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In memoriam
La publication de ce premier volume de la version franaise de LHistoire du dve-
loppement scientifique et culturel de lhumanit concide malheureusement avec la
disparition brutale de Joseph Bouyain, artisan principal de ce gigantesque ouvrage.
Nous voudrions rendre hommage ce travailleur inlassable qui a consacr son temps,
son nergie et son savoir-faire llaboration de cette prestigieuse collection.
Pendant les derniers moments de sa vie, il tait anim du dsir ardent dachever la
publication de la version anglaise et de lancer les autres versions dans les grandes
langues de communication : espagnol, arabe, portugais, etc. Ce travail est maintenant
en chantier mais Joseph Bouyain est parti sans avoir vu les fruits de son uvre.
LUNESCO et la communaut intellectuelle internationale souhaitent par ces mots
exprimer le tmoignage mu de leur reconnaissance et honorer la mmoire de ce
serviteur de lhumanit.

ditrice du volume : Corinne Julien.


Avec la collaboration de Khadija Tour

Titre original : History of Humanity Vol I : Prehistory and the Beginning of Civilization
Publi par lOrganisation des Nations Unies pour lducation, la science et la culture
(UNESCO), Paris et Routledge, Londres.
UNESCO
UNESCO, 2000 pour ldition franaise
ISBN UNESCO : 92-3-202810-7 ISBN 978-92-3-202810-5
ISBN EDICEF : 2-84-129733-0

Les ides et opinions exprimes dans cet ouvrage sont celles des auteurs et ne refltent
pas ncessairement les vues de lUNESCO. Les appellations employes dans cette
publication et la prsentation des donnes qui y figurent nimpliquent de la part de
lUNESCO aucune prise de position quant au statut juridique des pays, territoires,
villes ou zones ou de leurs autorits, ni quant au trac de leurs frontires ou limites.

LUNESCO remercie lAgence de la Francophonie pour sa gnreuse participation


financire la publication de cet ouvrage.

Tous droits de traduction, de reproduction et dadaptation rservs pour tous pays.


Le Code de la proprit intellectuelle nautorisant, aux termes des articles L. 122-4 et L. 122-5,
dune part, que les copies ou reproductions strictement rserves lusage priv du copiste et
non destines une utilisation collective et, dautre part, que les analyses et les courtes cita-
tions dans un but dexemple et dillustration, toute reprsentation ou reproduction intgrale
ou partielle, faite sans le consentement de lauteur ou de ses ayants droit ou ayants cause, est
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lditeur ou du Centre franais dexploitation du droit de copie (20, rue des Grands-Augustins,
75006 Paris), constituerait donc une contrefaon sanctionne par les articles 425 et suivants du
Code pnal.
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Sommaire I

Sommaire

Sommaire ............................................. I 6 La priode de lhomo habilis et de


Liste des figures ................................... IV lhomo erectus en Asie mridionale
Liste des cartes ..................................... VIII (Palolithique infrieur) ............... 217
Liste des planches ................................ X Ramchandra V. Joshi
Prface. La prhistoire en marche. Actualit 7 La Chine durant la priode de
des recherches lors des douze dernires lhomo habilis et de lhomo erectus 234
annes (1988-2000) ............................ 1 Wu Rukang et Jia Lanpo
Jean-Pierre Mohen 8 LIndonsie lpoque dhomo
Introduction........................................... 39 habilis et dhomo erectus ............. 240
Sigfried J. De Laet Gert-Jan Bartstra

B. Les nandertaliens
et leurs contemporains
Premire Partie
De lanthropogense aux dbuts 9 Anthropologie physique
de la production de nourriture (Une vision globale)...................... 259
Bernard Vandermeersch
10 Archologie
A. Lanthropogense et la priode de (Une vision globale) ..................... 276
lhomo habilis et de lhomo erectus Karel Valoch
1 Lanthropogense : une vision 11 LAfrique ...................................... 300
globale .......................................... 85 Fred Wendorf, Angela E. Close,
Yves Coppens et Denis Geraads Romuald Schild
2 La priode de homo habilis et de 12 LEurope (sauf lex-URSS) ......... 351
homo erectus : une vision globale 97 Karel Valoch
Yves Coppens et Denis Geraads 13 Le territoire de lex-URSS ........... 372
3 Le palolithique infrieur et les Valeriy P. Alexeev
premiers habitats en Afrique ........ 117 14 LAsie occidentale ....................... 392
Jean Chavaillon Arthur J. Jelinek
4 Larchologie du plistocne 15 LAsie mridionale ....................... 415
infrieur et moyen en Europe ...... 138 Ramchandra V. Joshi
Paola Villa 16 La Chine ....................................... 421
5 La priode de lhomo habilis et de Wu Rukang et Jia Lapo
lhomo erectus en Asie occidentale 182 17 LIndonsie ................................... 426
Francis Hours, s. j. Gert-Jan Bartstra
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II DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

C. De lapparition de homo sapiens Centrale, les Carabes, la partie


sapiens jusquaux dbuts de la production septentrionale de lAmrique du Sud
de nourriture et lAmazonie................................ 774
Mario Sanoja Obediente
18 Vue densemble 33 Prhistoire de lAmrique du Sud
( lexception de lart) ................. 441 non-andine : Brsil, Paraguay, Uruguay
Bohuslav Klima et Argentine (il y a de 31 000
19 Les origines de lart 5 000 ans)...................................... 801
(Vue densemble) ......................... 465 Oswaldo R. Heredia (dcd)
Hans-Georg Bandi 34 Les Andes quatoriales et tropicales
20 LAfrique ...................................... 478 (de larrive de lhomme jusquaux
J. Desmond Clark dbuts de la production de
21 Le palolithique suprieur et nourriture) ..................................... 834
le msolithique en Europe ........... 517 Luis G. Lumbreras Salcedo
Marcel Otte 35 La priode lithique dans le sud-ouest
22 Le palolithique suprieur sur le de lAmrique du Sud (sud du Prou,
territoire de lancienne URSS ...... 552 Bolivie, nord-ouest de lArgentine,
Valeriy P. Alexeev Chili) ............................................. 848
Lautaro Nuez Atencio
23 Lart palolithique et msolithique
en Europe ..................................... 572
Hans-Georg Bandi Deuxime Partie
24 LAsie occidentale de la fin du Des dbuts de la production de
palolithique moyen jusquaux dbuts nourriture jusquau premiers tats
de la production de nourriture....... 588
Ofer Bar-Yosef 36 Des dbuts de la production de
25 LAsie mridionale ....................... 624 nourriture jusquaux premiers tats :
Ramchandra V. Joshi une vision globale ......................... 885
Sigfried J. De Laet (dcd)
26 La Chine ....................................... 631
Jia Lanpo et Wu Rukang 37 La domestication des plantes :
une vision globale ......................... 913
27 LAsie du Sud-Est et le Japon ..... 637 Jack R. Harlan
Karl L. Hutterer
38 La domestication des animaux
28 LAustralie et la Nouvelle-Guine depuis les dbuts de la production
lpoque de lhomo sapiens sapiens de nourriture jusquil y a environ
jusqu'a il y a environ 5 000 ans..... 671 5 000 ans : une vision globale....... 943
Josephine M. Flood Sandor Bknyi
29 Des origines de lhomme amricain 709 39 La priode finale de la prhistoire
Jos L. Lorenzo (dcd) en gypte ...................................... 964
30 Prhistoire de lAmrique du Nord 724 Lech Krzyzaniak
Alan L. Bryan 40 LAfrique (sauf lgypte) depuis
31 Le Mexique et lAmrique Centrale les dbuts de la production de
depuis les premiers habitants nourriture jusqua il y a environ
jusquaux dbuts de la production 5 000 ans ....................................... 993
de nourriture ................................. 756 David W. Phillipson
Jos L. Lorenzo (dcd) 41 Le nolithique et le chalcolithique
32 Les cultures des plus anciennes en Asie Occidentale (depuis
populations de chasseurs en Amrique il y a 12 000 ans jusqu il y a
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Sommaire III

5 000 ans)...................................... 1026 53 LEurope atlantique au


James Mellaart nolithique .................................... 1374
42 La prhistoire de la pninsule Pierre-Roland Giot
arabique ........................................ 1066 54 La nolithisation de la plaine
A. H. Masry avec de lEurope septentrionale ............ 1414
la collaboration de A. H. Dani Lili Kaelas
43 LAsie mridionale du nolithique 55 Les monuments mgalithiques
au dbut de lge du Bronze ........ 1076 en Europe ...................................... 1439
Ahmad Hasan Dani Lili Kaelas
44 LAsie centrale et septentrionale 56 Lexploitation minire au
au nolithique .............................. 1104 nolithique et au chalcolithique
A. P. Derevyanko en Europe ...................................... 1488
45 Asie du Sud-Est et Core.............. 1132 Robert Shepherd
Wilhelm G. Solheim, II 57 Les dbuts de la production
46 La Chine nolithique .................... 1168 de nourriture au Mexique
An Zhimin et en Amrique centrale ................ 1516
Jos L. Lorenzo (dcd)
47 La priode nolithique en Europe 1186
Sigfried J. De Laet (dcd) 58 Les dbuts de la production de
nourriture en Amrique centrale,
48 Le monde gen au nolithique .... 1213 les Carabes, la partie septentrionale
Christos Doumas de lAmrique du Sud et
49 Les civilisations nolithiques lAmazonie ................................... 1523
en Mditerrane occidentale ......... 1237 Mario Sanoja Obediente
Jean Guilaine 59 Les Andes quatoriales et tropicales
50 La pninsule balkanique et le Sud- des dbuts de la production
Est europen au nolithique.......... 1275 de nourriture jusque vers 5 000
Milutin Garaanin avant le prsent ............................ 1533
51 Le Nolithique en Europe centrale 1306 Luis G. Lumbreras
Jens Lning Postface ................................................ 1547
52 Le nolithique et le chalcolithique Sigfried J. De Laet (dcd)
(ex-URSS) .................................... 1345
Nikolai J. Merpert Index ................................................... 1571
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Liste des figures


Prface e. Relev graphique du plafond de la
a. Empreintes de pas humains Salle des Vagues. Grotte dArcy-sur-
palolithiques. Aldne (France) Cure (France)
b. Panneau peint danimaux. f. Relev des animaux au profil piquet.
Vallon-Pont-dArc (France) Canada do Infeano (Portugal)
c. Plan de la grotte Cosquer. g. Relev de galets de basalte. Jerf-el-
Cassis (France) Ahmar (Syrie)
d. Relev dun cheval. Grotte Cosquer h. Plan du menhir bris. Locmariaquer
(France) (France)

1. Outils lithiques dIsernia (Italie), 15. Structures en pierre du MSA Orangia


dAmbrona (Espagne) et de Pech de I (Afrique du Sud)
lAz II (France) 16. Site Eth-72-1, artefacts du MSA (thio-
2. Outils en calcaire dAmbrona pie)
(Espagne) et de Terra Amata (France) 17. Biface en ivoire de Rhede (Allemagne)
3. Artefacts de lAcheulen ancien : Sitt 18. clats lamellaires et pointes Levallois,
Marko (Syrie), Ubeidiya (Isral) Knigsaue (Allemagne)
4. Artefacts de lAcheulen rcent : Nahr 19. Beov (ex-Tchcoslovaquie) : Proto-
Al-Kabir (Syrie), Bireh (Jordanie) charentien (Protoquina)
5. Artefacts de lAcheulen final : Nahr 20. La Ferrassie (France). Charentien de
Al-Khabir (Syrie) type La Ferrassie
6. Industries de transition : El-Kowm 21. Micoquien de lEurope centrale (Alle-
(Syrie) magne)
7. Artefacts du Palolithique infrieur 22. Artefacts moustriens, grotte de Kiik-
(Inde) Koba, Crime (Fdration de Russie)
8. Artefacts du site du Sinanthrope 23. Artefacts moustriens, Soukhaya
Zhoukoudian (Chine) Mechetk, Bassin de la Volga
9. pieu en bois dif, Lehringen (Alle- 24. Molodova I, Bassin du Dniestr. Culture
magne) moustrienne : plan dune habitation
10. Gravure sur cte de buf, Pech de lAz 25. Molodova I, Bassin du Dniestr. Recon-
(France) stitution dune habitation
11. Lignes graves sur omoplate de mam- 26. Pronyatine, Ukraine. Gravure dun ani-
mouth, Molodoca I, Bassin du Dniestr mal sur un os. Moustrien
12. Artefacts moustriens de Bir Sahara 27. Industrie lithique du Moustrien de
(site 13) (gypte) Transcaucasie
13. Artefacts khormusiens, site 1017 28. Outils sur lame; tradition mougha-
(Nubie) rienne, grotte de Tabun (Isral)
14. Pointes lithiques du Middle Stone Age 29. Outils moustriens levantins, grotte de
(MSA) rcent, Klasies River Mouth Tabun (Isral)
(Afrique du Sud)
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Liste des figures V

30. Outils moustriens et clats Levallois 56. Art msolithique (Europe septentrio-
du Zagros, grotte de Bisitum (Iran) nale)
31. Palolithique moyen de Dara-i-Kur 57. Reconstitution dune habitation,
(Afghanistan) Mezhiritch, Bassin du Dniepr
32. Artefacts de Xujiayao, Shanxi, Chine 58. Figurines fminines stylises, Mezine,
Magdalnien Bassin du Dniepr
33. Ours des cavernes, grotte des Com- 59. Industrie lithique du Swiderien
barelles, Dordogne, France 60. Figurines zoomorphes en ivoire, grotte
34. Gravures paritales magdalniennes. de Vogelherd (Allemagne)
Grotte des Trois Frres, Arige, France 61. Propulseur en bois de renne, Abri Mon-
35. Vnus de Willendorf (Autriche) et Vnus tastruc Bruniquel, Tarn-et-Garonne
de Kostenki (Fdration de Russie) (France)
36. Disposition topographique des gra- 62. Reprsentation dun renne sur un
vures dans les grottes palolithiques bton de commandement , grotte de
37. Industries du Late Stone Age en Afrique Kesslerloch, Thayngen (Suisse)
septentrionale 63. Reprsentation stylise dune femme,
38. Art du Capsien suprieur (Tunisie) Gnnersdorf (Allemagne)
39. Microlithes dos, Tushka (Nubie); 64. Personnages styliss gravs sur un os,
pointe ounanienne du Sahara central; Maglemose (Danemark)
industrie pi-palolithique de loasis de 65. Chasse au cerf, peinte en noir. Abrigo
Wargla (Algrie) Mas den Josep, Valltorta (Espagne)
40. Artefacts msolithiques du site 66. Scne de bataille, peinte en noir. Abrigo
Khartoum ancien , Khartoum, Les Dogues, Gasulla, Espagne
Soudan 67. Artefacts de lAurugnacien du Levant,
41. Industries du Late Stone Age en thi- grotte de Hayonim (Isral)
opie et en Afrique orientale 68. Artefacts du Kbarien, du Kbarien
42. Late Stone Age, Afrique du Sud : mth- gomtrique et du Moushabien, Asie
odes demmanchement darmatures de occidentale
flches. Abri-sous-roche dApollo 11 69. Industrie osseuse du Natoufien, Asie
en Namibie, dalle peinte. occidentale
43. Chtelperronien ancien (France) 70. Objets dart natoufiens, Asie occiden-
44. Europe septentrionale : pointes foli- tale
aces 71. Artefacts du Palolithique moyen et
45. Spulture de Sungir, prs de Moscou suprieur, grotte de Shangao (Pakistan)
(Fdration de Russie) 72. Artefacts du Shiyu, Shanxi, Chine
46. Solutren : industrie osseuse 73. Artefacts dIndonsie et de Borno
47. Solutren : armes lithiques 74. Galets amnags hoabinhiens (Viet Nam)
48. Magdalnien, industrie lithique et 75. Artefacts dUlu Leang, Sulawesi,
industrie osseuse Indonsie
49. Cycle migratoire des rennes et des chas- 76. Pointes de projectiles de Java
seurs dans la plaine septentrionale de (Indonsie)
lEurope et artefacts hambourgiens 77. Outillage lithique du Palolithique du
50. Artefacts aziliens (France) Japon, phase I
51. Tjongrien, industrie lithique (Bel- 78. Outillage lithique du Palolithique du
gique) Japon, phase II
52. Culture ahrensbourgienne (Alle- 79. Outillage osseux de la priode Jomon
magne) (Japon)
53. Msolithique ancien (priode borale) 80. Figurines en cramique de la priode
54. Armatures du Msolithique septentrio- Jomon (Japon)
nal 81. Haches tranchant poli du Plistocne,
55. Artefacts msolithiques de Scandinavie Terre dArnhem (Australie)
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VI DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

82. Crne de Kow Swamp V (Australie) 105. Girafes et autruche entraves? Gra-
compar des crnes modernes dfor- vures rupestres de Jebel Uweinat
ms artificiellement ou non (Jamahiriya arabe libyenne)
83. Chasseur blessant un meu, parc 106. Jricho (NPCA) : tour maisons rondes
national de Kakadu, Terre dArnhem, 107. Mureybet III (Syrie) : maison ronde
Australie 108. Bouqras (Syrie) : btiment rectangu-
84. Personnage masculin. Peinture de laire (Maison 12)
Kilondjoruk, Terre dArnhem, Australie 109. ayn Tepesi (Turquie) : plan du sec-
85. Pointe de Folsom du Colorado; pointe teur oriental des fouilles
de Clovis de lArizona (Etats-Unis 110. Tell Abada : plan dun district
dAmrique) 111. Habuba Kebira : plan de lagglomration
86. Pointe pdoncule carr, Handprint 112. Jawa : reconstitution dune maison du
Cave, Nevada (Etats-Unis dAmrique) secteur F
87. Industrie dEl Jobo : biface. Al Altico, 113. Uruk, Warka (Iraq) plan du niveau IVB
Venezuela du complexe dEanna
88. Industrie dEl Jobo : choppers. E. do 114. Cinq vases du type dObeid trouvs en
Falcon, Venezuela Arabie Saoudite
89. El Jobo (Venezuela) : denticuls et 115. Vestiges typiques du Nolithique en
pointes bifaciales lancoles Mongolie
90. El Jobo (Venezuela) : lame, racloirs, 116. Vestiges nolithiques typiques de la
grattoir Sibrie occidentale
91. Phase Vinitu : outillage lithique (Brsil)
117. Vestiges typiques du Nolithique
92. Culture Umb : outillage lithique (Br-
Touva
sil)
118. Lours et llan dans lart nolithique de
93. Culture Humait : artefacts typiques
la Sibrie occidentale
(Brsil)
119. Zone du lac Bakal : culture dAsakovo
94. El Ceibo (Patagonie, Argentine) : les
culture de Serovo (Fdration de
plus anciens artefacts lithiques
Russie)
95. Culture de Los Toldos (Patagonie,
Argentine) : outillage lithique 120. Zone du lac Bakal : culture de Serovo
96. Culture de Casapredense (Patagonie, culture de Kitoi (Fdration de Russie)
Argentine) : outillage lithique 121. Culture nolithique de Novopetrovka
97. Artefacts typiques des populations de (Fdration de Russie)
chasseurs du Plistocne et de 122. Culture de Kondon culture de
lHolocne (partie occidentale de Voznesenskoe (Fdration de Russie)
lAmrique du Sud) 123. Sakachi-Alyan (bassin de lAmour,
98. Lamelles en pierre patine typique Fdration de Russie) : ptroglyphes
pour les lamelles de faucille (gypte) 124. Principaux types dartefacts lithiques
99. Oasis du Fayoum (gypte) : outillage du Hoabinhien
nolithique 125. Outillage osseux, Sampung, Java
100. Objets trouvs dans des mobiliers (Indonsie)
funraires du Badarien (gypte) 126. Microlithes, Ulu Leang (Indonsie)
101. Objets trouvs dans des mobiliers 127. Reprsentations graphiques, Ile
funraires de lAmratien (gypte) dArguni, Indonsie
102. Motifs peints en blanc peint sur des 128. Trois vases en cramique de Tongsam-
vases de lAmratien (gypte) dong (Rpublique de Core)
103. Objets trouvs dans des mobiliers 129. Masque ralis dans une coquille St.
funraires de Gerzen (Haute et Moy- Jacques, Tongsamdong (Rpublique de
enne gypte) Core)
104. Danses rituelles peintes sur des vases 130. Outils en pierre. Culture de Peiligang
funraires du Gerzen (gypte) (Chine)
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Liste des figures VII

131. Poteries des plus anciennes cultures 152. Plan du cairn de lle Carn, Plou-
nolithiques du Nord de la Chine dalmzeau, Finistre, France
132. Poterie peinte de la culture de Yangshao 153. Plan du cairn de La Hoguette, Fon-
(Chine) tenay-le-Marmion, Calvados, France
133. Poterie de la culture de Xinglongwa 154. Plans de dolmens couloir volus de
(Chine) la fin du Nolithique moyen (France)
134. Outil en forme de bche (si) de la cul- 155. Reconstitution de la grande stle
ture de Hemudu (Chine) dcore de Locmariaquer (France)
135. Poterie et artefacts en os et en pierre de 156. Plans de tombes mgalithiques du
la culture de Hemudu (Chine) Nolithique rcent (France)
136. Styles cramiques du groupe de Fio-
157. Les hypoges de la Marne (France)
rano (nord de lItalie)
158. Reconstitution dune entre du village
137. Styles cramiques de la culture de
de Champ-Duran Nieul-sur-Autize,
Lagozza (Italie)
Vende (France)
138. Styles cramiques de la culture de Cor-
taillod (Suisse) 159. Enceinte fosss interrompus de Wind-
139. Styles cramiques de la culture mill Hill (Wiltshire, Royaume-Uni)
dEgolzwill (Suisse) 160. Plan et reconstitution du tumulus
140. Cramiques dcores du Camp-de- allong de Fussels Lodge (Wiltshire,
Chassey, Sane-et-Loire (France) Royaume-Uni)
141. Styles cramiques de la culture des 161. Court cairn de Deerpark (Sligo, Irlande)
tombes en fosse (Catalogne, Espagne) 162. Maisons construites en plaquettes de
142. Styles cramiques de la culture de Fer- pierre, les Orcades, Ecosse, (Royaume-
rires (Languedoc oriental, France) Uni)
143. Idoles en os, Almizaraque (culture de 163. Newgrange, grand cairn mgalithique,
Los Millares, Espagne) valle de la Boyne (Meath, Irlande)
144. Idoles en pierre chalcolithiques du sud 164. Monuments rituels de type henge, An-
de la pninsule Ibrique gleterre mridionale (Royaume-Uni)
145. Vestiges caractristiques de la culture 165. Flgeln-Eekhlten (Allemagne). Mai-
de Remedello (Italie) son de la civilisation des gobelets en
146. Plan du site nolithique proto-urbain entonnoir (TRB)
de Poljanica (Bulgarie) 166. Types de tombe chambre mgalithiques
147. Types de cramique nolithique en en Europe
Europe centrale 167. Types de dolmens couloir en Europe
148. volution des types dhabitations 168. Reconstitution dune tombe mgali-
nolithiques en Europe centrale thique en Scandinavie
149. volution des ouvrages de terre du
169. Types dalles couvertes mgalithiques
Nolithique en Europe centrale
en Europe
150. Tableau comparatif de la cramique des
cultures nolithiques des rgions au 170. Mthodes dextraction du silex
Nord de la mer Noire lpoque prhistorique
151. Types de poteries nolithiques (ex- 171. Plan de la minire de silex de Cissbury
URSS) (Royaume-Uni)
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Liste des cartes

1 A. Carte de lAfrique intertropicale au 15 Les deux cultures principales en


Miocne suprieur Europe, de vers 32 000 vers 22 000, se
B. Carte de lAfrique intertropicale sont rpandues sur lensemble du
aujourdhui continent
C. Rpartition des Panids et des 16 LEurope durant le Plniglaciaire, de
Hominiens 22 000 17 000 environ.
2 Afrique : les principaux gisements 17 LEurope au Palolithique final (de vers
archologiques et les sites Hominiens 17 000 vers 12 000)
du Pliocne et du Pleistocne infrieur 18 LEurope au Tardiglaciaire (Allerd).
3 Emplacement des sites du Pleistocne 19 LEurope au Msolithique
infrieur et du dbut du Plistocne 20 Rpartition des principaux groupes de
moyen en Europe sites du Palolithique suprieur sur le
4 Emplacement des principaux sites du territoire des plaines de lEurope orien-
Plistocne moyen en Europe tale et en Crime
5 Asie occidentale. Sites du palolithique 21 Carte des principaux sites du
infrieur ancien et rcent Palolithique suprieur en Asie occi-
6 Asie occidentale. La transition du dentale
Palolithique infrieur au Palolithique 22 Carte du Sud-Est asiatique indiquant
moyen ltendue des isthmes du Plistocne
7 La valle de la Soan et emplacement des rcent, et les sites archologiques men-
sites palolithiques au Pakistan tionns dans le texte
8 Emplacement des principaux sites 23 Carte du Japon indiquant ltendue des
palolithiques de lInde isthmes du Plistocne rcent et les
9 Carte du centre et de lEst de Java sites archologiques mentionns dans
(Indonsie) le texte
10 Carte de rpartition des Nandertaliens. 24 Carte de lAustralie, de la Tasmanie et
11 LAfrique durant le Middle Stone Age. de la Nouvelle-Guine indiquant les
12 Emplacement des sites moustriens sites archologiques du Plistocne
dans lex-URSS dans lesquels ont t 25 A. La Bringie au Plistocne
trouvs des vestiges paloanthro- suprieur
pologiques B. La Bringie au stade de Woodford
13 Les principales rgions et les sites (il y a de 20 000 14 000 ans)
importants dAfrique 26 Limites des glaciers dans le Nord-
14 Carte de rpartition des principales cul- Ouest de lAmrique du Nord lors de la
tures du dbut du Palolithique priode dextension maximale du
suprieur en Europe, entre vers 38 000 Woodfordien
et vers 32 000 avant le prsent
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Liste des cartes IX

27 Les sites archologiques les plus 48 Carte de lAsie occidentale au huitime


anciens du Continent amricain millnaire
28 Le Mexique et lAmrique centrale 49 Carte de lAsie occidentale entre 7 250/
lArcholithique 7 000 et 6 000
29 Le Mexique et lAmrique centrale au 50 Carte de lAsie occidentale au sixime
Cnolithique infrieur millnaire
30 Le Mexique et lAmrique centrale au 51 Pninsule Arabe. Emplacement des
Cnolithique suprieur principaux sites prhistoriques
31 LAmrique centrale, le Nord de 52 Carte de distribution des sites
lAmrique du Sud et lAmazonie nolithiques en Asie mridionale
32 Cultures et sites archologiques men- 53 Carte de distribution des principaux
tionns dans le texte sites nolithiques en Asie centrale et
33 Les principaux sites archologiques septentrionale
des chasseurs-collecteurs de la rgion 54 LAsie du Sud-Est insulaire
andine, entre 16 000 et 10 000 avant le 55 Le Nolithique en Mditerrane occi-
prsent dentale entre 8 500 et 8 000
34 Le Sud de la partie centrale, la partie Sud 56 Le Nolithique en Mditerrane occi-
et lextrme-Sud de la rgion andine, la dentale vers 7 800-7 500
rgion de lArchipel et la Patagonie 57 Le Nolithique en Mditerrane occi-
35 Sites du Sud-Ouest de lAsie et du Sud- dentale
Est de lEurope ayant livr des restes de 58 Le Nolithique en Mditerrane occi-
plantes domestiques datant dil y a au dentale vers 6 000-5 500
moins 8 000 ans 59 Le Nolithique en Mditerrane occi-
36 Les plus anciens sites nolithiques du dentale vers 5 000/4 500
Sud-Est de lAsie et du Pacifique Sud 60 Le Prnolithique, le Nolithique
37 Les plus anciens sites nolithiques de ancien et le Nolithique moyen dans les
lAmrique Balkans
38 Aires de distribution du loup 61 Le Nolithique rcent et lEnolithique
39 Aires de distribution de la chvre dans les Balkans
bzoard et du mouton sauvage 62 Lexpansion de la culture cramique
40 Aires de distribution du cochon sau- rubane
vage et de laurochs 63 Trois importantes cultures du
41 Les plus anciens vestiges danimaux Nolithique moyen centres respec-
domestiques en Asie du Sud-Ouest tivement sur le Rhin, lElbe et le Moyen
42 Expansion de llevage des caprins et Danube
des ovins en Europe mridionale au 64 Les plus importantes cultures du
Nolithique ancien Nolithique rcent en Europe centrale,
43 gypte : les principaux sites nolithi- occidentale et septentrionale
ques et prdynastiques 65 Lacculturation nolithique des plaines
44 Aires de distribution des prcurseurs de lEurope septentrionale
sauvages des plantes cultives en 66 Les tombes mgalithiques en Europe
Afrique 67 Les alles couvertes mgalithiques en
45 Sahara, Afrique occidentale et Afrique Europe
orientale : sites illustrant les dbuts de 68 Les monuments mgalithiques en
la production de nourriture Europe
46 Carte de lAsie occidentale entre 69 Rpartition des principales mines de
11 000/10 500 et 10 250 silex en Europe
47 Carte de lAsie occidentale entre 10 500 70 Le Mexique et lAmrique centrale au
et 8 250 Protonolithique
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Liste des planches

1. Empreinte fossilise de squelette 22. Sauterelle grave sur un fragment dos.


dOreopithecus Grotte des Trois Frres, Arige, France.
2. Squelette dAustralopithecus afarensis 23. La Dame la capuche . Brassem-
( Lucy ) pouy. France
3. Crnes dAustralopithecus africanus et 24. Fragment de bton de commandement
dAustralopithecus boisei (ou Robutus) avec reprsentation dune tte de bison.
4. Artefacts de Homo erectus Grotte dIsturitz, Basses-Pyrnes,
5. Melka Kuntur. Le site oldowayen France
volu de Gombor I 25. Groupe de personnages dansant (?).
6. Melka Kuntur. Le site oldowayen Grotte de lAddaura, Italie
volu de Garba IV 26. Figures paritales de la grotte de
7. Melka Kuntur. Le site de Garba I Kapova, Fdration de Russie
(Acheulen suprieur) 27. Figurine fminine de Malta, Sibrie,
8. Melka Kuntur. Le site de Garba I Fdration de Russie
(Acheulen suprieur) 28. Plaquette en os dcore. Abri Blan-
9. Melka Kuntur. Le site de Garba XII chard-des-Roches, Dordogne, France
(Acheulen ancien) 29. Plaque de pierre avec la reprsentation
10. Castel di Guido (Italie). Biface en os dun animal. Abri du Renne, Dordogne,
11. Calotte crnienne de Pithecanthropus, France
Trinil, Java (Indonsie) 30. Bison grav. Grotte de La Grze, Dor-
12. Crne de Nandertal (Allemagne) dogne, France
13. Crne de la Chapelle-aux-Saints 31. Bton de commandement avec la
(France) reprsentation de deux mammouths
14. Crne de la Caume de lArago (Tau- affronts. Abri de Laugerie-Haute,
tavel, France) France
15. Crne de Saint-Csaire (France) 32. Gravure dun livre. Grotte du Gabil-
16. Crne dHomo sapiens archaque de lou, France
Dali (Chine) 33. Peinture en noir dun taureau. Grotte de
17. Crne de Qafzeh 9 (Isral) Lascaux, Dordogne, France
18. Crne n 1 de la formation de Kibish, 34. Structure dhabitation, Eynan (Mal-
valle de lOmo (thiopie) laha), Isral
19. Crne dHomo sapiens sapiens de Cro- 35. Spulture dune femme. Eynan (Mal-
Magnon (France) laha), Isral
20. Cheval grav sur un galet. Abri de la 36. Artefacts du Palolithique suprieur.
Colombire, Ain, France Reniguta, Inde
21. Bison dcoup en bois de renne. Abri de 37. Hache tranglement. Papouasie-Nou-
la Madeleine, Dordogne, France velle-Guine
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Liste des planches XI

38. Crne de Mungo I (a, b, c) compar au 63. Poterie cardiale de Montserrat, Espagne
crne de Kow Swamp I (d). Nouvelle- 64. Vase du type de Serra dAlto, Sette
Guine du Sud, Australie Ponti, Italie
39. Collier de la tombe du lac Nitchie. Nou- 65. Dolmen couloir de Lamalou, Hrault,
velle-Galles du Sud, Australie France
40. Perles en os remontant 15 000 ans. 66. Tombe mgalithique de Sa Coveccada,
Grotte de Devils Lair, Australie Sardaigne, Italie
41. Trouvaille dun boomerang, 10 000 ans. 67. Les temples de Tarxien, Malte
Fouilles de Wyrie Swamp, Australie 68. Muraille et barbacane de Los Millares,
42. Artefacts de lArcholithique. Mexique Espagne
43. Artefacts du Cnolithique infrieur. 69. Statue-menhir de Rosseironne, Gard,
Mexique France
44. Artefacts du Cnolithique suprieur. 70. Tte taille sur un galet, Lepenski Vir,
Mexique Serbie
45. Figurine anthropomorphe nolithique 71. Vase en forme de tulipe, Azmasuka
de Merimde, gypte Moguila, Bulgarie
46. Figure rupestre avec bateau rituel , 72. Vase dcor floral dAnzabegovo,
Gerzen, gypte Yougoslavie
47. Mobilier funraire. Minshat Abu Omar, 73. Vase zoomorphe de Mouldava, Bulgarie
Dsert oriental, gypte 74. Maquette dune habitation. Porodin,
48. Figure rupestre en bas relief de Jubbah ex-Yougoslavie
(Arabie Saoudite) 75. Statuette de Vina, Serbie
49. Figure rupestre anthropomorphe de 76. Paire de statuettes de Hamangia, Rou-
Bir Hima (Arabie Saoudite) manie
50. Vase polychrome de Mehrgarh, Paki- 77. Vase dcor de Butmir, ex-Yougoslavie
stan 78. Vase peint au graphite. Azmasuka
51. Figurine anthropomorphe de Mehr- Moguila, Bulgarie
garh, Pakistan 79. Vase de la phase Cucuteni-A. Cucuteni,
52. Tessons durnes visage, culture de Roumanie
Voznesenskoe, Fdration de Russie 80. Pendants en or, ncropole de Varna,
53. Maquette dune habitation du Bulgarie
Nolithique moyen, Krannon, Grce 81. Idole en os. Cascioarele, Roumanie
54. Poterie monochrome du Nolithique 82. Autel. Trueti, Roumanie
ancien. Corinthe, Grce 83. Vase ornithomorphe de Vuedol, ex-
55. Poterie de l Early painted (Noli- Yougoslavie
thique ancien), Sesklo, Grce 84. Statuette dlan. Culture de Sperrings,
56. Poterie peinte (Solid Style) du Fdration de Russie
Nolithique moyen, Tzani Magoula, 85. Cuiller en forme doie. Culture de Sper-
Thessalie, Grce rings, Fdration de Russie
57. Poterie polychrome du Nolithique 86. Ptroglyphes. Nolithique rcent de
rcent, Dimini, Grce Carlie, Fdration de Russie
58. Poterie incise du Nolithique rcent, 87. Cairn mgalithique de Bougon-Fo,
Dimini, Grce Deux-Svres, France.
59. Figurine de marbre du Nolithique 88. Menhir du Champ Dolent, Dol-en-
ancien de Knossos, Grce Bretagne, Ille-et-Vilaine, France
60. Personnage accroupi sculpt sur un 89. Pierre orne de la tombe mgalithique de
galet. Karamourlar Magoula, Grce Luffang-en-Crach, Morbihan, France
61. Statuette fminine de marbre du 90. Alignements de Menec, Carnac, Mor-
nolithique ancien. Sparte, Grce bihan, France
62. Figurine de femme assise du nolithique 91. Tombe mgalithique de Waylands
moyen. Rgion de Pharsale, Grce Smithy. Royaume-Uni
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XII DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

92. Village nolithique de Skara Brae, 103. Tumulus rectangulaires et circulaires de


Mainland, Orcades, Royaume-Uni Naschendorf, Mecklenbourg, Allemagne
93. Stonehenge. Vue arienne. Royaume- 104. Dolmen couloir (restaur) de Hjulb-
Uni jerg, Danemark
94. Tombe typique du Nolithique ancien, 105. Dolmen couloir de Mejls, Danemark
Esbjerg, Danemark 106. Chambre du dolmen couloir de Barse-
95. Hache en silex talon mince, munie de bck, Sude
son manche. Danemark 107. Chambre funraire compartimente de
96. Vase de la culture des gobelets en enton- Carlshgen, Lderup, Sude
noir dAsmsa, Sude 108. Newgrange (Irlande). Vue de lintrieur
97. Poteries du groupe de Baalberge, de la chambre
Dlauer Heide, Allemagne 109. Newgrange (Irlande). La pierre du seuil
98. Vase contenant des perles en ambre de de lentre
la tourbire de Sortekaer, Danemark 110. Knowth (Irlande). Le bassin de la
99. Poteries du Nolithique moyen de chambre funraire orientale
Hjbjerg, Danemark 111. Dowth (Irlande). Pierre de bordure
100. Vase face de chouette de Svin, Dane- dcore
mark 112. Fondations de la maison mortuaire
101. Poteries rituelles de la maison ou cultuelle de Tustrup, Danemark
mortuaire de Tustrup, Danemark 113. Base dun puits de mine montrant les
102. Dolmen couloir de Anta Grande da entres de galeries horizontales, Gri-
Comenda da Ingreja, Portugal mes Graves, Royaume-Uni
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Prface
La prhistoire en marche
Actualit des recherches lors
des douze dernires annes
(1988-2000)

Jean-Pierre Mohen
Conservateur gnral du Patrimoine
Directeur du Centre de Recherche et de Restauration
des muses de France Palais du Louvre Paris

odirecteur avec A.H. Dani du volume II de la nouvelle Histoire de


C lHumanit, consacr la protohistoire (1996), lve Bordeaux de
Franois et Denise Bordes et fouilleur sur leur chantier palolithique extraor-
dinaire de Combe-Grenal (Dordogne), docteur dtat en prhistoire Paris
sous la direction dAndr Leroi-Gourhan, jai souvent rencontr Siegfried
J. De Laet pour raliser les deux premiers volumes du projet de cette nouvelle
synthse que lUNESCO a soutenue de tous ses efforts. Cest donc avec un
grand respect de ces rfrences que jai accept de prsenter la version fran-
aise du premier volume de cette gigantesque entreprise dj paru en anglais
chez Routledge en 1994. En ralit, le manuscrit de ce travail collectif tait
runi depuis le milieu de 1988, cest--dire il y a douze ans. Ma mission
possde un double objectif : souligner lobstination mritoire de lUNESCO
et des prsidents successifs de la Commission internationale, Charles
Moraz puis Georges-Henri Dumont, et rendre hommage Siegfried J. De
Laet qui nous a quitts peu de temps aprs avoir appris le projet de cette
version franaise quil esprait. Je prends donc le relais, en crivant cette
prface de ldition franaise, de celui qui avait la conviction que la rflexion
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2 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

approfondie et gnrale sur cette discipline si rcente quest la prhistoire


tait indispensable son statut de science. Lintroduction et la postface de
Siegfried J. De Laet qui encadrent les contributions de ce volume sont ce
sujet tout fait significatives. Elles font apparatre lun des principes de la
conception de la nouvelle Histoire de lHumanit de lUNESCO, qui tient
compte la fois des notions gnrales et thmatiques et galement des carac-
tristiques originales et rgionales. Ainsi se dessine un projet, fort dans
lesprit de lUNESCO, de rendre compte dune histoire universelle et en
mme temps des particularismes culturels de chaque rgion. Il nest pas utile
dinsister sur ce texte de lintroduction de Siegfried J. De Laet qui garde toute
sa fracheur et sa pertinence. En faisant le point des dcouvertes de ces douze
dernires annes, je voudrais poser le problme de lvolution des connais-
sances dans un domaine aussi jeune que celui de la prhistoire et montrer que
la prhistoire en marche dpend de rencontres alatoires aussi bien que de
lexprience intellectuelle des archologues, des anthropologues et de tous
ceux, philosophes, physico-chimistes, spcialistes des sciences de la Terre
qui un niveau ou un autre apportent leur contribution la vision de nos
origines. Ce complment modeste un texte qui forme un tout discut collec-
tivement ne remet pas en cause lunit du volume initial de la version anglaise
avec la prsentation des premiers hominids puis des premiers hommes
lorsquils se sont manifests sur Terre. Il apporte, avec un rsum de lactua-
lit scientifique de ces douze dernires annes, un tmoignage de cette
recherche vivante qui progresse avec hsitation et parfois par bond : il dcrit
comment la curiosit scientifique enqute et sempare des dcouvertes pour
tenter dacqurir quelques fragments de connaissance sur les conditions de
notre existence sur Terre et peut-tre sur quelques cls de son origine. Ce
bilan nest pas exhaustif mais, grce des exemples significatifs, il montre
aussi la relation de plus en plus troite entre le hasard des trouvailles suscites
par les prospections et le lent travail en laboratoire qui claire la progression
scientifique. Celle-ci se renforce dans tous les domaines concerns des
sciences de la Terre, des sciences des matriaux, des sciences de linforma-
tion, des sciences humaines. De lordinateur comme aide la classification au
microscope lectronique balayage coupl une sonde danalyse lmen-
taire pour aborder la tracologie des outils, tous les moyens techniques daide
la connaissance sont mis en uvre, entranant parfois des dbats anims.
Par exemple les gnticiens se sont empars du problme des origines de
lespce humaine par le biais de ltude de lADN et proposent des dates ant-
rieures 4,5 millions dannes pour la sparation des hominids du reste des
primates, dates plus anciennes que celles obtenues par lanalyse des docu-
ments jusqu'alors retrouvs. La multiplication des datations physico-chimi-
ques est galement une source bnfique de dbats sur les grottes ornes ou
sur les mgalithes. Les modles interprtatifs obtenus grce aux mthodes
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La prhistoire en marche 3

informatiques pour tester les systmes socio-conomiques des socits


prhistoriques sont stimulants mais impossibles exprimenter. Un para-
mtre en particulier est difficile cerner, celui de la dmographie. Malgr ces
incertitudes, plusieurs aspects enrichis de la prhistoire mritent dtre souli-
gns, douze ans aprs la mise au point de la version anglaise de ce manuscrit.

LANTHROPOGENSE : LA NAISSANCE DE LHUMANIT


Depuis les dcouvertes de Dubois Java et les tudes de Teilhard de Chardin
en Chine ou de Marcellin Boule en France, depuis les dcouvertes du couple
Leakey en Afrique renouvelant la discipline de lanthropogense, les recher-
ches sur le terrain se sont multiplies et la conception de lvolution des
hominids sest complexifie. La place importante accorde la palonto-
logie humaine dans la nouvelle version du premier volume de lHistoire de
lHumanit est entirement justifie. Les douze annes qui viennent de
scouler confortent cette certitude quil manque encore beaucoup dinfor-
mations fondamentales pour avoir un schma clair de la lente volution de
nos anctres. En mme temps, malgr la difficult pour les spcialistes de
concilier la morphologie et la biogense, les problmes soulevs par
lanthropogense sintgrent de plus en plus dans les interrogations primor-
diales de lhumanit du XXIe sicle. Ainsi, dans une Histoire de lHumanit,
le premier vnement reconnu est celui de lexistence mme de cette huma-
nit, ce qui implique que lon cherche la dfinir selon des critres qui,
mesure que lon progresse dans ce domaine, ne seront pas les critres
attendus. La bipdie naurait pas de relation directe avec le volume du
cerveau, ni avec le langage ou la technique et encore moins avec un rgime
alimentaire! Ce nest pas le moindre paradoxe de prendre conscience que
cette humanit, dont on a entrepris de faire lhistoire universelle, fuit toute
tentative de dfinition qui mettrait en perspective la nature de notre espce.
Quels pralables? Et lAfrique?
La sparation entre les anctres des hommes et les anctres des chimpanzs
se serait produite, daprs les estimations chronologiques dduites des
tudes compares de la gntique et de la biochimie, entre 10 millions et
4,5 millions dannes. Leur anctre commun, dont les fossiles font cruelle-
ment dfaut en Afrique dans ltat actuel des recherches, nest pas connu.
Sans doute lenqute doit tre largie dans le temps et dans lespace gogra-
phique, au-del de la seule Rift Valley et de lAfrique orientale et Sud-orien-
tale. Louis de Bonis de luniversit de Poitiers met en avant sa dcouverte
en Grce de louranopithque qui, il y a 9 millions dannes, ctoyait le
dryopithque, grand singe arboricole voisin du chimpanz et du gorille
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4 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

africain. Qutait louranopithque? Peut-tre un anctre dhominid vivant


comme les Australopithques dans un milieu de savane boise. Et si loura-
nopithque tait un cousin ou un anctre des Australopithques ayant colo-
nis lAfrique il y a 6 millions dannes ?
Une vaste rpartition des Australopithques en Afrique irait dans le sens
de cette hypothse dune origine lointaine impliquant lAfrique et des
rgions voisines, ce qui remettrait en cause lide du berceau de lhumanit
dans la seule Rift Valley. La dcouverte en 1995 dAbel, lAustralopithecus
bahreghazali, Koro Toro au Tchad dans des niveaux archologiques dats
de 3,5 millions dannes, pourrait confirmer ce point de vue et clairer de
faon nouvelle la recherche de nos origines.
Du nouveau chez les Australopithques!
Plusieurs dcouvertes importantes de palontologie humaine ont t rali-
ses lors des douze dernires annes, ce qui permet desquisser la succession
chronologique suivante propos des Australopithques (fig. 1) :
LAustralopithecus ramidus devenu Ardipithecus ramidus a t trouv en
1994 Aramis, dans la valle de lAwash, en thiopie et date de
4,4 millions dannes.
LAustralopithecus africanus, provenant des fouilles ralises en 1995
Kanapoi au Kenya, a t baptis Australopithecus anamensis et dat
par une couche de cendres volcaniques qui le recouvrait, value
4,1 millions dannes.
LAustralopithecus anamensis, proche du prcdent dcouvert Allia
Bay, sur la rive Est du lac Turkana, tait lui-mme recouvert par une
couche de cinrite date de 3,9 millions dannes.
LAustralopithecus bahreghazali dit Abel a t trouv en 1995,
beaucoup plus lOuest, Koro Toro, au Tchad, dans une couche conte-
nant de la faune archaque value 3,5 millions dannes.
LAustralopithecus afarensis doit tre mentionn pour mmoire.
Plusieurs restes fossiles appartiennent cette espce concentre en
Afrique orientale. Le plus clbre fossile est le squelette de Lucy
reconnu en 1974 et dat de 3,2 millions dannes.
LAustralopithecus africanus de Sterkfontein, au Nord de lAfrique du
Sud, a t dcouvert en 1995 mais a t complt en 1997 et 1998 et est lun
des squelettes les plus complets quon connaisse, avec en particulier les os
des jambes et des pieds de bipdes. Ce fossile date de 3 millions dannes.
LAustralopithecus aethiopicus de la valle de lOmo est une forme
gracile date de 2,8 millions dannes.
LAustralopithecus garhi, trouv en 1997 Bouri, en thiopie, est dat
de 2,5 millions dannes. Il serait le premier utilisateur doutils en pierre
et mangerait de la viande.
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La prhistoire en marche 5

Carte a Carte des dcouvertes des principaux Australopithques africains.

