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Oulipo

La littrature
potentielle
(Crations Re-crations
Rcrations)

Gallimard

LA LIPO
(Le premier Manifeste)

Potentielle.

Ouvrons un dictionnairel aux mots : Littrature " Nous n'y trouvons rien. Fcheuse lacune. Les lignes qui suivent aimeraient, sinon imposer une

dfinition, du moins proposer quelques remarques, simples amuse-gueule destins faire patienter les affams en attendant le plat de rsistance que sauront crire de plus dignes que moi.

Vous souvenez-vous des discussions qui ont accompagn

I'invention du langage ? Mystification, purile fantaisie, dliquescence de la race et dprissement de l'tat,


trahison de la Nature, atteinte I'affectivit. crime de lseinspiration. de quoi n'accusa-t-on pas (sans langage) le langage cette poque. Et la cration de l'criture. et la grammaire, est-ce que vous vous imaginez que cela ait pass sans protestations ? La vrit est que la querelle des Anciens et des Modernes est permanente. Elle a commenc avec le Zinjanthrope (un million sept cent cinquante mille ans) et ne se terminera qu'avec I'humanit moins que les Mutants qui lui

l.

N'importc lequcl.

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La littrature potentielle
en coulisses (et renoncer).

Thorie et histoire

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succderont n'en assurent la relve. Querelle, au demeurant. bien mal baptise. Ceux que l'on appelle les Anciens sont, bien souvent, les descendants sclross de ceux qui. en leur temps, furent des Modernes ; et ces derniers, s'ils revenaient parmi nous se rangeraient, dans bien des cas. aux cts des novateurs et renieraient leurs trop faux

il n'est

pas demand ici aux amoureux d'y

imitateurs. La littrature potentielle ne reprsente qu'une nouvelle


pousse de sve dans ce dbat1.

L'humanit doit-elle se reposer et se contenter, sur des pensers nouveaux de faire des vers antiques ? Nous ne le croyons pas. Ce que certains crivains ont introduit dans leur manire, avec talent (voire avec gnie) mais les uns occasionnellement (forgeages de mots nouveaux), d'autres avec prdilection (contrerimes), d'autres avec insistance mais dans une seule direction (lettrisme), l'Ouvroir de Littrature Potentielle (OuLiPo) enrend le faire systmatiquement et scientifiquement, et au besoin en recourant aux bons offices des machines traiter l'information.

Toute ceuvre littraire

.. .orr,ru,*

partir d'u.ire inspira-

tion (c'est du moins ce que son auteur laisse entendre) qui


est tenue s'accommoder tant bien que mal d'une srie de contraintes et de procdures qui rentrent les unes dans les autres comme des poupes russes. Contraintes du vocabulaire et de la grammaire, contraintes des rgles du roman (division en chapitres, etc.) ou de la tragdie classique

On peut distinguer dans les recherches qu'entend entre-

prendre I'Ouvroir, deux tendances principales tournes


respectivement vers I'Analyse et la Synthse. La tendance analytique travaille sur les cuvres du pass pour y rechercher des possibilits qui dpassent souvent ce que les auteurs avaient soupqonn. C'est, par exemple, le cas du centon qui pourrait, me semble-t-il, tre revigor par quelques considrations tires de la thorie des chaines de

(rgle des trois units), contraintes de la versification gnrale. contraintes des formes fixes (comme dans le cas du rondeau ou du sonnet), etc. Doit-on s'en tenir aux recettes connues et refuser obstinment d'imaginer de nouvelles formules'/ Les partisans de I'immobilisme n'hsitent pas rpondre par l'affirmative. Leur conviction ne s'appuie pas tant sur une rflexion raisonne que sur la force de I'habitude et sur l'impressionnante srie de chefs-d'cuvre (et aussi, hlas, d'cuvres moins chefs) qui ont t obtenus dans les formes et selon les rgles actuelles. Ainsi devaient argumenter les adversaires de l'invention du langage, sensibles qu'ils taient la beaut des cris, l'expressivit des soupirs et aux regards

Markov.
La tendance synthtique est plus ambitieuse ; elle constitue la vocation essentielle de l'OuLiPo. Il s'agit d'ouvrir de nouvelles voies inconnues de nos prdcesseurs. C'est, par exemple, le cas des Cent Mille Milliards de Pomes ou des

hai-kai boolens.

tures abstraites des mathmatiques contemporaines

Les mathmatiques

plus particulirement les struc-

nous proposent mille directions d'explorations, tant partir

l.

