sidrites de bonne taille que d'tre utilises comme matire
premire, utile et bon march, pour la confection d'armes, d'outils et produits domestiques divers, par les
populations ayant bnfici (ou subi) de chutes de fer cleste sur leur territoire.

Mtorites sacres
A l'oppos de cet usage "utilitaire", certaines pierres mtoritiques anciennes furent leves la dignit de
divinits (4). Cela est d au fait que le phnomne de la chute de pierres clestes tait regard, par des
populations encore bien frustes, comme une manifestation directe des puissances surnaturelles.
Ainsi, d'authentiques pierres du ciel furent adores sous les noms de Cyble ou Mre des Dieux chez les
Phrygiens, de Jupiter Ammon chez les Libyens, mtorite qui fut transporte Rome en 104 avant J.-C. o elle
devint l'objet d'un culte particulier. La plus connue de ces pierres sacres s'appelle Elagabale, du nom de
l'empereur romain Elagabal (Marcus Aurelius Antoninus, 204-222, mort assassin 18 ans seulement par les
prtoriens qui ne pouvaient plus le supporter !) qui la fit amener en grande pompe Rome sur un char tir par
quatre chevaux et qui prtendit en faire la divinit suprme de tout l'Empire romain (5). Cette clbre pierre noire,
ramene des confins du dsert de Syrie, avait environ 90 cm de hauteur et 85 cm de diamtre la base. Une
pice de monnaie de l'poque rappelle cette extravagante histoire.

201

Figure 10-1. Une mtorite sacre : Elagabale


Dessin fortement agrandi dune monnaie impriale dmse, en Syrie, datant du dbut de IIIe sicle et montrant la
clbre mtorite sacre porte sur un char tir par quatre chevaux. Lempereur Elagabal lamena Rome et en
fit la divinit suprme de lempire romain. Cette mtorite avait environ 90 cm de hauteur et 85 cm de diamtre.
Beaucoup plus rcemment, certaines mtorites taient encore adores par des peuplades primitives. Il suffit de
se rappeler l'histoire d'une pierre du ciel qui tomba le 6 mars 1853, prs de Duruma au Kenya, sur le territoire
d'une tribu de noirs Wanikos. Pendant trois ans, cette pierre "divine" d'environ 600 grammes fut adore par les
membres de la tribu. Ils refusrent des offres d'achat fort allchantes de missionnaires europens, car ils taient
persuads que leur divinit cleste allait les protger contre leurs ennemis. Mais en 1856, une tribu voisine de
l'ethnie rivale des Masa extermina une bonne partie de la population soi-disant "protge". Les survivants
cessrent immdiatement de croire en la puissance protectrice de leur divinit et ils vendirent ds qu'ils le purent
la mtorite, redevenue pour eux un simple caillou monnayable.
Enfin, et surtout, il faut parler de l'une de ces pierres sacres qui a travers les millnaires et qui est encore
adore de nos jours : la clbre Pierre noire qui est scelle dans l'angle sud-est de la Kaaba, le fameux difice
cubique qui se trouve au centre de la principale mosque de la Mecque. Cette pierre fut longtemps considre
comme "le centre du monde" avec au-dessus d'elle ( sa verticale) "la porte du ciel", lieu de communication entre
la Terre et le Ciel, c'est--dire le point d'accs au Paradis cleste. Les Musulmans l'appelaient aussi "la main
droite de Dieu sur la Terre", croyant tre en prsence de l'une des pierres prcieuses du Paradis, d'o elle serait
tombe en Arabie avec Adam (6). Cela dit, les Musulmans daujourdhui refusent que la Pierre noire soit tudie
par des scientifiques, mme par lun des leurs, et un petit doute subsiste sur sa nature et sa composition exacte.
Mais pour des minralogistes du XIXe sicle qui, eux, lont eu en main, il ny a pas de problme, et ils ont attest
lpoque de la nature mtoritique de la pierre sacre.