LAustralopithecus boisei trouv Konso, dans le clbre gisement


dOlduvai, appel Zinjanthrope, est proche de lAustralopithecus
robustus provenant de Kromdraa en Afrique du Sud. Il est dat de 2
1,5 millions dannes.
Cette liste montre que la rgion privilgie pour la recherche actuelle des
premiers hominids est bien lthiopie, ainsi que la Tanzanie, et plus gn-
ralement lAfrique orientale; mais pour la premire fois, une quipe franco-
tchadienne, dirige par Michel Brunet de lUniversit de Poitiers (Nature, 16/
11/95), prouve avec Abel que les Australopithques sont galement prsents
plus lOuest en Afrique, dpassant la faille de la Rift Valley et la zone de la
savane et sadaptant ainsi des cologies diversifies, il y a 3,5 millions
dannes. Cette vision nuancerait la thorie de l East Side Story chre
Yves Coppens.
Une autre conclusion essentielle des recherches rcentes sur les premiers
hominids concerne la bipdie. Les pistes de pas de Laetoli (fig. a), en
Tanzanie, dates de 3,75 millions dannes, sont le premier tmoignage
incontestable de la bipdie : on y reconnat les traces de pied de trois homi-
nids, deux adultes et un jeune individu, enfonces dans les cendres consoli-
des dun volcan.Yvette Deloison, spcialiste de la locomotion des hominids
ED_HiHuPr Page 6 Lundi, 18. septembre 2000 11:08 11

6 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

au CNRS Paris, a pu
reconstituer le pied de
ces empreintes quelle
a compar la srie
assez complte des os
du fossile en cours
dtude de Sterkfon-
tein. Le talon est troit
et fortement bomb;
les orteils sont longs et
replis leur extrmit
(au moins pour les
deux derniers) comme
des doigts de main,
tandis que le pouce est
cart et prhensile. Le
poids du corps du
marcheur portait sur le
bord extrieur du pied
et la dmarche devait
tre balance comme
celle dun chimpanz. Figure a Photographie des empreintes de pas humains
Mais il ny a aucun palolithiques de la grotte dAldne (Hrault) (photo-
doute sur la bipdie muse des Antiquits nationales de Saint-Germain-en-
totale, lhominid avan- Laye).
ant sans laide des
mains. Ces conclusions obligent dissocier la bipdie qui, selon Yvette
Deloison, ferait son apparition chez un primate primitif il y a quinze millions
dannes des autres caractres dhominisation comme le langage articul
et le dveloppement du cerveau, ou encore comme la fabrication des outils. La
bipdie trs ancienne nest, de toute manire, pas le rsultat dune adaptation
des conditions climatiques particulires ayant entran la formation de la
savane, ni celui de la surrection du Rift en Afrique de lEst.
Dans ces nouvelles conditions, lanctre de lhomme nest plus obligatoi-
rement un bipde arboricole , notion qui semble lquivalent de l homme-
singe du XIXe sicle. Avec les nouvelles hypothses, on peut penser que
lhominid a volu en adoptant un mode de vie de bipde et quil na pas connu
les modes de vie arboricoles des singes vivants. Dans ce sens, lhomme ne
peut descendre du singe , mais dun anctre commun quadrupde.
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La prhistoire en marche 7

Le problme des outils les plus anciens


La question des outils les plus anciens reste dactualit et loin de prciser la
notion tablie d Homo faber , critre li la dfinition de lhomme
moderne capable non seulement dutiliser des matriaux bruts ou rudimen-
tairement amnags, mais aussi, grce son cerveau plus dvelopp, de
concevoir des chanes opratoires cest--dire une technique pour obtenir
des outils fabriqus. Jusqu' ces dernires annes, il semblait que cette hypo-
thse puisse concilier lhistoire de lvolution des fossiles humains et celle
de lhistoire volutive des industries lithiques.
La dcouverte rcente au Kenya dune srie de pierres tailles riches et
varies dont plusieurs se raccordant en nuclus (noyau de pierre dbit
en plusieurs clats) rvlent un atelier de taille vieux de 2,3 millions
dannes atteste que le niveau de complexit mentale du projet technolo-
gique (et non plus simplement de lusage instinctif dobjets de fortune
porte de main) tait compltement acquis bien avant quHomo habilis se
manifeste, cest--dire vers 1,9 million dannes. Ce constat tend remettre
en cause le principe jusqu'alors admis que lapparition de loutil fait lhomme
car les outils du Kenya sous-entendent une longue tradition qui dborde donc
lpoque dHomo habilis. Certains Australopithques que lon considre
comme plus proches des singes quHomo habilis, anctre vraisemblable de
lhomme, seraient donc impliqus dans la taille de ces pierres, ce que confir-
merait galement la prsence doutils en pierre taille dans certains niveaux
de Kada Gona et de Kada Hadar proches de la valle de lAwash en thiopie,
et dates de 2,6 2,4 millions dannes associs des restes dAustralopi-
thque garhi Bouri, en thiopie. Comme ces faits semblent se multiplier, il
se pourrait que la fabrication des outils ne reprsente plus, comme la bipdie,
un des critres spcifiques du genre humain.
Si cette hypothse se vrifiait, lattnuation entre les critres animaux et
les critres humains se confirmerait. Yves Coppens rsume ltat des
connaissances en admettant que la diffrence entre lhomme et le chimpanz
est plutt quantitative que qualitative , ce qui nempcherait pas non plus
de continuer penser que les degrs de complexit des chanes opratoires
sont lis lvolution dun cerveau de plus en plus volumineux. La rci-
proque est sans doute vraie. Le cerveau se serait dvelopp du fait de lusage
intensif des outils.

Quelle place pour Lucy et Homo habilis


dans la perspective des Homo erectus ?
La grande diversit morphologique qui apparat de plus en plus dans la vaste
famille (homogne?) des Australopithques pose le problme de la pertinence
quant la distinction de la varit gracile de lAustralopithque afarensis
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8 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

laquelle on rattache Lucy, la plus connue dentre eux, trouve en 1974 et date
de 3,2 millions dannes, anctre probable dHomo habilis, attest entre 1,9
et 1,6 million dannes. L. Leakey avait distingu, entre 1960 et 1963, dans
un mme niveau stratigraphique dOlduvai, les restes dun Australopithque
robuste zinjanthrope dont la capacit crnienne tait de 450 cm3 et ceux dun
hominid dont la capacit crbrale se situait entre 600 et 700 cm3. La diff-
rence tait telle que L. Leakey, suivi dautres spcialistes dont Y. Coppens et
D.C. Johanson, insista sur lhominisation avance du second qui devint Homo
habilis.
En ralit, il semble que la question dHomo habilis, loin de stre clari-
fie lors des dernires annes, ne puisse tre renouvele qu la suite dun
complment dinformations morphologiques moins fragmentaires. Lucy, a
trop vite t classe parmi les anctres directes de lHomme moderne. Quand,
ds 1984, Brigitte Senut du Musum dhistoire naturelle de Paris, affirmait
que daprs la morphologie des os du bras, Lucy tait arboricole malgr sa
bipdie, elle provoqua de vives discussions. Mais Y. Coppens lui-mme
(1998), reprenant des tudes des spcialistes de son quipe, disserte sur le
genou de Lucy, expliquant que cette petite femme avait une dmarche de
cagneuse, dhanche, et quelle progressait avec des balancements de bras.
Les premiers anctres dHomo habilis datant de 4 3,5 millions dannes
ne sont reprsents que par des fragments Kanapo par exemple, prs du lac
Turkana au Kenya. Dans le mme pays, ces mmes anctres dHomo habilis
sont contemporains Alia Bay dautres Australopithques. Le site important
pour comprendre la position dHomo habilis par rapport aux autres homi-
nids semble tre de nouveau Olduvai en Tanzanie o, dans le Bed I (site I),
des restes dHomo habilis se retrouvent avec des ossements dAustralopi-
thque zinjanthrope dans des niveaux dats de 2,2 1,7 million dannes.
Dans le Bed II (1,7 1,2 million dannes) les mmes Homo habilis cohabi-
tent avec les Australopithques boisei et au sommet des couches avec Homo
erectus archaque appel aussi rcemment Homo ergaster. Lindustrie faite
de galets amnags dits oldowayens est abondante et les premiers bifaces
apparaissent la fin de la squence. On trouve aussi dans ce site la plus
ancienne structure dhabitat compose dun cercle de pierres intentionnel qui
devait caler un abri de branchages ou de peaux tendues sur des perches.
Ces niveaux du site de Bed II dOlduvai posent bien le problme de la rela-
tion entre Homo habilis et les Australopithques, puis la fin de cette priode,
avec Homo erectus dit aussi Homo ergaster. Olduvai, Homo habilis appa-
rat comme autonome par rapport aux deux autres.
Le bel avenir dHomo erectus et lapparition du feu
Vers 1,8 million dannes et sans doute plus (2 millions dannes?) alors que
des Australopithques robustes et des Homo habilis cohabitent, apparaissent
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La prhistoire en marche 9

les premiers Homo erectus ou Homo ergaster. On les trouve dans toute
lAfrique et ils semblent avoir conquis dautres espaces intertropicaux et
temprs chauds de lEurasie : ce sont tour tour les Pithcanthropes de Java,
les Sinanthropes de Chine, lHomme dHathnora en Inde, lHomme de
Dmassisi en Gorgie (2 crnes trouvs en 1999) puis les Antnandertaliens
europens. La date trs ancienne de 1,7 million dannes pour les deux repr-
sentants dHomo ergaster trouvs en Gorgie, daffinit africaine, semble
bien situer la phase initiale de lexpansion eurasiatique des Homo erectus.
Daprs Henry de Lumley, les caractristiques dHomo erectus sont un
crne allong au front bas et au bourrelet suborbital prononc, un volume
crnien qui varie de 800 1200 cm3, une mandibule au menton fuyant et une
taille assez grande qui dpassait le plus souvent 1,50 m. Homo erectus est
associ trois grandes dcouvertes : celle, vers 1,2 million dannes, de la
conception dun outil en pierre, taill symtriquement et appel biface ;
celle du feu vers 400 000 annes et celle, il y a plus de 300 000 annes, dune
technique trs labore de la prparation des nuclus pour obtenir directe-
ment la forme de lclat voulu, dite technique du dbitage Levallois. Les
nombreuses dcouvertes rcentes de fossiles dHomo erectus (Nankin en
Chine en 1993 et 1994, Sangiran Java, Atapuerca Gran Dolina en Espagne,
Ceprano en Italie, Tautavel en France o la srie se complte danne en
anne) posent des problmes sur la vision que nous avons de leur volution,
de leur culture et de leur comportement.
Lun des aspects les plus spectaculaires est la matrise du feu. Si les
examens raliss en 1996 et 1997 sur les sdiments de la grotte de Zhoukou-
dian, prs de Pkin, et en particulier sur les fragments osseux noircis par le feu,
ne permettent pas dtre affirmatif sur la domestication du feu, des fouilles
faites entre 1985 et 1995 Menez Dregan, prs dAudierne en Bretagne ont
mis en vidence de nombreuses traces de feu (charbons de bois calcins) et des
amnagements de foyers dont le plus ancien daterait de 465 000 ans, lun des
plus vieux attests, associ une industrie sur galets amnags.
Rattachs aux Homo erectus dEurope, les nombreux restes (2 individus
au moins) rassembls dans une mme grotte dans la Sierra dAtapuerca prs
de Burgos, dans le Nord de lEspagne, dnomme Sima de Los Huesos,
datent de 780 000 ans. Ils sont associs des galets amnags. Les Homo
erectus de Sima de Los Huesos et les Homo sapiens neandertalensis sont
diffrents. Des caractres dHomo erectus dEurope se retrouvent dans les
restes de 25 individus trouvs Tautavel (Pyrnes-Orientales) et dats des
environs de 400 000 ans sont baptiss antnandertaliens et posent le
problme de la relation avec les nandertaliens.
La dcouverte le 14 octobre 1996, la base de la grande squence acheu-
lenne du gisement de Nadaoniyeh An Askar prs dEl Kowm, en Syrie
centrale dun parital dun Homo erectus vieux denviron 500 000 ans, aux
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10 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

caractres archaques, prend toute son importance si lon comprend que les
Homo erectus originaires dAfrique se sont rpandus partir du Proche-Orient,
vers lAsie dune part et vers lEurope dautre part. Sont-ils lorigine des Ant-
nandertaliens europens? LHomo sapiens serait apparu en Afrique partir des
mmes Homo erectus vers 400 000 ans daprs les gnticiens, vers
200 000 ans daprs les vestiges retrouvs : il serait alors parti la conqute des
cinq continents. Comment les Homo sapiens sapiens se sont-ils distingus de
leurs cousins nandertaliens dEurope avant que ceux-ci ne steignent?
La rvolution humaine : Homo sapiens sapiens
et Homo sapiens neandertalensis
The Human Revolution est le titre dun ouvrage collectif dit en 1989 par
P. Mellars et C. Stringer, qui pose bien la question troublante de la relation
entre les deux espces dHomo sapiens, contemporaines pendant sans doute
plus de 100 000 ans avant que la plus ancienne ne disparaisse il y a
34 000 ans en France (crne de Saint-Csaire - Charente-Maritime) et plus
tardivement encore dans la pninsule Ibrique. Il existe une ralit biolo-
gique des deux espces mais les uns pensent quelles taient interfcondes
et les autres pas, ce qui est plus conforme la notion despce. La morpho-
logie est suffisamment dtaille et significative pour pouvoir distinguer lun
et lautre de ces Homo sapiens. La mme grotte de Sima de Los Huesos prs
de Burgos, en Espagne, qui contenait les restes dHomo erectus, recelait
aussi un ensemble unique de 33 hominids nandertaliens dats de
300 000 ans et rcemment exhums. Ils constituent une prcieuse srie qui
va permettre dvaluer les critres communs et les variations dune mme
population. On sinterroge aussi sur les intentions funraires de ces nan-
dertaliens. Ce qui trouble la comprhension des relations entre les nander-
taliens et les premiers Cromagnodes puis celle de la disparition des
premiers est la capacit culturelle similaire qui semble concerner la fois
les deux espces non seulement au palolithique moyen (avec le recours aux
spultures, la fabrication des parures et des diffrentes industries lithiques,
lusage de locre en poudre, lamnagement des mmes types dhabitat)
mais aussi au dbut du palolithique suprieur (avec en plus des industries
volues lithiques et osseuses, lapparition des signes et des figures de lart
palolithique). Notre information est-elle tronque? Le peu de fossiles
humains fait-il quon ne distingue pas la diffrence entre le contexte culturel
des Homo sapiens sapiens et celui des Homo sapiens neandertalensis? Mais
si les deux avaient des comportements culturels similaires, il faudrait
admettre que ceux-ci sont le rsultat dhabitudes sociales et non dune ven-
tuelle supriorit biologique qui finirait par simposer pour quelque raison
peu vidente dans ltat de nos connaissances. En dcembre 1998, la dcou-
verte, au Portugal, dun squelette denfant de 4 ans dat de 24 500 ans
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La prhistoire en marche 11

confirme la complexit du problme. Joao Zilhao, son dcouvreur, et Erik


Trinkaus sont affirmatifs sur la mixit des caractres anthropologiques nan-
dertaliens et cromagnodes, ce qui implique une interfcondit des deux
espces; mais cet tat de fait est constat une date trs tardive dans le palo-
lithique suprieur, 3 000 ans aprs la disparition des vrais nandertaliens!
La mort et la parure
Plusieurs tudes et ouvrages sont parus sur les comportements culturels
complexes et en particulier sur les modes de spulture (Defleur, 1993;
Mohen, 1995) et les formes de parure (Taborin, 1993). Ces deux types de
comportement concernent la perception du corps humain et ont t
communs, semble-t-il pendant 60 000 ans, aux premiers Homo sapiens
sapiens et aux derniers Homo sapiens neandertalensis. Les premiers ont
ensuite dvelopp cette double approche. Le rituel intervient pour les soins
apports au mort comme pour la parure du corps vivant. Quarante-deux
spultures dhommes modernes et dhommes de nandertal confondus,
rparties dans seize gisements, grottes et abris-sous-roche occups entre
100 000 et 35 000 ans reprsentent les toutes premires spultures de
lhumanit. Quatre sites regroupent plus de la moiti des spultures
connues : Shanidar en Irak, Qafzeh et Skhl en Palestine, La Ferrassie en
Prigord. Le traitement collectif de la mort est reconnaissable ds le dbut.
Les prlvements dossements et en particulier du crne et, inversement,
lajout doffrandes sont conformes aux rituels que le fouilleur constate sans
pouvoir leur donner la signification quils avaient. Au palolithique sup-
rieur, plusieurs individus, hommes et femmes, peuvent se trouver ensevelis
dans des mises en scne qui font penser des mythes : spultures de deux
enfants Soungir (Russie) et Grimaldi (Italie), spultures des trois adultes
de Barma Grande (Italie) et de Dolni Vestonice (Moravie).
Lattention au corps par se manifeste galement, avant la fin de lpoque
du palolithique moyen, vers 40 000 ans. Les parures palolithiques sous
forme de perles, de pendeloques ou dappliques, rarement de bracelets, se
retrouvent dans les tombes, Soungir, Malta, Grimaldi, etc. Leur grand
nombre dans les niveaux dhabitat indique quelles taient portes aussi par
les vivants. Y. Taborin met en valeur le caractre sexuel de la parure sous une
forme reconnaissable (symbolique des coquillages fminins , comme la
cypraea et la cyclote neritea, associs aux dentales masculines ), parfois
peine suggestive ou allusive. Comme les rites funraires, les rites de la
parure sont le support dun dialogue de lindividu avec le groupe : Au fond,
il sagit de faire accepter, sous certaines conditions, que la symbolique est une
forme de langage. Cet immense transfert de lapparence physique brutale au
domaine de limaginaire, par lintermdiaire dobjets fonction de signe, est
le propre de lhomme. (Y. Taborin, dans Sacco et Sauvet, 1998, p. 150).
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12 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Langage doublement articul et communication abstraite


Il convient de complter lapproche ethnologique et psychologique prc-
dente par lvocation dun dbat actuel sur laptitude au langage (Tattersall,
1999). Lexplication mcanique du langage articul rendu possible par la
morphologie du larynx nest plus convaincante et Louis de Bonis conclut par
cette boutade : Mais les perroquets parlent sans larynx. Aprs des recher-
ches physiologiques vaines sur les dimensions du canal hypoglosse qui, dans
los occipital, permet le passage du nerf moteur de la langue; aprs de minu-
tieuses enqutes sur les systmes de communication complexes de certains
animaux comme les baleines ou des oiseaux qui auraient mis en place des
dialectes locaux, il apparat que loriginalit du langage humain est de
combiner la double articulation : celle des sons (le jeu des voyelles et des
consonnes) et celle du sens des mots selon un code grammatical qui donne
ce sens daprs la position du mot dans une phrase. Ian Tattersall, du
Musum dhistoire naturelle de New York, pense que la runion de ces deux
nouveauts autonomes cre un saut quantique par rapport tous les autres
systmes de communication observables dans le monde vivant . Elle donne
lhomme une capacit dabstraction et dassociation et la possibilit
de raisonner sur des symboles (Tattersall, 1999, p. 85-86).
Do vient laptitude au langage humain? Ltude des nouveau-ns capa-
bles dapprendre nimporte quelle langue existante, partir dun besoin
dexpression et de communication, fait dire certains (Pinker, 1999) que le
langage humain est un instinct, donc un caractre inn inscrit dans nos gnes.
Il a sans doute exist des degrs de dveloppement de cet instinct travers
lvolution des hominids et lon a cru comprendre que la diffrence impor-
tante entre lHomo sapiens neandertalensis et lHomo sapiens sapiens tenait
dans cette capacit ingalement partage. Un langage plus lent, aux phrases
plus rudimentaires, aurait pu handicaper les nandertaliens.
Quand le langage doublement articul sest-il vraiment impos? Il
semble que palontologues, prhistoriens et psychologues saccordent
penser quil existe une relation troite entre la facult dabstraction et de
raisonnement sur des symboles et les traces de rituels symboliques comme
les sites funraires, lusage de la parure et bientt l art mobilier et parital.

LHRITAGE CULTUREL
DE LHUMANIT PALOLITHIQUE

Si le palolithique suprieur europen reste li la profession des manifes-


tations artistiques peintes, graves et sculptes, toutes attribues une huma-
nit trs proche de la ntre, des Cromagnodes de lespce Homo sapiens
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La prhistoire en marche 13

sapiens, lorigine de lhritage culturel en gnral remonte bien avant lappa-


rition de notre espce biologique, non seulement dans le domaine de loutil
mais, ce qui est plus audacieux, aussi dans celui de l art . Le sens esth-
tique est pour M. Lorblanchet (1999) une dimension humaine qui ne peut tre
rduite aux seuls palolithiques suprieurs . Il cite la vulve de La
Ferrassie (Dordogne) date de 40 000 ans, cest--dire dans cette rgion de
lpoque des derniers nandertaliens, mais aussi le caillou volcanique de
Brkhat Ram en Isral ramass il y a 250 000 ans comme statuette fminine
quelque peu retouche ou encore ce petit galet prsentant naturellement un
inquitant visage brun et recueilli dans un site dAfrique du Sud, il y a
3 millions dannes! La dmarche de M. Lorblanchet est audacieuse car les
preuves dcisives nexistent pas. Mais quelques autres arguments prouvent
que le problme mrite dtre pos. La prsence dun coquillage ou celle dun
cristal de roche dplacs de leur site dorigine seraient les indices qui confir-
meraient que ces curiosits sont, ds le temps des Australopithques, des
supports de valeur et de communication. J.-M. Le Tensorer smerveille de
la qualit de taille et surtout de la symtrie des bifaces acheulens quil
dcouvre Nadaoniyeh An Askar en Syrie, dans des niveaux dats entre
600 000 et 200 000 ans. Les plus beaux bifaces sont ceux des couches
anciennes contenant, vers le niveau de 500 000 ans, les restes dun Pith-
canthrope archaque. Le choix des silex en fonction de leur qualit technique
et de leur couleur est vident : le jaspe et lobsidienne sont recherchs. Il y
a 300 000 ans, des Pithcanthropes tardifs utilisent de locre broye, peut-
tre pour des peintures corporelles. Locre apparat aussi dans une des spul-
tures de Qafzeh (Isral), il y a 100 000 ans. La recherche du beau serait
conforme au projet de vie du groupe en harmonie avec son environnement
anim de spiritualit. Il accompagnerait lhominisation ds le dbut, et elle
se dvelopperait sous forme de matrise de limaginaire quand les lobes int-
rieurs du cerveau moderne facilitent labstraction des concepts. Parmi les
grandes manifestations artistiques dcouvertes ces dernires annes, quel-
ques-unes apportent une information de toute premire importance.
Des grottes ornes incroyables : la grotte Chauvet (Ardche)
et la grotte Cosquer (Bouches-du-Rhne)
Le terme d incroyable nest pas trop fort car pour deux de ces grottes au
moins, les spcialistes ont hsit dans un premier temps se prononcer sur
lauthenticit ou sur lanciennet des peintures et des gravures de la grotte
Chauvet (Ardche) et de la grotte Cosquer (Bouches-du-Rhne).
Cest en 1994 que la grotte Chauvet, dnomme ainsi en hommage son
dcouvreur Jean-Marie Chauvet, fut rvle avec ses 300 figures peintes
composes en panneaux et conserves dans un tat de fracheur exceptionnel
(fig. 2). Le panneau des chevaux, celui des lions, celui des bovids, sont
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14 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Figure b Panneau peint rassemblant des chevaux, des rhinocros et un bison ; grotte
Chauvet Vallon-Pont-dArc (Ardche) ; 28 000 av. J.-C. (dessin E. Tosello).

immdiatement devenus des classiques de lart palolithique avec ses super-


positions de ttes donnant limpression de troupeau et de mouvement.
Dautres figures comme celles des ours, des mammouths ou des rhinocros
affronts nont pas leur quivalent. Il existe aussi des gravures dans cette
grotte. Une autre caractristique remarquable est davoir de nombreuses
traces doccupation au sol, avec en particulier des ossements abondants
dours dont un crne dispos sur un bloc de pierre, donnant nettement
limpression dun culte de cet animal. Lors des premires investigations dans
la grotte, des traces de pieds nus denfant ont t releves. Les premires indi-
cations provenant de la grotte Chauvet apportent une srie dinformations qui
modifient et prcisent lide de grotte orne (fig. 3). Les dates anciennes sont
un lien entre les grottes ornes du Sud-Ouest de la France et du Nord de
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La prhistoire en marche 15

Figure c Plan de la grotte Cosquer Cassis (Bouches-du-Rhne), daprs Clottes et


Courtin, 1992.

lEspagne et lart mobilier aurignacien dAllemagne du Sud, celui du Vogel-


herd en particulier. Le bestiaire des animaux dangereux quon y reconnat se
retrouve dans la grotte Chauvet et non plus dans les grottes plus tardives du
Sud-Ouest europen. La composition savante des panneaux et la technique
trs labore des figures des peintures rouges ou noires avec des effets
destompe vont lencontre dun schma volutif tel que Leroi-Gourhan
lavait labor avec un stade archaque qui se vrifie peut-tre en Dordogne
mais pas en Ardche. Parmi les thmes figurs, lopposition bison-cheval ou
fminin-masculin nest pas vidente. La technique consistant reprsenter le
corps dun bison en juxtaposant des empreintes rouges de paumes de main est
tout fait originale et montre combien lhomme simplique dans llaboration
de limage animale qui nest quune projection de sa propre empreinte. Les
recherches dans la grotte Chauvet ne font que commencer et nul doute quelles
nous rservent encore bien des surprises. la suite de son reprage ds 1985,
lannonce dans le dbut des annes 90 de la dcouverte dune grotte orne prs
de Marseille, dans les calanques de Cassis, 37 m sous la mer a t reue par
beaucoup comme une galjade! Et pourtant, il a fallu se rendre lvidence
que cette entre de grotte tait lair libre pendant la dernire priode glaciaire
lorsque, avant le rchauffement de la plante, le niveau de la mer tait moins
100 m par rapport au niveau actuel. Les datations ralises grce la mthode
du carbone 14 ont montr deux phases de frquentation de la grotte par les
peintres prhistoriques. La premire srie de dates obtenue sur des empreintes
de mains, noires, a donn 27 110 (+ ou - 3 %) avant le prsent. La seconde
srie concerne les peintures dun cheval et dun bison, dates de 18 000 avant
le prsent (fig. 4). Les figures de grande qualit peintes en rouge ou noir ou
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16 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Figure d Relev dun cheval grav superpos six mains ngatives de la grotte Cosquer
Cassis (Bouches-du-Rhne), daprs Clottes et Courtin, 1992.

graves reprsentent des animaux classiques comme les chevaux, les bisons,
les bouquetins, les cervids mais aussi des signes barbels et en zigzags. Il sy
ajoute une iconographie locale, constitue de mduses, de phoques et de
pingouins. Un homme grav tombe la renverse transperc par un pieu, selon
le thme de lhomme bless ou de lhomme mort que lon trouve Cougnac
(Lot) ou Lascaux (Dordogne). La surprise a t de rencontrer un tel ensemble
dans une rgion o lart prhistorique tait si parcimonieux (grotte de Beaume
Latrone) avant la dcouverte de la grotte Chauvet. La grotte Cosquer a fait
lobjet dune monographie (Clottes, Courtin, 1994); le sol est malheureuse-
ment inond par la mer et lon ne peut esprer obtenir des renseignements
archologiques sur la frquentation du lieu.
La lecture rupestre dArcy-sur-Cure (Yonne)
La grande grotte dArcy-sur-Cure (Yonne), visite depuis longtemps pour
ses concrtions stalagmites, a rvl depuis 1990, sous la calcite opaque de
ses parois quil a fallu dcaper, des peintures et des gravures prhistoriques.
Elles se rpartissent sur 250 m de galerie dans lobscurit totale. Sur le
plafond de la Salle des Vagues, de grands raclages sont apparus, premire
intervention suivie de fines gravures elles-mmes recouvertes par des traces
de peinture, peut-tre rouge dabord puis noire. Les peintures rouges sont
visibles sur les parois et forment des compositions comme le panneau des
mains, celui des rhinocros, la Frise Rouge, etc. En tout 150 units graphi-
ques peintes ont t dcomptes et une soixantaine danimaux reconnus
depuis 1991, surtout dans la Salle des Vagues, se dcomposent pour moiti
en reprsentations de mammouths, et aussi en reprsentations dours, de
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La prhistoire en marche 17

Figure e Relev graphique de la zone Sud du plafond de la Salle des Vagues de la grande
grotte dArcy-sur-Cure (Yonne), daprs Baffier et Girard, 1998.

rhinocros, de flin, doiseau, de cervid, de bison et de cheval (fig. 5). Au


bestiaire sajoutent sept mains ngatives aux doigts complets et une aux
doigts incomplets, une main positive, deux figures fminines et deux vulves
en relief naturel rehauss docre. Les signes sont varis, traits rectilignes,
courbes, points allongs ou superposs, barbel, signe trapzodal muni de
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18 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

deux appendices latraux. Sous un plancher stalagmitique, les restes de la


frquentation des hommes prhistoriques comprennent deux petits foyers
dclairage, deux lampes rudimentaires sur fragment de plancher stalagmi-
tique et de multiples traces de lactivit des peintres. Les restes charbonneux
ont t dats entre 33 000 et 29 000 ans, rsultant de la calibration des dates
au carbone 14 (28 000 et 24 000 avant le prsent). Celles-ci correspondent
plusieurs phases de frquentation active de la grotte (Baffier, Girard, 1998)
que ltude des pigments et des recettes des compositions des peintures
confirme tout en dfinissant une certaine unit technique qui va de pair avec
lunit de style gnral (M. Menu, Ph. Walter, 1996).
Les couleurs des grottes et des prhistoriques
La contribution rcente des laboratoires apporte des arguments techniques
souvent dcisifs pour savoir comment les peintures ou les gravures ont t
ralises dans quel temps? avec quels pigments et quels autres ingr-
dients , mais surtout pour savoir, dans une approche comparative, quelles
peintures sont de la mme matire colore ou au contraire quelles autres
sexcluent. Labb Breuil avait dj tenu compte des nombreux chantillons
docre, de manganse et de charbons de bois de Lascaux (Dordogne),
analyss par C. Couraud (1979) sur les conseils de A. Laming-Emperaire.
Des tudes similaires avaient t commences par les colorants dAltamira
(Cantabrie) et dArcy-sur-Cure (Yonne). Avec les pigments dAltamira en
particulier, lintention des peintres dobtenir une matire colorante liquide
et rsistante ne fait aucun doute : en effet les pigments noirs et rouges fine-
ment broys taient associs du mica, du quartz et un lment rare,
lambre (Cabrera Garrido, 1978). Au-del des dterminations, les investiga-
tions rcentes, en particulier celles de M. Menu et de Ph. Walter du labora-
toire de recherche des muses de France, aboutirent des conclusions sur
lorganisation des peintures : les mains ngatives de Gargas (35 prlve-
ments microscopiques) et de Tibiran (6 prlvements) dans les Hautes-Pyr-
nes taient faites dune grande varit de recettes partir doxydes de fer
et dhmatite, plus ou moins mlangs avec des grains de quartz ou de
largile, ou partir doxydes de manganse de deux types avec ou sans
baryum ou de charbons de bois finement broys. Cette varit de recettes est
compatible avec lhypothse de prparations de peinture diverses et proba-
blement dapplications des moments varis quil conviendrait maintenant
de prciser et sans doute par des groupes diffrents.
Un autre bel exemple est celui de lanalyse des peintures de la grotte de
Niaux (Arige) qui ont paru Andr Leroi-Gourhan comme trs homognes,
du moins sur le plan stylistique. Les trois recettes reconnues associant les
pigments rouges ou noirs une charge qui peut tre du feldspath potassique
seul, le mme minral mlang de la biotite, ou du talc permettent de distin-
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La prhistoire en marche 19

guer au moins deux phases de mise en place des peintures alors quune seule
tait admise. Des datations faites partir des chantillons des peintures elles-
mmes ont confirm la nouvelle interprtation. Mais ces conclusions entra-
nent aussi une nouvelle perception de ces peintures dont le savoir-faire est
aussi labor et collectif que toute autre activit technique. Tout en admirant
la qualit iconographique et stylistique des peintures, le prhistorien, en asso-
ciation avec les physico-chimistes, aborde le domaine de lart sur des bases
scientifiques relles.
Des grottes animes par les esprits
Deux aspects ont intress Marc Groenen (1997) et Michel Lorblanchet
(1999) dans les grottes ornes, dune part les indices picturaux ou plastiques
montrant dans les grottes profondes la recherche de lidentification des
formes vivantes sortant de la pnombre et dautre part les traces vulnrantes
qui impliquent laction des visiteurs la vision du bestiaire rayonnant de vie
et de mouvement. Dans les deux cas, les conclusions sont dduites dune
observation trs attentive et renouvele des parois. La premire dmarche est
une volont de la part des prhistoriques de dcouvrir des tres qui surgissent
de la paroi irrgulire ou des trous dombre bords de dcoupes suggestives.
Il faut impliquer lattention des visiteurs qui deviennent actifs et donnent
naissance des animaux fantastiques la lumire de leurs lampes graisse.
Tel drap stalagmitique de Font-de-Gaume (Dordogne) devient les pattes
arrire dun cheval peint bondissant, les profils des ttes des chevaux
pommels du Pech-Merle (Lot) sont dcoups naturellement dans la pierre
et se dtachent partir de la pnombre de la grotte.
Marsoulas (Haute-Garonne), on a constat que 42 % des reprsenta-
tions animales taient produites partir dune irrgularit de la roche.
Altamira (Cantabrie), les bisons se replient dans les limites des rondeurs du
plafond. Labastide (Hautes-Pyrnes), les bosses voquent des bisons, les
plages de calcite, une rigole, des fissures, des cupules naturelles deviennent
des chines ou des encolures de chevaux et de bisons, des yeux ou des
naseaux. Lensemble du volume des galeries sanime ainsi, un renne du
Gabillou (Dordogne) senfuyant dans une chatire noire, le bison bless par
les flches de Niaux (Arige) tant grav sur le sol, la vache de Lascaux
(Dordogne) sautant un obstacle et un cheval tombant la renverse. Le
bestiaire des grottes ornes donne lillusion de la vie. M. Groenen (1997)
montre que lexpression de cette vitalit est parfois lie des actions vuln-
rantes qui consistent blesser lanimal reprsent comme le bison grav de
Niaux, avec sur les flancs trois cupules dimpact de projectiles correspon-
dant trois flches graves, ou dtruire une partie des peintures comme
certaines mains de la grotte Cosquer (Bouches-du-Rhne) et mme certains
aspects de la grotte comme le prouve lamas de concrtions brises de la
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20 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

grotte de Las Chimeneas (Cantabrie). Si lon considre ce double objectif de


limage, symbole de lanimal lui-mme ou de son esprit, confronte
laction de destruction ou de sacrifice, linterprtation fait intervenir
lhomme, mais pas forcment et uniquement le chasseur dans sa relation
avec lanimal tu, comme on la trop souvent admis; la hirarchie des
animaux dans le contexte dune prsentation structure selon A. Leroi-
Gourhan est plus conforme une vision gnrale du monde vivant. Les
observations rcentes, minutieuses, de la technique, de la frquentation, de
toutes traces de comportement particulier comme lintroduction de lamelles
de silex ou desquilles osseuses ou encore de dents animales dans des
fissures au Tuc-dAudoubert (Arige), au Portel (Arige), Bdeilhac
(Arige) fournissent des arguments solides pour convaincre que la fonction
esthtique de l art palolithique des grottes ntait que le prtexte
des intentions rituelles qui ne concernait pas seulement la chasse mais plus
vraisemblablement la relation du groupe humain timidement reprsent,
avec son environnement du monde animal vivant triomphant, la fois affec-
tueux car proche de lhumanit et la fois inquitant car surnaturel. Cette
relation pouvait dans certains cas inspirer des rcits mythiques, comme la
scne du puits de Lascaux ou la double procession de la salle des Taureaux
dans la mme grotte pourraient le laisser supposer.
Ce vaste monde recr semble tourner autour dun animal majeur, qui
peut tre le mammouth Rouffignac (Dordogne), le bison Altamira (Canta-
brie), le cheval sur le panneau central du Pech-Merle (Lot). Dans la grotte
Chauvet (Ardche), bien que ntant pas lanimal le plus reprsent sur les
parois du rseau karstique, lours semble trs prsent parmi les vestiges
osseux jonchs sur le sol : en particulier les nombreux crnes y ont t
dplacs et rassembls par les hommes; lun de ces crnes est dpos au
milieu dune salle, sur un volumineux bloc de pierre. Lanimal nest pas
considr comme le seul gibier ventuel mais bien comme le roi de la
caverne. Les recherches dans la grotte Chauvet ne font que commencer et de
nouvelles informations sur les iconographies successives, sur la technique
des dessins et des peintures mais aussi sur leur fonction rituelle devraient
mieux nous renseigner sur ce type de grotte sanctuaire, ensemble majes-
tueux et cohrent, qui reste pourtant en grande partie incomprhensible.
Certains auteurs (Clottes et Lewis Williams, 1996) ont eu recours la
comparaison avec les gurisseurs-chamanes contemporains pour expliquer
lambigut de la relation entre le monde animal et celui des humains, telle
quelle apparat dans lart parital. Cette comparaison reste une image
commode pour apprhender laspect magique de certains comportements;
elle est trs insuffisante pour rendre compte de la pense sacre des grottes
ornes.
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La prhistoire en marche 21

Ltude de la frise sculpte


magdalnienne dAngles-sur-lAnglin (Vienne)
Aprs cinquante ans de recherches, la frise sculpte dAngles-sur-lAnglin
a t publie (Iakovleva L., Pincon G., 1997) quand Suzanne de Saint-
Mathurin et Dorothy Garrod ont commenc leur fouille dans labri du Roc-
aux-Sorciers Angles-sur-lAnglin : une grande frise sculpte de 12,60 m
avec quelques traces de couleur ocre a t progressivement dgage. Une
premire phase damnagement iconographique du site correspond aux
gravures du registre infrieur. Celles-ci ont t en partie dtruites par les
sculpteurs de lamnagement suivant, qui mirent en place des corps nus de
femmes vues de face, sans tte, ni bras, ni pieds et des bisons qui sont nette-
ment associs. Le bison est secondairement en relation avec des chevaux et
un flin. Lors dune reprise de la frise, des bouquetins ont t superposs aux
sculptures existantes. Les animaux sont particulirement russis : les
bouquetins mles avancent, aligns dans le mme sens, ou saffrontent. Les
jeunes bondissent. Lanimal exprime la vie en tournant la tte en arrire, en
ouvrant la bouche, en dilatant les narines, en dressant loreille. Les repr-
sentations humaines sont plus figes et plus abstraites : celles de la femme
mettent en valeur la poitrine avec les seins, le ventre et les hanches avec le
pubis, une chelle qui est presque grandeur nature. On ne connat Angles-
sur-lAnglin aucune tte fminine, alors que lhomme est identifi par deux
visages vus de profil dont lun est barbu; ils sont dtours en bas-relief, les
dtails sont gravs et, pour lun, les cheveux et la barbe sont peints en noir
alors que la peau est peinte en ocre.
La frise, cache par lpaisseur des couches archologiques dates vers
14 000 ans, du magdalnien moyen, a probablement jou un rle dans la
frquentation du site que lon identifie un sanctuaire. Des anneaux assez
nombreux sculpts dans la pierre permettaient sans doute de cacher et
peut-tre de protger les sculptures. Lhypothse de mises en scne lors de
crmonies a t avance. La publication rcente rvle donc une forme
originale dabri-sous-roche sculpt lpoque magdalnienne, dj
connue avec la frise des chevaux du Cap Blanc (Dordogne) et de La Chaire
Calvin (Charente) mais se dveloppant avec une ampleur non encore
reconnue.
Les roches palolithiques de plein air
aux dessins gravs de Foz C@@a (Portugal)
Des gravures de style palolithique ont t repres en 1981 sur les falaises
qui bordent le Douro Mazonco et ont attir lattention sur une forme non
encore reconnue de site dart rupestre en plein air. De 1992 1994, au
Portugal, des milliers de gravures, concentres dans certaines zones de la
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22 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

valle du C@a et des valles voisines qui devaient tre noyes la suite de la
construction dun barrage, ont t dcouvertes, inventories et releves
(fig. 6). En 1995, des prospections mirent en vidence des sites gravettiens,
solutrens et magdalniens dans les mmes valles, sans aucun doute en
relation avec les roches graves et piquetes. Deux sites importants ont t
fouills, lun Salto do Bol avec un pavage de galets et des milliers darte-
facts en quartz, quartzite, cristal de roche et silex taills typiques du gravet-
tien final, et lautre Olga Grande avec des vestiges dhabitats solutrens
dats de 18 000 ans, valuations chronologiques compatibles avec le style
de centaines de dessins animaliers. Ceux-ci reprsentent des quids, des
bovins, des caprids et des cervids dont les dtails stylistiques rappellent
ceux des figurations des grottes ornes pyrnennes et cantabriques et des
plaquettes graves ou peintes du Parpallo. Ainsi reconnat-on plusieurs
conventions graphiques, animaux vus de profil avec parfois la tte retourne,
avec lencornure en perspective tordue, avec des membres sans extrmits,
sans ligne de sol et sans vgtation. Des gravures probables dun bison, dun
cerf mgacros et dun rhinocros Siega Verde, site voisin de Foz C@a,
confirmeraient lge palolithique de ces dessins.
Cest la premire fois que des sites de plein air du palolithique europen
imposent leur ampleur et leur richesse, rivalisant ainsi avec les grottes ornes.
Cela veut dire que les chasseurs palolithiques ne rservaient pas leurs expres-
sions plastiques et graphiques uniquement au monde confin et secret des grottes
et quils savaient sacraliser des tendues normes de leur territoire de chasse. Ces
dcouvertes permettent aussi de rapprocher les arts palolithiques europens
dautres roches graves ou piquetes dAustralie et sans doute dAmrique.
Dautres foyers trs anciens dart prhistorique
en Australie, en Afrique australe et sans doute en Amrique
Si le grand art rupestre prhistorique a t dcouvert en Europe il y a un
sicle avec la reconnaissance de la grotte peinte dAltamira, et si, pendant
prs dun sicle, on a pens que ce continent avait seul le privilge de ce trs
vieil hritage, des exemples de plus en plus nombreux confortent lide que
les mmes communauts humaines qui se sont rpandues travers le monde
ont cr des centres rupestres pour fixer des messages dordre mythique pour
communiquer avec les esprits et les transmettre aux gnrations suivantes.
Un bel exemple de ces foyers trs anciens dart prhistorique est fourni
par lAustralie. G. Chaloupka (1993-1997) a fait le bilan de ses nouvelles
recherches dans ce domaine.
La lointaine histoire de lAustralie commence entre 50 000 et 40 000 ans
quand les premiers Homo sapiens sapiens archaques ont amnag les spul-
tures de la rgion du lac Mungo, au Sud du continent. Pour tre plus prcis, un
site de la cte Est de la Nouvelle-Guine, vieux de 40 000 ans, correspond
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La prhistoire en marche 23

Figure f Relev des animaux au profil piquet de la roche n 1 de Canada do Inferno,


C@a (Portugal), daprs Martinho Batista et Varela Gomes, dans Oliveira Jorge, 1995.

un site dat de 42 000 ans sur la cte septentrionale du continent australien,


non loin de Sydney, quand le passage fut possible avec les embarcations
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24 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

lgres. Dans le contexte de ces premiers contacts, la proccupation de la


couleur est vidente, et les colorants les plus recherchs sont en particulier
lhmatite ainsi que les ocres rouges et jaunes, prpars comme colorants
sans quaucune trace dutilisation rupestre ne soit atteste.
Le premier grand style rupestre se dnomme le style de Paranamitee du
nom dun vaste site de plein air riche de 10 000 gravures, 350 km au Nord
dAdlade, ville situe sur la cte mridionale du continent. La technique est
une ligne piquete, polie dans la rainure profonde pour donner limpression
dune gravure. Les thmes reprsents sont, pour les deux tiers, des
empreintes animales se combinant pour voquer de vritables pistes. On
reconnat aussi quelques figures de kangourous, de wallabies et dmeus et
mme de quelques humains. Des cercles, des cupules et des grandes lignes
droites compltent la varit iconographique du style de Paranamitee
rpandu dans toute la moiti orientale du continent et en Tasmanie.
Dans le Nord australien, en pays dArnhem, des manifestations picturales
se retrouvent dans des abris sans doute frquents il y a plus de 20 000 ans.
On y reconnat des empreintes colores de mains et de certains objets comme
des btons torsads, de grandes plantes, sortes de lianes verticales, et quel-
ques animaux.
Un deuxime style de lart prhistorique australien regroupe daprs
G. Chaloupka (1993-1997) le complexe des grandes figures naturalistes
animalires et humaines visibles en terre dArnhem. Il en est ainsi des pein-
tures rouges reprsentant des macropodes Inagurdurwil. Lanimal domi-
nant peut tre aussi le grand piton Maddjurnai, ou le crocodile
Dangurrung, ou quelques animaux fossiles, comme cette sorte de tapir et son
petit de Wongewongen, disparus il y a 18 000 ans, ou encore cet chidn de
Golbon, dont la race sest teinte il y a 15 000 ans.
Le style des figures dynamiques dont un facis comprend les figures
de Mountford , du nom de leur dcouvreur , reprsentant des chasseurs
Garrkhany et des danseuses Inyalak, est caractris par des figures
humaines plus nombreuses et stylises dans des mouvements dsarticuls
impressionnants.
Un troisime grand style dit figuratif complexe correspond la
priode de l estuaire entre 8 000 et 1 500 ans avant J.-C., lorsque le
niveau de la mer est mont du fait du rchauffement du climat ayant entran
la fonte des glaces des ples et lisolement accru du continent australien, alors
coup de la Nouvelle-Guine. Les grands centres de ce style se trouvent dans
la rgion de Dampier (Queensland), plus au Nord dans le pays dArnhem et
jusque dans la rgion de Sydney, lEst. Les poissons gants se mlent aux
humains. Les techniques de la gravure et de la peinture sont
utilises conjointement : la peinture la cire est atteste Gunbilngmurrung.
Des animaux radioscopiques sont visibles Wellington Range.
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La prhistoire en marche 25

Lart prhistorique australien ne peut plus tre ignor dsormais et pose


donc en termes trs nouveaux les problmes de laptitude de lhomme
exprimer ses mythes et ses rituels, sous forme plastique et graphique.
En Afrique orientale et australe, la tradition dart rupestre semble aussi
trs ancienne. Labri dApollo 11, au Sud de la Namibie, sest rvl riche en
art prhistorique : des plaquettes en pierre portant des traces de peintures
reprsentant des animaux et dautres fragments dart mobilier taient runis
dans des niveaux gologiques antrieurs 12 000 ans et lon a mme avanc
la date de 27 000 ans pour une couche contenant des colorants. Un autre site,
Wonderwerk, au Nord du Cap, contenait plusieurs dallettes graves, vieilles
de 10 000 ans. Deux millnaires plus tard, des galets peints ont t dposs
dans des spultures de Goldstream au Sud de la province du Cap. Dans la
mme rgion, les sites de Bomplaas et de Klasies River Mouth livrrent
plusieurs pierres peintes de motifs animaliers et de signes gomtriques
valus dans un contexte dindustrie microlithique entre 6 400 et 2 000 ans
avant notre re. Les prospections devraient se poursuivre et rvler bien
dautres sites paritaux dpoque prhistorique.
LAmrique possde aussi son art palolithique, progressivement dcou-
vert. Des ossements humains (Homo sapiens sapiens) trs anciens ont t
recueillis dans labri rupestre de Lapa Vermelha au Minas Gerais (Brsil)
mais aucune datation prcise nest connue pour ce site. Dans lun de ces abris
orns du Nord brsilien, la Toca do Boquiero da Pedra Furada (tat du
Piani), une premire phase doccupation vers 40 000 ans reste hypothtique
mais une frquentation assidue entre 20 000 et 12 000 est certaine, dans un
contexte culturel que lon retrouve au Brsil et au Chili. Il est vraisemblable
que les abris de Patagonie, du Caadon de las Pinturas, de la Cueva de las
Manos Pintadas, du Rio de las Pinturas orns de milliers de mains ngatives
et dautres motifs gomtriques, comme les spirales, soient luvre de ces
anciens chasseurs. En Basse Californie, des gravures de vulves et de phallus
Muleje dans la Sierra de San Borjita et dans lOregon, les motifs gomtri-
ques de Mazama Ash sont sans doute aussi les tmoignages des chasseurs
prhistoriques du Nouveau Monde. Le site de Mazama Ash a t occup il y
a 6 700 ans.
Originalit de lhritage culturel de lhumanit palolithique
Lhritage culturel de lhumanit palolithique se rvle daprs les psycho-
logues dobdience freudienne (Saccho, Sauvet (dir. publ.), 1998) comme
une blessure narcissique en ce quelle remet en question un fantasme
des origines . On sait les difficults, travers le XIXe sicle, faire accepter
que lhomme biologique sintgre dans la nature, que le fabricant doutils en
silex est capable de rites funraires puis de dessiner des animaux qui trans-
mettent des messages esthtiques et spirituels forts mais incomprhensibles.
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26 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

La vision gnrale de lvolution vitale de Charles Darwin a t vrifie de


multiples fois et cette vision a t adapte certaines situations observes.
Loriginalit majeure de lhritage culturel de lhumanit est de rejoindre la
conception de lvolution, accepte aujourdhui universellement en particu-
lier par les grandes religions et en premier lieu par la chrtient qui a pu bn-
ficier des lumires des abbs comme labb Breuil, des jsuites comme le
pre Teilhard de Chardin et dune commission actuelle qui se runit rgu-
lirement au Vatican pour faire le point des derniers travaux des palonto-
logues, des prhistoriens et des croyants. Lorigine de lhumanit est
devenue un vritable problme scientifique.
La raction en 1999 des crationnistes du Kansas, qui opposent science et
spiritualit et qui interdisent denseigner les conclusions des derniers dbats sur
lorigine palontologique de lespce humaine, est du ressort de la pathologie
psychologique, incomprhensible dans le cadre de ltat de droit dun grand
pays. Stephen Jay Gould (1999) slve contre cette restriction intellectuelle et
thique devenue une mystique quaucun argument rflchi ne peut justifier.
Un autre dbat plus ouvert est relanc par Ian Tattersall (1999), celui de
savoir si la grande originalit de lhritage culturel de lhumanit apparu au
palolithique nest pas daboutir linterruption de cette volution naturelle
de lespce Homo sapiens sapiens qui sest impose aux autres espces et
prend dsormais en charge son volution biologique et culturelle. Le fait que
lhomme soit la seule espce vivante avoir envahi la Terre et que sa dmo-
graphie ait atteint un niveau tel quaucun groupe ne peut rester isol et ne peut
ainsi contribuer enrichir le patrimoine gntique par une originalit locale
de la chane gntique ou par modification de cette chane en raison de la
slection naturelle ferait que lhumanit est biologiquement proche de la
sclrose, sauf si elle envisage de coloniser les espaces sidraux et si elle se
donne de nouveaux espaces autres que ceux de la vieille plante Terre.
Teilhard de Chardin, dans un autre ordre de raisonnement, avait aussi conclu
que lvolution humaine se terminait dans la finalit du point omga. Cette
finalit tait spirituelle et intellectuelle puisquelle impliquait la propre
rflexion de lhomme qui prend conscience de sa nature humaine.
Mais lhumanit qui se prend en charge sur le plan biologique dune
manire aussi risque est galement celle qui invente des armes nuclaires,
pollue et dtruit les conditions de sa survie. I. Tattersall rappelle la fragilit de
lquilibre des paramtres naturels qui permettent la vie terrestre.
Lensemble des comportements humains qui situent lhumanit hors des lois
naturelles par stratgie ou par maladresse reprsente pour lauteur un change-
ment de fond transformant lhumanit naturelle en humanit artificielle, donc
la fin de lvolution darwinienne, supposer que lhumanit incarne le niveau
le plus labor de cette volution du vivant et que celle-ci soit linaire ce
qui est loin dtre prouv.
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La prhistoire en marche 27

Cette prise de position npuise pas le sujet de lhritage culturel de lhuma-


nit palolithique. Dautres chercheurs ne manquent pas de souligner que le
cerveau du peintre de Lascaux est le mme que celui du concepteur du vaisseau
Apollo 11 qui sest pos sur la Lune. Que lun et lautre nont pas pu fonctionner
seuls mais en coordination troite avec leur environnement social. Le dvelop-
pement des recherches sur les techniques, sur les relations des groupes humains
avec des milieux cologiques en perptuel changement (dans des proportions
qui dpassent parfois les changements qui nous alarment aujourdhui : exemple
du climat), sur les moyens de communication encore perceptibles (iconogra-
phies, traces de rituel) entrane une rflexion anthropologique sur le propre
de lhomme . Ces tudes qui envisagent pour la premire fois lhumanit, en
temps rel et globalement depuis son apparition palolithique, sintressent
scientifiquement notre espce humaine dans les circonstances multiples de sa
ralit historique faite dvaluations, dchecs, dadaptations, de matrises, de
modifications. Les millnaires du palolithique doivent nous apprendre beau-
coup sur un avenir quil ny a aucune raison de percevoir comme fig.

