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La balance Roberval

Généralités

La balançoire est bien un des jeux favoris de l’enfant, il lui suffit d’un tronc
d’arbre et d’une planche pour expérimenter la notion d’équilibre, d’en mesurer la
fragilité et d’en pressentir la précision aussi.
La conception de la balance Roberval fait appel à des notions de géométrie très
riches. Le parallélogramme mobile qui en est le squelette sera construit avec un
simple meccano ou du carton et des attaches parisiennes, alors l’élève pourra
comprendre comment ce mécanisme garantit l’efficacité de l’objet.
Il est donc extrêmement intéressant de doubler les séances de calcul, de séances de
leçon de choses. On pourra construire une balance Roberval pour en bien
comprendre le mécanisme. Cet objet se dévoile complètement, l’élève peut en
comprendre parfaitement le fonctionnement, la mécanique.
La balance Roberval est géométriquement symétrique1, c'est parce qu'elle est
symétrique qu'elle permet la pesée.
Lorsque l'on pose des corps sur les plateaux, on détruit la symétrie, la balance
penche d'un côté, ce que l'on traduit en disant que le corps situé du côté qui penche
est plus lourd que l'autre. Lorsque la symétrie est conservée, on dit que les corps
ont la même masse. On peut donc considérer la balance comme un instrument qui
permet de comparer la masse des corps, la symétrie ou l'absence de symétrie jouant
un rôle analogue à la superposition lorsque l'on compare des longueurs ; si l’égalité
de longueurs peut être vérifiée par la superposition, celle de masses est vérifiée par
la balance. Ainsi la balance matérialise parfaitement l’égalité.
On peut alors définir la somme et la différence de deux masses de la façon
suivante.
1- Soient deux tas de sable A et B que l'on pose sur le plateau d'une balance, la
somme des poids de A et de B est définie par le tas de sable qu'il faut mettre sur
l'autre plateau pour équilibrer la balance.
2- Soient deux tas de sable A et B que l'on pose chacun sur les plateaux d'une
balance. Si A est plus lourd que B, alors la balance penche du côté de A, la
différence A – B est définie par le tas de sable qu'il faut mettre sur le plateau
contenant B pour équilibrer la balance.

1
Notons que le corps humain, s'il a une apparence symétrique, ne l'est jamais parfaitement.
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Perspectives pédagogiques

Comme je l’ai dit dans l’introduction, la balance Roberval n’a pas de mystère. On
peut voir comment elle fonctionne, comme c'est le cas de toutes les balances à
plateaux, au contraire de balances plus sophistiquées qui fonctionnent comme
boîtes noires, ainsi la balance électronique.

Ce travail permet à l’élève de perfectionner sa connaissance des mesures de masses


et plus généralement de la notion de mesure. Il est recommandé de l’entraîner le
plus possible à faire des évaluations de masses et des pesées. Dans cette pratique,
le corps apprend en même temps que la tête, cet apprentissage passe par une
appropriation physique de la notion. L'élève acquiert ainsi des repères qui lui
permettre de reconnaître à vue certains poids, par exemple un kilogramme de
sucre, un sucre de 5g, un seau d’eau de 10 kg environ, un monsieur bien portant
pas loin du quintal .
On peut alors lui proposer les exercices suivants :
- Soupeser deux objets pour dire celui qui est le plus lourd.
- Estimer à la main, la masse d’un objet. Vérifier.
- Savoir optimiser la pesée, c’est-à-dire utiliser le moins de poids marqués
possible.
Il est aussi très important que les rapports entre les unités soient trouvés avec
facilité ; les exercices de conversions devront être très fréquents.
C’est pour toutes ces raisons que j’ai mis en place dans ma classe des séances de
travail avec la Roberval.
L’organisation matérielle n’est pas compliquée. Dans la mesure où j’ai 31 élèves et
des moyens limités, je procède ainsi.

Les élèves peuvent manipuler les masses et la Roberval pour résoudre ces petits
problèmes présentés d’abord sous forme de schémas. Un matériel de base suffit
cubes, livres, collections d’objets divers….

Par la suite les élèves seront en mesure de résoudre des problèmes écrits sans
représentation dessinée.
Ce travail leur permet de travailler des notions aussi complexes que les équations à
une inconnue, un exemple simple de système d’équations à deux inconnues, la
règle de trois, la proportionnalité, les règles du calcul …

Film d’une séance dans la classe

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Enoncés de problèmes qui seront plus facilement résolus après la phase de
manipulation:

1-Sur le plateau de droite d’une balance, on a mis 0,255 kg et sur le plateau de


gauche 0,230 kg. Que faut-il faire pour établir l’équilibre ?
2-Deux gigots pèsent ensemble 6kg 300 g. Le poids de l’un est la moitié de l’autre.
Quel est le poids de chaque gigot ?
3-Plein d’huile un bidon pèse 1,4 kg ; vide il ne pèse que 300g. Combien pèse
l’huile ?
4-Un pharmacien pèse un flacon plein d’huile qu’il met sur le plateau de gauche de
la balance. Sur le plateau de droite, il met un poids de 50gr et pour rétablir
l’équilibre, il doit ajouter, à côté du flacon, 2,25gr
Quel est le poids de l’huile sachant que le flacon vide pèse 35g70 ?
5-Sachant que 10m de fil de fer pèsent 500g,quelle est la longueur d’un rouleau qui
pèse 28,150 kg ?
6-Calculez la surface de votre département :
Sur un calendrier de la poste décalquez le contour de votre département et reportez
ce contour sur un carton épais. Découpez-le et pesez-le. Sur le même carton,
reportez aussi 100 km à l’échelle de la carte et tracez un carré ayant 100 km de
côté. Découpez-le et pesez-le. Quelle est la surface de votre région ?

Dans l'annexe 2, nous représentons divers problèmes sous forme de croquis

Sur la double pesée

On dit qu'une balance est juste lorsque le point fixe du fléau est situé exactement
au milieu du fléau et si, lorsque aucun objet n’est posé sur les plateaux, le fléau est
horizontal.
Lorsqu'on ignore si une balance est juste, on peut vérifier l'égalité de deux poids
par la méthode de la double-pesée.
Soient A et B deux corps, on pose A sur un des plateaux et on équilibre la balance
en ajoutant une masse convenable sur le second plateau (tare) de sorte que le fléau
soit horizontal. On remplace que le premier plateau par le corps B, alors si le fléau
reste horizontal, les corps A et B ont même masse.

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Annexe 1 : sur l'usage des termes poids et masses

La distinction entre ces deux termes est difficile.


Le langage courant utilise le terme "poids" et il n'y a aucune raison de s'en écarter
dans un premier enseignement. Par contre on peut expliquer que les deux termes
sont synonymes. D'autant plus que l'on mesure le poids (ou la masse) d'un corps en
le pesant2.
Pour comprendre la distinction "poids" et "masse" il faut s'appuyer sur la pesanteur
qui est constante dans un lieu donné. On distingue alors la masse qui désigne "la
quantité de matière" d'un corps3 et le poids qui désigne l'action de la pesanteur sur
ce corps.
Le poids d'un corps est alors proportionnel à sa masse, ce qui implique que si deux
corps ont la même masse, ils ont le même poids. La pesée, qui mesure le poids,
mesure ainsi la masse, ce qui permet la confusion des deux termes.
Mais tout cela ne relève pas de l'enseignement élémentaire et il faut attendre un
premier enseignement de mécanique pour amener les élèves à comprendre cette
distinction.

2
Il existe des instruments de mesure de la masse sans passer par le poids, en particulier en physique atomique et en
chimie, mais on ne peut aborder ce point à l'école ou au collège, peut-être, et sous certaines conditions, en terminale
scientifique.
3
Cette définition, donnée par Newton, reste vague, mais suffit dans un premier enseignement de la mécanique.
4
5 la balance de Roberval
Annexe 2 : divers usages de

x+a=a+b

a a b x=b

x+a= b

a b x=b–a

b
x+y=b

x=a

ax=b

b x=b/a

ax+b=c
ax+b–b=c–b
ax=c–b
b c
(c–b)
x=
a

5
6

3x+2y=b
2x=a

a
b x=
2

2y = b – 3a
y =…
a

2x+3y=a
a

3x+y=b

b …

6
7

eau
120g
120g 100g
1

600g 1500g 100g


2

Quelle est la masse du contenu ?

480g
20g 50g
3 ?
Quelles masses? Pesée du même rôti : avec quelle masse
dans le plateau de droite ?

200g
50g
4

La tare a été faite avec un corps quelconque Masse de la confiture ?


(pierres, rondelles de fer, sable…)

500g
100g 50g
20g 50g
5

Quelle est la masse du liquide ajouté ?

7
8

500g 500g
1kg 200g
50g 20g
6

Quelle est la masse du lait ?

500g 20g
1kg 100g 100g
20g 50g
7

Quelle est la masse du petit melon ?

250g
8 ?

5m 1m

? Quelle est la Masse du fil de fer ?

19 m

350g

9
3m 22,5 m
m
750g

Quelle est la masse d’un paquet de


10 beurre ?
3 paquets de beurre 8
11 ? 9

Quelle est la masse d’une


500g balle ?
200g
100g
20g

200g 1Kg
100g
12

Quelle est la masse de l’huile ?


500g 1Kg
50g

eau
120g
100g
100g
13 50g
3 g
Quelle masse d’eau doit-on verser dans
la tasse pour obtenir l’équilibre à
nouveau ?

480g

14
Quelles masses? Pesée du même rôti : avec quelle masse ?