1492 : la mtorite d'Ensisheim, un "miracle" bien rel


En 1492, l'anne mme o Christophe Colomb dcouvrait l'Amrique, tomba en Alsace, Ensisheim, aprs une
srie de dtonations entendues de fort loin, la plus ancienne mtorite conserve en Europe, d'un poids d'environ
127 kg. Plusieurs documents de l'poque relatent cette chute absolument incontestable. Voici le texte de l'un
d'eux (7) :
" En l'an de grce 1492, le mercredi d'avant la Saint-Martin, le septime jour de novembre, se
produisit un trange miracle. Ce jour-l donc, entre la onzime et la douzime heure de midi
survint un grand coup de tonnerre et un vacarme qu'on entendit loin la ronde, puis une pierre
de deux cent soixante livres tomba des airs sur le ban d'Ensisheim. Et le bruit fut beaucoup plus
fort ailleurs qu'ici. Un jeune garon la vit s'abattre dans un champ de bl vers le bois situ vers le
Rhin et l'Ill, prs de Gissgang, et ceci sans faire de mal l'enfant. Quand le Conseil l'apprit, il se
rendit sur place et beaucoup de morceaux en furent dtachs, ce que les baillis interdirent
ensuite. On fit amener la pierre dans l'glise o l'on devait la regarder comme quelque chose de
merveilleux, et beaucoup de gens vinrent de partout la voir, et on raconta aussi beaucoup de
choses curieuses au sujet de cette pierre. Les savants eux-mmes disaient qu'ils ne savaient pas
ce dont il s'agissait et qu'une telle pierre tombant du ciel serait quelque chose de surnaturel. Il
s'agirait plus srement d'un signe divin dont on n'a jamais vu auparavant, lu ou crit quelque
chose de ressemblant. Quand la pierre fut trouve, elle gisait un mtre de profondeur dans le
sol, comme si Dieu avait voulu qu'on la trouve. Et si le bruit s'est entendu jusqu' Lucerne et
Villingen, il fut si fort dans certains villages, que les gens crurent que des maisons s'taient
croules... "

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Cela montre bien que la chute de pierres clestes tait une chose avre depuis toujours, mme si on la prenait
encore souvent pour un signe de Dieu, ou mme pour un authentique "miracle", mot utilis souvent propos de
la mtorite d'Einsisheim. De nombreux dessins significatifs ont t publis ce sujet tout au long du Moyen Age.
A cette poque pourtant, quelques savants clairs, qui surtout ne voulaient pas nier l'vidence, admettaient
facilement l'origine atmosphrique de ces pierres tombes du ciel, acceptant en cela l'explication assez
tarabiscote donne par Aristote (384-322) , au IVe sicle avant J.-C., dans son Trait du Ciel et dans ses
Mtorologiques.

Figure 10-2. Le "miracle" dEnsisheim de 1492


Ce dessin dpoque rappelle la chute de la fameuse mtorite dEnsisheim, considre comme un "miracle". Un
miracle bien rel puisque la mtorite fut rcupre et existe encore de nos jours, ce qui nest pas le cas des
autres mtorites de cette poque qui furent dtruites btement au XVIIIe sicle par des "savants" eux-mmes,
au nom du "modernisme".

XVIIIe sicle : la destruction des collections


Au XVIIe sicle, Ren Descartes (1596-1650), dans son Discours sur les mtores (1637), croyait encore en
l'existence de ces "pierres de tonnerre" ou "pierres de foudre", comme on les appelait alors communment, et qui
bien entendu continuaient de tomber plus ou moins rgulirement sur le sol terrestre. Des collections de pierres
tombes du ciel existaient, on le sait, amliores et compltes de gnration en gnration par des savants
dsireux de prserver lavenir, mme si parfois la nature exacte de ces pierres restait indtermine pour
beaucoup dentre eux.
J'ai parl au chapitre 3 de la suite de cette histoire et la difficile reconnaissance des mtorites par la
communaut scientifique de la fin du XVIIIe sicle. Aujourd'hui, tout cela c'est de l'histoire ancienne, et personne
ne conteste l'origine cosmique de ces "pierres tombes du ciel". Une mauvaise priode oublie, mais sur laquelle
il faut dire encore quelques mots pour ceux qui stonnent quon ne possde pas de mtorites anciennes dans
nos muses.
Lpisode que j'ai pass sous silence est lincroyable destruction au XVIIIe sicle des collections de mtorites
amasses au fil des sicles, une vritable catastrophe qui rsulte du zle plus quintempestif des savants des
Lumires. Avoir jet comme "pierres sans aucune valeur" des trsors du genre Allende ou Murchison est un
crime contre la science, et tout cela pour cause de "modernisme" autoproclam. Les Lumires et les mtorites,
cela na pas t le grand amour, cest le moins quon puisse dire. Mais le mal est fait, irrversible, dmentiel
quand on y rflchit. Quelle erreur que davoir dilapid ces collections avec tant de lgret, cest quasiment
lquivalent de la destruction des livres de lAntiquit, pour cause de culture perverse !