Lapparition des socits de production :


des villages aux premiers empires
Lorigine des critures
Si lon considre que les signes des grottes ornes palolithiques sont
lquivalent de graphismes plutt quune vritable criture, on constate que
les plus anciens tmoignages crits peuvent dater de 11 000 ans. Signales
en 1996 par B. Jammons et D. Stordeur Jerf el-Ahmar en Syrie, cinq
pierres graves en basalte montrent des rainures de polissage et des picto-
grammes sous forme de zigzags, de flches et de deux figures reprsentant
un quadrupde et un rapace (fig. 7). Il semble que ce dbut d criture
nait pas eu de suite.
Il en est de mme pour les tablettes de Tartaria (Roumanie) qui sintgrent
dans un contexte chalcolithique du niveau de Karanovo VI dat du
Ve millnaire : pictogrammes (chvre et pi de bl) et signes gomtriques
expriment sans doute un systme dcriture qui disparat avec cette phase dyna-
mique laquelle appartiennent aussi les riches tombes de Varna (Bulgarie).
Dans le courant du IVe millnaire par contre, deux foyers dinnovation de
lcriture montrent que le mme phnomne proccupe deux communauts
diffrentes : au Pakistan, sur le site dHarappa, daprs lannonce faite en
1999 par Richard Meadow de luniversit Harvard Boston, un tesson avec
six symboles gravs, vieux de 5 500 ans (ou 3500 av. J.-C.) pourrait
prsenter les signes prcurseurs de lcriture non encore dchiffre des
sceaux de cette civilisation. En 1998, on avait par ailleurs signal les plus
anciens pictogrammes gyptiens vieux de 5 300 ans (ou 3300 av. J.-C.), qui
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28 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

annoncent les hiroglyphes ro-


yaux dAbydos et tout le systme
dcriture gyptienne. Viennent
ensuite les pictogrammes mso-
potamiens.
Les informations acquises
rcemment sur lapparition des
critures confirment le contexte de
socits trs organises, dans le
cadre de grandes villes (Harappa),
de grandes agglomrations (tells
bulgares) ou de royaumes nais-
sants (gypte). Une autre conclu-
sion peut tre dduite de lactualit
des recherches : celle que le
phnomne de lcriture apparat
dans plusieurs foyers diffrents
avec, dans quelques cas (Syrie et
Roumanie), des phases proba-
toires.
Figure g Relev de deux galets de basalte
gravs de pictogrammes, trouvs Jerf el-
Naissance des divinits Ahmar (Syrie), daprs Jammons et Stor-
deur, 1997.
proche-orientales
Jacques Cauvin a synthtis en 1994 deux dcennies de recherche au
Proche-Orient sur lapparition dun nouveau monde, celui des producteurs
qui caractrisent tant nos socits contemporaines. Il a mis en valeur la
conception symbolique de la rvolution nolithique qui a donn naissance
aux divinits de la premire agriculture. Les premires manipulations par les
hommes du milieu naturel ont produit les mutations vgtales et animales
que reprsente la domestication. Lapparition des villages semi-sdentaires
puis sdentaires peut galement tre interprte comme le rsultat dune
hirarchie qui simpose avec un petit nombre de personnages qui dominent
et domestiquent leur communaut.
Lenqute est mene sur une priode qui va de 12 000 6 300 avant J.-C.,
pendant laquelle les socits de chasseurs de type palolithique sont deve-
nues par tapes des socits dagriculteurs paysans et leveurs, entranes par
des modifications techniques et idologiques. Les dates calibres main-
tenant admises assurent un cadre solide une rflexion sur le phnomne
nolithique et le passage dun ge de prdateurs de la nature un ge de trans-
formation de cette nature au profit dun dveloppement dune humanit de
plus en plus artificielle .
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La prhistoire en marche 29

Jacques Cauvin ne remet pas en cause la perception du nolithique dfinie


par Gordon Childe, et devenue classique, selon laquelle cette nouvelle
priode est caractrise par la production de subsistance. Lauteur rfute
lhypothse de la causalit conomique comme rponse des pressions
biologiques, dmographiques et cologiques et il lui substitue une analyse
dune mutation culturelle, la rvolution des symboles , qui anticiperait la
mise en place du nouveau comportement nolithique.
Cette transformation des mentalits aux origines de la religion noli-
thique se serait produite avant lapparition dune conomie agricole, durant
lpisode khiamien , du nom dun site palestinien El Khiam , occup
entre 10 000 et 9 500 avant J.-C., marqu par la culture natoufienne mais tran-
sitoire avec le nouvel horizon culturel dsign au Levant par le sigle PPNA
(Pre-Pottery Neolithic A). La rvolution des symboles est matrialise par un
art figuratif spcifique. Alors que lart natoufien est essentiellement animal
avec des reprsentations de gazelles et de cervids, lart khiamien comprend
exclusivement des statuettes fminines schmatiques, en calcaire, que lon a
trouves dans la valle du Jourdain (Salibiyah, Gilgal), au mont Carmel
(Nahal Oren), sur les bords de la mer Morte (El Khiam) et jusque dans la
valle de lEuphrate en Syrie (Mureybet). Dans ce dernier site, huit figurines
fminines en pierre ou en terre cuite appartenant la phase suivante (9 500 -
9 000 avant J.-C.) confirment limportance du changement de la proccupa-
tion symbolique : le seul animal ajout cet ensemble est un oiseau rapace.
Mais un culte particulier de laurochs et du taureau est manifeste avec des
rites denfouissement de crnes dans les banquettes dargile des maisons, de
cornes dans les parois de ces maisons. partir de 9 500 avant J.-C., les
thmes de la femme et du taureau simposent dans les figurines et les prati-
ques rituelles; ce sont les mmes qui sont illustrs dans le systme religieux
spectaculaire de atal Hyk au cur de lAnatolie (VIIe millnaire). Une
idologie a pris naissance, entre 10 000 et 9 500 avant J.-C., autour de deux
symboles clefs qui nexprimeront que quelques sicles plus tard la fcondit
agricole et la puissance virile du taureau domestique. Lantriorit de la
pense symbolique sur les volutions conomiques et sociales qui sy rf-
rent place lhomme au centre de la dynamique des socits humaines.
Ltude de Jacques Cauvin est un bel exemple dintgration des donnes
psycho-culturelles la comprhension dun phnomne aussi essentiel que
la nolithisation.
Les premires cits de lIndus
Parmi les multiples foyers dactivit archologique travers le monde,
lexemple de Mehrgarh au Pakistan runit un nombre important dinforma-
tions nouvelles qui caractrisent les avances de notre connaissance sur des
aspects de civilisations dont le souvenir avait compltement disparu.
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30 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

La cit nolithique de Mehrgarh est explore depuis 1974 par J.-F. Jarrige
(1988) et son quipe. Lexamen scientifique des vestiges anthropiques et des
restes de lenvironnement permet de mieux comprendre la premire occupation
acramique de la valle du Bolan, ds la fin du VIIIe millnaire et au dbut
du VIIe millnaire. La chasse reste une source importante de nourriture mais la
cueillette dune varit dorge sauvage, puis progressivement cultive, de
mme que la premire domestication de bovins sont des indices suffisants dun
foyer de nolithisation probable au Baluchistan, quivalent du foyer du plateau
iranien ou de celui des pimonts du Zagros. Il est situ dans la partie occidentale
de ce qui sera plus tard le cur de la grande civilisation de lIndus avec Mohenjo-
daro et Harappa. Quelques caractres originaux, qui font penser une relative
autonomie de ce foyer, apparaissent ds les priodes les plus anciennes comme
ces maisons rectangulaires quatre ou six pices, ou comme ces btiments-silos
en caissons attests ds 6 000 avant J.-C., et utiliss pendant tout le nolithique
et tout le chalcolithique. De nombreuses spultures nolithiques en fosse sont
bordes dun muret de briques crues. Les offrandes sont abondantes, rcipients
en terre crue, en pierre, en vannerie asphalte, outils en os, en silex taill, en
pierre polie, blocs docre rouge et multiples parures, collier, pendentif, pendants
doreilles, bandeau de tte, bracelet, ceinture, anneau de cheville. Les matires
premires semi-prcieuses, comme des coquillages provenant de la cte situe
400 kilomtres, des turquoises et des lapis-lazuli, impliquent des systmes de
valeur et des contacts longue distance.
Les statuettes nolithiques sont fminines comme au Proche-Orient.
Mais elles sont en argile crue et peintes en rouge et prsentent ds le
VIe millnaire un schmatisme qui dure jusqu' la civilisation de lIndus.
Lune delles en particulier, du IVe millnaire, avec sa tte en arrire et ses
colliers, ses seins coniques, ses hanches volumineuses et ses jambes en
fuseau, est le prototype des exemplaires chalcolithiques de la fin du
IVe millnaire.
Parmi les figurines animales les plus anciennes, on reconnat un zbu
(taureau bosse) du VIe millnaire. Par la suite, on identifie un oiseau, un
blier, un chien (?).
Une tude particulire a t ralise sur des perles grises dpoque chal-
colithique qui trangement navaient plus lclat des pierres semi-prcieuses
de lpoque nolithique. Lanalyse au laboratoire de recherche des muses de
France montra quen fait laltration avait effac leffet dune glaure de sta-
tite qui au IVe millnaire tait non seulement une prouesse mais peut-tre une
innovation lie au dveloppement de la mtallurgie du cuivre dont les
vestiges sont galement attests. partir du dbut de lge du Cuivre (ou
chalcolithique), les artisanats prsentent une dynamique cratrice qui se
retrouve dans les socits ultrieures et marque la civilisation de lIndus au
cours du IIIe millnaire.
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La prhistoire en marche 31

Ainsi, ds les priodes anciennes du nolithique et du chalcolithique, on


reconnat les symboles dune idologie de la fertilit agricole et de la force de
lanimal domestique sur lesquels J. Cauvin a attir lattention (1994) ainsi
que les applications dune vie urbaine et artisanale. Des originalits cultu-
relles, silos collectifs, glaure de statite, criture, montrent une relative ind-
pendance de cette volution qui mne la civilisation de lIndus, lune des
grandes russites urbaines de la haute Antiquit, dont nous ignorons presque
tout, en particulier les bases juridiques et politiques.
Trsor dorfvrerie grec
Le muse national dAthnes a prsent en 1998 un trsor dorfvrerie de
53 parures, trouv lanne prcdente et dat entre 4 500 et 3 300 avant
J.-C. avec une fourchette chronologique large en raison de labsence dun
contexte prcis de la trouvaille. Les diffrentes typologies des pices dorf-
vrerie du trsor sont pourtant homognes et confirment lauthenticit du
trsor. Ce sont trois perles en tonnelet et un anneau plat, six appliques circu-
laires dont la moiti dcor pointill priphrique, une applique rectangu-
laire quatre perforations, deux appliques losangiques et une autre ovalaire,
un pendentif en forme de bois de cerf, un autre double anneau plat et
32 pendeloques circulaires dont la plus grande mesure 15 cm et les autres
entre 4 et 5 cm. Elles voquent un motif fminin trs schmatis dont le type
est diffus travers les Balkans depuis la ncropole de Varna (Bulgarie)
date de la deuxime moiti du Ve millnaire jusquen Hongrie et en Grce.
Le nouveau trsor dorfvrerie, avec labondance de ses idoles et une
datation sans doute leve la fin du nolithique ou au dbut du chalcoli-
thique, montre combien la Grce continentale et lge sont impliques aussi
dans le foyer balkanique, de ce fait largi, du dveloppement de la mtallurgie
et de lorfvrerie alors si originale par rapport la situation en Anatolie. Les
tombes princires de Varna, avec ses dizaines voire ses centaines de parures
en or, reprsentent dans un certain sens le mme phnomne que celui de la
thsaurisation du trsor grec. cette poque de la fin du nolithique hellne,
le site de Dimini fait apparatre plusieurs murs (presque des murailles)
concentriques avec des portes protges et en son centre un espace galement
circulaire avec lun des premiers mgarons connus, temple ou demeure aris-
tocratique, avec son plan quadrangulaire et son pribole muni de deux
colonnes de faade. Le contexte de cette culture comprend des statuettes en
pierre et en terre cuite, pour la plupart fminines comme le sont les pendelo-
ques-idoles en or.
Des analyses lmentaires des traces des ors du trsor pourraient sans
doute prciser si le mtal prcieux trouv en Grce forme un mme groupe
avec celui de Varna ou celui, plus gnral, des Balkans et si la relative unit
des formes des parures et des matires premires choisies ne pourrait pas
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32 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

signifier aussi une mme dynamique dj reconnue dans les sites prestigieux
de Karanovo VI, de Sitagroi, de Dimini.
Les mgalithes gants du Morbihan ou la conqute des espaces
Les fouilles poursuivies autour du golfe du Morbihan ont apport durant la
dernire dcennie des complments essentiels dinformation la connais-
sance des premiers concepteurs darchitecture monumentale. Le tumulus
composite du Petit Mont Arzon (Lecornec, 1994) prsente quatre phases
damnagement. La premire est un tertre long de 50 m recouvrant une
fosse centrale sans doute funraire date de 4 580-4 440 avant J.-C. Cette
butte artificielle en terre est recouverte par le cairn I en pierres disposes
selon un plan rectangulaire. Une grande stle anthropomorphe se dressait
lest du monument quelle dominait de ses 6 m. Cette dalle, brise 1,5 m
de sa base, fut abattue devant la partie infrieure reste verticale : cette
structure fut le point de dpart de la construction dune chambre mgali-
thique quadrangulaire couloir, complte dun amas de pierrailles, ou
cairn II, appuy sur le long ct du cairn I. Le tout est recouvert du vaste
cairn III, dont le plan en pentagone de 50 m de ct insre dans sa masse
deux autres chambres rectangulaires couloir orient vers le Nord-Est. Si
la construction du monument tait acheve vers 4 000 avant J.-C., des pote-
ries campaniformes semblent attester une frquentation rituelle jusqu' la
fin du IIIe millnaire. Quelques fragments de dalles piquetes de dessins
classiques comme celui de l idole chevele , ou comme ceux de la
hache et de la crosse, ou plus rares comme celui des doubles pieds ou celui
dune rosace et deux grands fragments de cornes sculptes faisant
penser au taureau identifi Gavrinis, sont des indications sur les thmes
iconographiques de la religion mgalithique. La fin des recherches sur le
site de Petit Mont met clairement en vidence lenchanement de la tradi-
tion architecturale dynamique et varie dans la seconde moiti du
Ve millnaire et fonctionnelle pendant les deux millnaires suivants, confir-
mant ainsi toute limportance du phnomne mgalithique comme expres-
sion majeure du nolithique dEurope occidentale. Mais le chantier
archologique le plus impressionnant et le plus novateur a t ces dernires
annes celui du Grand Menhir bris de Locmariaquer (Morbihan), cinq
kilomtres lOuest du site prcdent dirig par J. LHelgouach et
S. Cassen. (LHelgouach, 1994).
Si lon pouvait se demander si le grand monolithe de 20 mtres
aujourdhui bris sur le sol avait un jour t dress, les fouilles de la
fosse de calage de cette gigantesque pierre dresse ne laissent plus aucun
doute (fig. 8). Dix-huit autres fosses alignes ont galement t dgages,
rvlant ainsi un sanctuaire impressionnant fait dune range dnormes
silhouettes de pierre, oriente Sud-Ouest/Nord-est. La dalle de 14 m,
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La prhistoire en marche 33

Figure h Plan du menhir bris (avec sa restitution de hauteur), des fosses de calage pour
19 pierres gantes et du tumulus de la Table des Marchands, Locmariaquer (Morbihan),
daprs LHelgouach, 1994.

reconstitue partir de trois fragments retrouvs comme couverture de


chambres dolmniques, dont celle de Gavrinis, faisait vraisemblablement
partie de cet ensemble. La stle anthropomorphe du chevet de la chambre
dite de la Table des Marchands, parallle lalignement des grands
menhirs, est peut-tre interprter aussi en relation avec ces pierres.
Labondance des signes piquets caractrise galement ces pierres sur
lesquelles on reconnat lidole, la hache ou le taureau. Chacune delles tait
donc bien identifie. Ce vaste amnagement a pu tre dat des environs de
4 000 avant J.-C., contemporain de certains longs tumulus de la rgion et
antrieur des constructions dolmniques dans lesquelles les fragments de
ces stles sont intgrs. Nous retrouverons ici la succession architecturale
du Petit Mont. La perception du site de Locmariaquer est renouvele dans
sa forme et dans sa chronologie.
La rvlation de lalignement de ce sanctuaire a de nouveau attir latten-
tion sur les clbres alignements voisins des environs de Carnac
(Morbihan). La rvision critique de cinq grands ensembles (Kerzerho, Le
Menec, Kermario, Kerlescan et Le Petit Menec) qui stendent sur plusieurs
kilomtres a t suscite par un programme de sauvegarde et de mise en
valeur en cours. Les images de synthse de Jean-Claude Golvin aident la
comprhension damnagements aussi vastes. Il apparat que les files rectili-
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34 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

gnes de pierres dresses, orientes approximativement Est-Ouest, sont


compltes leur extrmit occidentale (parfois orientale aussi) par une
enceinte rectangulaire ou ovalaire dlimite galement par des pierres dres-
ses. Cette disposition pourrait correspondre de vastes temples nolithi-
ques avec leur double fonction processionnelle et sacre (enceintes), adapte
la topographie des lieux et aux grandes orientations solaires (Bailloud,
Boujot, Cassen, Le Roux, 1995; Mohen, 1998), vraisemblablement vers
4 000 avant J.-C., la mme poque que le sanctuaire des idoles gantes de
Locmariaquer. De nouvelles perspectives de recherche apparaissent ainsi
dans le domaine du mgalithisme que lon croyait connatre dans ses aspects
essentiels.
En sloignant des simples proccupations typologiques et en consid-
rant ces grands ensembles architecturaux dans leur contexte topographique
qui na pas beaucoup chang depuis le nolithique, si lon fait abstraction du
couvert vgtal restitu avec une certaine approximation, lapprhension des
mgalithes morbihannais doit tenir compte de la dimension spatiale,
terrestre, comme la propos Jean-Claude Golvin, mais aussi cleste, non
comme lavait tent A. Thom, mais selon les dernires donnes des fouilles
rcentes qui introduisent des prcisions chronologiques et fonctionnelles.
Les mgalithes apparaissent alors comme les rsultats dune rflexion archi-
tecturale acheve, dont les principes de conception, dlaboration, dintgra-
tion et de transmission pour lternit correspondent ceux qui animent les
architectures contemporaines (Mohen, 1998).
Restes alimentaires et adhsifs nolithiques
Un dernier exemple dtudes rcentes concerne la structure molculaire des
matriaux organiques amorphes dorigine archologique. Martine Rgert du
laboratoire de recherche des muses de France sest attache dans cette
optique caractriser et comprendre les techniques dobtention des adh-
sifs nolithiques, les brais, les goudrons et les rsines. Ltude des matriaux
organiques archologiques reprsente un vritable dfi dun point de vue
analytique car il sagit de matriaux conservs en faible quantit, trans-
forms par lhomme et naturellement dgrads au cours de leur sjour dans
la terre. En outre, ces matriaux sont toujours constitus de mlanges mol-
culaires complexes et sont souvent fortement polymriques. Lidentification
des constituants chimiques conservs en contexte archologique est indis-
sociable de la mise en uvre dtudes de vieillissement acclr en labora-
toire afin de comprendre les mcanismes de dgradation qui ont transform
les matriaux tudis au cours du temps.
La fraction soluble de la matire organique amorphe est analyse aprs
extraction et drivation. Lidentification de biomarqueurs (triperpnes,
strols, acides gras) dans cette fraction a permis de dterminer sur le site
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La prhistoire en marche 35

lacustre de Chalain, dans le Jura, les matriaux utiliss par les prhistoriques,
brais vgtaux varis, non seulement de bouleaux mais aussi de cyprs et de
conifres venus du Midi ainsi que de bitume. Un produit aux qualits varies
est ainsi rvl pour des usages multiples, fixation des armatures de silex sur
les lances ou les faucilles, collage des tessons dune poterie casse, mais sans
doute aussi, calfeutrage de pirogue et de rcipient en bois. Les brais venus de
la cte mditerranenne faisaient lobjet dchanges comme une matire
premire relativement prcieuse.
Les travaux sur les restes dalimentation prhistorique raliss en colla-
boration avec le laboratoire de gochimie de luniversit de Bristol (1997-
1998) ont concern ltude de la fonction de rcipients nolithiques prove-
nant surtout du site de Chalain, partir de lanalyse de leur contenu orga-
nique. Outre la prsence de protines, de graisses animales, des produits
laitiers et de la cire dabeille ont t identifis. Lanalyse de la fraction inso-
luble aprs hydrolyse alcaline a permis lidentification dun ensemble
dacides gras oxyds (diacides, hydroxyacides) permettant de mieux
comprendre les mcanismes de dgradation des lipides en contexte archolo-
gique mais aussi les mthodes de conservation des viandes dans la graisse et
des laitages dans la prsure ou le miel.
Lapplication des mthodes de la chimie analytique aux chantillons
archologiques ouvre ainsi une voie originale de la recherche sur les adhsifs
et les restes de nourriture des populations nolithiques. Les possibilits
dexaminer des micro-chantillons et de bnficier de comptences expri-
mentes dans le domaine de la chimie organique actualisent une recherche
indite, qui est sans nul doute amene se dvelopper.

Conclusion :
Les apports des sciences au dveloppement
dune prhistoire universelle et patrimoniale
Depuis un sicle, la prhistoire a pu largir lensemble de la plante les
limites de lhistoire grce des mthodes de prospection, de fouille, de data-
tion, dinvestigation en laboratoire. Cet aspect est trs bien dvelopp dans
le texte de ce volume coordonn par S. J. De Laet. Pour conclure la prsen-
tation de lactualit des recherches des douze dernires annes, il convient
dinsister sur cette relation troite qui lie les sciences de la matire, de la
Terre et de lhomme, avec le dveloppement dune prhistoire universelle,
que lon ignorait compltement il y a deux sicles, et qui dfinit ses principes
mthodologiques depuis peine un sicle (Renfrew, Bahn, 1998).
partir de quelques exemples qui nous ont paru significatifs, nous avons
voulu mettre en vidence les avances scientifiques dune prhistoire en
marche depuis ces douze dernires annes. Les principes retenus pour la
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36 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

rdaction du texte de 1988 ont t confirms par les travaux rcents et les
nouvelles hypothses avances dans cette prface, formules partir des
donnes rassembles dans le texte initial, montrent la vitalit dune discipline
jeune, la prhistoire, qui doit se nourrir avidement dinformations fournies
par les rcentes dcouvertes pour combler des lacunes dune histoire univer-
selle qui recule ses frontires de plusieurs millions dannes.
Que ce soit pour les mthodes de datation qui assurent les repres chrono-
logiques physico-chimiques ou dendrochronologiques indispensables
lexploration de lpaisseur temporelle, que ce soit pour les dterminations
des matriaux et de leurs caractristiques fonctionnelles qui renseignent sur
la dcouverte de la varit des activits humaines, que ce soit pour la manire
exprimentale de tester les conclusions des observations partir dinforma-
tions fragmentaires, que ce soit pour tenter de pntrer dans le monde cognitif
des populations passes, que ce soit pour interprter des faits qui restent
isols et quune impatience justifie cherche synthtiser, dans tous les cas,
le double recours la science et lhistoire est nettement identifi et pratiqu
(Renfrew, Bahn, 1998).
Il est impossible de passer sous silence, en conclusion de cette prface,
un dernier aspect plus actuel, celui de la relation entre les vestiges de la
prhistoire et le public. Comment doit-on conserver les vestiges archolo-
giques pour quils tmoignent de la prsence des socits anciennes et de
leurs activits? La formulation de cette attitude nest pas simplement
lexpression dune vulgarisation mais la prise de conscience que le patri-
moine prhistorique est une composante existentielle de notre prsence au
monde. Cette dmarche signifie que toute interprtation du temps pass et
plus encore de la prhistoire, ralit jusqu' prsent aussi insouponne
que stimulante par son actualit de la recherche, ne peut tre pense qu
la suite dun recul qui exige une lecture critique des sources archologi-
ques. Quelle prhistoire pour notre monde contemporain? est une ques-
tion induisant le prhistorien et le public, qui est devenue mthodolo-
giquement ncessaire. Le besoin de publication, cest--dire de compte-
rendu et dinterprtation des dcouvertes, de conservation et de restaura-
tion, des vestiges sur les sites mmes (muses de site), les mesures draco-
niennes de prservation de certaines grottes ornes (comme Lascaux,
Chauvet et bientt Altamira, pour lesquelles il existe des fac-simils dj
raliss ou venir), les essais de reconstitution (dioramas du Musum
dhistoire naturelle de New York ou ceux du muse de Tautavel), les films
en image relle ou virtuelle deviennent les intermdiaires indispensables
au dialogue de lhumanit contemporaine avec son pass le plus lointain
qui se dvoile peu peu et duquel elle attend quelques bribes sur le
mystre de ses origines. La recherche en prhistoire, tardive dans
lhistoire des sciences, est plus que toute autre recherche intimement lie
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La prhistoire en marche 37

la conscience dun public et dautorits qui lgifrent pour faire de ces


vestiges un bien patrimonial.

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POUR LES REVUES


LAnthropologie, Masson. Paris.
Antiquity, Cambridge, Archaeological Journal.
Archaemetry.
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Introduction

Sigfried J. De Laet (dcd)

GENSE DU VOLUME
En 1979, lorsque les plans dune nouvelle dition de LHistoire du dvelop-
pement scientifique et culturel de lHumanit publie sous les auspices de
lUNESCO commencrent prendre forme, le professeur Paulo E. de
Berrdo Carneiro, prsident de la commission internationale charge de la
ralisation de cet ouvrage, me demanda, titre de consultant, de rdiger une
analyse critique de la premire dition pour toutes les questions concernant
la prhistoire. Ce rapport (De Laet, 1979) fut distribu aux membres de la
commission. Je fus ensuite invit assister, comme observateur, la
premire runion de la commission (septembre 1980). Parmi les dcisions
prises alors, il faut mentionner que les membres, se fondant sur les rapports
dune soixantaine de consultants, estimrent quune rvision de la premire
dition, comme il avait t initialement prvu, tait difficilement ralisable.
Mieux valait satteler une dition entirement nouvelle, o toutes les
cultures auraient la place laquelle elles avaient droit. La commission me
chargea alors dorganiser un groupe de travail qui soccuperait de dterminer
la place donner dans lensemble de louvrage aux populations davant
lcriture. Ce groupe, compos de Pedro Carrasco (Mexique), dAhmad
H. Dani (Pakistan), du regrett Cheikh Anta Diop (Sngal), de Joachim
Herrmann (Allemagne), de Jos L. Lorenzo (Mexique), de Richard
B. Nunoo (Ghana), de Willhelm G. Solheim II (tats-Unis) et de feu Xia Nai
(Chine), se runit deux fois : les 29 et 30 avril 1981 et du 16 au 18 novembre
1981. Il soccupa des problmes mthodologiques poss par ltude des
priodes davant lcriture.
Le bureau de la commission, runi Oxford les 25 et 26 septembre 1981,
avait entre-temps prcis la priodisation de louvrage et fix les limites chro-
nologiques des diffrents volumes de la nouvelle dition. Notre deuxime
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40 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

runion fut donc consacre laborer un plan plus dtaill du volume I et


dresser une liste des collgues qui pourraient ventuellement crire un ou
plusieurs chapitres de ce volume. Cette liste fut labore selon deux critres :
une rpartition gographique aussi large que possible, mais surtout la comp-
tence. Plan et liste furent soumis en janvier 1983 dabord au bureau, puis la
commission, et approuvs. On me dsigna comme directeur principal du
volume I, assist de trois codirecteurs : A. H. Dani (pour lAsie),
R. B. Nunoo (pour lAfrique) et J. L. Lorenzo (pour lAmrique). Depuis
cette date, ce directoire sest runi plusieurs reprises. Les auteurs ventuels
furent contacts (il ny eut que fort peu de refus) et je leur demandai de rdiger
un schma dtaill des chapitres quils avaient accept dcrire en tenant
compte de certaines directives manant de la commission et concernant les
thmes principaux sur lesquels il conviendrait de mettre laccent. Grce ces
schmas je pus laborer une maquette assez dtaille du volume I et la
soumettre, pour remarques et critiques ventuelles, au bureau lors de sa
runion de septembre 1984. Les auteurs ils sont, en y ajoutant les membres
du directoire et du groupe de travail, cinquante-trois et appartiennent trente
et une nations diffrentes furent pris de faire parvenir une premire
version de leurs textes vers la fin de 1985. Ces textes furent alors soumis aux
membres de la commission, aux auteurs du volume I et finalement un
comit de lecture, compos des membres du directoire, auxquels furent
adjoints Mme Lili Kaelas (Sude) et MM. Joachim Herrmann (Allemagne)
et Luis F. Lumbreras Salcedo (Prou), qui se runit du 12 au 23 janvier et du
9 au 20 mars 1987. Les remarques et les critiques furent ensuite soumises aux
auteurs afin de leur permettre de rdiger la version dfinitive de leurs textes.
Il convient ici de souligner quaucune pression ne fut exerce pour imposer
des modifications importantes leurs chapitres. L o des divergences de
fond furent observes, les membres du directoire ont insr, en fin de
chapitre, de courtes notices ce sujet1.

LA PRHISTOIRE
Dure de la priode davant lcriture
Le premier volume de la nouvelle dition de lHistoire du dveloppement
scientifique et culturel de lHumanit couvre une priode qui stend de
lapparition, au sein de la famille des Hominids, du premier tre que lon
peut classer dans le genre Homo, jusqu linvention de lcriture et la nais-
sance des premiers tats, il y a quelque cinq mille ans. Cette priode
prhistorique a eu une dure de deux trois millions dannes. Peu de
personnes peuvent clairement imaginer cette dure, tant elle est norme.
Deux comparaisons pourront aider le lecteur la visualiser :
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Introduction 41

Si nous reprsentions les quelque deux millions et demi dannes cou-


les depuis lapparition de Homo habilis jusqu aujourdhui par une
ligne dune longueur totale de 5 km, chaque anne y compterait moins
de 2 mm. Dans ce cas, la priode davant lcriture y reprsenterait
4 990 m et lensemble des priodes dites historiques (celles pour
lesquelles nous possdons des sources crites) y serait rduite aux 10
derniers mtres; les dbuts de lre chrtienne y seraient indiqus 4 m
du point terminal et la dcouverte de lAmrique par Colomb 1 m
seulement de ce mme point terminal.
On pourrait aussi comparer la dure totale de lexistence de lhumanit
une journe complte de 24 heures, Homo habilis faisant son appari-
tion 0 h 01 du matin et chaque sicle correspondant 3 secondes et
465 millimes de seconde. Linvention de lcriture et la naissance des
premiers tats se placeraient dans cette hypothse moins de 3 minutes
avant minuit et la dcouverte de lAmrique aurait eu lieu un peu plus
de 17 secondes avant la fin du jour.
Prhistoire , un terme erron mais ancr dans lusage
Cette norme priode davant lcriture est couramment dsigne par le terme
prhistoire . Or, tout rpandu quil soit dans pratiquement toutes les langues,
ce mot est foncirement erron. le prendre au sens strict, il rejette hors de
lhistoire environ 99,80 % de lexistence totale de lhumanit, et il rduit
0,20 % de cette existence lhistoire proprement dite (celle fonde sur des
sources crites). Il est en outre ressenti comme ayant une connotation pjorative
par les populations nayant accd que rcemment la connaissance de lcri-
ture et qui estiment bon droit que leur pass est aussi historique que celui
des peuples disposant de sources crites depuis bien plus longtemps.
Cest en effet pendant cette priode prhistorique que lon assiste la
naissance, lenfance et ladolescence de lhumanit. Elle nous mne de
lanthropogense jusqu linvention de lcriture, la naissance des premires
villes et des premiers tats. Elle a vu les dbuts de la socit de classes qui
allait caractriser pendant des millnaires la priode de lhistoire proprement
dite . Elle a vu la lente laboration des caractristiques essentielles de la civili-
sation humaine, sans la connaissance desquelles la plupart des traits majeurs des
cultures contemporaines demeureraient incomprhensibles.
Le terme prhistoire fut forg au XIXe sicle, originellement pour dsi-
gner la priode pendant laquelle lhomme avait t le contemporain despces
animales teintes, priode dont les vestiges taient retrouvs par les gologues
et les palontologues dans des niveaux gologiques trs anciens qui indi-
quaient que lhomme tait apparu bien avant les quelque six millnaires quon
lui accordait jusqualors sur la base de la chronologie biblique (voir ci-aprs).
Ladjectif antdiluvien (davant le dluge) fut employ pour dsigner la
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42 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

mme priode, mais il fut rapidement abandonn. Par contre le contenu du


terme prhistoire fut rapidement tendu toutes les priodes davant lcri-
ture, englobant donc aussi les vestiges dpoques plus rcentes. Nombre de ces
derniers avaient depuis longtemps fait lobjet de recherches et dtudes de la
part d antiquaires , parfois mme dans une optique nettement historique
(voir ci-aprs). Les historiens mmes ne commencrent sintresser que fort
tard ces priodes pour lesquelles ils ne disposaient pas de sources crites.
Pendant trs longtemps, prhistoriens et historiens signorrent mutuellement.
Aujourdhui cependant les temps ont chang et, surtout depuis la priode
dentre les deux guerres mondiales, les contacts se sont multiplis, la suite de
lvolution de deux disciplines. Dune part ltude des priodes davant lcri-
ture a fait dnormes progrs, et dautre part lhistoire a progressivement mais
considrablement tendu son domaine. Pour citer Lucien Fbvre (1953,
p. 428), lun des pres de l cole des Annales , l histoire part entire
sintresse tout ce qui tant lhomme dpend de lhomme, exprime
lhomme, signifie la prsence, lactivit, les gots et les faons dtre de
lhomme. Or, ces mmes buts taient poursuivis dj depuis nombre dannes
par les meilleurs dentre les prhistoriens. Ce rapprochement a videmment
facilit lintgration de ltude des poques dites prhistoriques dans le cadre
gnral de lhistoire de lhumanit (De Laet, 1978, p. 228; 1985, pp.139ss.).
Le terme prhistoire est donc tout fait erron. On pourrait songer le
remplacer par celui de protohistoire (la toute premire histoire) si ce
terme ntait dj ancr dans lusage courant pour dsigner, dans lhistoire
dun peuple ou dune rgion, la priode o ce peuple ne connaissait pas
encore lcriture mais o des populations voisines, plus avances et
employant dj lcriture, parlaient, dans leurs textes, de leurs voisins encore
illettrs (par exemple les tribus celtiques dont parlent des historiens grecs et
latins). On qualifie aussi parfois de protohistoriques des populations qui
connaissaient dj lcriture, mais dont la langue na pas encore t dchif-
fre (par exemple les trusques).
Quoi quil en soit les termes prhistoire et protohistoire , tout
inadquats quils soient, sont tellement enracins dans la plupart des langues
quils sont devenus pratiquement indracinables. Il serait illusoire, lheure
actuelle, de vouloir les remplacer par dautres mots.
Le dveloppement diachronique des civilisations et
les problmes de la priodisation de lpoque prhistorique
Une remarque prliminaire simpose ici. Le prsent volume ne couvre pas
lintgralit des temps davant lcriture, mais uniquement la priode o
toutes les populations, sans exception, en taient encore ce stade. Il y a
quelque cinq millnaires, les premiers systmes dcriture furent invents en
gypte et en Msopotamie, mais les autres rgions du globe sont restes
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Introduction 43

encore longtemps au stade prhistorique. Cest ainsi que la Chine na connu


lcriture quenviron un millnaire aprs lgypte. En Crte, des documents
crits napparaissent que vers la fin du deuxime millnaire avant lre chr-
tienne. En Europe occidentale, lhistoire na commenc tre fonde sur des
sources crites que peu avant les dbuts de la mme re chrtienne, tandis
quen Europe orientale et septentrionale il a fallu attendre mille annes de
plus. Enfin, dans nombre de rgions dAfrique, dAsie, dAmrique et
dOcanie, les sources crites ne remontent pas plus haut que lpoque de la
colonisation. Aussi sera-t-il encore souvent question de peuples sans criture
dans les tomes suivants du prsent ouvrage.
Ce dveloppement non synchrone des diffrents stades culturels pose
dimportants problmes de synchronisation. Fallait-il adopter une priodisa-
tion diachrone, fonde sur les diffrents stades culturels, ou donner la prf-
rence une priodisation purement chronologique? Le bureau de la
commission internationale, lors de sa runion dOxford en 1981, sest ralli,
aprs un srieux examen du problme, cette dernire solution. Les dates
terminales choisies pour chaque volume sont marques par des vnements
de premire importance pour lhistoire de grandes parties du globe; trs
souvent cependant ces mmes vnements sont passs inaperus dans
dautres rgions. Aussi, dans les chapitres rgionaux (dont il sera ques-
tion ci-aprs), a-t-il fallu une date rgionalement significative peu prs
contemporaine de la date terminale du volume, ceci avec une assez grande
souplesse. Ainsi les chapitres concernant lEurope nolithique se terminent
une date qui diffre de deux ou de trois sicles davec la date terminale gn-
rale. lintrieur mme du volume, on a d faire face des problmes non
ngligeables de priodisation. La division de la prhistoire en trois ges
de C.J. Thomsen (voir ci-aprs), suivie traditionnellement en Europe (palo-
lithique infrieur, moyen et suprieur, msolithique ou palolithique final,
nolithique ancien, moyen et rcent, chalcolithique ou nolithique, ge du
Bronze ancien, moyen et rcent, premier ge du Fer ou poque de Hallstatt,
deuxime ge du Fer ou poque de La Tne) reprsente non seulement des
priodes chronologiques mais aussi des tapes du dveloppement technolo-
gique ainsi que des stades socio-conomiques. Ces subdivisions ne sont
cependant pas applicables dans nombre dautres rgions, soit parce que
certains de ces stades y font dfaut, soit parce que certaines de leurs caract-
ristiques essentielles y sont trs diffrentes, soit encore parce que leur succes-
sion chronologique y est autre. Un exemple typique : au Japon la vaisselle en
cramique (dont lapparition, ailleurs, est considre comme lune des carac-
tristiques du nolithique) a t fabrique bien plus tt que partout ailleurs, il
y a environ 12 500 ans, donc en plein palolithique suprieur; par contre
lagriculture ny fut introduite que trs tardivement, il y a seulement
2 500 ans, presque en mme temps que la mtallurgie, tant du bronze que du
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44 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

fer. Selon la priodisation europenne, le nolithique, lge du Bronze et


lge du Fer y auraient dbut peu prs simultanment!
Il tait donc invitable que des priodisations diffrentes fussent tablies
pour dautres rgions, telles que lAfrique subsaharienne, ou lAmrique. En
revanche, il tait indispensable dlaborer pour ce premier volume une prio-
disation valable, ou du moins acceptable, pour lensemble du globe. Il y fut
donc propos de diviser le volume en deux grandes parties, spares par les
dbuts de la production de nourriture, un vnement qui constitue incontesta-
blement lune des principales csures culturelles quait connues lhumanit.
La premire partie, qui correspond la priode de lanthropogense et du
palolithique traditionnel, comporte encore plus de 99 % de la dure
totale de lhistoire humaine. Elle devait donc ncessairement tre priodise
son tour. Plutt que de fonder ces subdivisions sur des critres purement
archologiques, parfois contestables, comme on la souvent fait dans le
pass, il a sembl prfrable de se rallier une classification emprunte la
palontologie humaine et de prendre comme grandes tapes lapparition des
diffrentes espces et sous-espces du genre Homo qui se sont succd au
cours des temps. Aprs un chapitre introductif sur lanthropogense, il a t
prvu trois grandes subdivisions, traitant respectivement de la priode de
Homo habilis et de Homo erectus, de celle de Homo sapiens neandertha-
lensis et de ses contemporains, et enfin de celle de Homo sapiens sapiens
jusquaux dbuts de la production de nourriture.
Il convient de mentionner ici que, dans le but de prsenter toutes les priodes
de lhistoire selon un schma peu prs similaire, la commission a dcid que
chaque grande subdivision de louvrage comportera un ou plusieurs chapitres
thmatiques (o les caractristiques gnrales de la priode traite seront
mises en relief et o laccent sera mis essentiellement sur les grands thmes
scientifiques et culturels qui ont t retenus par la commission) et une srie de
chapitres rgionaux (o la priode envisage sera examine sur un plan plus
rgional et o laccent sera mis sur les caractristiques des diffrentes cultures
propres cette rgion). Les chapitres rgionaux seront le reflet de recherches
forcment analytiques, tandis que les chapitres thmatiques poursuivent le but
de prsenter une synthse de ces recherches analytiques.
La deuxime partie du volume mnera le lecteur des dbuts de la produc-
tion de nourriture jusqu la naissance des premiers tats ou, si lon prfre,
de la rvolution nolithique la rvolution urbaine . Ces deux expres-
sions, forges nagure par le grand prhistorien australien Gordon Childe,
sont entres dans lusage courant, quoique, les prendre la lettre, elles
soient assez contestables (chapitre 36). Dans cette seconde partie, on trou-
vera nouveau des chapitres thmatiques ainsi que de nombreux chapitres
rgionaux. Il convient de souligner ds maintenant que les dbuts de la
production de nourriture ne remontent pas partout la mme poque et quen
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Introduction 45

ce qui concerne certaines rgions, ces dbuts ne se placent que bien long-
temps aprs la date terminale du prsent volume. Les rgions qui, vers cette
date, navaient pas encore atteint le stade de la production de nourriture ne
seront donc pas traites dans la seconde partie du livre : lon se contentera de
les y mentionner avec renvoi la premire partie.