Comment

la svc peut-elle pousser

dans

dsintrcssons de cettc qucstion physiologie vglale.

qui rclve non de la posie mais de

un dbat'/ Nous

nous la

de I'Algbre (recours de nouvelles lois de composition) que de la Topologie (considrations de voisinage, d'ouverture ou de fermeture de textes). Nous songeons aussi des pomes anaglyphiques, des textes transformables par

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La littrqture potentielle

projection, etc. D'autres raids peuvent tre imagins,


notamment dans le domaine des vocabulaires particuliers (corbeaux, renards, marsouins ; langage Algol des ordinateurs lectroniques, etc.). Il faudrait tout un long article pour numrer les possibilits ds maintenant entrewes, et parfois esquisses. Il n'est gure ais de discerner I'avance. partir du seul examen de la graine, ce que sera la saveur d'un fruit nouveau. Prenons le cas de la contrainte alphabtique. En littrature, elle peut aboutir l'acrostiche dont on ne saurait affirmer qu'il a produit des ceuvres bouleversantes (cependant, Villon et, bien avant lui, le Psalmiste et I'auteur des Lamentations dites de Jrmie...);en peinture

LE SECOND MANIFESTE

elle donne Herbin, et c'est autrement mieux; et en musique la fugue sur le nom de B. A. C. H. et voil une
cuvre estimable. Comment
les inventeurs de I'alphabet se

. Je.. travaille pour des gens intelligents avant d' tre slieux.

qui

sont

P. Fval

seraient-ils douts de tout cela?

En rsum I'anoulipisme est vou la dcouverte, le synthoulipisme I'invention. De I'un I'autre existent maints subtils passages.

Un mot, enfin, I'rt.ntii, des personnes particulirement graves qui condamnent sans examen et sans appel toute cuvre o se manifeste quelque propension la
plaisanterie.

et

Lorsqu'ils sont le fait de potes, divertissements, farces supercheries appartiennent encore la posie. La littrature potentielle reste donc la chose la plus srieuse du monde. C. Q. F. D.
Frangois Le Lionnais.

conslste

La posie est un art simple et tout d'excution. Telle est fondamentale qui gouverne les activits tant cratrice-s que critiques de I'OuLipo. De ce point de vue ce Second Manifeste n'entend pas modifier les principes qui ont prsid la cration de notre Assocition ion trouvera une esquisse dans le premier Manifeste) mais "n seulement les panouir et les revigorer. II vaut cependant la peine de signaler qu'une nouvelle direction de recherches a t, depuis quelques annes, envisage avec une ferveur croissante (mle de quelque anxit). Voici en quoi elle

la rgle

TAxteuE structurEliste (je prie le lecteur de ne pas

La trs grande majorit des ceuvres Oulipiennes qui ont vu le jour jusqu'ici se place dans une perspective svn_
imagin I'intention de ce

Manifeste avec structurAliste, terme que - considrent avec circonspection. plusieurs d'entre nous Dun, .a, cuvres, en effet, I'effort de cration porte principalement sur tous les aspects formels de la littratur : contraintes,

confondre ce dernier vocable

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programmes ou structures alphabtiques. consonnantiques. vocaliques, syllabiques, phontiques, graphiques, prosodiques, rimiques, rythmiques et numriques. Par contre les aspects sneNreues n'taient pas abords, la signification tant abandonne au bon plaisir de chaque auteur et restant ertrieure toute proccupation de
structure.

Thorie et histoire Zl elles n'auraient aucune chance de contribuer engendrer des cuvres valables. Aucune chance ? Voire. C,est-un peu trop vite faire fi de la valeur exemplaire de toute acrobaiie. Le seul fait de battre un record dans I'une de ces structures
excessives peut suffire justifier I'cuvre, l'motion qui se dgage du sens de son contenu constituant un mriti qui n'est certes pas ddaigner mais qui reste secondaire.

Il parut souhaitable de faire un pas en avant en tentant d'aboder le domaine smantique et de domestiquer les concepts. les ides, les images, les sentiments et les
motions. L'entreprise est ardue, hardie et, par cela mme, digne de considrationt. Si le chapitre historique du Rjean Lescure nous a peint l'OuLiPo tel qu'il est (et tel qu'il fut) cette ambition nous le montre tel qu'il devrait tre.

L'activit de l'OuLiPo et

investi pose le(s) problme(s) de I'efficacit et de la viabilit des structures littraires (et, plus gnralement,
artistiques) artificielles. L'efficacit d'une structure - c'est--dire I'aide plus ou moins grande qu'elle peut apporter un crivain - dpend d'abord de la plus ou moins grande difficult d'crire des textes en respectant des rgles plus ou moins contraignantes.