Les plus grosses mtorites terrestres : des sidrites


On connat actuellement, avec certitude, cinq mtorites de plus de 25 tonnes. Toutes sont des sidrites, ce qui
est logique, car ces dernires sont beaucoup plus rsistantes que les arolithes et aussi, il faut le dire, beaucoup
plus faciles reprer une fois au sol. Il a pu exister dans le pass des sidrites plus volumineuses que celles
actuellement recenses, mais comme je l'ai signal, elles n'existent plus (tout au moins dans leur forme initiale),
car elles ont servi de matire premire facilement utilisable aux populations locales.
La plus grosse mtorite terrestre connue de nos jours d'une faon certaine est la sidrite de Hoba qui pse
environ 60 tonnes. Elle fut dcouverte en 1920, prs d'une ferme situe 20 km de la ville de Grootfontein en
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Namibie (ex-Sud-Ouest africain). Mais il est bien vident que la chute est beaucoup plus ancienne et remonte
probablement plusieurs sicles. Aucune lgende locale ne semble attache cet objet qui a d pourtant, vu sa
masse, provoquer un spectaculaire "feu du ciel" avant de toucher le sol.
La seconde mtorite en importance est la sidrite de Cape York (Groenland), rebaptise depuis Ahnighito,
connue depuis 1818 et qui pse 34 tonnes. Lors de son sjour au Groenland en 1818, le navigateur John Ross
(1777-1856) reut des Esquimaux de la baie du Prince Rgent, o il avait accost, des couteaux lames de fer
et poignes en os. Ces lames s'avrrent avoir t tailles dans un bloc de fer mtoritique. En 1894, un autre
navigateur, Robert Peary (1856-1920), se fit montrer par les autochtones les blocs mtoritiques d'o avaient t
extraites les fameuses lames en question. Il s'agissait alors de trois blocs, dont deux importants d'un poids de 34
et 3 tonnes, et d'un autre plus petit pesant environ 400 kg (un quatrime a t dcouvert depuis (8)). Peary fit
transporter les deux petits fragments New York en 1895, et le gros en 1897. L encore, on ne sait rien de la
date de cette chute multiple, les Esquimaux ne pouvant donner aucun renseignement ce sujet.
La troisime mtorite par ordre de poids dcroissant, toujours une sidrite, est celle de Chingo. Elle a t
dcouverte dans le dsert de Gobi une date inconnue, et pse environ 30 tonnes. Elle a t transporte
Urumchi, ville du nord-ouest de la Chine. La chute pourrait dater du XIXe sicle, car des rcits circulent ce sujet
parmi la population locale. La forme de cette mtorite, grossirement conique avec deux renflements
caractristiques, lui a valu le surnom de chameau d'argent.
On connat encore deux mtorites rpertories de plus de 25 tonnes. Il s'agit de la sidrite de Bacubirito, au
Mexique, connue depuis 1863 et qui pse 27 tonnes et celle de Mbosi, en Tanzanie, connue depuis 1930 et qui
pse 25 tonnes. Pour ces deux chutes, on ignore galement tout des dates relles des impacts qui doivent
remonter quelques sicles.
Plusieurs autres sidrites de plus de 10 tonnes sont connues, mais aucune d'entre elles n'a t observe lors de
sa chute.