LES ARCHIVES DU SOL


Le lecteur non spcialis se posera peut-tre la question de savoir comment
il est possible dcrire lhistoire de ces poques recules sans disposer de
sources crites. Nous possdons heureusement dautres catgories de docu-
ments conserves dans ce quil est convenu dappeler les archives du sol et
que lon est progressivement parvenu dchiffrer. Ces archives se compo-
sent de toutes les traces que les hommes du pass ont laisses dans le sol :
dune part leurs propres ossements et dautre part les produits de leurs acti-
vits. Les premiers font lobjet de la palontologie humaine (un terme
auquel on substitue souvent celui de paloanthropologie) et les seconds sont
tudis par larchologie prhistorique. Ces deux disciplines forment
comme deux plateaux dune balance qui portent en effet les deux sources
essentielles de notre information, los et le caillou, le corps et lesprit, la
biologie et la culture (Y. Coppens, 1984, p. 9).
Toutefois, les archives du sol sont bien plus riches encore, car elles rec-
lent aussi un grand nombre de donnes sur le milieu naturel, sur lenvironne-
ment dans lequel les hommes prhistoriques ont vcu; en outre elles
comportent des donnes qui permettent dtablir une chronologie, tant rela-
tive quabsolue, de la prhistoire.

ORIGINES ET DVELOPPEMENT
DES SCIENCES PRHISTORIQUES
Dans cette esquisse du dveloppement de la prhistoire, on peut distinguer
plusieurs phases :
une phase formative, que lon peut scinder en deux priodes :
1) des dbuts 1859
2) de 1859 1918;
une phase de transition (1918-1945);
la phase actuelle (depuis 1945).
Phase formative
Des dbuts 1859. Pour comprendre les tendances actuelles des recherches
en prhistoire, il faut rappeler quelles sont issues de la confrontation et/ou
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46 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

de la fusion progressive dun certain nombre de conceptions anciennes,


souvent fort diffrentes les unes des autres.
a) Il faut dire dabord quelques mots de l archologie classique ,
cause de la grande influence quelle a exerce sur larchologie prhistorique.
Larchologie classique est ne en Europe lpoque de la Renaissance et de
lhumanisme. Elle se consacrait alors essentiellement ltude des vestiges
monumentaux et des uvres dart de lAntiquit grecque et romaine, auxquels
sajoutrent plus tard ceux de lgypte et de lAsie occidentale anciennes.
Cette conception, qui fait de larchologie classique presque un synonyme de
lhistoire de lart de lAntiquit, tait encore largement reprsente au
XIXe sicle et durant la premire moiti du XXe. Mme aujourdhui, bien que
les deux disciplines se soient nettement diffrencies tant dans leurs buts que
dans leurs mthodes, il subsiste encore, surtout chez le grand public, une
certaine confusion entre elles. Cette archologie classique, limite dabord
la recherche de ruines monumentales et duvres dart, prit un nouvel essor
quand, au XVIIIe sicle, dbutrent les fouilles de Herculanum (1709) et de
Pompi (1748). Les noms de Anne-Claude de Caylus en France et de Johann
Joachim Winckelmann en Allemagne restent attachs cette poque. Celle-ci
marque aussi les dbuts de larchologie active, de la recherche au moyen de
fouilles de vestiges matriels des civilisations du pass. Autre date
importante : 1798, lanne de lexpdition de Bonaparte en gypte. Le futur
empereur sy tait fait accompagner dune quipe de savants, dont le rapport,
en dix volumes, marque les vrais dbuts de lgyptologie. Cet intrt accru
pour les antiquits pharaoniques suscita quelques fouilles sauvages au profit
de quelques grands muses europens. Le khdive mit fin ces excs en crant
en 1885 un service des antiquits et en rglementant strictement les fouilles.
En Msopotamie larchologie dbuta vers la mme poque quen gypte; ici
aussi on a dplorer des pillages honts qui, faute dune lgislation adquate,
se prolongrent bien plus longtemps quen gypte.
b) Une des plus profondes racines de ltude de la prhistoire doit tre
cherche dans les activits des antiquaires (un mot qui, lorigine, tait syno-
nyme darchologue). La tradition de lantiquarisme est dailleurs presque
aussi ancienne que celle de larchologie classique, laquelle elle tait troi-
tement lie. Ces antiquaires ont t actifs surtout dans les pays europens o
les vestiges de lAntiquit classique sont rares; tout comme leurs collgues
de lAntiquit classique, ils se consacrrent dabord la description et
ltude des monuments anciens de leurs propres rgions. Or beaucoup de ces
monuments tombes mgalithiques, sanctuaires, fortifications, etc.
remontaient lpoque prhistorique. On y rattachait souvent des lgendes
(tombes mgalithiques construites par le diable ou par des gants) ou on les
attribuait des causes naturelles (haches polies en silex considres comme
des pierres de foudre rsultant de laction dclairs frappant le sol). Grce
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Introduction 47

aux antiquaires on commena attribuer ces vestiges aux populations qui


habitaient la rgion avant lpoque romaine et dont les noms taient connus
par les historiens antiques : Gaulois, Britons , Germains, Goths, etc.
Parmi ces antiquaires, citons en Grande-Bretagne John Leland et William
Camden au XVIe sicle, John Aubrey au XVIIe, et William Stukeley au XVIIIe,
et en France Bernard de Montfaucon, Anne-Claude de Caylus et Thophile
Corret de La Tour dAuvergne au XVIIIe sicle. Ce fut cependant en Scandi-
navie que les antiquaires, protgs et encourags par les maisons royales de
Sude et de Danemark, eurent une influence dcisive sur les progrs des
tudes prhistoriques. Gustave II Adolphe de Sude (qui rgna de 1611
1632) cra en 1630 le poste dAntiquarius regni (aujourdhui Riksantikvar)
charg de dresser linventaire et dassurer la protection des monuments
archologiques du pays. Toujours en Sude, sous Charles XI, en 1662, fut
cre luniversit dUppsala le poste de Professor antiquitatum (notons
quil fallut attendre jusquen 1818 pour voir la cration dune seconde chaire
darchologie nationale , celle de luniversit de Leiden aux Pays-Bas).
Quatre ans plus tard, en 1666, le gouvernement de Sude promulgua la toute
premire loi sur la protection des monuments et des sites archologiques. Au
Danemark il faut mentionner Ole Worms (1558-1654) qui labora un rper-
toire des monuments archologiques de son pays, crivit une histoire du
Danemark pour laquelle il tenta de combiner les sources crites et les
donnes archologiques et rassembla une importante collection archolo-
gique qui fut plus tard englobe dans les collections royales et aboutit en 1844
au Muse des antiquits nordiques de Copenhague. linstar de la Sude, le
Danemark cra en 1684 le poste dantiquaire dtat. Cest galement
lexemple de la Sude que le tsar Pierre le Grand (1672-1725) promulgua en
1718 un dcret obligeant chacun faisant une dcouverte dantiquits les
remettre un service archologique spcialement cr cette fin.
Vers le milieu du XVIIIe sicle dbutrent au Danemark les premires
fouilles que lon peut qualifier de scientifiques : ce sont celles de la tombe
mgalithique de Jaegerpris, entreprises en 1744 par Erik Pontopiddan et par
le futur roi Frederic V, alors prince-hritier. Elles navaient t prcdes que
par la fouille dune autre tombe mgalithique, celle de Cocherel, en France,
en 1685. Enfin, autre grande ralisation danoise, la cration Copenhague du
Muse des antiquits nordiques, sous limpulsion de Rasmus Nyerup. La
construction de ce muse fut dcide en 1807; il fut inaugur en 1819. Pour
la prsentation des collections, Christiam J. Thomsen, directeur de la
nouvelle institution, labora son fameux systme chronologique des trois
ges : il postulait que les outils et les armes avaient tout dabord t faits en
pierre, ensuite en bronze et enfin en fer ( ge de la Pierre , ge du
Bronze et ge du Fer ). Une thorie similaire avait dj t avance au
Ier sicle avant lre chrtienne par le pote latin Lucrce, mais sur des bases
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48 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

purement spculatives, tandis que Thomsen fondait son systme sur des
observations prcises. Au cours du XIXe sicle, des muses organiss sur le
modle de celui de Copenhague furent crs dans nombre dautres pays.
Linfluence des antiquaires se renfora par la cration, un peu partout en
Europe, de socits savantes qui soccuprent (mais non exclusivement)
darchologie. La plupart remontent au XVIIe sicle : Accademia dei Lincei
(Rome, 1603), Royal Society (Londres, 1663), Acadmie des Inscriptions et
Belles-Lettres (Paris, 1663). La premire socit soccuper exclusivement
darchologie fut la Society of Antiquaires of London, cre en 1718 et qui
reut sa Royal Charter en 1751.
Les meilleurs de ces antiquaires se sont trs vite dgags dun amateu-
risme strile et ont largement contribu au dveloppement de mthodes
scientifiques, tant dans le domaine de la technique des fouilles que dans celui
de la datation et de linterprtation des vestiges du pass. Ils ont jou un rle
considrable dans la cration de grands muses, dans llaboration dune
rglementation lgale des fouilles et dune lgislation protgeant les monu-
ments et les sites, ainsi que dans lorganisation dun enseignement universi-
taire de larchologie nationale ct de celui de larchologie classique.
c) Autre racine, non moins importante que la prcdente, de la recherche
prhistorique daujourdhui, les travaux des gologues et des palontologues
qui, surtout depuis la fin du XVIIIe sicle, se sont intresss aux vestiges
humains artefacts et ossements fossiles quils trouvaient au cours de
leurs travaux dans certains niveaux gologiques. Dj en 1797 John Frere
avait dcouvert Hoxne, dans le Suffolk, en Grande-Bretagne, quelques arte-
facts (que, plus tard, on reconnut comme des bifaces acheulens) la base
dune couche de gravier paisse de plus de 2,70 m et non perturbe, en asso-
ciation avec des ossements despces animales teintes. Il en tira la conclu-
sion que lhomme avait t le contemporain despces animales teintes et
que son apparition sur Terre remontait bien plus haut que les quelque six
millnaires quon lui accordait alors gnralement sur la base de la chrono-
logie biblique. Vers la mme poque, des dcouvertes similaires furent faites
en Allemagne, en Autriche, en France, en Belgique et tous ceux qui les avaient
faites en vinrent aux mmes conclusions que Frere. Celles-ci furent combat-
tues non seulement par ceux qui sen tenaient la chronologie biblique, mais
aussi par beaucoup de gologues et de palontologues sous linfluence de
Georges Cuvier en France et de William Buckland en Grande-Bretagne.
Cuvier avait rejet le transformisme de Jean-Baptiste Lamarck, lanc sa
thorie du catastrophisme et niait la possibilit de lexistence de lhomme
fossile. Il fallut attendre bien des annes avant que les dcouvertes dont il
vient dtre question ne fussent reconnues leur juste valeur. Durant le
deuxime quart du XIXe sicle, Jacques Boucher de Crvecur de Perthes
entreprit des recherches dans les carrires et les graviers des terrasses de la
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Introduction 49

Somme en France; il y dcouvrit de nombreux artefacts du palolithique


infrieur nouveau en connexion avec des ossements danimaux fossiles. Ses
publications furent dabord accueillies avec scepticisme par le monde savant,
jusqu ce que deux membres minents de la Royal Society de Londres,
Joseph Prestwich et John Evans, lui rendissent justice dans une communica-
tion faite en 1859 devant cette socit. Quatre annes plus tard le gologue
Charles Lyell publia son ouvrage The Geological Evidence for the Antiquity
of Man et fit dfinitivement admettre lexactitude des thses de Boucher de
Perthes et de ses devanciers concernant la haute antiquit de lhomme. Les
temps taient en outre devenus mrs pour un tel revirement. En effet, en 1857
on avait dcouvert en Allemagne, dans la Valle du Neander, le crne et divers
ossements dun homme fossile qui allait donner son nom aux nandertaliens.
Cette trouvaille suscita des discussions piques parmi les palontologues,
mais prouva finalement lexistence dans le genre Homo de la sous-espce
fossile Homo sapiens neandertalensis, nettement diffrente du Sapiens
sapiens actuel. 1859 fut non seulement lanne du triomphe de Boucher de
Perthes, mais aussi celle de la publication du clbre ouvrage de Charles
Darwin, The Origin of Species by Means of Natural Selection or the Preser-
vation of Favoured Races in the Struggle for Life. Quatre annes plus tard
Thomas Huxley tendit les thories darwinistes lvolution de lhomme.
On peut donc avancer que cest vers 1859 que la recherche prhistorique, et
surtout celle concernant les priodes les plus anciennes, reut droit de cit
parmi les disciplines scientifiques.
Cest galement linfluence des gologues que sont dues les fouilles
stratigraphiques et que lon reconnut leur importance pour ltablissement
dune chronologie relative. Cest ainsi que, dj peu avant le milieu du
XIXe sicle, Jens A. Worsaae entreprit, en collaboration avec des gologues,
de telles fouilles au Danemark pour contrler la validit du systme des
trois ges de Thomsen. Ainsi dbuta la collaboration entre archologues
et spcialistes des sciences de la nature, une collaboration devenue tellement
courante quon peut la considrer comme lune des caractristiques majeures
de la prhistoire daujourdhui.
d) Pour comprendre la recherche prhistorique actuelle, il faut tenir
compte aussi des relations entre larchologie et lanthropologie. Ce terme
anthropologie est assez ambigu et il faut le prciser davantage.
En franais on dsigne sous ce mot, lorsquil est employ seul, lanthro-
pologie biologique, la discipline qui tudie les caractristiques anatomiques
et biologiques des diffrents groupes humains et leur volution. Lorsquelle
sattache ltude des hommes de la prhistoire, cette anthropologie
(dsigne alors souvent comme palontologie humaine ou paloanthropo-
logie) est troitement lie la prhistoire, comme nous lavons dj indiqu.
Dans les pays anglophones, et surtout aux tats-Unis, anthropology (cest
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50 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

dessein que nous utilisons lorthographe anglaise) correspond ce qui est


dsign en franais sous le terme anthropologie culturelle et sociale ou
ethnologie : elle tudie les groupes humains qui, lpoque moderne
(cest--dire du XVIIIe au XXe sicle), ignoraient encore lcriture, qui taient
de dimension assez petite, et dots dune technologie relativement simple, et
dont on tente par des tudes sur le terrain danalyser les structures culturelles
et sociales (Freedman, 1978). Aux tats-Unis les anthropologues de cette
tendance englobrent trs tt la prhistoire dans leur champ de recherche. Les
raisons en sont dordre historique. La dcouverte du Nouveau Monde, en
1492, avait en effet mis les Europens en contact avec des populations qui
vivaient encore un stade prhistorique; certaines ignoraient lusage des
mtaux et employaient des armes et des outils en pierre. Or cette mme
poque on avait dj trouv en Europe des objets en pierre dont on ne savait
pas trs bien sil sagissait de produits de lactivit humaine. Grce la
connaissance des artefacts amricains, certains savants, comme Michele
Mercati, purent, ds le XVIe sicle, interprter correctement les trouvailles
europennes et les attribuer des populations anciennes dont ltat de civili-
sation devait tre comparable celui des sauvages dAmrique. Un des
problmes soulevs par lexistence des Amrindiens tait celui de leur
origine. Parmi les hypothses mises ce sujet, on en fit des descendants des
gyptiens, des Phniciens, des Cananens, des tribus perdues dIsral,
des survivants du continent englouti dAtlantide. Cest ces anctres
supposs que lon attribua les plus impressionnants des monuments davant
la dcouverte, et entre autres les grands tumulus du Middle West. Toutefois,
quelques antiquaires desprit moins fantaisiste pensaient que les construc-
teurs de ces mounds ntaient autres que les anctres des autochtones actuels.
Thomas Jefferson (qui allait devenir le troisime prsident des tats-Unis)
entreprit la fouille dun de ces mounds en 1784. Sil ne put prouver lexacti-
tude de sa thse, sa fouille fut, par la technique employe et par la prcision
des observations stratigraphiques, prs dun sicle en avance sur toute la
recherche sur le terrain faite jusqualors. Jefferson fut aussi le premier
dceler les possibilits de la dendrochronologie.
Les liens quil fut progressivement possible dtablir entre les popula-
tions anciennes et actuelles en Amrique amenrent tout naturellement les
anthropologues amricains englober ltude des populations prhistori-
ques, et en premier lieu celles du Nouveau Monde, dans lensemble de
lanthropology. Selon le moniteur de cette cole, Current Anthropology,
celle-ci devrait grouper en un ensemble non seulement lanthropologie cultu-
relle et sociale, mais aussi lanthropologie biologique, la prhistoire,
larchologie, la linguistique, le folklore, lethnologie (et cette numration
nest nullement limitative). Notons que trs tt les anthropologues qualifi-
rent les groupes humains tudis de primitifs , sans se rendre compte
ED_HiHuIn Page 51 Lundi, 18. septembre 2000 11:08 11

Introduction 51

combien ce qualificatif avait une connotation pjorative et dnotait une


nuance de condescendance que les gens quil dsignait taient fonds
prendre en mauvaise part. prsent ce terme est gnralement abandonn.
Lanthropology peut tre compare la sociologie et les anthropologues se
qualifient souvent eux-mmes de sociologues des socits sans criture. Les
buts poursuivis par lanthropology sont donc nettement diffrents de ceux de
la prhistoire tels quils sont conus dans le prsent ouvrage; il est cependant
vident quil existe entre les deux disciplines des contacts sur lesquels nous
reviendrons.
De 1859 1918. Comme indiqu plus haut, la priode 1859-1863 marque
une tape dcisive dans les recherches prhistoriques. Nous pouvons tre
plus bref sur la seconde partie de la phase formative, qui va jusqu la
Premire Guerre mondiale.
Comme grands progrs dj acquis, rappelons le rejet de la chronologie
biblique concernant lanciennet de lhomme et ladmission quasi gnrale
du systme des trois ges . Entre 1865 et 1875 on proposa plusieurs autres
systmes de priodisation fonds sur des modles socio-conomiques, qui
eurent bien plus dinfluence sur les anthropologues que sur les prhistoriens.
Le plus important est certainement louvrage de Sven Nilsson (1865), dont
les thses furent reprises par Edward Tylor en Grande-Bretagne et par Lewis
H. Morgan (1877) aux tats-Unis. Ce dernier distingua sept phases dans le
dveloppement de la civilisation :
la sauvagerie infrieure, de lanthropogense la dcouverte du feu;
la sauvagerie moyenne, de la dcouverte du feu linvention de larc et
des flches;
la sauvagerie suprieure, de la dcouverte de larc et des flches celle
de la poterie;
la barbarie infrieure, de la dcouverte de la poterie domestication des
animaux;
la barbarie moyenne, de la domestication des animaux la fabrication
dobjets en fer;
la barbarie suprieure, de la dcouverte du fer linvention de lalphabet
phontique;
la civilisation, partir de linvention de lalphabet et de lcriture.
Ce schme de Lewis Morgan influena considrablement Friedrich
Engels et forma pendant longtemps la base des conceptions marxistes sur
lvolution de la socit lpoque prhistorique.
Lvolution darwiniste avait t tendue au domaine culturel et dj au
XIXe sicle dbuta la controverse entre volutionnisme et diffusionnisme qui
sest prolonge jusqu nos jours.
Enfin, ds 1886 on sentit le besoin dune organisation dont le but serait de
promouvoir la collaboration internationale. Cette anne-l se tint
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52 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Neuchtel, en Suisse, un Congrs international palontologique, et ds


lanne suivante fut cr le Congrs international danthropologie et
darchologie prhistoriques, anctre lointain de lactuelle Union interna-
tionale des sciences prhistoriques et protohistoriques (De Laet, 1971).
Beaucoup de fouilles entreprises durant cette priode laissent dsirer tech-
niquement, mais il faut cependant mentionner quelques prcurseurs dont les
fouilles sont dignes dadmiration. Les noms de Thomas Jefferson et de Jens
A. Worsaae ont dj t cits; on peut y ajouter ceux de Giuseppe Fiorelli
(Pompi), dErnst Curtius (Olympie), de William M. Flinders Petrie
(gypte), dAugustus H. Pitt-Rivers (en Grande-Bretagne) et de la Reichsli-
meskommission (fouilles systmatiques de la frontire fortifie de lEmpire
romain en Germanie suprieure et en Rhtie). Toutes ces fouilles ont fait
ressortir limportance de la stratigraphie pour la chronologie relative et la
priodisation des sites fouills. On sentait dj aussi de plus en plus le besoin
de disposer dune chronologie absolue. Thomas Jefferson avait dj pressenti
les possibilits de la dendrochronologie; la premire application russie de
cette mthode fut entreprise en 1901 par A.E. Douglas pour dater lhabitat
prcolombien de Pueblo Bonito en Arizona. La mme anne, A. Penck et
E. Brckner, en distinguant quatre glaciations au plistocne, fournirent un
cadre gologique pour la chronologie relative du palolithique. En Sude,
Gerard de Geer labora une chronologie absolue pour les douze derniers
millnaires en Europe septentrionale en se fondant sur lanalyse des argiles
varves. Pendant lhiver 1853-1854 Ferdinand Keller dcouvrit les premiers
villages lacustres en Suisse; il fit appel la collaboration de spcialistes de
diverses sciences de la nature, accordant ainsi une grande importance
ltude de lenvironnement naturel. Enfin, la dcouverte de lart parital en
Espagne et en France et la mise au jour de vestiges de brillantes civilisations
prhistoriques, tant en Europe quen Asie et en Amrique, eurent un impact
norme sur lintrt du grand public pour la prhistoire.
Phase de transition
(priode entre les deux guerres mondiales)
Durant cette phase de transition, larchologie prhistorique souffrait encore
dune srie de maladies denfance, comme notamment son empirisme indis-
ciplin, le manque de rigueur de ses procds de recherche et danalyse, le
subjectivisme de ses mthodes dinterprtation. En outre larchologie prhis-
torique eut faire face au dfi des thories racistes de lcole de Kossinna, qui
prtendaient fournir des bases pseudo-scientifiques limprialisme hitlrien.
Cette phase prsente heureusement aussi de nombreux cts positifs. Les
recherches archologiques ne se limitrent plus, comme dans le pass,
lEurope, lgypte, lAsie occidentale et quelques rgions dAmrique
(tats-Unis, Mexique, Prou), mais stendirent progressivement aux autres
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Introduction 53

rgions du globe : larchologie devint mondiale. La prospection archolo-


gique par photographie arienne prit son essor. La technique des fouilles se
dveloppa grce aux nouvelles mthodes tridimensionnelles dveloppes
par quelques archologues de haut niveau, tels Mortimer Wheeler en Grande-
Bretagne et Albert E. Van Giffen aux Pays-Bas. Alors que durant la phase
formative lon avait avant tout recherch des objets, des artefacts, on ralisa
dsormais que le sol pouvait livrer une documentation archologique bien
plus considrable (structures diverses, traces de dcoloration dans le sol
provenant du pourrissement de vestiges en matires organiques, etc.). Pour
dgager et enregistrer ces donnes on dut mettre au point des techniques trs
raffines, parfois aussi dlicates que des oprations chirurgicales. La dter-
mination des circonstances dans lesquelles les vestiges archologiques se
trouvaient enfouis dans le sol, la contextual evidence, devint lun des buts de
la recherche sur le terrain. Enfin, les approches gographique, environne-
mentale et cologique prirent une importance croissante pour linterprtation
des donnes de larchologie. Le but mme de larchologie prhistorique
changea. On ntait plus, comme nagure, exclusivement en qute darte-
facts, doutils, de poteries, duvres dart, mais on se mit sintresser
davantage lHomme qui avait laiss ces vestiges dans le sol, son mode de
vie, son organisation conomique et sociale, ses croyances. Citons, ce
sujet, trois phrases de Mortimer Wheeler (1954, p. 2, p. V) : the archaeo-
logist is not digging up things, he is digging up people In a simple, direct
sense, archaeology is a science that must be lived seasoned with huma-
nity Dead archaeology is the friest dust that blows.
Phase actuelle
(depuis la fin de la Seconde Guerre mondiale)
Larchologie prhistorique actuelle peut succinctement tre caractrise
par les traits suivants;
Limportance sans cesse accrue de lappel aux sciences de la nature, qui
ont fourni des moyens nouveaux de datation absolue, notamment pour
les priodes les plus recules de lhistoire de lhumanit, et ont permis
de faire reculer les dbuts de cette histoire jusqu deux et demi trois
millions dannes. Dautres sciences de la nature renseignent de faon de
plus en plus prcise sur lenvironnement dans lequel les hommes du
pass ont vcu et sur lvolution de ce milieu.
Lintrt croissant pour lpistmologie, la thorie et la mthodologie de
larchologie. Cet intrt est d, du moins en partie, linfluence accrue
de lanthropology et de la new archaeology en dehors des frontires des
tats-Unis.
Lintensification des recherches prhistoriques non seulement en
Europe, aux tats-Unis, en Chine, mais aussi dans les autres rgions du
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54 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

monde, et en particulier dans les jeunes nations devenues indpendantes


aprs la Seconde Guerre mondiale. Larchologie y est prsent prati-
que le plus souvent par des savants autochtones et elle y est intimement
lie la recherche, par ces pays jeunes, de leur pass national, de leur
identit culturelle, de leur authenticit .
Paralllement cette extension gographique, les contacts internatio-
naux se sont multiplis : congrs, colloques et symposiums consacrs
la prhistoire ne se comptent plus. Aussi les diverses tendances idolo-
giques, philosophiques et mthodologiques existant dans linterprta-
tion des donnes archologiques sont prsent mieux connues et
discutes en dehors de laire o elles sont nes.

APERU DES PRINCIPALES SCIENCES


PRHISTORIQUES ET DE LEURS DISCIPLINES DAPPUI

Larchologie
On a trop souvent tendance identifier prhistoire et archologie .
Rappelons toutefois que la prhistoire est une priode de lhistoire de lhuma-
nit, celle pour laquelle les sources crites font dfaut, tandis que larcho-
logie est une mthode de recherche. Larchologie tudie le pass en se fondant
sur lexamen des vestiges matriels laisss par les hommes du pass. Larcho-
logie est la principale mais non lunique discipline qui puisse nous renseigner
sur la prhistoire; en outre larchologie ne se limite pas la priode prhis-
torique, et elle peut nous renseigner sur toutes les priodes du pass, mme
sur les plus rcentes : cest ainsi que larchologie industrielle soccupe
de ltude des vestiges matriels essentiellement du XIXe sicle.
Nous nous limiterons videmment ici larchologie prhistorique.
Nous nous proposons de passer rapidement en revue les diverses phases du
travail archologique et dindiquer quelles sont les diffrentes disciplines
dappui auxquelles il est fait appel au cours de chacune de ces phases.
La prospection archologique
On ne se contente plus, aujourdhui, de reprer et de fouiller les vestiges qui
sont rests visibles la surface du sol ou qui ont t mis au jour par le hasard
de travaux agricoles, de grands travaux publics ou de lrosion. On a en effet
dvelopp toute une srie de mthodes de prospection active, grce
auxquelles on peut localiser des gisements entirement enfouis ou indce-
lables lil nu. La ncessit de telles mthodes dcoule inter alia du danger
de destruction que court un grand nombre de sites dans des rgions parfois
trs tendues par suite de lindustrialisation, de la construction de nouvelles
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Introduction 55

voies de communication, de barrages hydrolectriques, etc., et du dsir de


sauver dans la mesure du possible ces vestiges de notre patrimoine culturel.
Parmi les principales mthodes de prospection active, citons :
1 La photographie arienne, souvent combine avec la photogrammtrie. Elle
permet de dceler dune part les moindres dnivellations, pratiquement
invisibles lil nu, et qui sont souvent les traces de fondations enfouies
ou de fosss combls (shadow sites), et dautre part des diffrences dans
la coloration du sol (soil marks), ou dans la vgtation (crop marks), qui
sont souvent provoques par des vestiges archologiques enfouis. Des
manipulations lectroniques de ces photos peuvent accentuer ces contrastes
et les rendre plus lisibles. Remarquons que la photographie arienne,
comme moyen de prospection archologique, ne donne de rsultats que
dans les paysages ouverts, mais ne peut tre utilise dans les rgions boises.
Il nest pas exclu que dans un avenir assez proche les photos prises par satel-
lites (tldtection) puissent galement tre utilises en archologie.
2 La prospection sous-marine a t dveloppe pour le reprage dpaves
ou de sites submergs. Outre lquipement ultra-lger de plongeurs, on
utilise aussi un appareillage trs perfectionn (camras de tlvision
sous-marine, bathyscaphes, etc.).
3 La dtection magntique dobjets en mtal, de fours, de foyers, de
fosss et de puits combls, de fondations, de tombes, etc. au moyen
dappareils tels que le magntomtre protons ou csium, le gradio-
mtre protons, etc.
4 La dtection des anomalies lectriques du sous-sol, provoques par la
prsence de fondations (qui diminuent la conductivit lectrique) ou de
fosss combls (qui augmentent cette conductivit), au moyen de poten-
tiomtres conus pour mesurer la rsistivit du sous-sol.
5 La prospection, par des mthodes acoustiques ou sismiques, au moyen
dappareils enregistrant les phnomnes de vibration obtenus par
rflexion, rfraction ou rsonance la suite de percussion du terrain ou
de lmission de faisceaux dondes avec frquences variables.
6 Lanalyse chimique des sols, et surtout le dosage des terres en phosphate
et en potasse, permet la localisation de sols forte influence anthropo-
gne (anciens habitats).

Les fouilles
Les temps sont rvolus o la fouille se limitait au dgagement dun monu-
ment des terres qui le recouvraient ou la recherche duvres dart ou
d objets de vitrine . Larchologue daujourdhui sattache la reconsti-
tution des civilisations du pass sous tous leurs aspects pour autant que les
vestiges matriels le permettent; il recherche comment lhomme prhisto-
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56 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

rique sest comport et a ragi lgard de son milieu naturel, quelles ont t
les bases de son conomie, quels ont t son organisation sociale et son
comportement individuel. Les fouilleurs ont donc pour tche de recueillir
dans le sol le maximum de donnes qui doivent permettre datteindre ces
buts. Il sagit de retrouver non seulement tous les objets, jusquau plus infime
dchet de taille, mais aussi denregistrer les moindres traces telles les dco-
lorations laisses dans le sol par les objets et les structures en matires orga-
niques prissables et dont il ne subsiste que le fantme . Comme le mme
site peut avoir t occup pendant longtemps et plusieurs reprises, il faut
dterminer avec prcision quel niveau archologique appartient chaque
vestige, quels artefacts et quelles structures doivent tre mis en corrlation.
Les vestiges des diffrentes priodes se trouvent le plus souvent en position
stratigraphique, mais trs souvent les niveaux se recoupent et senchevtrent
et il faut alors recourir une technique raffine pour dmler cet cheveau.
Ajoutons-y le prlvement dchantillons divers en vue de datations au
radiocarbone, danalyses palynologiques ou chimiques, etc. Chaque fouille
signifie la destruction plus ou moins partielle du site fouill, puisque pour
atteindre les niveaux infrieurs il faut enlever les couches suprieures et que
les objets recueillis sont ncessairement sortis de leur contexte. Il est donc
dune absolue ncessit denregistrer soigneusement (et en tenant videm-
ment compte des possibilits pratiques et des circonstances) par notes
crites, par dessins trs prcis chelle donne des plans et des coupes, par
photographie, et l o la possibilit existe par prises dempreintes (par
exemple au latex), par lenlvement de profils typiques au moyen de films
base cellulosique, par la mthode des donnes cartsiennes, etc. la posi-
tion tridimensionnelle de chaque vestige, de chaque objet, de la moindre
trace et sa relation avec les diffrents niveaux archologiques et gologiques.
Thoriquement les fouilles et leur enregistrement devraient tre excuts
avec une prcision telle quelle rende possible la reconstitution idale du
gisement tel quil tait avant la fouille. Les fouilles ethnographiques ,
innoves par Andr Leroi-Gourhan, sont un exemple type de ce qui peut tre
atteint par les techniques actuelles. Les fouilles modernes exigent donc de
larchologue une srie de connaissances pratiques dans le domaine des
sciences de la nature et des sciences exactes et de lemploi dinstruments
spcialiss et de calculs trs pousss. Le recours la gomtrie, la trigo-
nomtrie, aux logarithmes se rvle plus dune fois ncessaire.
Les fouilles entreprises notre poque ne rpondent malheureusement
pas toutes ces critres de haute qualit, mais on constate cependant une nette
rgression des fouilles dsutes ou sauvages. La majorit des recherches sur
le terrain peuvent tre ranges actuellement dans trois grandes catgories :
Fouilles de sauvetage auxquelles lon procde l o des gisements sont
menacs. Dans quelques pays la loi prvoit que chaque terrain o lon
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Introduction 57

projette de construire une usine ou une route doit dabord tre prospect
par des archologues. Ceux-ci disposent en outre du temps et des
subsides ncessaires pour ventuellement fouiller le site sil sest avr
contenir des vestiges archologiques. Exceptionnellement des fouilles
de sauvetage ont t effectues en collaboration internationale sous les
auspices de lUNESCO, comme par exemple en Haute-gypte et en
Nubie lors de la construction du nouveau barrage dAssouan.
Fouilles entreprises pour mettre en valeur les richesses monumentales
dun pays, augmenter le nombre et lattraction des sites touristiques et
contribuer de la sorte lconomie gnrale du pays. Ce but conomique
ne nuit pas ncessairement la valeur scientifique des recherches, qui
montrent aux pouvoirs publics que larchologie peut tre rentable pour
laugmentation du revenu national.
La troisime catgorie, scientifiquement la plus importante, englobe les
fouilles thmatiques , entreprises sur des sites choisis avec soin
dessein de recueillir des donnes nouvelles pouvant contribuer la solu-
tion de grands problmes culturels ou historiques. Ces fouilles sont habi-
tuellement de grande ampleur : par exemple un site dhabitat ou toute
une aire sont fouills entirement (settlement excavations et area exca-
vations). De telles recherches sont presque toujours multidisciplinaires
et souvent de caractre international (comme celles entreprises en
Afrique australe et orientale pour rsoudre le problme de lanthropo-
gense et celles en Asie occidentale concernant les origines de llevage
et de lagriculture).
Description et classification du matriel archologique
Dans le domaine de lanalyse descriptive et de la classification du matriel
archologique, on note depuis la fin de la Seconde Guerre mondiale des chan-
gements mthodologiques assez radicaux. Auparavant ce domaine tait
caractris par un manque total de discipline, voire parfois par une anarchie
complte tant en ce qui concerne la typologie des artefacts quen matire de
dfinition des ensembles taxonomiques : appellations donnes des artefacts
en vertu dune simple ressemblance externe avec loutillage artisanal du
XIXe sicle, imprcision dans lemploi des termes, diffrenciations typolo-
giques trop peu pousses, emploi de termes pouvant avoir nombre de signi-
fications diffrentes. Depuis une quarantaine dannes on note une vive
raction contre cet tat de choses. On assiste un effort de systmatisation
et de classification qui se traduit par lapplication de rgles taxonomiques trs
strictes, souvent trs proches de celles observes en biologie, en paloanthro-
pologie et dans dautres sciences de la nature. On dtermine de faon prcise
et objective les lments qui commandent ltablissement de la typologie, la
forme et la mensuration des artefacts (avec utilisation de graphiques,
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58 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

diagrammes, histogrammes, scalogrammes, etc.). On dtermine aussi la


matire premire utilise pour la fabrication des artefacts, son origine (ptro-
graphie, analyses spectrales, analyses par activation des neutrons, etc.) et sa
couleur (colorimtrie), etc. Efforts trs nets aussi pour luniformisation de
la terminologie. Enfin, pour la classification des vestiges archologiques, on
fait de plus en plus appel la quantification : laboration de diffrents
systmes de statistiques quantitatives et dimensionnelles et de graphiques
typologiques pour la dtermination des units taxonomiques et leurs subdi-
visions (cultures, industries, etc.). Enfin, pour ltablissement de typologies
et pour la classification du matriel surtout lorsque ce dernier est trs abon-
dant , lemploi dordinateurs et llaboration de banques de donnes sont
en voie de devenir chose courante. Ces mthodes nouvelles, o lon utilise
souvent des codes et des symboles complexes, exigent des connaissances en
mathmatiques, en statistique et en informatique que la plupart des archo-
logues ne possdent pas. Aussi doivent-ils collaborer troitement avec des
mathmaticiens et surtout avec des programmeurs dordinateurs.
Cette vritable rvolution mthodologique prsente aussi des cts nga-
tifs quil serait vain de nier. Les efforts pour unifier la nomenclature, pour
laborer de nouvelles typologies et de nouvelles mthodes taxonomiques se
font en ordre dispers et aboutissent parfois une confusion encore plus
grande quauparavant, voire de vritables querelles dcoles.
Problmes de restauration et de conservation. Mthodes de laboratoire
Il ne suffit pas de dgager, au cours de fouilles, les vestiges du pass, mais
il sagit aussi, dans la mesure du possible, de les prserver car ils font partie
du patrimoine culturel de lhumanit. Ces vestiges ont trs souvent t
dgrads par les temps, dtriors par les terres qui les recouvraient et une
fois dgags du sol attaqus par des agents atmosphriques, biologiques,
physiques et chimiques. Dnormes progrs ont t raliss au cours des
dernires dcennies pour leur prservation. Il faut distinguer nettement dans
ce domaine entre les vestiges monumentaux ou artistiques conservs in situ,
et les objets dposs dans les muses.
En ce qui concerne les monuments, lpoque des restaurations spectacu-
laires mais peu scientifiques la Viollet-le-Duc semble heureusement
rvolue. Les problmes principaux sont dune part la consolidation et la
prservation des ruines monumentales, et dautre part la protection des
monuments et des uvres dart anciens contre les atteintes du temps. La
pollution croissante de latmosphre dans les zones fortement industrialises
constitue une menace srieuse pour nombre de monuments prhistoriques,
antiques ou mdivaux : pensons par exemple au Parthnon Athnes et aux
vestiges monumentaux de la Rome antique. Ailleurs, des ruines longtemps
ensevelies mais aujourdhui dgages et conserves lair libre sont expo-
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Introduction 59

ses dautres agents destructeurs : les ruines de Moenjodaro au Pakistan,


qui pendant des millnaires avaient t protges par les terres, sont prsent
menaces par la monte des eaux souterraines, par la corrosion provoque par
le sel contenu dans ces eaux et par les crues de lIndus. Quant aux peintures
paritales de Lascaux, en France, dcouvertes en 1940, lafflux de visiteurs
une fois la grotte rendue accessible au public a rapidement rompu le fragile
quilibre climatologique et biologique du site et a provoqu une prolifration
de colonies dalgues que lon est difficilement parvenu liminer. Il y a en
outre le problme pos par la ncessit de dplacer certains grands monu-
ments lorsque leur conservation in situ nest plus possible. Le clbre temple
dAbou Simbel, dont lemplacement allait tre submerg lors de la construc-
tion du barrage dAssouan, en est un exemple frappant.
Pour ce qui est des objets recueillis au cours de fouilles, le travail de
prservation pour certains dentre eux, comme par exemple pour ceux en
matires organiques, doit commencer sur le chantier mme. Dautres objets
en mtal, en verre, en cramique, etc. ont galement besoin de subir un traite-
ment spcial en vue de leur conservation et de leur restauration. Des labora-
toires spcialiss, attachs de grands muses ou formant des units
scientifiques autonomes, ont labor des mthodes ultra-perfectionnes pour
atteindre ces buts.
Ajoutons que dans ce domaine de la restauration et de la conservation, il
existe une grande solidarit internationale, qui se manifeste au sein dorgani-
sations telles que lICOM (Conseil international de muses), lICOMOS
(Conseil international des monuments et des sites) ou lICCROM (Centre
international dtudes pour la conservation et la restauration des biens cultu-
rels), dont certaines collaborent avec lUNESCO. Rappelons que lUNESCO
mme a lanc plusieurs campagnes pour le sauvetage de certains monuments
et sites prestigieux (par exemple le Parthnon, les ruines dAngkor, celles de
Moendojaro, les temples dAbou Simbel et de Philae), qui ont connu un plein
succs grce une solidarit scientifique et financire internationale.
Archologues et gens de laboratoire collaborent aussi pour dterminer
lorigine dartefacts trouvs au cours de fouilles, non seulement en tant que
produits achevs, mais aussi en ce qui concerne la provenance des matires
premires utilises pour leur fabrication. Ceci peut en effet fournir des indi-
cations sur les relations commerciales, les voies de communication, la propa-
gation de connaissances techniques. Dans ces recherches, certaines sciences
de la nature (chimie, microchimie, spectrographie, spectromtrie, ptrogra-
phie, etc.) jouent un grand rle.
La connaissance de la destination de diverses catgories de btiments et
la fonction exacte des artefacts (outils, armes, etc.), quoique faisant partie de
la classification du matriel archologique, occupe une position particulire,
car en ce qui concerne la dtermination fonctionnelle des artefacts, on recourt
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60 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

de plus en plus des analyses en laboratoire (chimie, ptrographie, mtallo-


graphie, examen aux rayons Rntgen, etc.) ainsi qu lexprimentation
pratique au moyen de copies, de reconstitutions dinstallations artisanales, et
de comparaisons fournies par lethnologie ou par loutillage artisanal tradi-
tionnel davant la rvolution industrielle du XIXe sicle (mais une grande
prudence simpose dans lemploi de telles comparaisons). Jusqu une
poque assez rcente, on ntait cependant gure avanc dans ce domaine : si
lon connaissait par exemple fort bien la technologie de la fabrication des
artefacts en silex, on ignorait peu prs tout de leurs fonctions relles. Ce
nest que depuis 1964 que S. A. Semenov lana les tudes tracologiques de
lindustrie du silex qui ont pris un grand essor : grce cet examen au micro-
scope de traces dutilisation que portent les outils en silex, il est devenu
possible de dterminer quelle matire premire (bois, os, peau, viande, etc.)
a t travaille au moyen de ces artefacts et donc de connatre leur fonction.
Il est vident que les progrs en archomtrie (soit lensemble des
mthodes de laboratoire appliques larchologie) nen sont encore qu
leurs dbuts et que pour lavenir de grands espoirs restent permis.

Lanthropologie
Anthropologie biologique
Il a dj t question de lanthropologie biologique et de ses rapports troits
avec larchologie prhistorique; nous ny reviendrons que brivement ici.
Rappelons que la paloanthropologie a pour tche dtudier les vestiges
humains fossiles des poques les plus recules et de tenter de reconstituer les
tapes de lanthropogense. Elle fait appel pour cela non seulement la
palontologie et lanatomie compare, mais aussi la biologie molculaire
et mme lthologie des grands singes anthropodes (gorille, chimpanz,
orang-outan). Lanthropologie biologique a aussi des tches remplir pour
les poques plus rcentes. Ainsi, chaque fois quun archologue fouille une
ncropole, il est de son intrt de faire immdiatement appel la collabora-
tion dun anthropologue qui lui fournira de nombreuses donnes dordre
dmographique (ge, sexe et taille des dfunts, proportion entre hommes et
femmes et entre les diffrentes catgories dge, esprance de vie, etc.).
Lexamen des ossements permet aussi de relever les traces de fractures et de
blessures, et celles de tumeurs et de lsions osseuses rsultant de certaines
maladies qui ont frapp les hommes du pass (rachitisme, caries dentaires,
scorbut, affections rhumatismales, goutte, syphilis, variole, malaria, polio-
mylite, lpre, trypanosomiase, etc.). Noublions pas non plus les traces des
premiers balbutiements de la mdecine presque toujours mls des prati-
ques magiques : rduction de fractures, trpanations au nolithique entre-
prises in vivo avec des instruments en pierre sur des patients dont quelques-
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Introduction 61

uns ont survcu. Tant pour larchologie que pour lanthropologie la palo-
pathologie est devenue une science dappui de valeur (Wells, 1964; Jans-
sens, 1970). Ajoutons que ltude des ossements incinrs peut fournir des
renseignements de mme ordre que ceux dossements non incinrs.
La gntique tente de donner une image de lapparentement biologique
des groupes raciaux actuels et de la faon dont ils ont diverg au cours de la
prhistoire. En se fondant sur ltude des modifications de lADN (les acides
dsoxyribonucliques prsents dans les noyaux cellulaires et porteurs des
caractres gntiques), la biogntique a lanc des thories assez rvolution-
naires sur lvolution de larbre phyltique des Hominids et des premiers
Hommes (chapitres 1 et 2). Apparente la gntique, lhmatologie histo-
rique, par ltude du sang et de certaines particularits ou anomalies dans sa
composition, peut dans certains cas clairer lhistoire. En voici un exemple :
en 1955 on trouva dans les globules rouges dune tribu du Venezuela (les
Diegos) un groupe sanguin original. On sait prsent que ce groupe
Diego se retrouve dans le sang de nombreuses tribus amrindiennes et aussi
dans celui de populations dAsie orientale : ltude du sang confirme ainsi le
long trajet suivi pendant les dernires phases du plistocne par des groupes
humains asiatiques venant peupler lAmrique (J. Bernard, 1983).
Anthropologie culturelle et sociale. Ethnologie
Il a dj t question plus haut de lanthropology au sens amricain du terme
un faisceau de disciplines diverses incluant la prhistoire. Lanthropo-
logie conue de cette faon est avant tout une science sociale comparative,
tendances nomothtiques, cest--dire quelle est la recherche de rcur-
rences qui devraient rvler les lois rgissant le comportement de lhomme
en socit. Par contre, la prhistoire, telle quelle est conue dans le prsent
ouvrage, est une discipline historique. Or, lhistoire, comme nombre
dautres sciences humaines, nest pas nomothtique mais idiographique.
Selon les conceptions amricaines, seules les sciences nomothtiques ont
droit au titre de science, tandis que les sciences humaines ne seraient pas des
sciences (puisque, contrairement aux sciences de la nature, elles ne sont pas
rgies par des lois), mais des humanities ou des humanistic studies. La vieille
conception dun volutionnisme unilinaire de la civilisation humaine vers
le progrs prsentait un certain aspect nomothtique. Or, abandonne depuis
longtemps en Europe, elle sest maintenue chez certains tenants de
lanthropology : un exemple typique est fourni par le manuel darchologie
de Willey et Phillips (1958). Les auteurs y dfendent la thse que larcho-
logie et la prhistoire doivent se dtourner rsolument des buts et des
mthodes de lhistoire (celle-ci tant conue fort unilatralement et fort
troitement comme lenregistrement des faits du pass, lintrt tant centr
sur ces vnements une dfinition dsute avec laquelle bien peu dhisto-
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62 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

riens seront daccord) et, au contraire, traiter les civilisations prhistoriques


exactement comme les ethnologues tudient les civilisations des populations
sans criture de notre poque. Il faudrait selon eux classer, en dehors de toute
considration despace et de temps (les mots timeless et spaceless reviennent
trs souvent sous leur plume), ces civilisations selon leur degr de dvelop-
pement culturel, conomique et social, et rechercher, toujours en dehors de
tout contexte chronologique et gographique, les causes qui ont provoqu ce
stade de dveloppement. Il faudrait examiner, ensuite, si parmi ces causes
trs complexes il en est de rcurrentes, pour en arriver finalement, par ltude
de ces rcurrences, dgager des lois qui auraient dtermin des situations
sociales et conomiques similaires diverses poques et dans des contres
trs distantes les unes des autres. Willey et Phillips, en liminant le temps et
lespace de leurs recherches, prennent donc une attitude non historique, et
leur approche est purement sociologique. Notons que, heureusement, tous
les anthropologues culturels ne partagent pas cette attitude antihistorique.
Citons lun des plus clbres dentre eux, Claude Lvi-Strauss (1967, p. 23),
qui ne souhaite nullement que lanthropologie soit prive de sa dimension
historique : Ddaigner la dimension historique, sous prtexte que les
moyens sont insuffisants pour lvaluer, sinon de faon approximative,
conduit se satisfaire dune sociologie rarfie, o les phnomnes sont
comme dcolls de leur support.
Malgr ces disputes, lanthropologie sociale et culturelle et lethnologie
ont exerc une influence indniable sur linterprtation des cultures prhisto-
riques, surtout en fournissant certains modles dinterprtation. On trouve
encore nombre douvrages gnraux, par exemple sur les ges de la Pierre,
qui consacrent des chapitres aux palolithiques et aux nolithiques
daujourdhui. Toutefois, une grande prudence simpose en ce domaine.
Les sciences environnementales
Aucune fouille de qualit ne peut se permettre aujourdhui de ngliger la
rcolte systmatique du plus de donnes possibles pouvant renseigner sur
lenvironnement naturel, sur le biotope dans lequel ont vcu les gens dont la
fouille met les vestiges au jour. Cet environnement a en effet exerc une
influence norme sur la vie quotidienne des gens du pass, aussi bien sur
celle des chasseurs du palolithique que sur celle des paysans du Moyen
ge. Nous avons dj signal que les tudes concernant lenvironnement ont
dbut trs tt, ds le milieu du XIXe sicle, et que cet intrt na fait que
crotre depuis lors. Aujourdhui beaucoup de jeunes archologues, apparte-
nant aux tendances de la New Archaeology, pensent tre les premiers avoir
dcouvert limportance de lenvironnement et croient mme une sorte de
dterminisme environnemental. Cest oublier que lhomme est, parmi les
tres vivants, celui qui possde le plus grand pouvoir de sadapter aux
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Introduction 63

biotopes les plus divers; dans son comportement il nest nullement stricte-
ment dtermin par son environnement, quil exploite pour le mieux selon
un certain possibilisme. En outre, ds les dbuts de la production de nour-
riture, il a progressivement russi modifier cet environnement pour
ladapter ses besoins.
Lenvironnement mme a t dtermin essentiellement par deux
facteurs : la nature du sol et le climat; ce dernier a, son tour, dtermin la
faune et la flore (sources primaires de la subsistance de lhomme prhisto-
rique). De trs nombreuses disciplines sattachent ltude de cet environne-
ment et de son volution. Nous ne pouvons ici quen numrer les principales.