tl

mission dont

il

se considre

littrarure-borborygme. Elle a ses diamants et les membres de I'OuLipo ne comptent pas parmi ses moindres admirateurs... dans les moments. bien sr, o ils ne se livrent pas leur sacerdoce oulipien. Entre ces deux ples toute une gamme de structures plus ou moins contraignantes a fait depuis I'invention du langage I'objet de nombreuses expriences. L'OuLipo a la conviction, trs forte. qu'on pourrait en envisager un bien plus grand nombre. Mme lorsqu'il accorde une importance capitale au sens du message qu'il entend dlivrer (c'est--dire ce qu'il y a de commun entre le texte et une traduction), I'crivain ne
peut pas ne pas tre sensible aux structures qu'il emploie et ce n'est pas au hasard qu'il adopte une forme au lieu d'une

littrature-cri ou

A I'autre extrmit, celle du refus de toute contrainte,

la

la

: le (merveilleux) vers de l3 pieds au lieu de lalexandrin. le mlange ou la sparation des genres. etc.
autre
Peu contraignantes ces structures traditionnelles lui offrent un assez grand choix. La question reste ouverte de savoir si (et comment) I'OuLiPo pourrait crer de nouvelles structures gure plus et gudre moins contraignantes que les structures traditionnelles. Sur des pensers anciens (ou nouveaux) le pote aurait la possibilit de faire des vers nouveaux.

La majorit des crivains et des lisants estime (ou affecte

d'estimer), que des structures extrmement contraignantes, comme l'acrostiche, la contrepterie, le lipogramme, le palindrome ou l'holorime (pour ne citer que cinq d'entre elles qui ont reEu des noms), ne ressortissent que de I'acrobatie et ne mritent qu'une moue amuse car

dans ce sens.

. l.

Une exploration svstmatique du roman policier a dj t entreprise

Mais une structure artificielle peut-elle tre viable ? At-elle la moindre chance de s'enraciner dans le tissu culturel d'une socit et d'y produire feuilles. fleurs et fruits ? Le moderniste enthousiaste en est convaincu, le traditiona_ liste tous crins est persuad du contraire. Et voil. surgie

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La littrature Potentielle

Thorie et

histoire

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de ses cendres, une forme moderne de I'ancienne querelle des Anciens et des Modernes. ce problme mutandis On peut comparer - mutatis celui d'e la syntse en laboratoire de matire vivante' Que I'on n'ait jamais russi cette performance ne prouve pas qu'elle soit priori impossible. Les succs remarquables des actuelles synthses biochimiques permettent d'esprer

quelque surprise chez les visiteurs) : Un singe de beaut " est un jouet pour I'hiver ! " Lautramont ne s'approchait-il pas de cet idal lorsqu'il crivait : ,, Le plagiat est ncessaire. Le progrs I'implique.

Il

serre de prs la phrase d'un auteur, se sert de


,,

ses

juste.

expressions, efface une ide fausse, la remplace par l'ide

mais ne prouvent cependant pas que I'on arrivera (et rapidement) la fabrication d'tres vivants' C'est un point au sujet duquel il semble quelque peu oiseux de discuter longuLment. L'OuLiPo a prfr s'atteler au.travail, sans d'ai-lleurs se dissimuler que l'laboration de structures littraires artificielles semble infiniment moins complique et moins difficile que la cration de la vie' Voil pour I'essntiel. Peut-tre me permettra't-on d'attirer I'atiention sur une fondation d'apparence modeste' d'apparence seulement. It s'agit de I'Institut de Prothse Littraire. Qui n'a senti, en lisant un texte - et quelle qu'en soit la I'intrt qu'il y aurait I'amliorer par quelques qualit rltouches pertinentes' Aucune cuvre n'chappe cette ncessit. 'est la littrature mondiale dans son entier qui

Et cela m'amne la question du plagiat. Il nous arrive


parfois de dcouvrir qu'une structure que nous avions crue parfaitement indite, avait dj t dcouverte ou invente dans le pass, parfois mme dans un pass lointain. Nous nous faisons un devoir de reconnaitre un tel tat de choses en qualifiant les textes en cause de plagiats par anticipation . Ainsi justice est rendue et chacun regoit-il selon ses
mrites.

devrait faire I'objet de prothses nombreuses et judicieusement consues. Donnons-en deux exemples, I'un et I'autre
bilingues. pre fisait en vain une cour assidue une dame trs belle' mais marie et, hlas, vertueuse. Comme elle lui demanLe- premier s'orne d'une anecdote. Alexandre Dumas

On peut se demander ce qui arriverait si I'OuLiPo n'existait pas ou s'il disparaissait subitement. A court terme on pourrait le regretter. A terme plus long tout rentrerait dans I'ordre, I'humanit finissant par trouver, en tatonnant, ce que I'OuLiPo s'efforce de promouvoir consciemment. Il en rsulterait cependant dans le destin de la civilisation un certain retard que nous estimons de notre devoir d'attnuer.
Frangois Le Lionnais.

dait d'inscrire une pense sur son album il crivit enrichissant Shakespeare d'heureuse manire- : Tibi or
not to be.

On m'excusera, pour le second exemple, de faire appel des souvenirs personnels. Il y a plus d'un demi-sicle'

merveill par les pomes de John Keats, je flnais dans les alles du jardin des Plantes. Arriv devant la cage des primates, je ne pus m'empcher de m'crier (suscitant