1947 : la "pluie de fer" de Sikhote-Alin


La chute mtoritique de Sikhote-Alin, en 1947 (9/10), fut trs remarquable et mrite qu'on s'y arrte un instant.
Elle se produisit, 10h38 heure locale, dans une rgion boise de la Sibrie orientale. Plusieurs milliers de
tmoins ont pu apprcier les diffrentes phases du phnomne.
La mtorite, dont la masse pratmosphrique a t value un millier de tonnes et le diamtre 6 ou 7 mtres
seulement (l'quivalent des NEA minuscules de magnitude 28 ou 29 que l'on dcouvre aujourd'hui), se dplaait
du nord au sud. Pendant quatre cinq secondes, elle fut plus blouissante que le Soleil qui luisait dj haut, dans
un ciel hivernal pratiquement sans nuages. Les arbres et tous les objets opaques avaient une deuxime ombre
qui se dplaait trs rapidement en mme temps que la mtorite. Celle-ci laissait derrire elle une paisse
trane sombre qui resta visible plusieurs heures. De violents coups de tonnerre furent entendus plus de
200 km du point d'impact.
Les calculs des astronomes montrrent que la mtorite de Sikhote-Alin, qui tait une sidrite, a parcouru environ
140 km l'intrieur de l'atmosphre terrestre, avec une vitesse de l'ordre de 15 km/s. Ce long sjour dans
l'atmosphre entrana une formidable augmentation de la temprature de l'objet cleste qui atteignit 5000 degrs.
A environ une dizaine de km du sol, la mtorite (qui tait un objet unique l'origine, tous les tmoins sont
formels) se fractura en plusieurs milliers de morceaux de toutes tailles. Cet miettement entrana une diminution
trs importante de la vitesse des divers fragments qui tombrent sur le sol sous l'influence de leur propre poids.
La "pluie de fer" fut un spectacle fantastique pour les rares tmoins du dernier acte. Les dbris parsemrent une
surface de 50 km2 environ. Plus de 20 tonnes de fer et de nickel furent rcupres, avec un fragment majeur de
1,7 tonne. De plus, 122 petits cratres de 0,5 26 mtres furent creuss dans une zone elliptique de 21 km. On
trouva de nombreux arbres dchiquets ou mme fendus par des clats dans le centre de la zone d'impact.
Il est intressant de savoir que l'orbite pratmosphrique de cette sidrite exceptionnelle a pu tre reconstitue
avec une bonne approximation. L'objet tait un minuscule astrode de type Apollo 3 (membre de l'anneau
principal des astrodes), avec a = 2,16 UA, e = 0,54, q = 0,99 UA et i = 9. A noter donc que le prihlie tait
juste l'intrieur de l'orbite terrestre.
Cette chute de Sikhote-Alin a t particulirement bien tudie et a permis aux astronomes de progresser dans
leur connaissance des mtorites (qui ne sont rien d'autres que des astrodes minuscules avant de heurter la
Terre). Elle a surtout permis de constater que mme les corps denses comme les sidrites (densit entre 7,5 et
8,0) ne sont pas l'abri de la fragmentation en traversant l'atmosphre. Celle-ci forme un cran protecteur

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relativement efficace pour les petits objets, notamment quand la trajectoire l'intrieur de la zone dense de
l'enveloppe atmosphrique dpasse les 100 km. Autre constatation trs importante faite la suite de cette chute :
le total des fragments rcuprs la suite de plusieurs campagnes soignes sur le terrain ne reprsente que le
1/50 environ de la masse pratmosphrique. La trs grande partie de l'objet initial s'est donc littralement
volatilise et n'a mme pas touch le sol.

1969 : Allende et Murchison, des trsors tombs du ciel


Lanne 1969 restera comme une anne exceptionnelle dans lhistoire des mtorites, une anne unique mme.
Deux des plus extraordinaires connues ce jour lont t cette anne-l : Allende et Murchison (11/12). Je vais
rappeler brivement ce qui fait lintrt de ces deux mtorites.