Les disciplines gologiques


Parmi ces disciplines, citons la gologie du Tertiaire, du plistocne et de
lHolocne, y compris le carottage des fonds marins, ltude des glaciers et
des moraines, la gologie fluviale, la sdimentation des grottes, ltude des
dpts de diatomes et la pdologie. Ajoutons-y la gomorphologie,
lorognie, la tectonique et, plus gnralement, la palogographie et la
paloclimatologie.
Depuis 1901, date de ltude de Penck et Brckner sur les priodes
glaciaires, la contribution de la gologie (allie dautres disciplines, comme
la palobotanique et la physique nuclaire) une meilleure connaissance du
paloclimat a normment gagn en importance. Ainsi, ltude de moraines
de Scandinavie, Sibrie et Alaska, et leurs avances et retraits, a permis de
prciser davantage la succession des priodes glaciaires et interglaciaires et
leurs stades, interstades, fluctuations, oscillations, etc. Un grand progrs fut
ralis il y a une quarantaine dannes, lorsque lon constata que leau de mer
contient deux isotopes stables diffrents doxygne, O16 et O18, dont la
proportion varie danne en anne selon la temprature atteinte par cette eau :
plus la temprature est leve et plus leau contient de O18 par rapport O16.
Mme de lgres variations de temprature produisent des diffrences mesu-
rables entre les deux isotopes. Une premire application pratique fut ralise
il y a une vingtaine dannes lorsque lon entreprit par carottage le sondage en
profondeur de la couche de glace, paisse de quelque 1 400 mtres, recou-
vrant le Groenland. On put y distinguer les niveaux annuels de la neige,
devenue glace, pour les derniers 8 300 ans; ceci permit de dterminer, pour
lhmisphre boral, les moindres variations du climat durant cette longue
priode. Pour les priodes plus anciennes, o les niveaux annuels ntaient
plus discernables, on dut avoir recours des calculs compliqus et moins
fiables. Toutefois, plus rcemment, on a constat que le carbonate de calcium,
compos de coquilles de foraminifres, qui recouvre en couche trs paisse
les fonds marins, prsente les mmes fluctuations entre les deux isotopes
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64 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

doxygne. Grce au carottage des fonds marins, qui peuvent atteindre de


grandes profondeurs remontant des poques trs recules, on est parvenu
tablir une longue squence de priodes plus chaudes et de priodes plus
froides et aussi dterminer les inversions de polarit; il a t possible de
mettre ces diffrentes priodes en rapport avec les donnes de la gologie
terrestre. La dure de chacun de ces stades a pu tre fixe et date avec une
approximation suffisante par des mthodes de datation fondes sur la
radioactivit (radiocarbone, protactinium-thorium); nous y reviendrons.
Lorognie, la tectonique et la palogographie fournissent galement
dimportantes donnes pour la prhistoire. Rappelons par exemple le rle
quYves Coppens (1983) attribue leffondrement de la Rift Valley en
Afrique orientale dans lanthropogense. Lavance et le retrait des glaciers de
lAlaska ont tantt barr et tantt permis laccs de lAmrique lhomme
lors de la dernire glaciation (chapitre 29). La monte du niveau des mers la
suite de la fonte de lpaisse calotte glaciaire la fin du plistocne et au dbut
de lHolocne, accompagne dimportants mouvements isostatiques, a
profondment modifi lenvironnement de lhomme (par exemple la rupture
du pont terrestre entre les les britanniques et le Continent, naissance de la
mer du Nord et de la Baltique, modification des lignes de rivage).

La palobotanique
Cette discipline tudie la vgtation des temps passs et son volution. Elle
est fonde dune part sur la palynologie (tude des pollens fossiles) et dautre
part sur ltude des macrorestes vgtaux (le plus souvent recueillis au cours
de fouilles par la mthode de flottation). Quant la paloethnobotanique,
elle tudie linfluence de lenvironnement vgtal sur le comportement de
lhomme de la prhistoire et, vice versa, linfluence de lhomme sur la vg-
tation. Un aspect particulier de ces tudes concerne la domestication des
plantes (chapitre 37).
Parmi ces mthodes, la plus employe est certainement la palynologie.
Dans des circonstances favorables, l o les sols trop acides nont pas dtruit
les grains de pollens, elle permet la reconstitution de lenvironnement
vgtal, mme des sites palolithiques. Elle fut cependant utilise surtout
pour des sites plus rcents, ceux de lHolocne. Cest en grande partie sur les
donnes de la palynologie quest fonde la subdivision de lHolocne en
plusieurs phases climatiques (Prboral, Boral, Atlantique, Subboral et
Subatlantique). La palynologie peut de la sorte tre utilise comme une
mthode de datation relative, surtout dans les pays, o, comme au Danemark,
aux Pays-Bas, en Grande-Bretagne et en France, les analyses polliniques sont
assez nombreuses pour fixer lvolution du cadre vgtal dans une rgion
dtermine avec suffisamment de prcision.
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Introduction 65

Une autre discipline, fonde elle aussi sur des vestiges vgtaux, la
dendrochronologie, qui est avant tout une mthode de datation, peut elle aussi
fournir des renseignements sur le climat, puisque lpaisseur de chaque cerne
de croissance annuel dun arbre est fonction de la temprature et du degr
dhumidit au cours de lanne pendant laquelle ce cerne sest form.
La palozoologie
La palozoologie et la palontologie animale au sens le plus large du mot
renseignent sur la faune dune rgion dtermine une poque donne et aussi
sur lvolution de cette faune. Une branche spciale de ces disciplines soccupe
du problme de la domestication des animaux (chapitre 38). La palozoologie
fournit de prcieux renseignements sur le mode de vie des chasseurs, des
leveurs, des pcheurs et sur leur rgime alimentaire.
Trs souvent des ensembles fauniques sont typiques, dans une rgion
dtermine, pour telle ou telle priode et sont donc galement utilisables
comme moyen de datation. En outre, la variabilit palontologique de
certaines espces animales peut aider tablir une chronologie relative : cest
ainsi que la variabilit du porc sauvage en Afrique orientale a beaucoup aid
la datation relative de certains niveaux dans lesquels on avait galement
trouv des ossements fossiles dhominids.
Des animaux de petite taille, comme certains rongeurs, des insectes, des
mollusques, peuvent eux aussi fournir des renseignements valables aux
archologues. La malacologie ltude des mollusques dont certains ne
vivent quen paysage ouvert, dautres en milieu forestier, les uns aimant un
climat sec, dautres un climat humide peut aider dterminer le climat de
lpoque pendant laquelle le niveau, dans lequel les coquilles ont t trou-
ves, sest form.
Mthodes de datation
Nous avons dj soulign le besoin, pour les prhistoriens, de disposer de
systmes de datation. Longtemps ils ont d se contenter dune chronologie
relative (qui dtermine lordre dans lequel se sont succd les diffrentes
cultures dont on retrouve les traces, sans toutefois pouvoir leur fixer une date
chronomtrique, cest--dire exprime en chiffres). Depuis la fin de la
Seconde Guerre mondiale, essentiellement grce au dveloppement des
mthodes en laboratoire, on a labor toute une srie de mthodes de data-
tion chronomtriques de plus en plus fiables et qui ont vraiment rvolutionn
la chronologie absolue des poques prhistoriques.
Chronologie relative
En ce qui concerne la chronologie relative, la mthode de lvolution typo-
logique a t perfectionne grce une plus grande rigueur et une plus
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66 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

grande objectivit dans ltablissement de typologies et de classifications du


matriel archologique (voir plus haut). De mme, la mthode stratigra-
phique a profit des grands progrs de la technique des fouilles, ce qui a
permis dans certains cas dtablir une microstratigraphie . La mthode de
trouvailles fermes et ltablissement de synchronismes ont reu des
applications la fois plus larges et plus rigoureuses.
Parmi les mthodes dj connues de faon thorique avant la guerre, mais
qui ont reu depuis des applications pratiques, citons la datation relative
dossements provenant dun mme site par leur teneur en fluor, en azote et en
uranium (mthode qui a permis la dtection de la clbre falsification de
Piltdown, Grande-Bretagne). La datation relative dartefacts en obsidienne
provenant dun mme site est possible par lexamen et la mesure de leurs
couches dhydratation.
Il faut mentionner aussi certains essais de datation relative fonds sur
lvaluation statistique des vestiges archologiques. Enfin, nombre de
sciences environnementales dont il a t question ci-dessus, telles la gologie
des glaciers et des fonds marins, la palynologie, la variabilit de certaines
espces animales, en permettant de placer une couche gologique ou un
niveau archologique dans une phase climatique dtermine, fournissent en
mme temps les lments dune datation relative.
Chronologie chronomtrique
Si nous intitulons ce paragraphe chronologie chronomtrique de prf-
rence chronologie absolue , cest parce que la plupart des mthodes
dont il va tre question fournissent bien des dates exprimes en chiffres, mais
le plus souvent avec une certaine approximation ou une certaine marge
derreur; ce nest quexceptionnellement que lon arrive des dates fiables
exprimes en annes de calendrier. Toutefois, en tenant compte de lnorme
dure des poques prhistoriques, une approximation de quelques sicles
surtout pour les priodes les plus anciennes est dj fort satisfaisante.
Parmi les mthodes de datation chronomtriques labores il y a dj
longtemps, citons pour mmoire lanalyse des argiles varves de De Geer qui
nest pas totalement abandonne mais dont le champ dapplication est
gographiquement trs limit et qui est juge gnralement assez peu fiable.
Quant la thorie de M. Milankovitch (1930) qui, ayant tabli une courbe des
variations dans lintensit de la radiation solaire, lavait mise en relation avec
la courbe des alternances entre les priodes glaciaires et interglaciaires, et
avait cru pouvoir dater cette courbe de faon absolue, elle semble presque
entirement abandonne, du moins par les archologues.
Nous nous limiterons ici aux mthodes les plus usites actuellement.
(a) Dendrochronologie. Il a dj t question plus haut des dbuts et des
premires applications pratiques de cette mthode de datation fonde sur le
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Introduction 67

comptage des cernes de croissance annuels des arbres et sur les variations en
paisseur de ces cernes sous linfluence de la chaleur et de lhumidit de
lanne au cours de laquelle chaque cerne sest form. Il faut remarquer que
certaines sortes darbres sont trs sensibles ces changements de climat, mais
que dautres espces le sont moins ou mme pas du tout. En outre les donnes
recueillies dans une rgion dtermine ne sont pas applicables automatique-
ment dautres rgions microclimat diffrent. Ces rserves faites, il faut
souligner que la dendrochronologie est utilise de plus en plus frquemment
pour elle-mme et quelle permet, dans certaines rgions privilgies, de dater
des chantillons archologiques en bois des sept ou huit derniers millnaires.
La dendrochronologie a en outre gagn normment en importance
depuis que lon a constat quelle pouvait tre utilise pour contrler de faon
fiable lexactitude dautres mthodes de datation, et avant tout la datation au
radiocarbone.
(b) Datation au radiocarbone (C14). Quand en 1949 le physicien amri-
cain W.F. Libby prsenta les premiers rsultats de sa mthode de datation
absolue par la mesure du carbone quatorze (C14), il provoqua une rvolu-
tion majeure en archologie. Reue avec enthousiasme par une bonne partie
des archologues, mais rejete tort par dautres, cette mthode a incontesta-
blement fourni larchologie prhistorique une base chronologique solide
condition dtre interprte correctement, mme si la dendrochronologie a
montr quelle exige des corrections et des calibrations.
Il existe plusieurs isotopes de carbone (C), dont le C12 qui est stable et le
14
C qui est radioactif et qui se dsintgre progressivement pour devenir de
lazote 14 (N14). Le radiocarbone se forme dans les hautes couches de
lionosphre sous les effets des rayons cosmiques. Tous les organismes
vivants (plantes, animaux, humains) contiennent, en proportion fixe, du C12
et du C14. Ce dernier se dsintgre spontanment au cours des temps, mais sa
concentration dans un organisme vivant reste constante, car il y est rintroduit
par des changes avec le milieu extrieur. Ces changes cessent avec la mort
et ds ce moment la proportion du radiocarbone diminue un rythme plus ou
moins constant : aprs 5 730 annes ( lorigine on estimait cette dure
5 568 annes) la moiti du C14 est encore prsente (on parle dune demi-
vie de 5 730 ans); aprs une nouvelle priode de 5 730 ans il nen reste plus
que le quart, etc. Par des mthodes de laboratoire assez compliques, il est
possible de dterminer la proportion entre C14 et C12 encore prsente dans
lchantillon (charbon de bois, os, bois, autres matires organiques) et donc
de dterminer la date de la mort de lorganisme do provient lchantillon.
Tous les laboratoires fournissent des dates B.P. (before present) : par une
convention entre les laboratoires, on a pris comme date de rfrence lanne
1950 (1949 correspondant donc lanne B.P.1 ). Pour avoir la date selon
lre chrtienne, il faut donc retrancher 1950 de la date fournie par le labora-
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68 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

toire. Un nombre croissant darchologues donnent dans leurs publications


les dates-radiocarbone en B.P. . Toutefois, pour viter des calculs fasti-
dieux qui pourraient en outre donner au lecteur non initi lillusion que les
dates ainsi obtenues seraient de vritables dates en annes-calendrier, et en
tenant compte des nombreuses incertitudes qui subsistent concernant la
stricte prcision des dates-radiocarbone (voir ci-dessous), toutes les dates
donnes dans le prsent volume doivent tre considres comme approxima-
tives et sont exprimes par des priphrases telles que il y a quelque
5 000 ans et ont t arrondies en chiffres ronds.
Ds le dbut de lemploi de la mthode, il a exist un certain nombre de
malentendus entre les physiciens des laboratoires et de nombreux archolo-
gues. Cest ainsi que les laboratoires fournissent des dates toujours accompa-
gnes dune marge derreur (ou plutt dune dviation standard), le sigma ();
trop darchologues croient que la date relle tombe dans les limites de ce sigma.
Ainsi, une date 4 550-200 B.P. indiquerait, pensent-ils, que la date relle tombe-
rait entre 2 800 et 2 400 avant lre chrtienne. Or, ces archologues ignorent
quil nexiste que 68 % de chances quil en soit bien ainsi. Dautres archolo-
gues oublient parfois que les datations fournies par le laboratoire indiquent le
moment o le radiocarbnone a cess dtre rintroduit dans lorganisme do
provient en dernire instance lchantillon examin (donc le moment de la mort
de cet organisme), mais quun laps de temps plus ou moins long peut stre
coul entre ce moment et celui o la matire organique a t utilise par
lhomme. Or cest prcisment ce dernier moment que les archologues dsi-
rent voir dat. On ignore aussi trop souvent que les datations au radiocarbone
peuvent tre fausses par bien dautres facteurs : chantillons prlevs dans de
mauvaises conditions ou mal conservs, chantillons contamins par des
facteurs divers. En ralit une date radiocarbnone unique nest gure fiable :
pour avoir une marge de scurit suffisante, il faut disposer, pour dater un site,
une culture ou une phase dtermine dune culture, dun nombre de datations
statistiquement suffisant, dun faisceau de dates convergentes.
Un postulat de la mthode, celui de lintensit constante des rayons
cosmiques, sest rvl erron. En ralit il y a eu de nombreuses variations
dans la concentration du radiocarbone dans latmosphre. Quand on sest mis
comparer les rsultats de la mthode au radiocarbone avec ceux de la
dendrochronologie, on a constat que les deux courbes de datation scartent
progressivement lune de lautre, pour atteindre une divergence denviron un
millnaire vers 8250 B.P. (date extrme atteinte par la dendrochronologie),
les dates radiocarbnone tant trop jeunes. On a alors calcul pour le radiocar-
bone une dure plus longue de la demi-vie (5 730 au lieu de 5 568), mais ceci
a cependant provoqu des confusions, avec les milliers de dates dj publies
sur la base de la demi-vie de 5 568 annes. On a alors labor de nombreuses
tables de calibration entre les dates radiocarbnone (avec 5 568 comme demi-
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Introduction 69

vie) et les dates dendrochronologiques. Les tables de calibration les plus


rcentes (publies dans la revue Radiocarbon, 24, 2, 1982 et 28, 2, 1986) ne
contiennent cependant plus que des diffrences pas trop importantes. Il va de
soi que les dates radiocarbone calibres prsentent toujours lerreur statis-
tique du sigma et quil nexiste encore toujours que deux chances sur trois que
la date relle tombe dans les limites indiques par le sigma.
Notons que malgr ses imperfections, la mthode au radiocarbone est
suffisamment prcise (sauf pour ltablissement dune chronologie fine )
pour la priode des 40 000 dernires annes; en thorie on peut lutiliser pour
dater les 80 000 dernires annes, mais elles sont alors bien moins prcises,
car la proportion de C14 dans lchantillon devient alors trop infime.
Signalons quune nouvelle technique, lAMS (Accelerator Mass Spec-
trography), fonde sur la mesure de la concentration de C14 plus que sur sa
dsintgration, en est encore au stade exprimental. Elle prsenterait le
double avantage de ncessiter des chantillons plus petits ne contenant que
10 milligrammes de carbone, et de stendre un pass encore plus lointain.
(c) Datation au potassium-argon (K-Ar). Cette mthode est elle aussi
fonde sur la radioactivit. Les roches ruptives, provenant du magma volca-
nique, contiennent au moment de leur refroidissement un isotope radioactif
du potassium (K40). Celui-ci se dsintgre pour 89,52 % en un isotope du
calcium (Ca40) et pour 10,48 % en un isotope de largon (Ar40). Lge de la
roche peut tre fix en dterminant la proportion quelle contient en potas-
9
sium et en argon. La demi-vie du K40 est de 1,25 10 ans, soit 1,25 milliard
dannes. Cette mthode permet de dater lensemble des quelque 5 milliards
dannes de lexistence de la Terre (sa limite infrieure tant toutefois de
100 000 ans). En archologie la mthode a permis de dater, en Afrique orien-
tale, des niveaux hominids fossiles situs stratigraphiquement entre des
couches dorigine volcanique.
(d) Palomagntisme. La polarit du champ magntique terrestre varie
lgrement danne en anne (do la divergence entre le ple gographique
et le ple magntique). Toutefois, au cours de lhistoire de la Terre, il est arriv
plusieurs reprises que cette polarit se soit compltement inverse, le champ
magntique sorientant alors vers le Sud. Durant les derniers 5 millions
dannes on a connu ainsi quatre inversions importantes (inversions de
Brunhes, de Matuyama, de Gauss et de Gilbert), sans compter quelques inver-
sions moins importantes. Or, tant les roches ruptives que les particules ferro-
magntiques dans les sdiments marins conservent, comme fossilise, la
direction du magntisme de lpoque de la formation de ces roches et de ces
sdiments. Lexamen des fonds marins par carottage, dont il a t question
plus haut, a permis dtablir la position stratigraphique de ces inversions de
polarit, et ces diffrentes phases ont pu tre dates par des mthodes fondes
sur la radioactivit. Comme ces inversions ont t les mmes sur le globe tout
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70 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

entier, on a pu, par corrlation avec des niveaux bien dats, prciser lge de
niveaux volcaniques ou sdimentaires remontant la mme phase magn-
tique. Notons que pendant ces inversions magntiques la Terre perd tempo-
rairement sa protection magntique contre les rayons cosmiques, ce qui
pourrait avoir eu une influence sur le climat, sur la flore et sur la faune.
(e) Thermoluminescence (TL). Cette mthode est employe avant tout
pour la datation dobjets en terre cuite.
Le sol contient nombre disotopes radioactifs naturels (surtout duranium,
de thorium, de potassium et de rubidium) qui irradient certains minraux, par
exemple le quartz, provoquant des dplacements dlectrons qui saccumulent
dans des piges (cest--dire des dfauts dans les structures cristallines)
un rythme rgulier. Lorsque ces minraux sont chauffs 320 C ou plus,
lnergie accumule est libre sous forme dun rayonnement lumineux. Une
fois refroidis, ces minraux accumuleront nouveau ces radiations. Ainsi, une
poterie, au moment de la cuisson, libre lnergie accumule dans le quartz
quelle contient, mais ds que cette poterie est refroidie, le quartz recommence
accumuler les radiations. En rchauffant des tessons de poterie, lnergie est
nouveau libre avec mission de rayonnement lumineux. Lintensit de
celui-ci est fonction de la quantit dnergie accumule et libre. Par des
procds de laboratoire trs complexes, on peut mesurer ce rayonnement et
donc aussi la priode coule depuis la premire cuisson de la poterie, puisque
lon connat le rythme daccumulation de lnergie. Les dates ainsi fournies
peuvent toutefois avoir une marge derreur, un sigma denviron 10 %.
La thermoluminescence (qui est galement applicable dautres
matires, par exemple des silex ayant subi laction du feu) deviendra trs
probablement lavenir lune des mthodes de datation les plus fiables pour
les civilisations prhistoriques connaissant dj la fabrication de la poterie.
(f) Autres mthodes de datation. Il existe encore nombre dautres
mthodes sur lesquelles nous ne pouvons nous tendre ici, faute de place. Elle
nont pour la plupart quun champ dapplication restreint en ce qui concerne
larchologie, ou elles sont peu fiables, ou bien elles en sont encore au stade
de lexprimentation.
Parmi les mthodes fondes sur la dsintgration radioactive, citons celle
luranium-hlium (U-He), celle luranium-thorium (U-Th), celle
luranium-protactinium (U-Pa), celle au protactinium-thorium (Pa-Th) (qui
fut utilise pour la datation des niveaux stratifis des fonds marins), celle au
rubidium-strontium (Rb-Sr) (qui sert surtout dater les roches terrestres les
plus anciennes et qui fut aussi utilise pour la datation des fragments de roches
ramens de la Lune), ltude des dsquilibres de la famille de luranium, et
enfin la datation par examen des traces de fission (mthode utilise pour la
datation de minraux contenant lisotope duranium U238 zircon, titanite,
monazite, apatite, etc. , pour la datation de fragments de verre volcanique
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Introduction 71

obsidienne, pierre ponce). On exprimente la datation directe par la spec-


tromtrie non destructrice aux rayons gamma. La racmisation des acides
amins, pour la datation dossements fossiles, quoique encore au stade de
lexprimentation, semble ds maintenant trop dlicate et trop alatoire pour
devenir dapplication courante. Mentionnons enfin la mthode de la rso-
nance de spin lectronique, encore en voie de dveloppement.

PROBLMES DINTERPRTATION
EN ARCHOLOGIE PRHISTORIQUE
Il a dj t question de la classification du matriel archologique. Il faut
y revenir ici en ce qui concerne le groupement taxonomique de ce matriel.
Pendant la priode formative, sous linfluence de la stratification golo-
gique et des thories volutionnistes dans les sciences naturelles, on croyait
une volution unilinaire de la civilisation humaine dans le sens du progrs. On
se fondait alors sur des fossiles directeurs pour attribuer les vestiges archolo-
giques lun ou lautre stade de cette volution. Laugmentation croissante du
matriel archologique prhistorique et sa diffrenciation gographique
avaient cependant montr trs tt, par des cas prcis et nombreux, le caractre
erron de cette thse. On commena alors, lexemple de prcurseurs comme
H. Schliemann et R. Pumpelly, grouper les vestiges archologiques en
cultures (un terme employ dans pratiquement toutes les langues; en franais
on a cependant longtemps prfr le terme civilisation, qui est cependant
prsent remplac de plus en plus frquemment par culture). La notion de culture
a t emprunte lethnologie o lon fait une distinction entre culture
matrielle , culture morale et culture mentale . Les ethnologues, en
utilisant des mthodes de rpartition gographique et statistique, avaient aussi
lanc le concept daire culturelle (en allemand : Kulturkreis). Ds les dbuts du
XXe sicle on commena transfrer en Allemagne les concepts ethnologiques
de culture, daire culturelle et de niveau culturel larchologie. G. Kossinna et
son cole donnrent ensuite ces concepts ethnologiques et archologiques des
contenus ethniques, linguistiques, voire raciaux. En Grande-Bretagne,
V. Gordon Childe, qui exera une influence norme sur les tendances de la
prhistoire dans toute lEurope et mme au-del, depuis environ 1925 jusqu
sa mort en 1957, reprit ces concepts, tout en rejetant les interprtations abusives
de G. Kossinna.
Ds 1929 (dans The Danube in Prehistory, p. V), Childe donna la dfini-
tion suivante dune culture : We find certain types of remains pots, imple-
ments, ornaments, burial rites, house forms constantly recurring together.
Such a complex of regularly associated traits we shall term a cultural group
or just a culture. We assume that such a complex is the material expression
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72 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

of what would today be called a people. Nous prfrerions remplacer le


terme peuple , qui a dans la terminologie usuelle une connotation trop
prcise que nous hsitons projeter dans les poques prhistoriques les plus
anciennes, par le terme beaucoup plus vague de communaut humaine .
Cette rserve faite, cette dfinition de Childe (une culture est lensemble des
artefacts outils, armes, parures et des structures habitats, tombes, etc.
qui se rencontrent rgulirement en connexion interne, et associs un
mode de vie dtermin plan des habitations, usages funraires, organisa-
tion sociale et conomique une poque dtermine dans une rgion dter-
mine) est encore gnralement accepte aujourdhui comme unit
taxonomique de base. Les progrs de la recherche ont cependant incit
largir cette dfinition, en insistant sur dautres facettes des cultures
prhistoriques : dune part on insiste sur le caractre nettement conservateur
des communauts prhistoriques, o rgnent des conceptions et des ides
traditionnelles et ancestrales qui prescrivent des normes qui doivent tre
suivies dans la fabrication des artefacts, dans lornementation, dans la cons-
truction des maisons, dans laccomplissement des rites accompagnant chaque
vnement important (naissance, dcs, etc.) pour la vie de la communaut;
dautre part on constate que chaque culture reflte ladaptation dune commu-
naut son environnement naturel. Une telle culture serait donc lexpression
archologique dun groupe humain possdant son systme conomique, ses
structures sociales, ses lments religieux et sa dynamique propres.
Notons cependant quil sagit ici dune dfinition idale, thorique, mais
quen pratique les critres employs pour la dtermination dune culture sont
encore souvent subjectifs et incertains, et quils varient selon les coles, les ido-
logies et les mthodes employes. Ainsi, malgr son caractre unilatral, le
fossile directeur joue encore trop souvent un rle hors de proportion avec sa
valeur relle. Diffrentes cultures peuvent se retrouver soit dans une mme
rgion mais des poques diffrentes, soit la mme poque mais dans des aires
de dispersion diffrentes, soit mme simultanment dans une mme rgion.
Le concept de culture constitue aujourdhui encore la base sur laquelle
sont abords les problmes dinterprtation. Il est parfois assez facile de
dfinir les diffrentes cultures. Ceci vaut surtout pour les priodes et les
rgions o les communauts humaines, plus ou moins stables, plus ou moins
sdentaires et encore relativement peu nombreuses, vivaient spares les
unes des autres et navaient entre elles que des contacts sporadiques. Par
contre, pour dautres priodes, par exemple pour le palolithique, on ne
possdait jusque rcemment que relativement peu de catgories dartefacts
(essentiellement lindustrie lithique et osseuse) dont, en outre, lvolution
typologique a t extrmement lente, de sorte que lon retrouve les mmes
assemblages dans une aire trs vaste. On groupait ces vestiges archologiques
non pas en cultures, mais en assemblages, diviss par ordre dcroissant en
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Introduction 73

complexes industriels, industries, phases et horizons archologiques. Les


progrs des fouilles ont cependant fait dcouvrir ces dernires annes
dautres catgories archologiques, comme des structures dhabitat, des
tombes, des reprsentations plastiques, etc., de sorte quil est justifi prsent
de parler galement dans ces cas de cultures. Le passage du concept dindus-
trie celui de culture pose cependant nombre de problmes (M. Otte, 1985).
Il est par contre plus difficile de dfinir les traits dune culture dans le cas de
populations moins sdentaires, chez lesquelles les contacts entre diffrents
groupes humains sont plus frquents et o les individus passent plus facile-
ment dune communaut une autre : on se trouve ici en prsence de
complexes culturels o les transitions dun groupe un autre sont graduelles
et o il est quasiment impossible de tracer des limites culturelles nettes. Enfin,
en ce qui concerne les vestiges de communauts humaines plus volues (par
exemple les Scythes, les Celtes, etc.), les changes commerciaux avec
dautres populations, les diffrences sociales profondes, les liens dinterd-
pendance entre diffrentes tribus rompent lhomognit des documents
archologiques provenant de ces communauts et rendent les dlimitations
de cultures archologiques alatoires. Ceci souligne aussi le caractre illu-
soire des interprtations raciales, linguistiques, ethniques ou politiques que
lon propose parfois pour certaines cultures (De Laet, 1954, p. 93-105).
Laissons l le problme des limites de linterprtation des sources archo-
logiques et examinons prsent quels peuvent tre les apports positifs de ces
sources. Dans ce domaine, il faut videmment tenir compte des conceptions
idologiques des prhistoriens qui emploient ces sources et des tendances et
coles auxquelles ils appartiennent. Ces conceptions divergentes ne se retrou-
vent gure dans les recherches sur le terrain; elles imprgnent par contre les
interprtations quils proposent de ces donnes archologiques. Il sortirait du
cadre de cette introduction de discuter ces diffrentes coles et tendances; les
auteurs qui ont collabor au prsent ouvrage appartiennent videmment
diffrentes tendances et ils ont gard cela va de soi leur entire libert
dinterprtation et ils nont jamais subi la moindre pression ce sujet.
Il nous faut cependant dire quelques mots au sujet de la New Archaeology,
cause de linfluence quelle exerce sur nombre de jeunes archologues et
cause de son opposition une interprtation historique des civilisations
prhistoriques. Elle prolonge en cela les tendances de lanthropology amri-
caine (dont il a dj t question), dont elle est dailleurs issue. Elle fut lance
par K. C. Chang (1967) et S. R. et L. R. Binford (1968) et rpandue en
Europe par D. L. Clarke (1968). En ralit, cette archologie nouvelle
ntait pas tellement nouvelle et ses principales caractristiques existaient
dj dans nombre de travaux antrieurs. Toutefois les tenants de la nouvelle
tendance prtendaient remettre en question tout lacquis archologique
davant Binford. Il est vident que la New Archeology prsente quelques
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lments positifs. Ce qui est typique, cest lintrt que portent les
nouveaux archologues lpistmologie, la thorie et la mthodo-
logie de larchologie. Chaque anne voit la publication de nouveaux essais
dans ce domaine, que lon peut qualifier d archologie thorique (Klejn,
1977; 1980). Les auteurs de ces essais nont que trs rarement une exprience
pratique des chantiers de fouille et leurs thories, labores loin de la ralit
archologique quotidienne, ne rsistent gure quand on tente de leur donner
une application pratique. Le but premier de la New Archaeology est de dcou-
vrir lexplication, llucidation du processus culturel, du changement
volutif de la culture, ce dernier terme tant pris dans son sens ethnologique
et englobant donc, outre la culture matrielle, la culture morale et la culture
mentale. Larchologie devrait donc largir son domaine et tudier aussi ces
aspects non matriels. Pour ce faire elle devrait avoir recours des para-
digmes ethnologiques et extrapoler les donnes de lethnologie. Nous avons
exprim plus haut notre mfiance lgard de comparaisons ethnologiques
trop pousses. Daprs les nouveaux archologues il devrait tre possible
datteindre ce premier but; en outre lexplication du processus culturel pour-
rait mener la dcouverte des lois de la dynamique culturelle et mme des lois
rgissant le comportement humain dans son ensemble.
Pour atteindre ces buts, les tenants de la New Archaeology ont svrement
critiqu les mthodes anciennes de classification du matriel archologique, et
ils ont labor une taxonomie et une typologie nouvelles qui doivent permettre
une classification numrique des donnes archologiques et leur utilisation par
ordinateur. Une deuxime tape consiste dans llaboration de modles, pour
essayer de trouver une solution des problmes dtermins et de contrler
rigoureusement une hypothse de travail. Lemploi de modles en archologie
nest pas non plus chose nouvelle. Le concept modle, emprunt la socio-
logie, indique tout dabord les postulats de base qui dterminent le raisonne-
ment logique de larchologue. Quand on explique les changements culturels
dans une rgion donne par des migrations ou quand on propose une interpr-
tation ethnique une culture archologique, on emploie des modles dter-
mins. Au sens plus restreint un modle est un mcanisme qui peut sexprimer
par une formule mathmatique ou quasi mathmatique et qui sert de support au
raisonnement directeur dune enqute archologique. De tels modles (qui
sont employs galement en anthropologie culturelle) sont davantage des
schmes heuristiques, des hypothses de travail que de vritables thories. La
seule innovation importante en archologie nouvelle , cest que lemploi de
modles y est beaucoup plus systmatique quauparavant. Lutilisation de
modles ne va pas sans dangers. Daucuns sont tellement fascins par le modle
quils ont conu quau lieu de vrifier si ce modle nest pas en contradiction
avec les donnes archologiques ils nhsitent pas forcer ces dernires
pour les faire entrer cote que cote dans le cadre du modle. Dautre part,
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Introduction 75

mme quand le modle aboutit des rsultats positifs et confirme donc lhypo-
thse qui se trouve sa base, on aurait tort de conclure que cette hypothse est
indubitablement correcte : en effet, il nest pas exclu quune autre hypothse,
fonde sur le mme matriel, pourrait elle aussi savrer correcte. Toutefois,
plus les donnes de base sont nombreuses, plus le nombre de variables int-
gres dans le modle est lev, plus il y a de chances que le rsultat positif puisse
tre accept comme exact.
Il nous reste numrer les grands secteurs qui peuvent tre clairs par
les donnes de larchologie. Nous pouvons en distinguer quatre ou cinq :
un premier secteur englobe tous les vestiges qui concernent la produc-
tion, les moyens de production et lconomie : outillage, tmoignages
concernant lagriculture et llevage, traces de btiments (habitations,
fermes, ateliers), minires, carrires, ponts, chemins, digues, tmoi-
gnages se rapportant au troc ou au commerce avec des communauts
voisines ou lointaines;
un deuxime groupe comprend les nombreux vestiges qui se rapportent
aux besoins quotidiens, comme la nourriture, les vtements, lquipe-
ment mnager, etc;
une troisime catgorie englobe des objets qui rpondent au dsir de
satisfaire des besoins la fois matriels et spirituels et/ou esthtiques :
on trouve par exemple des objets qui doivent remplir une fonction dter-
mine tout en tant dcors (parties de vtements, ceintures, boucles,
cramique dcore, etc.). Il y a aussi les objets qui peuvent tre consi-
drs comme des symboles de prestige ou de pouvoir (haches de parade,
objets en matires importes de loin ou en matires prcieuses). Limpor-
tance des objets dcors rside aussi dans le fait que ces dcors sont le
plus souvent traditionnels et quils jouent ainsi un rle dans lattribution
de ces vestiges une culture dtermine;
un quatrime groupe comporte tous les vestiges matriels qui refltent
les conceptions spirituelles et/ou religieuses : usages et structures fun-
raires, figurations et symboles se rapportant au culte, lieux de culte, etc;
enfin un dernier groupe concerne lorganisation sociale (un secteur de la
prhistoire sur lequel on met actuellement de plus en plus laccent). Les
structures sociales sont directement fonction de la production et des
moyens de production (voir ci-dessus : groupe 1); elles se refltent aussi
souvent dans les vestiges du groupe 3 et du groupe 4. Il reste aussi de
nombreux autres vestiges qui clairent directement les structures sociales
(diffrences dans les dimensions des habitations et dans la richesse de leur
mobilier; diffrences dans la richesse du mobilier funraire des tombes
dune mme ncropole tombes princires , vestiges de grands
travaux par exemple fortifications, travaux dirrigation et de drainage
qui ne peuvent avoir t entrepris que sous la direction dun chef , etc.
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videmment tous ces vestiges doivent tre dcods et cest ici quinter-
vient surtout et souvent de faon subjective, lidologie de larchologue qui
entreprend ce dcodage.
Une dernire question concerne la nature exacte dune culture prhistorique.
Nous avons vu que toute interprtation raciale est rejeter, quune interprtation
ethnique ne correspond rien de concret (car pour la priode prhistorique
personne ne pourrait dire quelle signification prcise il faut accorder au concept
dethnie), et enfin quune culture peut ventuellement correspondre une aire
linguistique mais que nous connaissons de nombreux exemples o cela ntait
pas le cas; il en va de mme pour une interprtation politique.
Personnellement nous voudrions avancer la dfinition suivante : une
culture prhistorique est forme de lensemble des vestiges dune commu-
naut humaine (cest intentionnellement que nous employons ici un terme trs
vague) ayant des traditions technologiques, conomiques, sociales, reli-
gieuses et esthtiques communes; trs souvent une telle culture reflte aussi
ladaptation optimale de cette communaut son environnement naturel.
Nombre de ces cultures ont dur plusieurs sicles et, grce aux progrs des
mthodes de fouille et de datation, on peut les tudier diachroniquement et
suivre leur volution interne; on peut aussi les comparer avec des cultures de
la mme poque mais dont laire dextension est diffrente. Alors que nagure
on stait essentiellement efforc de dcrire de faon statique le contenu de
ces cultures, on est pass lheure actuelle un stade dynamique o lintrt
se dplace vers la recherche des raisons et des modalits de lvolution de ces
cultures; on sintresse non seulement la nature particulire des cultures,
mais aussi et surtout la question de savoir pourquoi et comment ces cultures
ont acquis les caractres qui forment leur individualit, et aussi pourquoi elles
prsentent des traits diffrents de ceux de cultures contemporaines et voisines.
Comme directeur du volume nous tenons rendre hommage tous ceux
qui nous ont apport leur appui pour mener lentreprise bonne fin :
MM. Paulo Carneiro et aprs le dcs de ce dernier Charles Moraz et
(depuis 1989) Georges-Henri Dumont, prsidents de la commission, nous
codirecteurs MM. Dani, Lorenzo et Nunoo, les membres du groupe de travail
prhistoire et du comit de lecture, tous les auteurs des chapitres et enfin
les membres du secrtariat de louvrage Paris.

NOTE
1. la suite de circonstances imprvues, la commission na reu lensemble des tex-
tes dfinitifs que vers le milieu de 1988; il na plus t possible dinclure dans le
volume les donnes nouvelles qui ne sont devenues disponibles quaprs cette date.
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Introduction 77

BIBLIOGRAPHIE
tant donn le rapide dveloppement des tudes prhistoriques, de leurs
mthodes et de leurs disciplines annexes, ainsi que les nombreuses dcouvertes
archologiques signales presque tous les ans, la plupart des synthses et des
travaux sur la mthodologie archologique sont rapidement obsoltes. Cest
pourquoi nous ne faisons figurer dans cette bibliographie que les ouvrages les
plus importants publis depuis 1960, lexception de quelques contributions
antrieures dune valeur fondamentale, ou qui reprsentent une tape marquante
dans lhistoire de larchologie prhistorique, ou encore qui ont fortement in-
fluenc le dveloppement de la recherche prhistorique et les concepts
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PREMIRE PARTIE

DE LANTHROPOGENSE
AUX DBUTS DE
LA PRODUCTION
DE NOURRITURE

A : LANTHROPOGENSE ET LA PRIODE
DHOMO HABILIS ET HOMO ERECTUS
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1
Lanthropogense :
une vision globale

Yves Coppens et Denis Geraads

GRANDS GROUPES DE PRIMATES


Dtach de la branche des grands singes dAfrique depuis quelques millions
dannes seulement, le rameau humain ne possde en propre quune histoire
gologique brve. Pendant plus de 60 millions dannes, laventure humaine
se confond avec celle des autres primates, qui plongent leurs racines, comme
la majorit des grands groupes de mammifres, jusque dans les temps secon-
daires, re de Reptiles.
la fin de la priode crtace, il y a 70 millions dannes, les dinosaures
et leurs cousins qui rgnent encore sur les continents comme dans les ocans
occupent la plupart des niches cologiques, lexception notable de celles
aujourdhui remplies par des animaux de petite taille, rongeurs et insecti-
vores. Les premiers mammifres, issus au Trias (il y a 190 millions dannes)
dune trs ancienne ligne de reptiles, tentent alors de combler ce
crneau , non sans succs.
Cest parmi ces sortes de musaraignes encore indiffrencies quon a
reconnu le plus ancien primate, Purgatorius ceratops, en Amrique du Nord,
partir dune seule dent. Cette dtermination ne fut pas chose facile car la
plupart des primates sont rests trs conservateurs dans leur dentition, et la
reconnaissance de leurs traits propres est naturellement dautant plus difficile
quon remonte plus loin dans le pass.
La crise de la limite Crtac-Tertiaire, vieille de 65 millions
dannes, si nfaste aux dinosaures et bien dautres reptiles, profite aux
primates comme beaucoup de mammifres. Ds le dbut du Palocne,
Purgatorius est reprsent par des restes plus abondants, qui montrent que
cest le seul primate possder encore une dentition complte : 3 incisives,
1 canine, 4 prmolaires et 3 molaires par demi-mchoire, soit 44 dents au
total.
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86 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Purgatorius annonce le vaste ensemble des plsiadapiformes, nomms


partir du Plesiadapis du gisement de Cernay prs de Reims, en France. Les
caractres osseux qui dfinissent les primates sont maintenant observables :
il sagit surtout de larchitecture de la rgion auditive (rocher form partir
dun seul os ptreux) et de particularits de la circulation carotidienne dans
cette rgion. Leur dentition rvle une grande varit de rgimes alimen-
taires, qui montrent quils ont subi, ds laube du Tertiaire, une diversification
volutive leur permettant dexploiter toutes les ressources du milieu arbori-
cole, que les primates ultrieurs ne quitteront plus que rarement.
la fin du Palocne, il y a 55 millions dannes, les plsiadapiformes
passent le relais aux adapiformes (ainsi nomms partir dAdapis du gypse
de Montmartre, que le grand palontologue franais Cuvier avait dcouvert
et baptis ds 1821). Comme leurs prdcesseurs, ils sont inconnus en dehors
de la Laurasie, vaste continent alors form de lAmrique du Nord et de
lEurasie (moins le sous-continent indien), spare des continents mridio-
naux (Gondwana) par le Tthys, dont la Mditerrane est un vestige. Les
adapiformes ont une orbite ferme en arrire par une barre osseuse et un
pouce opposable, atout capital dans la locomotion arboricole. Ils disparais-
sent la fin de locne, aprs avoir peut-tre donn naissance aux lmuriens
malgaches et aux lorisids dAfrique et dAsie du Sud dont lhistoire (et en
particulier la date darrive en Afrique) est presque totalement inconnue. Il y
a quelques annes encore, tous ces primates primitifs taient runis, avec le
tarsier [petit animal des Clbes (Sulawesi) et des Philippines au tarse
allong et aux yeux normes], dans un mme groupe, celui des prosimiens,
par opposition aux simiens ou singes, plus volus. En ralit tous ces
prosimiens nont en commun que des caractres primitifs, insuffisants
pour tablir une classification refltant la phylognie (par exemple, le terme
dinvertbrs signifie simplement non-vertbrs mais nimplique pas de
proche parent entre les embranchements). En revanche, lensemble form
par le tarsier, les espces fossiles voisines de locne (Omomyids) et les
simiens (y compris lHomme) peut tre dfini par de nombreux caractres
volus significatifs et constitue sans nul doute un groupe naturel, compre-
nant tous les descendants dun anctre commun. La plupart des traits distinc-
tifs de ce groupe, quon appelle Haplorhini, sont lis la rduction de
lolfaction au profit de la vision, en raison principalement du passage la vie
diurne. Le museau des lmuriens, long et termin par une truffe, ressemble
celui dun chien. Chez les Haplorhini, la truffe disparat, et le museau, qui
renferme de vastes muqueuses olfactives, se rduit fortement, de mme que
la partie du cerveau qui lui correspond (rhinencphale). En revanche, les
orbites, maintenant compltement fermes en arrire, se disposent dans un
plan frontal, largissant le champ de vision stroscopique; sur la rtine se
diffrencie une fova, au centre du champ visuel, o la vision est bien
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Lanthropogense 87

meilleure. Le cerveau, enfin, franchit une nouvelle tape dans laugmenta-


tion de taille et de complexit qui caractrise les primates, signe sans doute de
laccroissement de leur vie de relation.
Les simiiformes ou simiens (Singes + Hommes) ne sont pas trs diff-
rents des tarsiiformes, et les avis divergent quant aux relations de parent de
ces deux groupes. Lhypothse la plus vraisemblable est celle de la drivation
des premiers partir des seconds accompagne dune dispersion vers le Sud,
puisque les premiers simiens apparaissent peu prs simultanment en
Afrique et en Amrique du Sud, il y a environ 35 millions dannes.
Malgr les espoirs du palontologue argentin Ameghino, qui voyait en un
singe fossile de Patagonie lanctre de lHomme, il ne fait pas de doute que
les simiens dAmrique du Sud ou platyrhiniens sont sans rapport avec
lhistoire humaine. Ils sont rests primitifs par leur rgion auditive et par la
persistance de trois prmolaires par demi-mchoire, mais ont acquis une
queue prhensile qui nexiste chez aucun singe de lAncien Monde. Le
problme de leur origine demeure trs discut. Pour les uns ils descendraient
directement domonyids Nord-amricains, tandis que pour les autres (au
premier rang desquels le palontologue franais R. Hoffstetter, inventeur
de Branisella, le plus ancien platyrhinien connu) ils proviendraient de simii-
formes africains. Les deux hypothses impliquent le franchissement dun
large bras de mer, puisque les reconstitutions palogographiques indiquent
sans ambigut que lAmrique du Sud tait une le cette poque. On sait
cependant que les grands fleuves intertropicaux entranent parfois vers le
large de vastes enchevtrements darbres qui auraient pu fournir une nourri-
ture suffisante, pendant la dizaine de jours ncessaires la traverse une
petite troupe de singes (et quelques rongeurs qui posent un problme
analogue). La reconstitution des courants marins semble indiquer que la
traverse Est-Ouest (moins longue que de nos jours puisque lAfrique et
lAmrique du Sud ne staient pas encore autant cartes) tait plus aise
que la venue du Nord, mais la question ne peut tre considre comme
rsolue.

CATARHINIENS ET PRIMATES HOMINODES


Si nous retournons maintenant dans lAncien Monde, o va se drouler la
totalit de lhistoire ultrieure de notre ligne, un gisement capital doit
retenir notre attention : celui du Fayoum prs du Caire, en gypte. Depuis
le dbut de ce sicle, de nombreux fossiles ont t extraits de cette localit,
fournissant de prcieux renseignements sur des reprsentants anciens de
groupes de mammifres trs divers, spcialement proboscidiens et ordres
apparents, et primates. Dun niveau g denviron 30 millions dannes, le
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88 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

palontologue allemand Max Schlosser dcrivit vers 1920 partir de


dents et de fragments de mandibules possdant encore trois prmolaires par
demi-mchoire deux genres, Parapithecus et Apidium, qui ne sont peut-
tre pas encore trs loigns de lanctre commun aux platyrhiniens du
Nouveau Monde et aux catarhiniens de lAncien Monde, malgr quelques
particularits qui les cartent de notre ascendance. Cest dun niveau un peu
plus ancien que provient lunique mandibule du genre Oligopithecus baptis
ainsi par E. Simons qui exploite les gisements dgypte depuis 1961. Pour
la premire fois dans lhistoire des primates, la formule dentaire est
semblable la ntre, comme celle des singes de lAncien Monde : la
premire prmolaire (P2 puisque P1 disparat ds les plsiadapiformes) a
disparu et il ne subsiste plus que deux prmolaires (P3 et P4) par demi-
mchoire. Il nest pas pour autant certain quon puisse placer Oligopithecus
la base de la branche menant aux catarhiniens ultrieurs.
Tous les singes que nous allons voir maintenant ont t, un jour ou lautre,
placs dans lancestralit de lhomme, et pour beaucoup dentre eux le dbat
nest pas clos. Les causes de ces diversits dopinion sont multiples. La
premire tient des facteurs quil faut bien appeler affectifs, qui incitent le
chercheur ayant dcouvert ou tudi un fossile en faire le chanon
manquant, et se refuser le repousser sur une branche latrale, fournissant
ainsi une preuve rassurante que le savant reste accessible des sentiments
humains La deuxime cause de dsaccord rsulte bien sr du caractre
souvent trs incomplet du matriel : telle espce pourra bien tre rapproche
de lhomme sur la base des traits dentaires, puis carte une fois tout le sque-
lette connu. Enfin, les dernires tiennent lvolution elle-mme qui nest ni
rgulire, ni oriente, ni dirige. La complexit dun arbre phyltique est
en fait bien plus grande que limage classique dun vritable arbre ne le
suggre : il faut en fait imaginer un buisson ramifi ds sa base, o chaque
rameau ne reprsente quune espce. Chaque groupe est dfini par les carac-
tres volus propres lespce ancestrale, qui persistent, sauf volution
reverse, chez ses descendants. Les phnomnes dvolution parallle dans
des lignes diffrentes et de rversion (retour un tat proche de la condition
primitive) sont cependant si frquents quil est souvent trs difficile de dter-
miner le sens dvolution des caractres, et de parvenir dmler lcheveau,
comme nous allons le voir.
Plusieurs genres de catarhiniens primitifs du Fayoum ont t dcrits, mais
il est possible, compte tenu de la variabilit intragnrique et du dimorphisme
sexuel, quil ne sagisse que dune mme forme, Propliopithecus. Chez les
mles au moins, les canines sont plutt fortes, les arcades dentaires peu diver-
gentes vers larrire, et lensemble canine suprieure/troisime prmolaire
infrieure possde une fonction sectoriale qui sauto-affte comme une paire
de ciseaux. Chez les femelles, en revanche, les canines sont moins robustes,
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Lanthropogense 89

la P3 est moins diffrente de la P4, plus basse, moins caniniforme . Le


crne, bien connu chez Propliopithecus zeuxis, est plus arrondi que chez les
adapiformes, le museau plus rduit. Cependant, si ce genre, par son aspect
gnral (le total morphological pattern des anglophones), annonce assez
bien les catarhiniens ultrieurs, il est assez difficile de reconnatre en lui des
traits qui annonceraient plus particulirement soit les singes queue de
lAncien Monde ou cercopithcodes (babouins, macaques, cercopithques,
colobes, semnopithques remarquables par leurs molaires tubercules
disposes deux par deux), soit lensemble des grands singes sans queue
(gibbon, orang-outan, gorille, chimpanz, homme). Ce type de problme se
reposera plus dune fois par la suite, mais chercher le rsoudre est sans doute
plus profitable que de runir toutes les formes daffinits incertaines dans un
ensemble htrogne sans signification volutive.
Le premier singe avoir quitt lAfrique la faveur de la collision Afrique-
Eurasie, Pliopithecus, a t retrouv dans les terrains miocnes (environ
17 millions dannes) de Sansan dans le Gers (France), par douard Lartet en
1837. Bien que beaucoup plus rcent, il nest gure diffrent de son prdces-
seur du Fayoum, au point que certains palontologues les regroupent dans la
mme famille. Il ne sagit sans doute que dune incursion sans lendemain au
Nord de la Tthys, car durant la premire moiti de cette priode miocne,
lessentiel de lhistoire de lhumanit et de groupes voisins semble bien africain.
Historiquement, le premier de ces primates hominodes, Dryopithecus,
fut pourtant dcouvert, non en Afrique, mais dans les Pyrnes franaises par
. Lartet en 1856. Reprsent principalement par une mandibule et un frag-
ment dhumrus, on en a longtemps fait lanctre des grands singes, quon
appelait nagure pongids, jusqu ce quil savre que lhistoire de ces
primates hominodes ne se rduisait pas une simple dichotomie grands
singes/hommes. Ce nest quen 1948 que Mary Leakey, qui la paloanthro-
pologie doit bien dautres dcouvertes, mettait au jour au Kenya la face bien
conserve de lquivalent africain du dryopithque, baptis Proconsul parce
quun chimpanz clbre du zoo de Londres portait le nom de Consul, mais
plusieurs dautres noms sont venus depuis sajouter linventaire des fossiles
du dbut du Miocne est-africain : Dendropithecus, Rangwapithecus,
Limnopithecus pour ne citer que les principaux. Il semble bien que les
primates hominodes qui ne sont plus aujourdhui reprsents que par quel-
ques espces (gibbon, orang-outan, chimpanz et gorille) aient en effet connu
au Miocne (entre 20 et 10 millions dannes) une diversification compa-
rable celle des petits singes queue (cercopithcodes) aujourdhui. Il a pu
exister jusqu dix espces contemporaines dans une mme rgion (au
Kenya), formant une part importante de la biomasse animale. Leur taille, leur
rgime alimentaire, leur milieu de vie, couvraient probablement tout lven-
tail exploit aujourdhui par leurs cousins cercopithcodes.
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90 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Avant daborder les Hominids proprement dits il nous faut parler en


quelques mots de deux impasses volutives qui furent jadis lobjet de
dbats acharns entre spcialistes, lOropithque et le Gigantopithque.
LOropithque, dont les nombreux restes des mines de lignite de Toscane
(planche 1) ont t dcrits par le palontologue suisse Hrzeler, est g
denviron 8 millions dannes. Les ressemblances avec lhomme sont
nombreuses et tonnantes, mais la plupart des chercheurs ny voient
aujourdhui que des convergences. Les incisives sont redresses (et non incli-
nes vers lavant comme chez les grands singes), les canines sont petites, la
premire prmolaire infrieure ressemble la seconde, la face est rduite, le
cerveau relativement volumineux, le bassin est vas et non allong comme
chez tous les singes. En revanche, quelques caractres dentaires montrent que
Oreopithecus est en ralit trs loign de nous : sa dentition voque dun
ct un des parapithcids du Fayoum, Apidium, par la prsence dun tuber-
cule central sur les molaires, dun autre les cercopithcodes, par la ressem-
blance des dents suprieures et infrieures. On peut penser que cest son
mode de vie arboricole, semblable celui du gibbon dont il a les bras trs
allongs, qui a entran les changements de proportions de son crne et de son
bassin, mais il est clair en tout cas que ces modifications sont indpendantes
de celles observes chez lhomme.
Tout aussi tonnant est le Gigantopithque, tant par laspect quil devait
prsenter que par les circonstances de sa dcouverte. Cest en effet parmi les
dents de mammifres fossiles vendues par les apothicaires de Hong Kong et
censes, une fois broyes et ingres, gurir divers troubles, que le palonto-
logue hollandais G.H.R. von Koenigswald, autre grande figure de la
paloanthropologie, reconnut, en 1935, trois dents dun primate gigantesque.
Elles savrrent provenir de grottes de Chine contenant une faune du dbut
du plistocne (autour d1 million dannes), mais malgr les recherches
obstines de von Koenigswald, il fallut attendre 1956 pour quun paysan
chinois dcouvre une mchoire entire, bientt suivie par deux autres. Le
crne et le squelette demeurent toutefois inconnus. Les restes conservs
montrent cependant que Gigantopithecus est sans aucun doute le plus grand
primate ayant jamais exist, surpassant de beaucoup les plus gros gorilles,
avec un poids suprieur 300 kg : bien que plus personne aujourdhui ne
partage lopinion de lanthropologue autrichien F. Weidenreich (dont nous
reparlerons) qui voyait en lui, dans son ouvrage Apes, Giants and Men,
lorigine de la ligne humaine, ltude de sa dentition demeure intressante,
par comparaison avec celle de certains Hominids. Elle est en effet remar-
quable par lextension de la partie broyeuse qui, normalement limite aux
molaires et la dernire prmolaire, stend ici jusqu la canine de trs petite
taille, comme les incisives, qui ne devaient pas jouer un grand rle dans la
saisie des aliments. Cette disproportion entre dents broyeuses et antrieures
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Lanthropogense 91

rappelle de prs, comme nous le verrons, celle des Australopithques


robustes; cest une adaptation un rgime alimentaire base de vgtaux
durs (racines, graines) dont le meilleur modle actuel est le babouin gelada
des hauts plateaux thiopiens, lun des plus terrestres de tous les singes, qui
possde aussi des incisives et canines rduites. Le Gigantopithque devait
comme lui passer de longues heures se nourrir, se dplaant en groupes
assez importants pour tenir les prdateurs lcart : malgr sa grande taille,
un individu isol dpourvu de moyens de dfense naturels ainsi que darmes
et doutils (pour autant que nous le sachions) devait constituer une proie facile
pour les nombreux carnivores qui sont probablement la cause de laccumula-
tion de ses restes dans les cavernes.

LES HOMINIDS
Cest ds la fin du XIXe sicle que les gologues anglais dcouvraient dans
les sdiments miocnes du versant Sud de lHimalaya (groupe des Siwalik)
le premier primate fossile de cette rgion, suivi de plusieurs autres spci-
mens au cours des premires annes de ce sicle. En 1931, le palontologue
amricain Lewis rapprocha de lhomme une mchoire quil nomma Rama-
pithecus, mais son travail ne sortit de lombre quavec les dcouvertes au
Kenya de Louis Leakey, poux de Mary et prcurseur comme elle de la
paloanthropologie en Afrique orientale. Leakey mit au jour en 1960 dans
les gisements de Fort Ternan, g de 14 millions dannes, quelques frag-
ments de mchoires quil baptisa Kenyapithecus, dont il fit un anctre de
lHomme, et dont il affirma mme quil tait capable dutiliser des cailloux
de basalte dont le tranchant naturel aurait pu servir, par exemple, briser des
os. Cette rvlation fut accueillie avec le plus grand scepticisme par les
milieux scientifiques mais elle prsenta en tout cas lavantage de relancer
lintrt pour ces primates de la fin du Miocne. De nombreuses autres
dcouvertes ont eu lieu depuis, au Kenya, dans les Siwalik (Inde et Pakistan),
mais aussi en Chine, en Turquie, en Grce, en Europe centrale. Il y a quel-
ques annes encore on distinguait dans cet ensemble deux groupes, Rama-
pithques et Sivapithques, les premiers paraissant plus voisins de
lancestralit humaine que les seconds. Mais la distinction de ces deux
groupes, souvent dcouverts dans les mmes rgions sinon les mmes gise-
ments, tait parfois dlicate. Sur la mchoire infrieure, pice diagnostique
la moins rare, on reconnaissait le Ramapithque par sa taille plus faible, son
corps mandibulaire plus bas et relativement plus pais, sa rgion symphy-
saire plus redresse, sa canine moins puissante et sa P3 moins haute et plus
largie. Cest la dcouverte, partir de 1973, dans un gisement du Miocne
suprieur (environ 10 millions dannes) de Grce, dun reprsentant du
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92 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

mme ensemble baptis Ouranopithecus qui devait montrer, comme


certains chercheurs le souponnaient dj, que le Ramapithque ntait en
fait que la femelle du Sivapithque : le fort dimorphisme sexuel des
nombreuses mchoires de lOuranopithque porte en effet sur les mmes
caractres que ceux qui distinguent le Ramapithque du Sivapithque. La
position de cet ensemble des Ramapithques-Sivapithques-Ouranopith-
ques (et formes voisines) dans larbre phyltique des Hominodes ne peut
tre lucide qu la lumire des dcouvertes rcentes de la biologie, que
nous allons maintenant exposer brivement.
Nagure, on runissait lorang-outan du Sud-Est asiatique au gorille et au
chimpanz des forts tropicales dAfrique dans une mme famille de
pongids, caractrise par son adaptation la locomotion arboricole, son
systme masticateur puissant avec des dents antrieures largies, et par des
nombreux caractres primitifs par rapport leur tat chez lhomme (cerveau
petit, corps non redress, gros orteil opposable, etc.). Depuis une vingtaine
dannes nanmoins, les biologistes ont cherch tablir un arbre phyltique
non plus bas sur lanatomie mais sur les chromosomes et les protines; il
diffre beaucoup de celui classiquement admis.
Sur les chromosomes on peut mettre en vidence des alternances de
bandes claires et fonces de largeurs variables, suffisamment caractristiques
pour permettre de reprer un segment de bras mme sil subit une inversion,
une translocation sur un autre chromosome. On peut ainsi reconstituer
lhistoire des vnements qui se sont drouls dans le caryotype de plusieurs
espces proches donc larbre phyltique de ces espces.
partir des protines, par des techniques immunologiques, on peut
valuer des distances entre espces, mme si elles sont assez loignes,
condition de disposer dune protine trs rpandue (lhmoglobine par
exemple). On peut aussi comparer directement les squences dacides
anims qui les composent, et retrouver lordre des substitutions, chacune
correspondant une mutation ayant permis de passer dune hmoglobine
lautre. Cette dernire mthode est plus fastidieuse puisquil faut dterminer
de nombreuses squences de protines complexes, mais elle permet, non plus
seulement dvaluer une ressemblance, mais aussi dtablir la succession des
dichotomies.
Toutes ces recherches rcentes montrent sans ambigut que dans
lensemble grands singes + Homme, cest lorang-outan qui sest spar le
premier : les grands singes africains sont donc plus proches parents de
lHomme que de lorang-outan, et jusqu une date probablement assez
rcente (peut-tre 5 millions dannes seulement), lhistoire de lhomme se
confond avec celle du chimpanz et du gorille, qui ne reprsentent nullement,
comme on le pensait nagure, le terme dune volution radicalement diver-
gente de celle ayant men lHomme; on peut mme les inclure aujourdhui
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Lanthropogense 93

dans la sous-famille des Hominins. Le terme de pongids na donc plus de


signification phyltique qu condition de les restreindre lorang-outan
(Pongo, type de sous-famille des pongids). Comment donc placer les Siva-
pithques et les formes voisines dans cette dichotomie Hominins-
Pongids?
La plupart des auteurs continueraient sans doute en faire un Hominin,
si des restes plus complets, comprenant la face navaient t rcemment mis
au jour peu prs simultanment en Turquie et au Pakistan. Il savra en effet,
la surprise gnrale, que la face du Sivapithque ressemblait beaucoup plus
celle de lorang-outan qu celles des grands singes africains ou de lhomme
(concavit de profil, absence de bourrelet sus-orbitaire, orbites proches, etc.).
Ceci nimplique pas que tous les primates hominodes de la fin du Miocne
soient des Pongids, mais, si cest bien le cas, la ligne des Hominins, entre
le Kenyapithque (vieux de 14 millions dannes) et les premiers Australopi-
thques 10 millions dannes plus tard, nest jalonne que des quelques
fossiles fragmentaires. Comment peut-on rendre compte de cette raret?
Les explications les plus vraisemblables sont dordre cologique et
gographique. Lexpansion des primates hominodes du groupe des Sivapi-
thques semble lie celle des milieux ouverts, de type savane arbore, qui
stend progressivement une grande partie de lEurasie la fin du Miocne.
La dentition de ces singes trahit dailleurs une adaptation des vgtaux abra-
sifs, racines, grains ou gramines, plutt que feuilles ou fruits : lmail
dentaire est pais, et lruption des molaires est frquemment retarde, de
faon prolonger leur dure de fonctionnement. Ce type de milieu est beau-
coup plus propice la fossilisation que ceux qui sont plus boiss et, sauf cas
exceptionnels, le sol des forts est trop acide pour que les os puissent se
conserver. Rien dtonnant donc ce quon ne retrouve gure les restes
danctres de lhomme et des grands singes africains ayant vcu dans un
milieu forestier. Par ailleurs, comme le chimpanz et le gorille, tous les
Hominins plus anciens que 1,5 million dannes sont exclusivement afri-
cains, on peut penser que cette ligne depuis sa sparation davec celle des
Pongids (orang-outan et Sivapithque) est propre lAfrique. Dans ce conti-
nent, les gisements dats de 5 10 millions dannes sont beaucoup plus rares
et pauvres que ceux du mme ge en Eurasie : cette diffrence pourrait bien,
elle seule, expliquer lapparente abondance relative des Pongids par
rapport aux Hominins.
Comme nous lavons vu, cette dernire sous-famille se divise son tour,
une date que la biologie comme la palontologie saccordent placer vers
5-6 millions dannes en la branche de grands singes africains ou Panids
(nom form partir de Pan troglodytes, le chimpanz) et en celle des Homi-
niens, ne comportant que deux genres : Australopithecus et Homo. On
retrouve ici le mme problme que pour la dichotomie prcdente : si
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94 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Carte 1 (a) Carte de lAfrique intertropicale au miocne suprieur. 1. Prairie 2. Fort


3. Savane. (b) Carte de lAfrique intertropicale aujourdhui montrant le retrait de la fort
de lautre ct de la Rift Valley. 1. Prairie 2. Fort 3. Savane. (c) Rpartition des Panids
(gorilles et chimpanzs) et des Hominids (Australopithques et premiers hommes).
1. Gorilles 2. Chimpanzs 3. Australopithques et premiers hommes (daprs Y. Coppens).

lhistoire des Hominiens est relativement bien connue, celle des Panids
nest illustre par aucun fossile. On peut l encore, comme la propos Yves
Coppens, faire appel lexplication cologographique : le groupe des
Hominins primitifs rpandu sur une assez vaste zone dAfrique de lEst se
serait trouv scind par le grand foss deffondrement de la Rift Valley,
immense balafre Nord-Sud qui stire de la mer Rouge la Tanzanie et spare
une Afrique orientale dans laquelle les milieux ouverts prdominent, dune
Afrique centrale et occidentale plus humide et forestire (carte 1). Les Homi-
nins orientaux se seraient alors adapts, comme les Sivapithques, un
milieu ouvert (leurs adaptations dentaires sont dailleurs comparables,
comme nous le verrons) : ce sont les proto-Australopithques. Les Homi-
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Lanthropogense 95

nins occidentaux, en revanche, ont lu domicile dans les forts intertropi-


cales o ils vivent toujours. Les gisements y sont malheureusement rares et la
probabilit dy trouver des singes est bien faible.
lappui de cette hypothse vicariante (formation despces
nouvelles par morcellement dun territoire) on peut noter que, mme dans les
gisements plus forestiers dAfrique orientale, lon na jusqu prsent dcou-
vert aucun reste de chimpanz ou gorille fossile, alors que, comme nous
allons le voir, les pr-Australopithques sont assez bien reprsents.
Bien des problmes de cette lointaine histoire de lhomme restent en
suspens, et si nous navons pas cru ncessaire de les dtailler davantage, cest
que la plupart des modles actuels sont peu satisfaisants : plus que des hypo-
thses constamment remises en cause, ce quil nous faut, ce sont des fossiles,
encore des fossiles, toujours des fossiles.

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2
La priode de Homo
habilis et de Homo
erectus :
une vision globale

Yves Coppens et Denis Geraads

urant toute la deuxime moiti du Miocne, entre 14 et 5 millions


D dannes, notre histoire nest jalonne que de rares fossiles trs incom-
plets provenant tous du Kenya. Cest dabord une demi-mchoire dans les
Samburu Hills (8,5 millions dannes), puis une dent Lukeino (6 millions
dannes) et une demi-mchoire Lothagam (5,5 millions dannes). Ces
quelques fossiles font-ils encore partie de la branche commune Grands
Singes + Homme ou celle-ci sest-elle dj subdivise? Il est difficile de
trancher, toujours est-il que cest partir de la date prsume de cette spa-
ration que les prtendants notre ascendance commencent se montrer un
peu moins timidement. Entre 4 et 2 millions dannes, ils sont tous africains,
et appartiennent lensemble des Australopithques, au sens large, ainsi
nomm depuis la dcouverte du premier dentre eux lextrmit mridio-
nale du continent. Il y a 2 millions dannes apparaissent les premiers vrais
hommes, du genre Homo, et certains dentre eux ne tardent pas quitter la
terre de leurs anctres, pour se rpandre assez rapidement dans tout lAncien
Monde. Les Amriques et lAustralie ne seront cependant peuples que
beaucoup plus tard, il y a quelques dizaines de milliers dannes.
Il semble donc bien que, depuis les premiers catarhiniens du Fayoum en
gypte, qui sont peut-tre dj des Hominodes, lhistoire de lhomme se soit
droule presque entirement en Afrique, mais, comme nous allons le voir, ce
nest que depuis quelques dizaines dannes tout au plus que les scientifiques
ont pris conscience de ce rle quasi exclusif du continent noir .
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98 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

LES AUSTRALOPITHQUES
Cest le gologue franais Maurice Taieb qui, effectuant sa thse sur la valle
de lAwash en thiopie, dcouvrit en 1971 les gisements de Hadar, dans la
dpression de lAfar. Dans un milieu aujourdhui subdsertique au-del de
la fort riveraine, lrosion ravine profondment les sables, grs et argiles
pliocnes dorigine lacustre et fluviatile, entrecoups de coules basaltiques
et de couches de cendres dposes sous leau. Les fossiles danimaux de
toute nature contenus dans les sdiments sont progressivement mis au jour,
et restent exposs quelque temps, avant dtre leur tour dtruits par
lrosion et par de svres conditions climatiques. M. Taieb dcouvrit ainsi
des milliers de fossiles, jonchant le sol sur des dizaines de km2, parmi
lesquels hippopotames, proboscidiens, antilopes, girafes, rhinocros,
quids, crocodiles formaient lessentiel de la biomasse . Cest ds 1972
queurent lieu les premires dcouvertes dHominiens, par la mission inter-
nationale codirige par M. Taieb, D.C. Johanson et Y. Coppens. Un genou
tout dabord, puis des mchoires, puis, la localit 162, un squelette baptis
Lucy daprs une chanson des Beatles, firent bientt sensation dans la
communaut scientifique internationale, et le grand public. Lucy (planche 2)
est le plus ancien squelette dHominien quon connaisse, puisquil est g
de prs de 3 millions dannes, mais il est nanmoins trs bien conserv,
puisque complet 40 % : la plupart des os sont reprsents, soit gauche,
soit droite. Cest la morphologie de son bassin, diffrent de celui des mles,
comme dans notre espce, qui montre quil sagit dune femelle.
De nombreux autres restes humains pour la plupart plus anciens que Lucy
ont t recueillis Hadar (mentionnons en particulier la famille de la localit
333), faisant de cette rgion lune des plus riches au monde en Hominiens fossiles.
Pendant que les dcouvertes se succdaient dans lAfar, dautres les
confirmaient et les compltaient 1 500 km plus au Sud. Sur le site de Laetoli
dans le Nord de la Tanzanie, Mary Leakey (que nous avons dj rencontre
propos du Proconsul, chapitre 1) dcouvrait une faune un peu plus ancienne
que celle de Hadar et de milieu plus ouvert mais comprenant un Hominien
trs semblable. En 1976, elle dgageait, la surface dune couche de cendre
ayant rapidement durci aprs son dpt en milieu humide, plusieurs sries
dempreintes animales parmi lesquelles celle de deux tres assurment
bipdes, de taille diffrente, se dplaant peut-tre ensemble. Au-del du
tmoignage mouvant de quelques secondes de la vie de nos lointains anc-
tres, ces traces tablissent surtout de manire irrfutable que la bipdie tait
acquise ds 3,8 millions dannes. Cette composante de lhominisation (car
le Singe est devenu Homme par tapes) a donc prcd dans le temps celles
que lon considrait volontiers comme plus nobles : fabrication de loutil et
dveloppement du cerveau.
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La priode de Homo habilis et de Homo erectus 99

cette date, la dentition demeure gnralise et ressemble encore, par


exemple, celle de lOuranopithque, vieux de 10 millions dannes. Cest
dailleurs labsence de caractres drivs (volus) propres aux Australopi-
thques plus tardifs qui avait dabord fait penser la prsence du genre Homo
dans lAfar. Les arcades dentaires, sans tre parallles, en U comme celles
des grands singes sont peu divergentes; les incisives sont larges, proclives, les
suprieures sont spares des canines par de courts espaces (diastmes) et les
canines infrieures sont encore plutt grandes. Le crne nest quincompl-
tement connu, mais la capacit crnienne est certainement encore faible (de
lordre de 400 cm3), le bourrelet sus-orbitaire est absent, la face prognathe :
tout ceci indique un tat peu driv par rapport la condition primitive des
Hominini. Lensemble des caractres associs la station droite rvle en
revanche que cette rvolution primordiale de lhominisation est dj
acheve. Il nest presque aucun os du squelette qui ne soit affect, plus ou
moins profondment, dans son anatomie par cette rquilibration de tout
lindividu. Une double vote plantaire renforce la cohsion du pied, organe
propulseur essentiel. Le gros orteil perd toute opposabilit et vient se placer
paralllement aux autres doigts (comme il a dj tendance le faire chez le
gorille oriental, singe terrestre); il supporte maintenant lessentiel du poids
corporel. Lensemble du membre postrieur sallonge considrablement
mais Lucy possde encore des bras longs par rapport aux jambes. Le fmur,
vertical chez le singe, se dirige chez elle obliquement vers le bas et lintrieur,
de faon que la tte vienne se placer sur la mme verticale que larticulation
tibiale : le poids du corps se transmet donc directement, vitant le porte--
faux qui oblige le chimpanz du cirque se balancer dune jambe sur lautre.
Cette rorientation est due llargissement du bassin, peut-tre la plus
remarquable des transformations du squelette : troit et allong chez les
singes, il svase ici en cuvette, supporte les viscres, offre une meilleure
surface dinsertion aux muscles fessiers extenseurs de la jambe et permet le
passage, lors de laccouchement, de la tte volumineuse de lenfant. La
colonne vertbrale acquiert une double courbure concavits postrieures,
au niveau lombaire et au niveau cervical qui ont pour effet l aussi de placer
les principales articulations entre la tte, le tronc et les membres infrieurs
dans un mme plan vertical (lexamen des surfaces articulaires des vertbres
de Lucy montre quelle avait dj acquis cette double courbure). Le crne lui
aussi est profondment remani, mais il nest pas toujours ais de dterminer
la part qui revient chacune des composantes de l hominisation . Le chan-
gement de position du trou occipital, qui vient se placer sous le crne, est li
au redressement du tronc mais non directement la bipdie puisquon
retrouve une position semblable chez le tarsier, qui se tient accroch vertica-
lement aux troncs darbre; il est srement aussi en partie li lexpansion de
ses hmisphres crbraux. Enfin, le membre antrieur est libr de sa fonc-
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100 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

tion locomotrice, le cou et la ceinture scapulaire sont allgs et la main peut


se consacrer exclusivement la prhension, puissante et fine la fois, grce,
entre autres, la robustesse du pouce capable de sopposer lensemble des
autres doigts comme de chacun deux en particulier. Cette amlioration radi-
cale du fonctionnement de la main est le pralable obligatoire la fabrication
doutils, mais cet organe a sans doute par la suite bnfici d actions en
retour , et la dextrit manuelle na probablement pas cess de saccrotre.
Des mains presque compltes dHominins ont t retrouves Hadar :
elles sont dpourvues des butes articulaires qui permettent aux grands
singes de marcher sur le dos des deuximes phalanges replies, mais comme
le membre antrieur de Lucy est encore long, et que son genou peut toujours
effectuer de faibles mouvements de rotation, on a suppos quelle tait encore
capable de se rfugier dans les arbres en cas de ncessit. Remarquons nan-
moins que mme le chimpanz, pourtant mieux adapt la locomotion arbo-
ricole, senfuit terre sil est menac.
Il semble donc bien que, dans lordre des facteurs de lhominisation, la
bipdie succde ladaptation un milieu ouvert (donc une alimentation
base de vgtaux durs et abrasifs), mais prcde la fabrication de loutil et
laugmentation sensible du volume crbral. Ce qui pendant longtemps fait
croire que les Ramapithques-Sivapithques taient nos anctres, cest quils
avaient, comme les premiers Australopithques, franchi la premire tape;
leur mail dentaire pais, leurs robustes dents jugales, leurs canines robustes
ne sont que les adaptations un mme milieu ouvert mais ils sont rests
probablement quadrupdes. Quel est donc le facteur qui a pu pousser les
proto-Australopithques devenir bipdes? Parmi les nombreuses hypo-
thses avances, aucune ne peut prtendre, elle seule, rendre compte du
phnomne, mais l encore des actions en retour ont d renforcer rapidement
lbauche de tendance au redressement corporel. La libration des mains en
vue du transport de nourriture nest gure ncessaire que dans le cas de la
chasse, peu probable chez ces Hominins dpourvus darmes tant naturelles
quartificielles. Le transport actif des jeunes, en revanche, devait tre une
ncessit : incapables de se dplacer par eux-mmes avant davoir atteint un
poids important ils devaient tre dans limpossibilit de saccrocher deux-
mmes de manire suffisamment ferme une mre aux poils rarfis. Une
autre thorie, rcemment en vogue, prtend expliquer la bipdie par la plus
grande rsistance la marche et la course quelle confre aux Hominins
chasseurs : leur survie serait due leur aptitude poursuivre un gibier des
heures, sinon des jours durant.
Mais le problme le plus passionnment dbattu concernant ces Australo-
pithques primitifs est celui de leurs relations de parent avec ceux qui leur
succdent. Les Amricains D. Johanson et T. White et le Franais Y. Coppens
ont runi les spcimens de lAfar et ceux de Laetoli sous un mme nom
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La priode de Homo habilis et de Homo erectus 101

despce, Australopithecus afarensis, mais cette identit spcifique des deux


populations nest pas admise par tout le monde. Le site de Laetoli est plus
ancien que ceux de Hadar et une diffrence dordre volutif entre les deux
populations est vraisemblable. Pour certains chercheurs cependant, celle-ci
serait de mme nature que celle qui spare Australopithecus afarensis de Hadar
de la forme plus rcente dAfrique du Sud et il ny aurait pas lieu de len
distinguer : Australopithecus afarensis ne serait quune sous-espce dAustra-
lopithecus africanus. Pour Y. Coppens au contraire, Australopithecus afarensis
possde la fois des caractres plus primitifs que les Australopithques ult-
rieurs, raison pour laquelle il tend en faire un pr-Australopithque , et des
traits volus propres (autapomorphes) qui lcartent de leur ascendance
directe (ceci illustre bien la difficult de retrouver des formes ancestrales, cest-
-dire dpourvues de caractres particuliers les relguant sur une branche lat-
rale). Pour dautres chercheurs, Australopithecus afarensis serait en fait
lanctre des Australopithques exclusivement, le genre Homo ayant dj
diverg cette poque, sans avoir encore t dcouvert, moins quil ne soit lui-
mme prsent dans le matriel abusivement regroup sous le mme nom
dAustralopithecus afarensis ! Ltude anatomique fine de certains lments du
squelette suggre en effet la coexistence de deux espces, dont lune nettement
plus moderne . Il ne faut cependant pas oublier que toutes ces divergences
dopinion se fondent sur des dtails : dans lensemble tous les spcialistes
saccordent voir en Australopithecus afarensis une forme proche de la souche
des autres Australopithques africains, graciles et robustes.
Ceux-ci, sils succdent chronologiquement Australopithecus afarensis,
sont historiquement connus depuis bien plus longtemps, puisque cest en 1924
que R.B. Young, gologue luniversit du Witwatersrand, remarquait sur le
bureau dun ingnieur exploitant les mines de Taung en Afrique du Sud un trange
presse-papier, dans lequel lanatomiste Raymond Dart allait reconnatre le crne
dun jeune primate, dune espce inconnue quil baptisa Australopithecus afri-
canus. Dart pensa trouver en elle un intermdiaire entre lHomme et le Singe,
quoique plus proche de nous que de ce dernier. Ce ntait certes pas la premire
fois quon dcouvrait un homme fossile, mais compars celui de Taung les
crnes des nandertaliens ou mme du Pithcanthrope paraissaient bien proches
du ntre et le crne de Dart fut accueilli avec le plus grand scepticisme. Ce chanon
manquant-l rappelait dcidment trop les singes dont il habitait dailleurs le
continent favori. Ce nest qu partir de 1936, avec la dcouverte par R. Broom
dans un autre gisement dAfrique du Sud, Sterkfontein, dun crne de ce quon
considre aujourdhui comme la forme adulte de lAustralopithecus africanus
(alors baptis Plesianthropus) que lon commena vraiment penser que ctait
en Afrique quil fallait chercher dterrer nos racines. En 1938, le mme
R. Broom mit au jour dans une autre grotte dAfrique du Sud, Kromdraai, un
second type dAustralopithque, baptis Paranthropus robustus. Les trouvailles
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102 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

se succdrent ensuite, autour des annes 50, et de nos jours encore, des Australo-
pithques sont dcouverts occasionnellement dans ces gisements Sud-africains,
qui contiennent aussi de nombreux restes de faune. En revanche, les ossements
animaux briss en lesquels R. Dart avait cru dceler le tmoignage dune industrie
fabrique par lhomme, quil avait baptise ostodontokratique , ne sont
probablement que les reliefs de repas de carnivores.
Les grottes Sud-africaines prsentent cependant linconvnient de ne
pouvoir tre dates que de manire relative par la faune quelles renferment.
Cest pourquoi la dcouverte du Zinjanthrope par Mary Leakey en 1959 dans
le site dOlduvai en Tanzanie fit leffet dune bombe. Le Zinjanthrope lui-
mme, un crne en excellent tat, nest pas si diffrent de la forme robuste
Sud-africaine, mais Leakey avana pour lui un ge d1 750 000 ans, trs
suprieur ce que les esprits les plus tmraires auraient pu alors imaginer.
Cette datation, obtenue sur un basalte la base de la srie sdimentaire
dOlduvai, lanait les mthodes radiomtriques au potassium/argon et dpla-
ait le principal centre dintrt des paloanthropologues vers lAfrique
orientale. Au cours des annes suivantes, Louis et Mary Leakey allaient faire
dOlduvai un terrain de recherches modle o de nombreux spcialistes de
multiples disciplines coordonnrent leurs efforts en vue de retracer non seule-
ment lanatomie des hommes fossiles, mais aussi leur volution dans le
temps, leur mode de vie, leur environnement gographique, animal et vgtal.
Peu aprs Camille Arambourg, professeur au Musum national dhistoire
naturelle, palontologue et pionnier de la paloanthropologie franaise en
Afrique orientale, prenait avec Y. Coppens la direction dune quipe interna-
tionale dans la basse valle de la rivire Omo en thiopie (Nord du bassin du
lac Turkana) o il avait dj rcolt des fossiles de nombreuses annes aupa-
ravant. la mort dArambourg en 1969, Y. Coppens assura seul la direction
du ct franais, et chaque anne une importante mission allait se rendre
lOmo jusqu ce que des difficults politiques en interdisent laccs. Entre-
temps, plusieurs sries volcano-sdimentaires, parmi lesquelles la formation
Shungura est la plus importante, avaient livr des dizaines de milliers de
fossiles animaux et des centaines de restes humains, appartenant surtout la
forme robuste dAustralopithque. Surtout, de par la longue squence chro-
nologique bien calibre quelle renferme (de 3 0,8 million dannes), la
valle de lOmo constitue une rfrence ingale pour ltalonnage des
premiers chapitres de lhistoire humaine.
Une srie sdimentaire dge voisin est exploite par lquipe de Richard
E. Leakey au Kenya, sur la rive occidentale du lac Turkana, donc quelques
dizaines de kilomtres de lOmo seulement. Cest de cette rgion que
proviennent les spcimens les plus complets dHominiens primitifs afri-
cains, Australopithques robustes, Homo habilis et Homo erectus.
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La priode de Homo habilis et de Homo erectus 103

Quelques autres sites est-africains ont livr des Australopithques, mais


aucun nest comparable ceux que nous venons de citer : mentionnons le lac
Natron en Tanzanie, voisin dOlduvai, avec une belle mchoire infrieure
dAustralopithque robuste, et Melka Kuntur en thiopie, avec une
mchoire infrieure denfant.
Pour linstant donc, aucun Australopithque nest connu en dehors de
lAfrique orientale et mridionale, mais il faut bien reconnatre que les gise-
ments dAfrique centrale et du Maghreb susceptibles den livrer nont pas t
explors avec la mme intensit.
Lextension chronologique de ces Australopithques nest pas dlimite
avec une trs grande prcision mais la majorit des spcimens ont autour de
2 millions dannes. Certains sont assurment plus anciens, mais il nest pas
toujours facile de les distinguer alors dAustralopithecus afarensis ; dautres
sont nettement plus rcents et on a mme pens que le crne de Taung navait
que 0,8 million dannes, mais comme nous lavons dj dit, la datation des
sites Sud-africains est trs dlicate; en Afrique de lEst, Australopithecus
robustus semble steindre vers 1,2 million dannes (lac Natron, site
Garba IV Melka Kuntur).
Quelques chercheurs ont longtemps pens que lAustralopithque gracile
(Australopithecus africanus) ntait que la femelle de la forme robuste (quon
appelle Australopithecus robustus et Australopithecus crassidens en Afrique
du Sud, Australopithecus boisei en Afrique de lEst) mais mle et femelle ne
possderaient alors ni la mme rpartition gographique (Australopithecus
africanus est rare sinon absent en Afrique de lEst) ni la mme extension chro-
nologique (Australopithecus africanus disparat vers 2 millions dannes,
nettement avant la forme robuste). De plus, la vraie femelle de la forme robuste
est connue par un demi-crne bien conserv de lEst Turkana (KNM-ER 732)
et il ne fait pas de doute quelle est diffrente de Australopithecus africanus,
malgr quelques ressemblances superficielles, et lexistence de deux types
bien distincts est aujourdhui admise par tous les spcialistes (planche 3).
Les caractres de ces Australopithques peuvent tre rpartis en trois
catgories : ceux qui sont encore primitifs et par lesquels ils sloignent peu
des singes, ceux qui au contraire les rapprochent du genre Homo, et ceux qui
leur sont propres. Dans la premire il faut dabord ranger la faible capacit
crnienne, qui natteint que 500 cm3 environ, valeur voisine de celle releve
chez les grands singes, alors quelle est denviron 1400 cm3 chez lhomme
actuel. Mme si on rapporte cette valeur au poids du corps, le cerveau des
Australopithques dpassait peine en volume celui du chimpanz. Il rsulte
de cette petitesse du cerveau quau lieu dtre globuleux comme chez
lHomme, le crne est encore peu renfl : il ny a pas de front, los frontal tant
horizontal (dans la forme robuste) ou peine redress (dans la forme gracile).
En vue postrieure, la largeur maximale du crne se situe sa base, les pari-
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104 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

taux convergent vers le haut (crne dit en tente ) alors que dans notre
espce les faces latrales du crne sont parallles ou mme un peu divergentes
vers le haut, o se situe la largeur maximale (forme dite en maison ). Primi-
tifs aussi sont le prognathisme (avance des mchoires par rapport au crne
crbral) qui va de pair avec labsence de menton, labsence de saillie du nez,
et la prsence dun fort bourrelet osseux sus-orbitaire constant chez tous les
Hominiens lexception des Hommes rcents mais dont la fonction nest pas
claire (protection des orbites? renforcement de larchitecture faciale?).
Les ressemblances avec les vrais Hommes (genre Homo) sont
nombreuses et fondamentales. Comme nous lavons vu avec Lucy, la bipdie
est acquise, mme si son mcanisme est probablement un peu diffrent,
comme lindique par exemple le col du fmur long et comprim.
Le crne est maintenant bien connu grce de nombreux spcimens. Par
rapport aux grands singes, la diffrence principale tient aux proportions rela-
tives du crne facial et du crne crbral. Le museau se rduit et vient se
placer, non plus en avant, mais sous la bote crnienne qui semble se dployer
en ventail autour dun centre situ au voisinage de lhypophyse (selle
turcique). Vers lavant, la partie frontale tend recouvrir les orbites. Plus en
arrire, le dveloppement des aires associatives corticales entrane une
bascule occipitale qui repousse la zone dinsertion des muscles nucaux
sous le crne. Mais ce mouvement est videmment indissociable de ceux dus
la bipdie, qui a aussi pour effet de dplacer vers lavant le trou occipital, par
o passe la moelle pinire. Bipdie et expansion crbrale conduisent donc
une rorganisation complte de larchitecture crnienne, qui ne subira plus
par la suite que des amnagements mineurs.
Enfin, au premier rang des caractres paraissant propres aux Australopi-
thques, se place ladaptation un rgime alimentaire base de vgtaux
durs, qui nest pas sans rappeler le Gigantopithque et le groupe des Sivapi-
thques. Cette spcialisation, nette dans la forme gracile, est encore plus
marque dans la forme robuste. Incisives et canines sont rduites au profit de
prmolaires et de molaires si dveloppes quelles ont valu au Zinjanthrope
le surnom de casse-noix . La puissance du systme masticateur est
confirme par la robustesse de la mandibule (parfois comparable celle des
premiers Gigantopithques !) et surtout par le dveloppement extraordinaire
des muscles temporaux. Chez le mle de la forme robuste, ceux-ci sont si
dvelopps quils induisent la formation dune crte sagittale au milieu du
crne, sur la ligne de jonction des muscles droit et gauche. Vers lavant et le
bas, les fibres musculaires cartent les arcades zygomatiques et repoussent
les pommettes vers lavant, donnant la face un profil plan sinon concave trs
caractristique. La forme gracile tait sans doute moins troitement spcia-
lise, mais il est peu probable nanmoins quelle ait t carnivore, comme on
la parfois suppos.
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La priode de Homo habilis et de Homo erectus 105

Quelle image pouvons-nous donc avoir de ces Australopithques, travers


ces fossiles qui ne sont que des tmoins trs partiels? Sur leur taille, laccord
se fait autour de 1,30 m 1,50 m mais leur poids varie suivant les auteurs, de
30 kg au moins pour la forme gracile 100 kg au maximum pour la forme
robuste. De leur aspect extrieur, nous ne savons peu prs rien : la pilosit, la
couleur de la peau, ne se conservent pas dans les sdiments et seules des suppo-
sitions plus ou moins vraisemblables peuvent tre mises. On peut tenter de
reconstituer lAustralopithque vivant en replaant sur son squelette les
masses musculaires, puis les viscres, puis la peau, mais la part darbitraire
augmente alors tellement que le rsultat final peut aussi bien ressembler un
chimpanz qu un paloanthropologue, suivant le bon vouloir du dessinateur!
Le problme de la fabrication de loutil chez les Australopithques nest
pas encore compltement rsolu. lOmo, J. Chavaillon a trouv des petits
clats de quartzite ds 3 millions dannes, donc antrieurement lappari-
tion de Australopithecus boisei (dont le plus ancien reprsentant, un trs beau
crne de lOuest Turkana vieux de 2,5 millions dannes, a t dcouvert en
1986). Certains spcialistes, comme R. Leakey, pensent que ces premires
industries sont luvre dun Homo quon na pas encore dcouvert, spcula-
tion raisonnable comme nous le verrons plus loin. Plus tard, autour de
2 millions dannes, les industries deviennent plus abondantes; loutil de
base est le galet sur lequel on a effectu un petit nombre denlvements de
manire amnager une pointe ou une arte tranchante sinueuse
( chopper ou galet amnag). Cette industrie a t dfinie Olduvai et on
lappelle pour cette raison oldowayenne; son auteur nest malheureusement
toujours pas connu avec certitude, mais le genre Homo, prsent lui aussi
cette poque, est un meilleur candidat que les Australopithques.
On nassocie pas avec lAustralopithque de sol dhabitat structur
comme on en rencontre plus tard, et on les imagine plus volontiers menant en
petits groupes une vie errante assez semblable celle des babouins, par
exemple, la plus grande partie de la journe tant consacre la recherche de
nourriture.
Plus obscures encore sont les relations cologiques entre ces espces. La
forme gracile et les formes robustes ne coexistent que rarement, et il semble
quelles aient tendance sexclure mutuellement, ce qui peut tout aussi bien
suggrer une grande similitude de niches cologiques (une espce chassant
lautre) quune diffrence si grande quune espce ne se rencontre pas dans le
mme milieu (donc le mme sdiment) que lautre. Au vu des similitudes
anatomiques, la premire hypothse est videmment plus vraisemblable.
Le principal problme, souvent pos par la coexistence frquente de
Homo et dAustralopithecus boisei en Afrique de lEst, porte sur les rapports
entre ces deux espces. Beaucoup dauteurs voient en la seconde un simple
gibier pour les vrais Hommes, chasseurs et uniques auteurs des industries
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106 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

oldowayennes. Jusqu une date rcente, cette faon de voir se heurtait une
grave difficult puisque les anctres des Australopithques, il y a 3 millions
dannes, fabriquaient des outils, et il fallait admettre que cette aptitude avait
t perdue par le Zinjanthrope et ses frres, hypothse bien peu vraisemblable
compte tenu de lnorme avantage slectif que cette capacit devait procurer.
Comme nous le verrons, cette difficult est maintenant aplanie par la dcou-
verte rcente lOuest Turkana dun crne robuste de 2,5 millions dannes.
Mais toutes ces questions, malgr leur intrt, sont loin davoir suscit
autant de dbats, dopinions divergentes, venant de dizaines de spcialistes
du monde entier, que celle des rapports phyltiques de ces Hominiens primi-
tifs. Labondance de la littrature sur ce sujet, la passion qui lentoure
souvent, cause parfois dun certain manque de rigueur, ne facilitent pas la
tche de celui qui cherche faire une opinion raisonne. Nous nous y essaie-
rons brivement en noubliant pas quune nouvelle dcouverte peut remettre
tout un schma volutif en question.
Rappelons tout dabord que lhistoire sest droule sous forme dune
succession de dichotomies, et non comme une inflorescence en chou-fleur
nbuleux. chaque vnement volutif (spciation), lune des lignes au moins
acquiert des caractres nouveaux qui permettent donc de dfinir un groupe
monophyltique. Par exemple, la branche hominienne de la dichotomie Panids
(Grands Singes africains)/Hominiens est caractrise par la bipdie, la rduc-
tion du complexe canine/P3, un certain accroissement du volume crbral, etc.
lintrieur de ce groupe, lensemble des Australopithques graciles et
robustes et Homo comporte, rien que dans le crne et la dentition, plus de 50
caractres volus par rapport Australopithecus afarensis ! On pourrait
admettre que quelques-uns soient apparus sparment par volution parallle
chez Australopithecus et Homo mais certainement pas 50, et il ne fait donc pas
de doute que cet ensemble constitue un groupe naturel, auquel Australopithecus
afarensis nappartient pas. Comme cette espce possde aussi quelques carac-
tres volus propres, la conclusion selon laquelle Australopithecus afarensis
dune part, les autres Hominini de lautre, forment les deux branches dune
dichotomie (on dit que ce sont deux groupes frres) est invitable. Cest lhypo-
thse quavait mise Y. Coppens ds 1980, ce qui lavait dj conduit rattacher
Australopithecus afarensis ce quil avait appel pr-Australopithecus.
Si nous nous tournons maintenant vers lensemble Australopithecus
stricto sensu + Homo, nous reconnaissons chez les Australopithques,
spcialement dans le systme masticateur, des adaptations manifestement
volues, mais ici il est plus difficile dtre sr que cette tendance laccrois-
sement des dents broyeuses aux dpens des incisives et canines ne caractrise
pas lorigine tout cet ensemble, y compris les anctres de Homo. Autrement
dit, on ne sait pas si Australopithecus stricto sensu + Homo forment deux
groupes frres spars ds leur origine, ou si Homo peut driver dun Austra-
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La priode de Homo habilis et de Homo erectus 107

lopithque gracile encore peu spcialis. Les fossiles semblent parler contre
la premire hypothse puisque lapparition de Australopithecus, en ltat
actuel de nos connaissances, est bien antrieure celle dHomo (alors que
deux groupes frres apparaissent videmment en mme temps). La dcou-
verte rcente dun crne de Australopithecus boisei vieux de 2,5 millions
dannes oblige repousser plus loin dans le temps la bifurcation entre les
deux formes robuste et gracile dAustralopithques et plus loin encore
( 3 millions dannes au moins) la dichotomie prcdente qui a pu sparer
soit les Australopithques de Homo, soit Australopithques robustes (quon
appellerait alors Paranthropus) de lensemble Australopithque gracile
+ Homo (en admettant alors que les caractres des Australopithques aient
subi une rversion chez Homo). Laccord ne sest pas encore fait sur la ques-
tion, mais la dcouverte du crne KNM-WT 17 000 permet en tout cas de
restreindre la fabrication et lemploi de loutil la branche non robuste, sans
avoir supposer la perte de cette capacit chez les Australopithecus boisei.