Figure 10-3. Allende et Murchison, des trsors tombs du ciel


Ces deux fragments, gauche de la mtorite d'Allende et droite de celle de Murchison, ne paient pas de mine
au premier abord. En fait, ils sont composs de matire prsolaire et sont donc plus vieux que la Terre elle-mme.
Ces deux mtorites carbones tombes du ciel en 1969 ont rvolutionn la connaissance que nous avons de la
formation du Systme solaire.
Allende : la pierre de Rosette du ciel
J'ai dj dit quelques mots de cette clbrissime mtorite carbone au chapitre 5, dans la section consacre la
naissance du Systme solaire, car elle contient des traces indniables de l'explosion de la supernova qui prcda
de peu la formation du Soleil et des plantes. Il s'agit donc d'un objet cosmique d'un intrt exceptionnel dont il
est utile de connatre la carrire terrestre.
La mtorite d'Allende est tombe le 8 fvrier 1969 prs du village mexicain de Pueblito de Allende dans l'tat de
Chihuahua, dans le nord du pays. Elle se fragmenta dans l'atmosphre, mais assez basse altitude, ce qui
permit de ramasser plusieurs centaines de fragments parpills sur une surface de prs de 150 km2. On rcupra
une masse totale suprieure deux tonnes, avec un fragment majeur de 110 kg, ce qui en fait le trsor le plus
inestimable jamais rcupr par les mtoriciens.
Tout de suite, la mtorite d'Allende s'avra unique et contraignit les cosmologistes revoir leurs modles. Elle
tait de type CV3, mais surtout certaines de ses inclusions renfermaient plusieurs lments chimiques prsentant
des anomalies isotopiques inexplicables par les processus normaux agissant depuis l'origine du Systme solaire.
Ces lments anormaux, enrichis, s'avrrent avoir t crs par nuclosynthse dans le cur d'une toile
massive qui explosa par la suite et dont la matire fut injecte dans la nbuleuse prsolaire, trs peu de temps
avant la formation du Systme solaire. Ainsi la mtorite d'Allende contient la plus vieille matire actuellement
connue, une matire plus ancienne que la Terre elle-mme, issue d'une gnration antrieure d'toile.
Quel cadeau du ciel pour toute la communaut scientifique que cette grosse mtorite tombe un jour de fvrier
1969 sur le territoire d'un petit village du Mexique ! Un vestige qui nous rappelle que la Terre (et les Terriens que
nous sommes) sont des poussires d'toiles, issus de cataclysmes cosmiques gigantesques ayant eu lieu il y a
plusieurs milliards d'annes. Des cataclysmes que les chercheurs actuels, munis d'instruments de mesure hyper
sophistiqus, sont capables de dater avec prcision grce l'tude d'chantillons minuscules. On se rend bien
compte avec cet exemple du bond phnomnal fait par la science au XXe sicle.

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Murchison : des acides amins par dizaines


Cest le matin du 28 septembre 1969, sept mois et demi seulement aprs la chute dAllende, quune autre
mtorite carbone, de type CM2, tomba Murchison en Australie. Plusieurs fragments furent ramasss en
quelques jours, avec beaucoup de soins, ce qui permit dempcher toute contamination terrestre, flau n 1 pour
ce genre de mtorites qui peuvent tre rapidement "pollues" par de la matire organique terrestre.
Lanalyse isotopique permit, comme pour la mtorite dAllende, de mettre en vidence de nombreuses
anomalies dans les inclusions rfractaires. Les spcialistes annoncrent que la matire de cette mtorite tait
originaire de deux types de supernovae de composition diffrente, donc une matire trs ancienne, prsolaire, qui
stait condense lors de leffondrement de la nbuleuse de laquelle sont issus le Soleil et son cortge plantaire.
En outre, une analyse chimique qui se poursuivit plus dun quart de sicle permit la dcouverte de plus de
70 acides amins diffrents, dont beaucoup nexistent pas sur la Terre. Mme sils ne sont pas dorigine
biologique, il est clair que ces acides amins dorigine cosmique laissent entrevoir une vie extrieure notre
Systme solaire, et donc la possibilit dune vie terrestre venue dailleurs, comme nous le verrons au chapitre 14.

1972 : le mtore du Montana, le record d'approche la Terre


Le 10 aot 1972, il s'est pass un vnement exceptionnel (unique ce jour) da