HOMO HABILIS
Cest ds 1960 (un an seulement aprs ltonnante rvlation du
Zinjanthrope) que Louis Leakey dcouvrait Olduvai quelques restes
crniens, une mandibule et un pied presque complet ayant appartenu un
Hominien diffrent des Australopithques, auquel il donna, avec ses coll-
gues P. Tobias et J. Napier, le nom dHomo habilis en 1964. Il nest pas
besoin de prciser que si lannonce de lge du Zinjanthrope avait rencontr
quelque scepticisme, celle de lexistence dun homme vritable la mme
poque allait susciter des dbats passionns, qui durrent prs de 20 ans. Ce
nest en effet que depuis quelques annes seulement que Homo habilis est
reconnu par toute la communaut scientifique, la suite dune srie de
dcouvertes est et Sud-africaines.
Olduvai dabord, le crne OH 24, assez bien conserv, est g lui aussi
de prs de 2 millions dannes. En thiopie, dans la valle de lOmo et Melka
Kuntur, quelques pices pourraient correspondre un Homo habilis peine
plus rcent, mais les plus belles pices est-africaines proviennent de lEst du
lac Turkana, qui a aussi livr, comme nous lavons vu, des Australopithques
et, comme nous le verrons, des Homo erectus. Le spcimen le plus clbre est
le crne prosaquement baptis KNM-ER 1470, presque complet, bien quil
soit dent et reconstruit partir de nombreux fragments. Son ge avait
dabord t estim 2,6 millions dannes car il provient dun niveau situ
sous le tuf KBS, pour lequel les mthodes radiomtriques (potassium/argon)
avaient fourni cette datation, mais que les palontologues, se basant sur le
degr dvolution des faunes de mammifres par comparaison avec celles de
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108 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

gisements voisins de lOmo, tendaient rajeunir. De nouvelles datations


absolues furent alors effectues, jusqu ce quelles puissent tre admises par
les palontologues; lge aujourdhui accept pour le crne 1470 est dun peu
moins de 2 millions dannes. Un autre crne de lEst Turkana, KNM-ER
1813, provient dau-dessus du tuf KBS et est donc un peu plus rcent. Homo
habilis tait aussi prsent en Afrique du Sud vers la mme poque : le crne
STW 53 du gisement de Sterkfontein est trs semblable OH 24 dOlduvai.
Quels sont donc les caractres qui permettent de reconnatre en cet
Homme habile une espce si proche de la ntre quelle peut tre incluse dans
le mme genre? Tout dabord la capacit crnienne est suprieure celle des
Australopithques, mme les plus gros dentre eux : chez KNM-ER 1470, elle
atteint environ 775 cm3, un peu plus de la moiti de ce quelle est dans notre
espce, mais pour un poids corporel qui ne dpassait sans doute pas 40 kg; par
rapport aux Australopithques, la bote crnienne est plus large relativement
la face, le front est plus redress. En revanche, le systme masticateur est moins
puissant; il nexiste jamais de crte sagittale, les arcades zygomatiques sont
moins cartes, les pommettes moins repousses vers lavant, la mchoire inf-
rieure moins robuste; la disproportion entre dents broyeuses (prmolaires et
molaires) et dents antrieures est moins marque. Homo habilis ne se contentait
sans doute plus dune alimentation exclusivement vgtale et devait parfois
agrmenter son rgime dune proie animale ou dune charogne.
Il faut cependant bien reconnatre que si, en Afrique de lEst, la mise en
vidence de Homo habilis est assez aise lHominien le plus frquent tant
le trs caractristique Australopithecus boisei , en Afrique du Sud, la
distinction davec Australopithecus africanus dont il drive peut-tre est plus
dlicate. Homo habilis possde en effet des proportions crniennes voisines
et, comme lui, un bourrelet sus-orbitaire, une face encore prognathe, un crne
plus large la base quau niveau parital, et il est probable que les deux
espces devaient se ressembler par leur aspect extrieur.
La diffrence essentielle est dordre culturel : avec Homo habilis, lhuma-
nit atteint un nouveau palier volutif qui va conditionner toute son histoire
ultrieure. Les tmoignages de cette rvolution culturelle proviennent surtout
dAfrique de lEst. Outils sur clats, choppers et chopping-tools sont les objets
les plus frquemment prservs mais il ne fait pas de doute que los, et surtout
le bois devaient remplir un rle important, sinon essentiel. Leur conservation
est hlas beaucoup plus alatoire, et il est aussi plus difficile que pour les objets
de pierre daffirmer une fabrication ou une retouche intentionnelle.
Mais loutillage lithique, osseux ou sur bois, nest quune composante de
la vie culturelle de ces premiers Hommes, mme si cest la plus tangible, la
plus aisment mesurable. Plusieurs sites est-africains dthiopie, du Kenya
et de Tanzanie nous ont livr de leur vie quotidienne une image mouvante et
instructive mme si elle manque encore de nettet. Le site DK I Olduvai et
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La priode de Homo habilis et de Homo erectus 109

celui de Gombor I Melka Kuntur sont les plus clbres. Ce sont des sols
dhabitat installs en bord de rivire o les Homo habilis sinstallaient de
faon permanente. Un cercle de grosses pierres Olduvai, un emplacement
surlev Melka Kuntur suggrent un dbut damnagement de lespace qui
prfigure dj le cloisonnement de lhabitation que nous rencontrerons chez
Homo erectus. Le sol est jonch de dchets de taille, doutils abandonns, dos
fracturs. Le dcompte des lments anatomiques en fonction des espces
montre que certaines parties seulement des proies chasses ou des cadavres
disputs aux charognards taient rapports au camp, les gros animaux tant
dpecs sur le lieu mme de leur mort (de tels sites de boucherie sont gale-
ment connus); hippopotames, antilopes, zbres, girafes, constituaient les
proies habituelles. La part de lalimentation animale ne peut cependant
qutre surestime, les restes vgtaux se conservant beaucoup moins bien.
Une vie sociale et familiale intense et des relations complexes lintrieur
du groupe ont conduit supposer de lutilisation dun langage plus labor
que celui des singes, mme sil tait encore loin davoir la complexit du
ntre. cette question de la matrise dun langage articul par Homo habilis,
lanatomie peut fournir une rponse au niveau de la production des sons
comme celui de leur commande crbrale.
la face interne de la bote crnienne, los porte les traces de lencphale
sous forme de traces de vaisseaux sanguins et de reliefs (attnus par la
prsence des mninges) correspondant aux circonvolutions crbrales. On
peut ainsi, dans une certaine mesure, dduire de la morphologie endocr-
nienne le dveloppement des diverses aires crbrales dont on sait quelles
correspondent, chez lhomme actuel, des fonctions particulires. Dans la
troisime circonvolution frontale ascendante, le mdecin franais Broca a
mis en vidence au sicle dernier une aire, appele depuis aire de Broca, dont
la lsion provoquait laphasie : il en dduisit quelle jouait un rle primordial
dans le langage articul. Cette aire a t retrouve sur le moulage endocrnien
du crne KNM-ER 1470 : il semblerait donc que Homo habilis ait possd
laptitude intellectuelle une certaine forme de langage complexe.
La production de phonmes et leur association rapide pour former des
mots implique aussi de pouvoir moduler et coordonner grce au jeu du
voile du palais, de la langue, des lvres les sons produits, par les cordes
vocales. Chez lhomme actuel, le palais est profond, la langue est mobile, le
larynx bas : tout ceci laisse la cavit bucco-pharynge un espace suffisant
pour des mouvements amples et complexes. Chez les singes, le palais est peu
profond, la langue moins mobile car le menton est fuyant vers larrire, le
larynx est haut, et certaines apophyses de la base du crne ont en consquence
une orientation diffrente. Ces caractres osseux se retrouvent chez Homo
habilis et semblent indiquer quil possdait, comme les singes, une cavit
bucco-pharynge insuffisamment vaste pour mettre des sons articuls.
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110 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Lanatomie fournit donc la question de langage une rponse ambigu.


Le cerveau semblerait ici prcder dans lvolution lorgane quil commande
condition, bien sr, que la fonction de laire de Broca cette poque ait t
la mme quactuellement.

HOMO ERECTUS
Si chronologiquement Homo erectus succde Homo habilis, il est histori-
quement beaucoup plus ancien, puisque sa dcouverte remonte la fin du
XIXe sicle. Quelques nandertaliens avaient bien dj t dcouverts, mais
ils taient passs inaperus ou, pire, pris pour des idiots ou des cosaques!
Le monde naturaliste dbattait alors passionnment de la thorie de lvolu-
tion, et la recherche du chanon manquant tait lordre du jour. Cest
tout imbib de ces ides volutionnistes modernes que le mdecin hollandais
E. Dubois partit en 1890 pour les Indes orientales avec la ferme intention dy
dcouvrir lHomme-Singe prdit par la thorie. Sumatra, il entend parler
de dcouvertes faites dans lle voisine de Java, sy rend et sur le bord de la
rivire Solo met au jour une mchoire et une calotte crnienne pourvue dun
fort bourrelet sus-orbitaire, dun front bas et fuyant et dun robuste torus
occipital (planche 3). Peu aprs, il exhume, presque au mme endroit, un
fmur en parfait tat (malgr une forte exostose, ossification due une dchi-
rure musculaire). Le Pithecanthropus erectus, homme-singe redress ,
nat en 1891 et dchane aussitt la critique. La plupart des savants
dalors ne voient en lui quune sorte de gibbon gant, dautant moins digne
de susciter leur intrt quil provient dune contre exotique. cette poque
en effet et jusqu la dcouverte de lAustralopithque de Taung en 1924,
tous les fossiles humains connus proviennent dEurope occidentale, homme
de Neandertal, de Cro-Magnon ou de Piltdown. Ce dernier, dcouvert
en 1912, reconnu pour faux en 1953, montre ce quattendaient les anthro-
pologues du dbut de sicle : un cerveau humain associ des dents
simiennes; lauteur (toujours inconnu) de la fraude, avait en effet ml aux
sdiments et de vrais fossiles un fragment de crne dHomo sapiens rcent
et une mchoire de chimpanz aux dents limes. Dans un tel contexte, la
dcouverte de Dubois, avec lassociation inverse de caractres, avait
videmment du mal tre accepte. Les recherches Java ne reprirent que
vers 1930 sous la direction du paloanthropologue G. H. R. von
Koenigswald, puis des gologues indonsiens. De nombreux fossiles
humains ont aujourdhui t mis au jour dans cette le. Si on leur rserve le
nom de Pithcanthrope , celui de Pithecanthropus nest en revanche plus
retenu, les diffrences avec Homo paraissant ntre que de valeur spcifique.
Plusieurs types humains ont t dcrits Java, et on leur attribuait nagure
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La priode de Homo habilis et de Homo erectus 111

des extensions chronologiques diffrentes car on pensait que les plus anciens
dentre eux (lenfant de Modjokerto) taient vieux de 1,9 million dannes,
donc contemporains des Homo habilis. Rcemment nanmoins les datations
absolues aussi bien que celles bases sur lvolution des faunes ont t
remises en question, et il semble bien que tous soient gs de 7000
800000 ans au maximum : la coexistence de plusieurs types humains
devient alors peu vraisemblable et il ne sagissait sans doute que dune mme
espce forte variabilit. Lenvironnement animal des Pithcanthropes de
Java est peu diffrent de celui du continent, la faune ayant pu, comme
lHomme, gagner Java pied sec la faveur dune baisse du niveau marin
due une glaciation. Cette baisse, estime 50-100 m, est voisine de la
profondeur des dtroits sparant Java du continent. Cette faune voque un
milieu chaud, humide et dominante forestire. Rien dtonnant donc ce
que loutillage lithique soit pauvre et fruste par comparaison avec ce que
nous verrons en Europe et en Afrique : le bois, les lianes, les fibres, les
bambous, devaient fournir lessentiel des matriaux pour la fabrication des
abris, piges, armes, outils, etc. et rien, bien sr, nen a t conserv.
En Chine, les premires dents dHomo erectus, connu sous le nom de
Sinanthrope, furent achetes, comme celles des Gigantopithques, comme
dents de dragon chez des apothicaires de Hong Kong. partir de 1921,
des fouilles furent rgulirement organises dans la grotte do elles prove-
naient, Zhoukoudian (Choukoutien), prs de Pkin. La premire dent fut
dcouverte en place en 1927, suivie par des calottes crniennes, quelques
restes plus fragmentaires de la face, des dents et des os du squelette post-
crnien. Toutes ces pices furent magistralement tudies, dessines et
moules par lanthropologue autrichien F. Weidenreich, mais elles disparu-
rent en totalit en 1941, pendant la Seconde Guerre mondiale.
F. Weidenreich et G. H. R. von Koenigswald ne tardrent pas raliser
que de profondes similitudes unissaient les fossiles de Java et de Chine,
malgr la diffrence dge qui les sparait (le site de Zhoukoudian, difficile
dater, na probablement que 500 000 ans). Cette extension gographique
dun mme grade de lvolution humaine quon appelle Archanthropien
allait bientt tre confirme par dautres dcouvertes en Afrique du Sud (cest
le Tlanthrope de Swartkrans), en Algrie (cest lAtlanthrope de Ternifine
dcouvert par Arambourg et Hoffstetter en 1954-1956), et en Europe, o les
Homo erectus ne sont nanmoins pas trs typiques.
Quelque temps aprs, les Homo erectus allaient commencer leur plonge
dans le temps. Dautres fossiles de Chine (Yuanmou, Lantian) sont plus
anciens que ceux de Zhoukoudian mais cest encore en Afrique de lEst que
les records dans ce domaine allaient tre le plus souvent battus. Olduvai,
L. Leakey dcouvrait en 1969 une calotte crnienne dHomo erectus,
baptise OH 9, dans un niveau plus rcent que ceux ayant livr Homo habilis
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112 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

et le Zinjanthrope mais vieux nanmoins de plus de 1 million dannes. En


1975, un crne presque complet, KNM-ER 3733, tait exhum de niveaux
dats de 1,5 million dannes (tuf Okot, Koobi Fora) : il est indubitablement
plus volu en particulier par sa capacit crnienne que les Homo habilis qui
lont prcd dans la mme srie sdimentaire, mais cette continuit montre
en mme temps que la filiation des deux espces nest gure douteuse et que
leur dlimitation est quelque peu arbitraire. Enfin, tout rcemment, les sries
sdimentaires de lOuest du lac Turkana ont livr le squelette dun adoles-
cent, KNM-WT 15 000, g lui aussi de plus de 1,5 million dannes. Entre-
temps, dautres sites est et Nord-africains avaient fourni des Homo erectus
plus rcents Citons Bodo et Melka Kuntur en thiopie, et divers sites
du littoral marocain, dont le principal est Sal Rabat.
En Europe, les plus anciens restes humains (mandibule de Mauer en Alle-
magne, de Montmaurin en France) nont gure plus de 500 000 ans, mais le
gisement de Chilhac dans le Massif Central a livr C. Guth quelques galets
amnags tmoins dune prsence humaine en France il y a au moins
1,5 million dannes1. Homo erectus est donc le premier membre de la ligne
humaine avoir quitt le continent africain qui avait vu se drouler toute son
histoire depuis 30 millions dannes.
Les caractres anatomiques des Archanthropiens sont, pour une large
part, hrits dHomo habilis. La face est encore volumineuse, sans menton
mais avec un nez plus saillant; un robuste bourrelet sus-orbitaire la spare
dun front peu redress. La capacit crnienne, assez variable, est parfois
peine suprieure celle de lHomo habilis, mais elle atteint 1 100 cm3 chez
certains Sinanthropes, soit une valeur voisine de celle des plus petits
cerveaux actuels (celui dAnatole France ne dpassait pas ce chiffre). La
forme de la bote crnienne, nanmoins, est encore primitive, avec une
largeur maximale situe bas, en arrire des trous auditifs. Bien que les dents
soient encore grosses, leurs proportions sont les mmes que chez nous et le
crne KNM-ER 3733, vieux de 1,5 million dannes, possde dj une
dernire molaire un peu plus petite que la seconde. Les muscles masticateurs
rduits ne repoussent plus les pommettes vers lavant, et il apparat une
dpression entre celles-ci et louverture nasale.
Les traits les plus remarquables du crne de ces Homo erectus sont leur
robustesse et leur tendance se charger de superstructures osseuses. Dans
certaines formes africaines (crnes de Bodo en thiopie et de Bronken Hill en
Zambie) ou indonsiennes (Pithcanthrope VIII), la face est volumineuse et
massive, le bourrelet sus-orbitaire extrmement pais, beaucoup plus que chez
nimporte quel autre Hominid. Au-dessus de linsertion des muscles nucaux,
il se forme un bourrelet supra-occipital avec un renflement en arrire des trous
auditifs, qui accentue la forme en tente du crne. En mme temps, les parois
crniennes spaississent considrablement, jusqu dpasser 1 cm. La fonc-
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La priode de Homo habilis et de Homo erectus 113

tion, ou au moins la raison dtre de cette lourdeur du crne, ingale mme


chez les plus robustes des Australopithques, nous est inconnue. Elle voque
un peu ce quon observe actuellement de certains dsquilibres endocriniens,
mais il est difficile dexpliquer par la pathologie les caractres dune espce
rpandue sur tout lAncien Monde pendant plus de 1 million dannes.
Cette robustesse est galement marque dans le reste du squelette,
morphologiquement peu diffrent du ntre, comme le montrent dailleurs les
incertitudes qui psent encore sur la vritable identit du fmur original de
Dubois : si la nature pithcanthropienne de la calotte nest pas douteuse,
certains chercheurs pensent en effet que le fmur tait celui dun Homo
sapiens. On a longtemps cru que ces Homo erectus taient de petite taille,
mais le squelette KNM-WT 15 000, aprs reconstitution, indique une stature
de 1,68 m, pour un individu nayant pas achev sa croissance!
Sur le plan culturel, on admet gnralement lquation Homo erectus
= acheulen, qui est peu prs exacte mme si elle semble beaucoup trop
simplificatrice. Il semble bien, en particulier, que les premiers Homo erectus
appartiennent encore la civilisation oldowayenne : la transition vers lacheu-
len (planche 4), marque par une diversification de loutillage, des change-
ments dans le mode de vie, la structuration de lhabitat, probablement lusage
du feu, semble un peu postrieure la spciation Homo habilis - Homo erectus.
Lacheulen fait encore grand usage du galet amnag de type oldowayen,
mais il se caractrise par lapparition dun outil nouveau, le biface, qui va
perdurer jusqu des priodes trs rcentes. Cest un outil de grande taille (de
lordre de 20 cm en moyenne) sur galet, rognon de silex, ou sur clat, plus ou
moins aplati et le plus souvent de forme elliptique, ovode ou amygdalode. Le
biface est extrmement rpandu en Afrique mais plus rare en Asie orientale o
lon a mme longtemps pens quil navait pas pntr. Le hachereau est une
variante du biface mais large tranchant terminal rectiligne; il est rare hors
dAfrique. Un autre outil remarquable est la bola, fabrique par martelage
partir dune boule polydrique. Une bola bien russie, comme celles que
J. Chavaillon a exhumes Melka-Kuntur, peut sembler parfaitement sph-
rique jusqu ce que le pied coulisse parvienne dtecter 1 ou 2 mm de diff-
rence entre deux diamtres! Cependant, la nature des types doutils rencontrs
dans un gisement prhistorique, si elle dpend sans doute de la tradition cultu-
relle de lHomme qui les a taills, est aussi largement conditionne par les
usages auxquels ces outils taient destins, ainsi que par la nature du matriau
employ. Les caractristiques de celui-ci (par exemple obsidienne, basalte,
silex, grs, quartzite, calcaire) influent fortement sur le rsultat obtenu. Le
terme dacheulen regroupe donc des industries trs varies, parmi lesquelles
il est difficile dtablir des classifications et de reconnatre des filiations.
Cest aussi avec lacheulen quapparaissent les premiers indices de la
construction dabris, protections extrieures contre les prdateurs ou les intem-
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114 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

pries. En mme temps, lespace dhabitation commence se subdiviser en


aires distinctes o lon peut sans trop daudace reconnatre un atelier de taille,
ou parfois un foyer. La domestication du feu semble bien en effet marquer le
dbut de lacheulen; on la mise en vidence dans le site de lEscale en France,
vieux de prs de 1 million dannes et peut-tre aussi dans celui de Chesowanja
au Kenya, dat de 1,4 million dannes. Ce pourrait cependant tre une erreur
que de penser que le feu introduit une rvolution dans la vie quotidienne des
premiers Homo erectus africains qui ne fondent pas les mtaux, ne cuisent ni
cramique, ni aliments, en tout cas pas systmatiquement, et nont pas besoin
de se chauffer. Ce nest que dans les priodes rcentes de lacheulen que son
usage se rpand assez pour quon puisse lui supposer un rle essentiel sans doute
en rapport avec les climats rigoureux qui svissent alors en Eurasie.
Si le passage dHomo habilis Homo erectus ne pose gure de problmes
aux paloanthropologues, lvolution dHomo erectus et la transition vers
Homo sapiens est lobjet dun des grands dbats actuels.
Comme nous le verrons, la limite entre Homo erectus et Homo sapiens est
bien difficile tracer et lon peut ds lors se demander si lvolution est graduelle
depuis les premiers Homo habilis jusqu nous-mmes, avec des limites arbi-
traires entre espces, ou si au contraire chaque transition correspond vraiment
une volution rapide, Homo erectus lui-mme tant rest stable pendant
1 million dannes. Chaque hypothse correspond des thories concurrentes
sur les rythmes de lvolution, respectivement gradualisme phyltique (volu-
tion rgulire) et quilibres ponctus (volution rapide suivie de priodes de
stase). Pour dcider du modle applicable, il faut videmment disposer dun
caractre quantifiable et la capacit crnienne possde cette qualit. Le volume
crbral semble augmenter avec le temps lintrieur mme de lespce
Homo erectus, tendant donc confirmer lide dune volution graduelle, mais
la somme des incertitudes sur la valeur mesure et lge gologique des fossiles
est telle quil est ais de dmontrer le phnomne inverse (volution faible ou
nulle de 1,5 0,5 million dannes). Il est clair de toute faon que lvolution
dun seul caractre ne prjuge pas de celle du reste de lorganisme. En ralit, il
ne semble pas possible de traiter dHomo erectus comme dune unit homogne
(panmixique) une poque donne, et des continuits rgionales plus ou moins
longues, plus ou moins bien individualises, ont t releves depuis longtemps.
La premire ligne rgionale menant dHomo erectus Homo sapiens, et
sans doute la mieux tablie, est europenne. Ici, cependant, il est certain
quelle nest pas parvenue jusqu nous puisquelle sachve dans un cul-de-
sac volutif teint il y a 30 000 ans environ, lhomme de Neandertal. Il y a
quelques annes encore, on croyait pouvoir reconnatre ct de ces pr-
nandertaliens des reprsentants dune autre ligne qui, appartiendrait, elle,
notre ascendance. En ralit, comme la montr J.-J. Hublin, cette
ligne ne se fondait que sur des fossiles trs fragmentaires (comme la trop
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La priode de Homo habilis et de Homo erectus 115

clbre calotte de Fontchevade) ou sur des pices mieux conserves comme


le crne de Steinheim ou larrire-crne de Swanscombe mais dont les
prtendus caractres sapiens ntaient en fait que des caractres primitifs,
non encore nandertaliss . Les principaux de ces premiers Europens
sont : la mandibule de Mauer prs de Heidelberg, dcouverte en 1907 dans
une gravire, le plus ancien Europen; celle de Montmaurin en Haute-
Garonne, le plus ancien Franais; lhomme de Tautavel dans les Pyrnes-
Orientales (France), reprsent par un crne, plusieurs mandibules et quel-
ques os du squelette; lhomme de la grotte de Petralona en Grce, dcouvert
par des splologues, qui reposait sur un plancher stalagmitique; les hommes
de Swanscombe en Grande-Bretagne et de Steinheim en Allemagne, dj
cits; les hommes de Biache dans le Pas-de-Calais, rcemment dcouverts
lors des travaux dextension dune usine sidrurgique, et quelques autres
paritaux, frontaux ou mandibules. Toutes ces pices possdent, des degrs
divers, des traits annonciateurs des nandertaliens, mais les difficults de
datation de tous ces gisements sopposent une analyse dtaille des moda-
lits de lvolution de cette ligne.
Java, dans des niveaux contenant la faune dite de Ngandong, plus rcente
que celle associe aux Pithcanthropes, ont t exhumes plusieurs calottes
crniennes semblables celles des Homo erectus qui vivaient auparavant au
mme endroit, mais de plus forte capacit crnienne, approchant celle de
lhomme actuel. Ces hommes de Ngandong constituent des intermdiaires
morphologiques presque parfaits entre les Pithcanthropes et les Hommes de
type moderne de cette partie du monde : homme de Wadjack Java et de Kow
Swamp en Australie, gs de 20 000 ans environ. Malgr leur ge rcent, ces
hommes ont en effet conserv des vestiges de bourrelet sus-orbital, un front
fuyant, des os pais. On retrouve mme ces traits chez les aborignes australiens
actuels et plus gnralement chez toutes les peuplades originaires dOcanie.
Le mme phnomne a t reconnu en Chine. Du Sinanthrope de Zhoukou-
dian aux peuples actuels dits mongolodes , en passant par les hommes de la
grotte suprieure de Zhoukoudian (palolithique suprieur), on retrouve
certains traits morphologiques (forme en pelle des incisives, avance des
pommettes) qui suggrent une continuit phyltique en Asie orientale.
En Afrique orientale et mridionale, on connat aussi des Homo erectus
tardifs (de lordre de 100 200 000 ans) et, volus par leur crne crbral
volumineux, tendant slargir dans la rgion paritale, do une capacit
crnienne assez leve. La face en revanche, quand elle est connue (Bodo en
thiopie, Broken Hill en Zambie), est plutt hyperarchanthropienne par sa
massivit et la puissance du bourrelet sus-orbitaire. Dans la valle de lOmo,
dans des niveaux dge voisin (donc beaucoup plus rcents que ceux qui ont
livr les Australopithques), ont t dcouvertes deux calottes crniennes
dont lune est nettement plus sapiens que lautre, ce qui na rien dton-
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116 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

nant sil sagit dune population en pleine volution o tous les individus
nacquirent pas simultanment les traits volus. Il na cependant pas
encore t mis en vidence dans cette partie de lAfrique de trait morpholo-
gique persistant trahissant une continuit volutive locale.
Au Maghreb, lide dune volution sur place dune ligne endmique,
depuis les Atlanthropes de Ternifine jusquaux Hommes modernes de lIbro-
Maurusien, passant par les nombreux restes de la cte marocaine (Sal,
carrire Thomas, Sidi Abderrrahmane, Rabat) a souvent t mise et nest peut-
tre pas rejeter; elle repose surtout sur la grande taille des dents humaines
dans cette rgion, mais aussi sur des indices, vrai dire peu convaincants, dun
certain isolement biogographique du Maghreb au plistocne moyen.
Comment Homo erectus sest-il donc transform en Homo sapiens? Peut-
on concevoir quil ait exist, dans trois ou quatre rgions de lAncien Monde,
des groupes (sous-espces?) dHomo erectus voluant toutes, par augmenta-
tion du volume crbral et gracilisation du crne, vers un grade sapiens?
Autrement dit, les grands ensembles humains que certains critres biolo-
giques permettent de mettre en vidence (qui sont les australodes, les
mongolodes et lensemble caucasodes-ngrodes) plongent-ils leurs
racines lintrieur mme de lespce Homo erectus ou au contraire ne sagit-
il, sils ont vraiment une ralit biologique, que dune diversification rcente
partir dHomo sapiens bien caractris?
La rponse est probablement intermdiaire. Lhomognit de lhuma-
nit actuelle ne saccorde gure avec la thorie de lvolution polycentrique,
mais les indices dvolution locale sont trop nombreux pour tre ngligs.
Sans doute les flux de gnes entre populations ne se sont-ils jamais complte-
ment interrompus, la participation du gnome des groupes rgionaux tant
variable suivant lintensit des changes avec les groupes voisins.

NOTE
1. Note du directoire. Sur le site de Chilhac, voir cependant P. Villa (chapitre 4,
pp. 147).
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3
Le palolithique infrieur
et les premiers habitats
en Afrique
Jean Chavaillon

invention des premiers outils est une tape dans lvolution physique
L et dans le dveloppement psychique des Hominids. Les techniques
utilises et la fonction des objets fabriqus sont intimement lies lactivit
dploye dans les campements palolithiques ainsi quaux premires mani-
festations sociales et culturelles. Les plus anciens fragments de squelettes
rattachs au genre Homo datent de plus de 3 millions dannes mme sils
nont pas encore t dcouverts en relation avec des outils faonns. Les plus
anciens tmoignages que nous possdons dun outillage organis ont t
dcouverts Hadar1, dans la valle de lAwash, et aussi Shungura, dans la
basse valle de lOmo2, tous gisements situs en thiopie. On peut penser,
sans pour autant laffirmer, que lutilisation raisonne, voire gnralise,
doutils de pierre ou dos napparat qu un certain stade de dveloppement
physique, social et psychique des Hominids que ce soient les espces des
genres Homo ou Australopithecus.
La palontologie est une discipline scientifique qui nous aide
comprendre laventure de lhomme en tant qutre physique : selon les carac-
tres anatomiques des ossements, des dents, le palontologue peut situer, avec
plus ou moins de prcision, la place chronologique de l hominid dont il
a tudi les fragments de squelette. Mais le prhistorien apporte une autre
dimension ces recherches communes : la prospection, la dcouverte puis
ltude de campements du palolithique ancien avec leurs outils de pierre, les
vestiges de faune et souvent des amnagements structurs intrieurs nous
permettent denvisager la vie sociale de ces premiers tres auxquels nous
sommes relis par une longue chane technologique et culturelle.
Loutil de pierre est un tmoin irrfutable de la prsence de lhomme,
aussi convaincant que le fragment de crne dun hominid. Il demeure gn-
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118 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

ralement en bon tat, il subsiste mieux que les vestiges du squelette humain,
que les ossements et dents danimaux, que les amnagements du terrain de
campement quune simple monte des eaux due une crue de la rivire a pu
irrmdiablement dtruire; loutil de pierre peut ne plus tre sa place
dorigine mais sil nest ni bris ni altr il peut conserver encore un grand
intrt grce aux marques laisses par les techniques de sa fabrication et par
son emploi rpt. Loutil est aussi un tmoignage sans ambigut de la
prsence de lhomme, du moins lorsquil sagit dobjets amnags, quils
soient en os ou en pierre, car aucun autre animal, mme le singe, nest capable
de faonner un tranchoir ou de tailler un biface, ni surtout den transmettre les
tapes technologiques ses descendants.

LES PREMIERS OUTILS


Quest-ce quun outil? Un objet fabriqu dont on se sert pour effectuer un
travail manuel. Les archologues prhistoriens ne peuvent quapprouver
cette dfinition que nous donne le dictionnaire Larousse. Mais on se doit de
souligner le mot fabriquer , qui distingue nettement loutil brut, le galet
de la plage, le fragment de bois que lhomme et le singe peuvent utiliser, de
loutil faonn, labor en vue dun but prcis et dont la fonction pouvait tre
de gratter, de trancher ou de briser. Ladjectif fabriqu confre loutil
une valeur sociale, et un rle de plus en plus exigeant et envahissant dans la
vie de lhomme, tel point qu laube du XXIe sicle, on peut se demander
si les rles ne sont pas prs de sinverser : somme-nous toujours capables de
matriser loutil et le serons-nous toujours?
Cependant, ds le dbut du palolithique, certains objets naturels, non
faonns, que lon trouve dans les sols doccupation avec des ossements et de
vrais outils taills, nont t quutiliss tels quels. Ces pices ont acquis ce
titre doutil ou darme en fonction du geste de lutilisateur, donc de la pense
de lhomme. Le contexte social est li aux oprations techniques.
Lindividualisme est la rgle chez le chimpanz, malgr une certaine vie
communautaire. Le chimpanz occupe une niche nocturne diffrente chaque
soir, la dispute dautres; le travail quil effectue consiste briser des noix,
oprations personnelles queffectuent plutt les femelles qui se nourrissent
davantage de noix, les mles vivant du produit de leur chasse; les techniques
utilises sont intressantes, par exemple, au Gabon3, le chimpanz rassemble
une douzaine de noix de Cola edulis et les dpose proximit dune racine ou
prs dun bloc de pierre, sorte denclume pose au sol. Le singe place une
noix dans une dpression, sorte de cupule souvent produite par des oprations
antrieures. La noix ainsi maintenue dans la cupule est crase par un percu-
teur manuel, jouant le rle dun marteau en bois ou en pierre.
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Le palolithique infrieur et les premiers habitats en Afrique 119

Les premiers outils faonns sont bien en relation avec des lieux
doccupation : habitat provisoire de lOmo, camps de base dun groupe
Olduvai4 en Tanzanie et Melka-Kuntur5 en thiopie. Loutil de pierre
faonn est le plus souvent en association avec des structures dhabitat et
indique donc des activits communes. Ces camps de base dats de 1,8-
1,6 million dannes possdent une panoplie doutils diffrents : il y a des
choppers ou tranchoirs, galets de rivire fabriqus plus ou moins simplement
pour obtenir un bord coupant. Ce sont des pices parfois ambigus : nuclus
ou blocs rocheux pourvoyeurs dclats, mais qui, aprs cet usage, deviennent
des outils tranchants. On trouve galement des objets qui ont servi gratter
les racines, les peaux ou briser des ossements ou des graines. Il y a aussi des
clats bruts, sans retouches, bons couteaux pour trancher les tendons ou
couper la viande. Enfin il y a de nombreuses pierres naturelles mais qui
portent des traces de chocs : ce sont des percuteurs dont certains ont conserv
lemplacement de cupules. On retrouve ici un matriel qui rappelle celui
quutilise le chimpanz daujourdhui. Il se peut que lutilisation des pierres
cupules oldowayennes soit la mme que celle du chimpanz car la cueillette
devait tre une des activits majeures. Il se peut aussi quil sagisse de percu-
teurs bien tenus en main et frquemment utiliss sur la mme face.
Or lessentiel parat tre ceci : entre le Kenyapithecus dcouvert par Louis
S. B. Leakey Fort Ternan (Andrews et Walker, 1976) au Kenya et le chim-
panz actuel dont les niches cologiques renferment un matriel lithique trs
semoslausle, il y a un retard de 14 millions dannes pour ce dernier!
Le chimpanz daujourdhui utilise des pierres dont les concavits ou
cupules ont servi placer la noix quil voulait briser laide dun autre
caillou. Techniquement parlant son geste et son outil sont les plus efficaces de
cet animal; or bien avant, les hommes oldowayens de Gombor I6
(1,7 million dannes) et ceux de lOmo 123 Shungura (2 millions
dannes) ont effectu une opration identique : mme geste, mme outil. Par
contre la pierre cupules oldowayenne, si elle servait cet usage, tait tech-
niquement loutil le plus simple, le plus banal compar aux grattoirs, chop-
pers et outils sur clats utiliss par ces populations. Ainsi un mme outil, un
mme geste noccupent pas la mme place dans la hirarchie technologique,
selon quil sagisse dun singe actuel ou dun hominid dil y a 2 millions
dannes : pour le premier ils reprsentent lacte le plus volu, pour le
second cest au contraire lacte le moins labor.
Ds les priodes les plus recules, quil sagisse dHadar (2,6 millions
dannes) ou bien dOmo-Shungura (2,3 et 2 millions dannes)7, les objets
faonns sont dj labors et associs clats, dchets provenant de la taille
de choppers ou tranchoirs ou bien dlibrment obtenus pour servir de
couteaux. Ceci nous amne penser que ds 2,6 millions dannes les tech-
niques taient dj relativement volues. On peut envisager que ces pices
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120 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

ne sont pas les premiers outils. Mais la thorie selon laquelle le chopper
obtenu par un seul enlvement serait le plus ancien outil qui, avec le temps,
serait devenu plus compliqu techniquement grce lutilisation de la taille
alterne et bifaciale, nest peut-tre pas conforme la ralit!
Or, dans les campements tels que ceux dOlduvai (Bed I) et de Melka-
Kuntur (Gombor IB), lassociation doutils dj perfectionns technique-
ment et de pices nettement frustes montre bien la difficult quil y a difier
une hirarchie technologique. Mme quelques rares bifaces ou mieux les
pices qui en tiennent lieu et que lon nomme protobifaces apparais-
sent ds les priodes recules. Certes, quelques objets sont reprsentatifs de
priodes et cultures dtermines, par exemple : le chopper et le chopping-tool
pour lOldowayen8, le biface et le hachereau pour lacheulen, loutillage sur
clats pour le Middle Stone Age9, la miniaturisation allant jusquaux micro-
lithes gomtriques pour le Late Stone Age10.
Avec la multiplication des types doutils il y eut ncessairement multipli-
cation des gestes pour les fabriquer mais aussi pour les utiliser. Le cerveau
commande de mieux en mieux la main docile qui accomplit des gestes de
plus en plus prcis et souvent lis une chane oprationnelle de plus en plus
complexe. La main est lintermdiaire entre le cerveau et lobjet que celui-ci
soit loutil faonn, la pierre, la branche ou la proie. La main remplace les
dents de lanimal prdateur. Malgr une habilet technique manuelle incon-
testable que le chimpanz possde lorsquil cherche attraper les termites
avec une paille , la commande du cerveau et sa complexit croissante au
cours des temps palolithiques est, chez lhomme, le dtonateur du progrs
technologique. La bipdie, en librant les membres antrieurs, a permis cette
volution. Lacte de ramasser un objet, de le transporter sur une longue
distance grce aux mains devenues libres, puis de lutiliser au mieux selon sa
forme et les ncessits de lemploi, fut une acquisition essentielle. Trs rapi-
dement lhomme doit se servir de ses deux mains en mme temps; quil
sagisse dun geste symtrique tel que le transport dune lourde pierre, dune
proie, ou bien de gestes complmentaires, par exemple le faonnage dun
outil pour lequel il fallait tenir dune main le fragment, le bloc de matire
premire et de lautre main frapper avec un galet-marteau que lon nomme
percuteur; de mme pour se servir dun outil dj fabriqu il fallait dune
main tenir la branche ou los briser, la peau que lon veut gratter et de lautre
main tenir le tranchoir ou loutil que lon nomme grattoir. Il y a coordination
de gestes non plus synchrones mais complmentaires.
Lquipement technique est constitu des matriaux que lhomme a
apports, utiliss ou faonns. Cest ainsi quil y a lieu de tenir compte des
simples galets ou blocs que lon dcouvre souvent dans les sites du paloli-
thique infrieur africain, mme sils ne portent aucune trace de chocs ou de
marques de faonnage. Ces pierres, dplaces par lhomme, soit pour
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Le palolithique infrieur et les premiers habitats en Afrique 121

amnager un abri, soit pour servir de matire premire aux outils ou de percu-
teurs-marteaux deviennent, mme faiblement, du fait de ce transport inten-
tionnel, des objets archologiques. On observe ce cas, entre autres, dans les
gisements dOlduvai, de Melka-Kuntur, de Karari11.
Utiliss bien que non faonns, tels sont les percuteurs, blocs et galets
marqus de traces de chocs, quil sagisse de percuteurs tenus la main, de
gros blocs ou enclumes poss sur le sol ou bien de ces pierres creuses dune
cupule plus ou moins profonde et large, due lutilisation permanente de la
mme face du caillou, comme marteau ou comme accessoire pour maintenir
une noix briser.
Dans cette catgorie, on peut introduire galement les nombreux galets,
briss pour la plupart au cours de leur emploi comme marteau temporaire.
Ceux-ci, de qualit ptrographique mdiocre, ont souvent clat sous le choc.
De mme, certains galets dont les faces sont plus ou moins planes et parallles
ont pu servir de support pour y dposer un objet craser. Le contrecoup du
choc oprationnel a frquemment bris le galet-support. Toutes ces pierres
brises sont particulirement abondantes et se mlent aux outils des sites pr-
aucheulens (2 1,4 million dannes).
Le dbitage est laction de dtacher un ou plusieurs fragments ou clats
dun bloc de matire premire nomm nuclus. Les techniques employes
pour obtenir clats et lames se sont perfectionnes au cours des temps palo-
lithiques. Les types de nuclus ont volu, passant du plus simple le
nuclus unipolaire dont on a dtach un seul clat ou bien deux clats jointifs
au plus complexe, le nuclus Levallois qui, grce une prparation pra-
lable assez complique, permettait dextraire un clat ou une lame de dimen-
sions et de forme prdtermines.
Les premiers nuclus se confondent parfois avec les outils sur galets :
dabord nuclus, ces blocs furent souvent utiliss tels quels ou amnags ensuite
en outils : cest le cas de quelques choppers ou tranchoirs ainsi que de certaines
pices, de forme et de volume polydriques telles que les boules facettes .
On trouve des clats de toutes dimensions. Les tout premiers clats que
lon dtache dun bloc gardent une partie de la surface externe naturelle quon
nomme cortex la peau de la pomme et reprsentent une grande part des
clats que lon dcouvre dans les sols les plus anciens. Mais cet archasme est
souvent corrig par lassociation avec des pices plus labores. Il faut aussi
prendre conscience que lutilisation de lun de ces clats bruts, sans retouches
pralables, gardant ou non des traces de cortex, peut appuyer lhypothse
dun archasme technologique et culturel : mais cette faon de voir est
souvent errone car un bon couteau se juge sa lame, langle de son
tranchant; la retouche nest parfois quun rafftage, cest--dire la remise en
service dun outil brch. Cependant la retouche est souvent une modifica-
tion intentionnelle du bord tranchant : le couteau devient alors racloir, ou
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122 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

pice une ou plusieurs encoches, ou denticulations. la priode acheu-


lenne, labondance des pices sur clats, la varit des dimensions, des types
et par l mme des fonctions gagnent mme les objets caractristiques de
cette civilisation : le biface et le hachereau; ce dernier est toujours sur clats,
la face dclatement tant plus ou moins retouche. Quant aux bifaces, ils
sont frquemment faonns sur de grands clats et ce caractre se gnralise
dans les priodes finales de la civilisation acheulenne, par exemple au
Sahara Nord-occidental12 ou sur les hauts plateaux en Afrique orientale.

LOUTILLAGE OLDOWAYEN OU PRACHEULEN


Loutillage oldowayen ou pracheulen (planche 4) est gnralement assez
diversifi, mais la pice la plus caractristique est sans conteste une sorte de
tranchoir dont larte coupante a t obtenue par lenlvement dclats
partir dune des faces dun galet plat ou ovode, voire dun simple caillou.
Le tranchant peut occuper lune des extrmits, lun ou lautre des bords
latraux, ou partiellement la priphrie du galet. Lune des mthodes dtude
les plus frquemment employes est celle prconise par H.L. Movius qui
a donn la priorit la technologie quelle que soit la forme du tranchant. Si
la pice est prpare par le dtachement de un, deux ou plusieurs clats effec-
tus sur la mme face du galet, cest un chopper , si les enlvements affec-
tent les deux faces, cest un chopping-tool . Dans sa classification des
galets amnags, P. Biberson (1967) a maintenu ces subdivisions mais
prfre les termes de galets enlvements unidirectionnels (les choppers) ou
de pices enlvements bidirectionnels. Lapproche de Mary Leakey (1971)
et de J. et N. Chavaillon (1981) est plus fonctionnelle. Les caractres uniface
ou biface ninterviennent quen second lieu. La priorit est accorde la
forme du tranchant et surtout la position quil occupe sur le bord du galet.
De ce fait, seul le terme chopper est conserv, que celui-ci soit uniface
ou biface. Il y aura donc par exemple des choppers latraux, des choppers
distaux (ou en bout), dsigns aussi du qualificatif transverse par
Collinat-Girard (1975), des choppers pointe, des choppers ciseaux dont le
tranchant recoupe lpaisseur du galet, des choppers tranchant
priphrique; ces derniers, nomms parfois discodes par les prhisto-
riens anglo-saxons, seraient les anctres du biface. Si lon prend en consi-
dration la valeur de langle du tranchant, les choppers oldowayens
prsentent un angle de 80 100, alors que les choppers acheulens ont une
valeur dangle gnralement situe entre 70 et 80. Le tranchant peut tre
rectiligne ou sinueux. De mme, dans le plan principal de lobjet, le tran-
chant est convexe, concave, droit, etc.
Pourvoyeurs dclats, les choppers devaient tre, ds lOldowayen, des
nuclus avant de devenir eux-mmes outils. Cependant, lOldowayen et
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Le palolithique infrieur et les premiers habitats en Afrique 123

plus frquemment encore lacheulen, le choix de la matire premire, la


forme et les dimensions pressenties du futur chopper intervenaient en priorit
ds le ramassage du bloc ou du galet; lide du type doutil que lhomme
voulait raliser devait natre la vue de certains galets ou de pierres aux
volumes et aux artes utilisables. Le chopper tait, dans les sols doccupation
oldowayens, loutil tout faire : il servait couper, craser, briser, trancher
Mais la varit des formes du tranchant et la grande variabilit des dimen-
sions et des poids incitent penser que ces outils devaient tre ncessairement
destins des activits diffrentes.
Des outils sans doute plus caractristiques encore que le chopper semblent
tre le grattoir sur galet et le rabot. On les trouve abondamment et bien faonns
dans les sites oldowayens et oldowayens volus de Melka-Kuntur et dautres
gisements o ils sont parfois classs dans la catgorie des polydres. Ces
objets, souvent de grandes dimensions et lourds, prsentent une face plane ou
concave, naturelle ou artificielle, partir de laquelle le dtachement perpendi-
culaire de plusieurs petits clats jointifs ou se recoupant les uns les autres a
permis dobtenir un bord vif, trapu, dont langle est voisin de 90. Les termes
de grattoir ou de rabot engagent certes la fonction, qui ne ressemble gure
celles des pierres de jet, des percuteurs ou des tranchoirs mais font plutt penser
des sortes de grattoirs destins corcer les branches, gratter les racines et
peut-tre, ds lOldowayen, racler les peaux. Ces outils, plus labors techni-
quement et plus spcialiss fonctionnellement que les choppers, nous permet-
tent de mieux comprendre lactivit des premiers Hominids. Dans les habitats
acheulens, la gnralisation des grattoirs faonns sur clats a eu pour cons-
quence la rarfaction des pices lourdes et encombrantes, lexception toute-
fois de certains rabots qui peuvent, sur une mme pice, se rpter jusqu
trois fois, en plans croiss (rabots doubles, rabots triples).
Si choppers et rabots sont les pices caractristiques de cette culture, il ne
faut pas omettre dautres objets fabriqus sur galets, sortes doutils enco-
ches, denticulations ou pices plusieurs facettes, les polydres, prenant
laspect de boules, de paralllpipdes ou mieux encore dgageant un tran-
chant, plus fait pour craser, briser que pour dcouper. Loutillage sur clats
nest pas ngliger. Certes lclat brut, sans aucune retouche pralable,
devait tre utilis par exemple comme un couteau. Gombor I, site oldo-
wayen de Melka-Kuntur (1,7 million dannes), on trouve quelques petits
racloirs transversaux; mais ds lOldowayen volu, dans le mme gisement,
Garba IV (1,4 million dannes) (planches 5 et 6), les racloirs sont dj
abondants et associs diffrents types doutils, tous sur clats. Les premiers
vrais bifaces, le premier hachereau font leur apparition. Nous sommes
laube dune transformation technologique et culturelle.
Au Maghreb les industries sur galets sont galement prsentes. Ce sont
les pices sahariennes, de la valle du Guir-Saoura et des monts dOugarta,
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124 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

celles du Plateau de Sal au Maroc, et plus tardivement les outils du gisement


de Sidi Abderrahman (Biberson, 1961), prs de Casablanca ou de lAn
Hanech (Arambourg, 1949; Sahnouni, 1985) en Algrie.
Des galets amnags sont galement prsents en Angola, en Afrique du Sud.
Dans les grottes de Sterkfontein, Swartkrans et Makapansgat, R. Dart a reconnu
une civilisation qui nutilisait pour outils que les ossements, dents ou cornes13.

LOUTILLAGE ACHEULEN
Loutillage acheulen est reprsent par de nombreux types doutils parmi
lesquels bifaces, hachereaux et bolas sont les plus caractristiques. Le biface,
bien connu dans les gisements palolithiques, a t dcrit sous des noms
divers depuis sa dcouverte dans la valle de la Somme, en France. Le nom
donn cet objet provient de sa taille bifaciale, alterne, quelle soit partielle
ou totale; la partie active peut tre la pointe, mais le plus souvent lun et
lautre bords ont t rendus tranchants par des retouches nombreuses, petites
et fines. En Afrique, dans les gisements du palolithique ancien, les bifaces
ont gnralement pour support un bloc ou un galet, ayant hrit de la tech-
nique de taille des choppers bifaces tranchant priphrique. Mais ce qui les
distingue est lacquisition dune symtrie axiale. Ds lacheulen moyen
africain, le support du biface peut tre aussi un grand clat, tendance qui
simposera lacheulen suprieur. On connat des bifaces trapus, grossiers
de taille, souvent pointus (bifaces dits lancols); ils caractrisent alors
lacheulen ancien mais aussi lacheulen volu des rivages marins
dAfrique du Nord, des berges fluviatiles dAfrique australe ou des lits ass-
chs doueds sahariens. Lorsquil est plat, le biface a gnralement pour
support un clat; on en connat de cordiformes, dovales ou delliptiques. Les
bifaces sur clats reprsentent davantage les civilisations de lacheulen
moyen et suprieur du Kenya, dthiopie ou de Tanzanie ou bien lacheulen
final de Djibouti, dgypte ou du Sahara Nord-occidental. Selon sa forme,
sa taille et son volume, le biface pouvait tre utilis comme un couteau,
comme un racloir; tenu la main ou bien emmanch ce qui supposait une
symtrie axiale de la pice , il pouvait tre aussi bien un outil quune arme.
Le hachereau est une pice typique de lacheulen africain bien quon en
connaisse, en Espagne, en France, en Inde. Cest un grand clat qui prsente,
lune des extrmits, un bord tranchant, sans retouches, rectiligne, parfois
convexe ou dessinant un angle obtus, obtenu ds que lclat fut dtach du
nuclus. Le hachereau est une pice fragile, ce qui explique que son tranchant
soit toujours brch ou bris. On ne pouvait le raffter sans modifier sa
fonction premire; de ce fait, la dure de service devait tre brve. On
nimagine gure un tel outil utilis pour abattre des branches, mais par contre
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Le palolithique infrieur et les premiers habitats en Afrique 125

il pouvait servir aux activits de boucherie ou de dpeage de btes tues,


voire lcorage de branches. Le hachereau est un objet qui volue peu. Il
saffine, se perfectionne mais conserve les mmes traits techniques de
lOldowayen jusqu lacheulen suprieur et final (1,4 0,2 million
dannes). la fin de cette priode, au Sahara Nord-occidental, le hachereau
dit de Tachenghit a t obtenu par une srie doprations assez complexes
mais laire de rpartition de cette pice est gographiquement trs limite.
Dans un autre gisement, le site de Garba I Melka-Kuntur (planches 8 et 9),
les bords latraux du hachereau ont t travaills de faon obtenir des artes
vives, rectilignes et suffisamment rsistantes pour fournir dexcellents et
grands racloirs, ce qui tait une faon de remettre en service ces pices dont
le premier usage tait si phmre.
La troisime pice caractristique de lacheulen africain est celle que
lon nomme, tort ou raison, la bola . Elle est ne dun polydre de
volume plus ou moins sphrique, dune boule facettes quun piquetage des
faces, que lcrasement des artes ont volontairement transform en une
sphre presque parfaite. Ces pices ont t nommes bolas en souvenir des
boules maintenues dans un filet et jetes dans les pattes du btail des pampas
dArgentine. Elles sen distinguent cependant par leur volume et leur poids
qui les rapprochent des boules de ptanque et aussi par le fait que lon ignore
si elles taient rellement runies dans un filet de peau et dcorce. Sans
carter cette fonction de pierres de jet pour capturer antilopes et chevaux, leur
prsence dans un campement ntait pas due au hasard, et les bolas devaient
jouer un rle dans la vie quotidienne et domestique, peut-tre celui de
broyeur, de percuteur Frquentes dans les habitats de lacheulen moyen et
suprieur dAfrique orientale, les bolas ont t rcemment dcouvertes asso-
cies loutillage dun site de dpeage dElephas recki, en Rpublique de
Djibouti (site de Borogali prs de As Eyla).
Les bifaces, les hachereaux, les bolas sont certes caractristiques de
lacheulen, mais cette civilisation a aussi connu un dveloppement consid-
rable des pices sur clats de petites dimensions. Ds lacheulen moyen
(0,9 million dannes Melka-Kuntur), la varit des types, la trs belle
qualit technique des petites pices sur clats, gnralement en obsidienne, et
dcouvertes dans les fouilles des sites de Garba XII (planche 7) et de
Gombor II, font rver et amnent penser que ces mmes outils, rcolts
la surface du sol, seraient rajeunis et peut-tre dats de 50 100 000 ans au
lieu de 1 million dannes! Ce sont des grattoirs, des burins, de nombreux
racloirs, de petits peroirs, des couteaux et dabondantes pices avec enco-
ches et denticulations. Or, ces outils sont associs des bifaces, des hache-
reaux et quelques restes dun squelette dHomo erectus.
Il faudra attendre le Middle Stone Age, cest--dire en thiopie il y a
environ 180 000 ans, selon les informations fournies par Fred Wendorf et son
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126 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

quipe lors des fouilles des gisements du lac Ziway, situs au Sud de
Melka-Kuntur, en thiopie , pour que la gnralisation de ces pices sur
clats fasse penser une sorte de standardisation.
Nous avons vu, ainsi, limportance passagre prise par certains outils tels
que le chopper, le biface, le hachereau, mais aussi la prennit des pices sur
clats. Il nest pas impossible dimaginer que le premier outil tant un simple
galet et que les chocs quil reut aient entran le dtachement dun clat. On
peut mettre lhypothse selon laquelle ces fragments dont le bord est vif et
tranchant aient t remarqus et utiliss par les premiers artisans. Bien avant
de les reproduire artificiellement en les dtachant volontairement dun bloc
prpar les nuclus , les hommes auraient simplement utilis ces
dchets, dus lemploi de galets comme percuteurs ou comme broyeurs. Le
premier couteau a sans doute t un clat dtach par accident.
Il y a 2 millions dannes, Shungura, les trs petits clats de quartz de
sites dOmo 84 Omo 123123 etc. sont peut-tre les produits, les rsidus de
la prparation dun chopper, tel celui dOmo 71, que lon na pas retrouv
dans le site, car destin sans doute la chasse. Mais ces fragments sont aussi
des clats qui ont t dtachs intentionnellement de nuclus. Nous en avons
trouv qui les accompagnaient; leur petite taille suggre des produits
dexhaustion et lemploi maximal de petits galets de quartz, matire premire
rare. Certains clats portent des caillures qui peuvent suggrer un usage.
Cependant on trouve, exceptionnellement il est vrai, des clats auxquels des
retouches sommaires confrent la qualit de grattoir, de pices encoche, de
couteau; mais cet outillage est si petit dans ses dimensions (1 4 cm) quon
peut se demander sil sagissait de pices faites pour dcouper de la viande,
(aucun fragment osseux na t dcouvert avec ces fragments) ou bien pour
gratter des racines ou corcer des branches. La prsence exclusive des
fossiles dAustralopithques proximit de ces campements et une activit
peut-tre de vgtariens incitent considrer ces petits clats comme tant
luvre dHominids appartenant plutt au genre Australopithecus
(Chavaillon, 1982, p. 76; Coppens, 1983, p. 92). Omo 123 est une halte de
chasseurs ou de nomades; ctait la fois un camp provisoire, un atelier de
taille, un lieu de travail ou de repos. La spcialisation des sites doccupation
ne fera son apparition que quelques centaines de millnaires plus tard. Nous
ne sommes qu laube des socits organises.

SITUATION DES PRINCIPAUX GISEMENTS (carte 2)


Les sites du palolithique infrieur, pracheulens ou acheulens, sont
toujours lis un point deau : source, puits artsien, rivire ou lac. Cest la
condition de base, au Sahara comme sur les Hauts Plateaux dAfrique orien-
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Le palolithique infrieur et les premiers habitats en Afrique 127

Carte 2 Afrique : les principaux gisements archologiques et les sites Hominiens du Plio-
cne et du plistocne infrieur (daprs J. Chavaillon) . a : Australopithecus; b : Australo-
pithecus + Homo habilis; c : Homo habilis; d : Homo erectus; e : gisement; f : gisement
+ habitat. 1. Sal 2. Rabat 3. Sidi Abderrhaman 4. Ternifine 5. Ain Hanech
6. Oued Guir/Oued Saoura 7. Yayo 8. Kaguera 9. Makapansgat 10. Kromdraai
11. Sterkfontein 12. Swartkrans 13. Taung 14. Stellenbosch 15. Omo
16. Melka-Kuntur 17. Hadar/Afar 18. Moyen Awash/Bodo 19. Gadeb
20. Koobi-Fora 21. Ouest Turkana 22. Kapthurin 23. Chesowanja 24. Chemeron
25. Lukeino 26. Kanapoi 27. Lothagam 28. Olduvai 29. Laetoli 30. Natron.

tale. Ctaient des habitats de plein air, campements sur berges, sur plages
ou sur terrasses anciennes, exceptionnellement des habitats sous des abris ou
dans des grottes tels que ceux de Sterkfontein, de Swartkrans et de Maka-
pansgat en Afrique du Sud. Ce dernier mode doccupation sera plus frquent
au palolithique moyen. Le choix dun emplacement de camp est aussi
important que celui dune ferme ou dun village; il dnote la proccupation
des hommes et ncessite une slection positive de divers facteurs. Certes, ce
ne sont pas les mmes critres qui interviennent au Middle Stone Age ou au
nolithique quaux temps palolithiques. Dans certains gisements dAfrique
orientale, Olduvai comme Melka-Kuntur, on peut mettre en vidence
une volution dans le choix du lieu de campement. En Europe, les change-
ments climatiques ont agi profondment sur ce choix : le camp tait toujours
situ proximit dune rivire ou dune source, il tait par contre frquem-
ment install sous un abri rocheux ou dans une grotte profonde, dfensive
contre le froid et lagressivit des animaux. En Afrique, les variations clima-
tiques oscillent entre le sec et lhumide. Les habitats de plein air prsentent
tous le mme danger d la prsence danimaux prdateurs; mais les
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128 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

hommes devaient craindre aussi la monte des eaux du fleuve lors de crues
saisonnires. Elles ont parfois permis, pour le bonheur des archologues, la
prservation des sols doccupation palolithiques; les limons et les vases qui
recouvraient lhabitat ayant scell, dans leur position dorigine, les objets du
campement et les dchets de cuisine, aussi efficacement que la souvent fait
leffondrement du plafond dune grotte.
Les premiers campements, pracheulens, sont totalement dpendants du
milieu naturel; point deau, carrire ou nappe de cailloux, lieu de chasse ou
de pche. La proximit de leau tait ncessaire, au moins pour les camps de
longue dure. En effet les sites de dpeage dun gros animal, hippopotame
ou lphant, taient souvent en relation avec un point deau, marcage ou
rivire, mais pouvaient ltre aussi avec lemplacement o lanimal poursuivi
avait arrt sa dernire course, par exemple sur le plateau ou dans la savane.
Or, ce lieu parfois trs loign du camp de base devenait un campement provi-
soire, une halte de chasseurs o lon sjournait quelques jours; ce camp,
dtermin par la prsence de lanimal, ntait pas structur. linverse, le
camp de base, camp doccupation de longue dure (quelques mois, voire
quelques annes) devait tre choisi en fonction des meilleures conditions,
alors que le prcdent tait impos aux chasseurs par la bte agonisante.
Le campement principal, familial ou de groupe, tait situ proximit de
la rivire, sur une berge ou sur une plage. Il fallait leau, la prsence
danimaux qui venaient boire, et aussi la matire premire, cailloux et galets,
pour fabriquer outils et armes. Quant aux structures, ventuellement dfen-
sives, nous les voquerons dans les paragraphes qui suivent. Ces campements
pouvaient tre situs sur une plage marine : gisements dObock Djibouti et
de Sidi Abderrhaman au Maroc; sur les berges dune rivire : valles de
lOued Guir et de Oued Saoura au Sahara algrien, valle de Stellenbosch en
Afrique du Sud, valle du Nil au Soudan et en gypte, valle du Bangui,
valle du Congo, sur le rivage dun lac, tel quOlduvai Gorge en Tanzanie,
lac Turkana (Koobi-Fora) au Kenya, lac Langano en thiopie, lacs asschs
de As Eyla Djibouti et de Tihodane au Sahara.
Sans pour autant dcrire la stratigraphie des principaux gisements, il faut
prendre conscience du caractre africain des gisements du palolithique inf-
rieur. Les niveaux archologiques, les habitats qui ont t dcouverts, sche-
lonnent souvent sur une distance de plusieurs kilomtres. Par exemple
Olduvai, on observe des sols doccupation tout le long des gorges actuelles,
soit sur 50 km de lamont laval. De mme, lpaisseur des couches golo-
giques o lon peut reprer, diffrentes hauteurs, les sols archologiques,
peuvent atteindre 90 m. Melka-Kuntur, le gisement stend sur 60 km le
long des rives de lAwash et de part et dautre du lit du fleuve; si lpaisseur
apparente des alluvions dpasse rarement 30 m, celle des diffrents dpts
gologiques, encaisss les uns dans les autres dpts qui se sont constitus
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Le palolithique infrieur et les premiers habitats en Afrique 129

gnralement aprs une phase de creusement due lrosion fluviatile ,


peuvent atteindre une cinquantaine de mtres. Enfin, dans la valle de lOmo,
de mme que dans la rgion de Hadar et de Bodo (Clark et al., 1984), les gise-
ments thiopiens ont une puissance sdimentaire trs leve et sont rpartis
sur une superficie considrable. Certes, les habitats en relation avec les plages
marines, les sources, voire certaines terrasses fluviatiles ou lacustres sont
plus restreintes mais occupent encore une surface particulirement impor-
tante correspondant plusieurs milliers de mtres carrs.
Lorsque lpaisseur des dpts gologiques atteint 20 m, 30 m ou davan-
tage, il est vident que les strates archologiques ne se suivent pas, mais au
contraire quelles sont spares les unes des autres par des niveaux gologi-
ques dits striles , cest--dire sans vestiges de faune ou dartefacts lithi-
ques. Ces niveaux gologiques ont leur importance car ce sont souvent les
meilleurs marqueurs. Citons par exemple les dpts de cendres volcaniques
(tufs volcaniques). Ils sont intressants, car ils correspondent un moment
extrmement bref, le temps dune explosion dans un lieu bien prcis. Leur
constitution ptrographique se prte aisment aux techniques de datation,
mais ils sont aussi dexcellents intermdiaires entre deux ensembles
sdimentaires; citons la basse valle de lOmo, le lac Turkana, Olduvai
Gorge, Melka-Kuntur, etc. Il en est de mme des dunes marines des rivages
de la Mditerrane et de lAtlantique, ainsi que des dunes fossiles qui ont
frquemment envahi le lit assch des oueds sahariens. Les uns et les autres
sont de bons niveaux repres car ils ont le mrite doffrir des caractres ptro-
graphiques bien dfinis et souvent particuliers chaque strate ou formation
par exemple deux tufs volcaniques se ressemblent sur le terrain mais au
laboratoire on constate, la suite danalyses, que leur composition ptrogra-
phique est diffrente. En revanche les niveaux de sables et de graviers fluvia-
tiles, les argiles lacustres (anciens bords du fleuve ou du lac) noffrent pas
toujours les mmes avantages, bien que ce soient les strates qui le plus
frquemment enferment dans leur masse les sols doccupation.
Quel tait donc le soubassement rocheux? Autrement dit le sol sur lequel
les hominids installaient leur camp? Il pouvait tre de composition ptro-
graphique diffrente. On a not Olduvai, Melka-Kuntur que les popula-
tions dites oldowayennes, celles qui prcdent les fabricants de bifaces,
semblaient prfrer les berges des lacs et des rivires dont le sol tait argileux
ou peu sableux et sans doute plus ou moins couvert dherbes en fonction des
conditions climatiques. Par contre les acheulens sinstallaient plutt sur le
fond sableux des cours deau, coulement intermittent, petites rivires
souvent tributaires dun fleuve. Les campements taient installs en retrait du
cours deau principal et sans doute dans une position lgrement surleve
pour tre labri des crues saisonnires. Cest le cas dOlorgesailie (Isaac,
1977) au Kenya, de Melka-Kuntur (Garba I, III, XII) et de Gadeb (Clark,
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130 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

1976) en thiopie. On observe une situation topographique analogue au


Sahara algrien. Dans les monts dOugarta, les hommes acheulens instal-
laient leurs campements et ateliers de taille de prfrence dans le lit assch
et caillouteux des petits oueds, tributaires de lOued Saoura. Ils taient
labri des crues violentes du fleuve, et de plus disposaient de la matire
premire dont ils avaient besoin pour fabriquer leurs outils.
En fait cette diffrence entre le choix de berges herbues et celui de plages
sableuses a t frquemment note par les prhistoriens et semble caractris-
tique de certaines rgions dAfrique. Elle traduit une prfrence pour telle
catgorie de sol, berges argileuses, plages de sable, mais elle indique aussi
une modification dans lhritage traditionnel, dans la faon de concevoir
lorganisation des campements, dans le comportement de ses occupants.
Dans ce domaine et dans bien dautres, il y a volution entre le mode de vie
des Oldowayens et celui des acheulens. Ces derniers se sont librs de
certaines contraintes. Les Oldowayens taient lis la plage de galets et la
rivire. Les acheulens ont toujours besoin dtre proximit dun point
deau, mais le camp principal peut tre spar de la source de matire
premire. Cest ce quon a observ Garba I, Melka-Kuntur, o les bifaces
et les hachereaux, particulirement abondants, avaient t faonns hors du
gisement (ge 300 400 000 ans). Auparavant, lacheulen moyen de
Gombor II (850 000 ans), les hommes avaient utilis les cailloux de la plage
sur laquelle ils staient installs, mais ds cette poque, les grands bifaces et
hachereaux, bien que moins abondants que dans le site de Garba, avaient t
fabriqus dans un autre lieu que lhabitat.
Tous les campements ne se ressemblent pas. On se doit de distinguer entre
un habitat en grotte et un site de plein air, mais aussi de savoir si le gisement
dcouvert et prospect par le prhistorien tait ou non enseveli. Les gise-
ments de plein air dont les objets sont rests la surface du sol, tels ceux du
Sahara, ne sont pas dnus dintrt, mais leur enseignement est limit : les
ossements nont pas t conservs et la disposition des pices au sol a subi des
milliers dannes daventure, avant davoir t dcouvertes par le prhisto-
rien, ou bien hlas!, pilles par les collectionneurs dobjets taills. Les habi-
tats ensevelis (in situ) sont beaucoup plus fiables, mais il faut distinguer entre
ceux qui nont pas t modifis et sont demeurs tels que les hommes les
avaient quitts de ceux qui ont t plus ou moins dplacs. Linondation est le
phnomne le plus frquent. Le recouvrement de lhabitat par les boues du
fleuve ou du lac, dposes lentement, peut tre bnfique (cest le cas de
Gombor I Melka-Kuntur). Si cet ensevelissement na t que temporaire
et que le sol dhabitat a t livr lalternance dinondations et dexonda-
tions, les pices archologiques ont t soumises aux phnomnes de disso-
lution chimique, de frottement et drosion due aux sables, la force de leau,
etc. Exceptionnellement le site peut avoir subi des pressions, basculement de
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Le palolithique infrieur et les premiers habitats en Afrique 131

terrains conscutifs des mouvements tectoniques (les gisements de lOmo


en thiopie) ou bien avoir t disjoint par une petite faille, qui traverse le site,
cassure lie leffondrement ou la surlvation de lun des compartiments
(le gisement dOlorgesailie, au Kenya). Enfin les objets peuvent avoir t
arrachs au sol, transports par le cours deau et dposs nouveau, mls
aux cailloux, sables et argiles (gisements des meksems des monts dOugarta,
au Sahara) ou bien avoir t dplacs par les actions perturbatrices des eaux
artsiennes (gisement de Ternifine, Algrie).
Le prhistorien doit pouvoir prciser sil sagit dun lieu dactivit privi-
lgie ou bien dun camp de base, camp principal, fixe, durable, qui fournit
les informations les plus nombreuses et varies (ossements, outils, structura-
tion du sol, abris, etc.). La cohabitation de longue dure, le retour annuelle-
ment au mme emplacement ont enrichi considrablement le gisement mais
aussi en ont rendu la lecture complexe et souvent ambigu. Des occupa-
tions successives entranent le mlange des outils et dbris de lancien et du
nouveau sol dhabitat, par exemple la surimposition dun lieu o lon taillait
la pierre celui o lon avait pralablement dpec un animal.
Les occupations de courte dure sont souvent les plus intressantes. Par
exemple les sites de dpeage ou de boucherie : 15 jours dactivit au
maximum, autour des ossements dun gros animal; le plus ancien site connu
est celui de FLK N6 du Bed I dOlduvai, site de dpeage dun lphant (il y
a 1,8 million dannes). Citons galement ceux de Koobi Fora, dOlorgesailie
(Kenya), de Gombor II (thiopie), tous sites hippopotames, mais aussi
celui de Barogali prs de As Eyla en Rpublique de Djibouti o se trouvaient
les restes dElephas recki, avec des outils de pierre (choppers, bolas, clats).
On peut rattacher ces campements, intensment mais brivement
occups, les haltes fugaces de chasseurs et de nomades : un ou deux jours.
Lexemple en est peut-tre les sites dOmo 71 et dOmo 57, en thiopie. Enfin
il faut signaler les ateliers de taille o de trs nombreux clats et fragments
sont mls aux galets briss, percuteurs, nuclus et blocs. Dans les priodes
anciennes, pracheulennes, ces diverses activits taient plus ou moins
effectues dans le site principal. Au cours de lacheulen, les sites dactivit
spcialise se diffrencient localement et se multiplient : sites de dpeage,
ateliers de taille, etc.
Chercher comprendre lorganisation dun sol dhabitat, cest essayer de
retrouver le mode de vie des Hominids qui ont vcu sur les rives de lAwash,
du lac dOlduvai ou sur les plages marines marocaines. Tous les gisements ne
se prtent pas cette reconstitution du pass bien quen Afrique on ait dcou-
vert de nombreux documents provenant des civilisations les plus anciennes.
Mais ces informations ne concernent que certains aspects de la vie en
socit : la chasse et le dpeage, les abris, les limites de lhabitat, le feu.
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132 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Lune des activits dominantes de lhomme palolithique devait tre


lapprovisionnement, autrement dit la cueillette et la chasse. La rcolte de
vgtaux tait un acte qui devait tre permanent : racines, graines, fruits taient
vraisemblablement recherchs, mais lexception de percuteurs de pierre pour
craser les noix, de broyeurs pour dchirer les structures vgtales, doutils
encoches et de grattoirs pour corcer, nous navons aucun tmoignage concret.
Or, ces objets de pierre devaient tre galement utiliss dautres fonctions.
Si la chasse consistait capturer et tuer un animal, la rcolte de charognes,
disputes ou non aux autres prdateurs, devait tre un acte frquent, surtout chez
les populations anciennes. Lorsque lanimal tait trop encombrant, on le dpe-
ait, on le consommait sur place, do ces sites de boucherie qui concernent
surtout lhippopotame et llphant quils soient charognes ou produits de la
chasse. Souvent les hommes apportaient au camp de base des quartiers de
viande : antilopes, chevaux, lphants, hippopotames taient bien reprsents.
Mais il devait y avoir aussi des rongeurs, des oiseaux On retrouve donc dans
les sols doccupation les vestiges danimaux varis du plus gros au plus petit.
Certains sols comme ceux dOlduvai, de Melka-Kuntur en sont abondamment
pourvus. Par contre la prsence de pices anatomiques non consommables est
plus nigmatique. Dans le site de Garba IV Melka-Kuntur (planche 5), on a
dcouvert plus de cent vingt cornillons dantilopes. Il parat vident que les
hommes ont apport spcialement de nombreuses cornes, mais dans quel but?
Peut-tre avaient-elles une fonction dans la construction dun abri.
De mme, des canines dhippopotames, souvent appointes, pouvaient
tre utilises comme des pics. Ltat de fracturation des ossements, dabord
rduit, volue avec le temps vers la multiplication des esquilles. Les os longs,
sans tre entirement briss, taient fendus longitudinalement pour en
extraire la moelle. Cest ce qui fut observ sur le site de Garba IV, Oldowayen
volu (planche 6). On devait effectuer le dpeage laide de nombreux
clats, aux artes vives, quil y ait ou non des retouches. La prparation du
tranchant transforma dautres clats en racloirs, grattoirs, burins, outils
encoches Toutes pices utilises diverses activits, entre autres gratter
les ossements et les peaux.
Les limites de lhabitat ne sont pas aises reprer. Il faut, pour les observer,
dcouvrir les vestiges dune construction ou bien atteindre la fin relle de laire
dhabitation. Les limites externes ont t observes dans quelques fouilles.
Melka-Kuntur, il semble que cette limite soit floue et se manifeste par une
dispersion, une rarfaction croissante, une diminution du volume des artefacts
(Gombor I). Cet tat rappelle ce quon observe aujourdhui autour dhabita-
tions de certains villages de savane. Cette constatation nous amne penser
quil ne devait pas y avoir denceintes ou de barrires.
Les limites internes sont trs diffrentes de cet parpillement progressif.
Il y a des espaces, plus ou moins dpourvus dossements et dartefacts, de 1
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Le palolithique infrieur et les premiers habitats en Afrique 133

8 m2, gnralement ovales, parfois circulaires. La limite de ces espaces vides


est une couche de galets rappelant un pavage, parfois vritable bourrelet d
peut-tre lboulement de structures construites (Olduvai). Nous sommes
en prsence de limites artificielles, cest--dire dun obstacle, hutte, abri, haie
de buissons. Les galets que lon retrouve auraient t apports pour conso-
lider la construction par exemple, les pierres poses la base de la hutte
dOlduvai ou bien pour caler les branches qui maintenaient ldifice, tel
labri acheulen de Melka-Kuntur. Mais ce bourrelet de pierre aurait pu tre
obtenu galement aprs la construction de labri, celui-ci faisant obstacle
lparpillement des pierres et outils de rebut (Barbeti el al., 1980; Clark et al.,
1984). Les grands espaces pouvaient correspondre des huttes ou abris, sans
que le toit soit, en Afrique, une ncessit. Par contre, plus tranges sont les
petites surfaces de 1 2 m2. Ce type de formation est souvent en relation avec
la prsence de grosses pierres et caractrise principalement les habitats oldo-
wayens.
En Europe, surtout pendant les priodes froides, labri et le feu taient
complmentaires. Le feu servait rchauffer et aussi prserver dun entou-
rage parfois hostile. Il en fut sans doute autrement sous le climat tempr et
chaud de lAfrique. Le feu a dabord servi carter les animaux prdateurs,
prserver le groupe. Par la suite il offrit de nombreux avantages tels que durcir
le bois, clater les roches, cuire les aliments, en particulier les vgtaux
Les plus anciennes traces laisses par le feu se trouvent en Afrique, au
Kenya et en thiopie. Les deux sites, Chesowanga et Bodo, sont semblables.
Le premier date de 1,4 million dannes. On y a trouv des plaques dargile
brle mais ni cendres, ni pierres de foyer. Certes, on serait tent dy voir
plutt les vestiges dun feu de brousse, incendie involontaire si frquent dans
ces rgions. Les prhistoriens qui tudirent ces gisements pensent quun
tronc darbre, se consumant lentement, aurait pu crer cet tat particulier :
une surface brle de superficie rduite. Si lon admet cette solution, on aurait
donc deux tapes dans la conqute du feu : dabord ce quon peut appeler le
feu entretenu, cest--dire captur lors dun feu de brousse et que lon
aurait soigneusement nourri pour le maintenir en activit; feu domes-
tiqu peut-tre, mais pas encore artificiellement cr. Ce stade de connais-
sance a d perdurer fort longtemps, jusqu la construction de vritables
foyers. Cest alors que lhomme disposa du feu o et quand il le voulait.
Les documents que lon possde actuellement semblent indiquer que les
habitants de lEurasie auraient connu plus tt les premiers foyers. Encore
faut-il prendre conscience quen Afrique le climat tait plus clment, moins
froid; mais aussi que nous sommes en prsence dhabitats de plein air qui ont
subi soit lexposition aux intempries pendant des millnaires (le Sahara par
exemple), soit les crues dinondation. Il est certain que la conservation des
cendres se prte mal ce traitement. La raret des ossements et des pierres
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134 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

brles ainsi que lexistence dexceptionnelles cuvettes creuses dans le sol


et que lon peut attribuer avec beaucoup de prudence danciens foyers
(lhabitat acheulen final de Garba III) nous incitent ramener vers
500 000 ans les premiers tmoignages convaincants de la vritable matrise
du feu.
la fin des temps acheulens, lhomme avait dj conquis tout lAncien
Monde. Dj matre de plusieurs acquisitions techniques et conomiques, il
pouvait sengager, rgionalement, vers une adaptation au milieu naturel
particulier o il se trouvait alors. Nous sommes laube des nombreuses civi-
lisations qui ont jailli des diffrentes rgions dEurasie et dAfrique.

NOTES
1. Hadar est un grand gisement palontologique dthiopie, situ dans la rgion des
Afars, basse valle de lAwash, entre Addis-Abeba et Djibouti. Il fut dcouvert par
M. Taieb et prospect par une mission internationale dirige par ce dernier et par
Y. Coppens, D. Johanson et J. Kalb. Outre une faune de vertbrs de 2 4 millions
dannes, on y a rcolt des vestiges dHominids appartenant aux genres Homo et
Australopithecus dont Australopithecus afarensis (Lucy). Les industries lithiques
rcoltes in situ sont peu abondantes; les unes semblent dater de 2,6 millions
dannes (Roche, 1977; Harris, 1978), les autres sont acheulennes.
2. Les gisements de la basse valle de lOmo sont en thiopie, la frontire du Kenya
et du Soudan. Ils stendent sur quelques kilomtres de large mais se rpartissent sur
100 km de long. Dcouverts par la mission du Bourg de Bozas en 1901, ils ont t
prospects en 1933 par C. Arambourg et de 1967 1976 par une mission internatio-
nale dirige par C. Arambourg, Y. Coppens et C. Howell. On y observe 1 000 m de
dpts fluviatiles, lacustres et volcaniques (4 1 million dannes). On y a dcouvert
une faune de vertbrs varis, plus de 400 fragments de squelettes dHominids
(genre Australopithecus et Homo) et plusieurs stations prhistoriques in situ.
3. Ch. et H. Boesch (1983), thologues, ont entrepris ltude du comportement des
chimpanzs dans les forts gabonaises, en particulier lusage quils font doutils non
faonns pour briser des noix.
4. Olduvai est un grand gisement du Nord de la Tanzanie. Lancien lac dOlduvai a
gard dans ses alluvions des vestiges de faune et des objets lithiques dans leur position
dorigine. Les plus anciens sols doccupation datent de 1,8 million dannes. Louis
et Mary Leakey y ont dcouvert des vestiges dHominids parmi lesquels ceux
dHomo habilis et ceux dun Australopithque, Zinjanthropus boisei, mais galement
de trs nombreux outils des civilisations pracheulennes et acheulennes, la pr-
sence daires de dpeage dlphants et enfin lemplacement dun abri considr
actuellement comme tant la plus ancienne habitation construite (le cercle de pierres).
5. 50 km dAddis-Abeba, sur les rives de lAwash, le gisement de Melka-Kuntur
prsente une remarquable succession de niveaux archologiques dont les plus
anciens dateraient de 1,7 million dannes. Sous les auspices du ministre de la
Culture dAddis-Abeba, J. Chavaillon et son quipe ont effectu la fouille de sols
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Le palolithique infrieur et les premiers habitats en Afrique 135

dhabitats pracheulens et acheulens. On y a trouv les vestiges de faune et


dHominids, des outils abondants et lemplacement de cabanes ou abris et daires
de dpeage (planches 5,6,7,8,9).
6. Gombor I est lun des sites de Melka-Kuntur (note 5); il est riche en outils pr-
acheulens (oldowayens). 12 000 artefacts ont t rpertoris avec faune et
Hominids : humeurs dun Homo erectus. Il y avait dans ce site un emplacement vide
que J. et N. Chavaillon attribuent un abri construit.
7. Les gisements de la basse valle de lOmo, Shungura, ont livr de nombreux
fragments et clats, la plupart en quartz, dcouverts in situ par J. Chavaillon (Omo
57, 71, 84 et 123) et par V. Merrick (FtJi1 et FtJi2). Les trs petits nuclus et clats,
dont quelques-uns seulement ont t utiliss ou retouchs) sont les vestiges dune
halte ou dun atelier de taille dHominids installs dans lancienne valle de lOmo.
Seul le site dOmo 71, fouill par J. Chavaillon, tait un habitat de bord de lac (Cha-
vaillon, 1976; H. V. & J. P. Merrick, 1976).
8. LOldowayen est la civilisation qui prcde lacheulen. On y trouve des outils sur
galets (choppers, chopping-tool, polydres) accompagns dclats. Les sols dhabi-
tat sont en Afrique du Sud et de lEst. Le gisement ponyme est Olduvai Gorge en
Tanzanie (note 4) : niveaux du Bed I (Oldowayen s.s.) et du Bed II (Developped
Oldowan A, B, C) (Leakey, 1971).
9. On runit sous le nom de Middle Stone Age (M.S.A.) diffrentes cultures qui cor-
respondent au palolithique moyen et au dbut du palolithique suprieur dEurope.
Les outils sur clats sont trs abondants; on observe une rduction de la dimension
des outils hrits de lacheulen, par exemple le biface.
10. Le Late Stone Age (L.S.A.) correspond la fin du palolithique suprieur, lpi-
palolithique du Maghreb et au dbut du nolithique. Loutillage est miniaturis, sur
clats, lames et lamelles avec des microlithes gomtriques et parfois de la cramique.
11. Koobi-Fora, lest du lac Turkana, au Kenya, lquipe de Richard E. Leakey
a dcrit une succession de niveaux rpartis en deux formations spares par un tuf
volcanique baptis KBS. La formation suprieure dite de Karari groupe 14 sites
ayant livr 15 000 artefacts appartenant lOldowayen volu et datant de 1,4
1,3 million dannes (Harris, 1976, 1978).
12. Lacheulen volu et final du Sahara Nord-occidental est connu par de nombreux
gisements de la valle de la Saoura et des monts dOugarta (Anchal, Tabelbala)
13. Note du directeur principal. Il faut remarquer que cette industrie
ostodontokratique de Dart nest plus accepte par la majorit des archologues,
qui y voient les vestiges de repas de fauves carnivores (voir Y. Coppens et D. Geraads,
chapitre 2).
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136 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

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4
Larchologie
du plistocne infrieur
et moyen en Europe
Paola Villa

e chapitre traite des premires tapes de linstallation de lhomme en


C Europe. Il couvre la priode qui va de lpoque o, il y a 1 million
dannes environ, la prsence de lhomme en Europe est atteste pour la
premire fois de faon formelle, jusqu la fin du plistocne moyen, il y a
quelque 125 000 ans.
Nous tenons ce que nous savons de cette trs longue priode de trois
grandes sources dinformation :
1. Les restes ostologiques des premiers hommes;
2. Loutillage quils utilisaient, les vestiges de leurs campements et les
dchets de leurs repas;
3. La palocologie, cest--dire les donnes relatives aux communauts
animales et vgtales de lpoque, au climat et au milieu auxquels les
hommes prhistoriques ont d sadapter.
Ltude des ossements fossiles des premiers Europens a fait lobjet du
chapitre 2. Nous parlerons ici de larchologie du plistocne infrieur et
moyen, cest--dire des produits et des restes matriels de lactivit des
premiers hommes et du milieu dans lequel ils vivaient.
La priode et laire gographique couverte par notre travail sont trs
vastes; par sa porte, cette tude exige lintgration de faits archologiques
trs nombreux, rapports dans des langues extrmement varies. Si les sites
du plistocne infrieur et moyen sont rares ou compltement absents
dans diverses rgions de lEurope du Nord la longue tradition de recher-
ches archologiques en Europe centrale et en Europe occidentale a fourni une
masse dinformations dtailles sur certaines rgions ou sur des sites prcis;
dans lincapacit de rendre justice ici toutes ces tudes rgionales ou
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 139

locales, nous nous concentrerons sur les questions dordre gnral qui orien-
tent et dfinissent larchologie de la priode tudie ici.
La prhistoire du plistocne europen sefforce, de manire plus ou
moins explicite, de rpondre aux questions suivantes :
1. Depuis quand lhomme habite-t-il en Europe?
2. Trouve-t-on des sites dans tous les milieux naturels?
3. Que savons-nous des moyens de subsistance et des modes de vie des
premiers hommes?
4. quoi servait loutillage lithique? Et quelles tches tait-il utilis?
5. Quelles taient les possibilits techniques des hommes prhistoriques?
Ces techniques ou les formes des artefacts se sont-elles modifies dans
le temps et dans lespace ? En dautres termes, la culture matrielle a-
t-elle t sujette variations? Dans quelle mesure les premiers systmes
culturels taient-ils stables et diffrencis?
Au point o en sont les recherches, nous ne pouvons rpondre ces questions
que par des hypothses. Il ne faut pas oublier en effet, au moment dvaluer
les documents, que la prhistoire sdifie par accumulation dobservations
dtailles qui nont pas toujours un sens vident. Nous donnerons donc
dabord un aperu du genre de documents dont nous disposons pour iden-
tifier et reconstruire les comportements prhistoriques, et de la manire dont
nous les exploitons pour laborer nos interprtations.
Les recherches archologiques sur les poques trs recules procdent
selon au moins deux voies. En premier lieu, il importe de dfinir ce qui, parmi
les donnes archologiques, constitue une preuve sans ambigut de la
prsence de lhomme, et dterminer les critres qui permettent didentifier
coup sr les vestiges de son activit. En deuxime lieu, il nous faut dterminer
lge de ces vestiges et la marge derreur dont nous devons tenir compte dans
cette valuation.

LA NATURE DES DOCUMENTS ARCHOLOGIQUES


La preuve de la prsence et de lactivit de lhomme que recherchent les
archologues peut tre fournie par les vestiges suivants :
1. Outillage en pierre ou en os;
2. Ossements danimaux prsentant des traces de dpeage, telles que des
stries faites par des outils de pierre pour lextraction de la moelle; donc
des ossements que lon peut considrer comme des dchets de nourriture;
3. Foyers ou autres amnagements structurs attestant une installation.
Lidentification exacte et certaine de ces vestiges nest pas toujours aussi
simple quil y parat. Les objets faonns et les amnagements structurs
prsentant des formes rgulires ou rptitives et bien conservs sont faciles
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140 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

reconnatre. Les difficults commencent quand les vestiges sont en mauvais


tat et les observations peu nombreuses comme cest souvent le cas pour
les premiers ges de lhumanit. En effet, des sources diffrentes peuvent
produire des effets qui se ressemblent ou se recoupent. Par exemple, des
traces de choc sur des pierres qui se seront clates naturellement dans un
cours deau, dans un boulis ou sous leffet du gel, peuvent voquer limpact
dun percuteur sur un outil simple, inachev ou rudimentaire; les os animaux
sont marqus et briss par lhomme et par les carnivores de faon peu prs
semblable; lusure rsultant du pitinement ou de laction des sdiments peut
donner aux os un poli ou des rayures que lon peut facilement mprendre pour
un poli dusage ou des stries de dpeage; un terrier de rongeurs imitera le
trou laiss par un poteau et passera pour la fondation dune hutte; les feux de
brousse laissent des mottes de terre rougie et cuite et des tendues de pous-
sire de charbon qui font penser aux traces dun foyer (Brain, 1981; Binford,
1981; Isaac, 1984, p. 36).
Apprcier la signification des sites prhistoriques peut poser des
problmes didentification et dinterprtation analogues. Le site est lunit de
base de la recherche archologique. Il peut sagir de trouvailles ponctuelles, de
quelques pices isoles, ou au contraire de concentrations doutils, de restes
osseux et damnagements structurs lintrieur dune zone bien dlimite.
Le premier cas est trs courant, mais ne nous apprend pas grand-chose, sinon
que tel ou tel artefact est prsent dans telle ou telle rgion. Si la dcouverte ne
peut tre date avec certitude souvent le cas des objets trouvs en surface ,
linformation reste essentiellement inutilisable. Les sites du deuxime type
sont en gnral stratifis et doivent tre fouills. Dans certaines conditions, ils
fournissent les preuves que lon recherche en ce qui concerne le choix du lieu
dinstallation, les activits de subsistance, lexploitation des ressources locales
et diverses caractristiques de la faune et de la flore de lpoque.
Chaque site palolithique stratifi est constitu par des vestiges archolo-
giques parpills dans des dpts gologiques forms par les agents naturels.
Linterprtation des donnes fournies par les fouilles se fonde sur la distinction
entre les effets de lactivit des hommes prhistoriques et ceux des mcanismes
gomorphologiques et de laction des animaux qui ont modifi, soit le contenu
du site, soit son emplacement depuis sa formation ou son enfouissement. Les
processus gologiques et les agents biologiques peuvent crer, dtruire ou
transformer un site. Cest ainsi quun gisement peut se constituer sous forme
dun ensemble disparate dossements et de quelques pierres, qui se sont lente-
ment accumuls la surface dune plage lacustre ou dune plaine dinondation
pendant une priode de faible sdimentation. galement, il y a de fortes
chances que des artefacts de pierre retrouvs parpills dans un ancien lit de
rivire proviennent en ralit de la berge voisine, dun ou de plusieurs empla-
cements o les Hominids taillaient effectivement la pierre. Par ailleurs, les
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 141

rapaces et les carnivores peuvent rassembler des ossements en des endroits qui
attiraient peut-tre aussi les premiers hommes. Lidentification et lvaluation
de tels sites, du point de vue du comportement des Hominids, dpend de notre
capacit : a) de faire la distinction entre dchets alimentaires et accumulations
naturelles; b) de reconstituer la palotopographie et le milieu physique locaux;
c) destimer la dure dutilisation effective du site.
En archologie, les techniques et les mthodes de recherche sont fortement
tributaires dautres disciplines, notamment des sciences de lenvironnement.
Depuis les annes 60, la reconstitution des palo-environnements, les
mthodes de datation et les techniques dacquisition des donnes ont fait de
remarquables progrs grce lexploitation de mthodes mises en uvre par
dautres disciplines. Ces progrs techniques ont conduit les archologues
repenser leurs protocoles de recherche, cest--dire les procdures selon
lesquelles ils avancent des argumentations et interprtent les activits
humaines du pass. Leurs exigences en matire de donnes fiables et dexpli-
cations vrifiables sont de plus en plus grandes. Soucieux dliminer les ambi-
guts, ils se sont attachs amliorer les techniques dobservation et prciser
les connaissances sur les processus complexes de formation et de conservation
des gisements. Aussi sommes-nous aujourdhui bien mieux mme de distin-
guer lintervention de lhomme de laction des autres agents qui peuvent modi-
fier un os, grce par exemple au microscope optique ou lectronique
balayage, ou ltude de donnes empiriques sur les effets du comportement
de lhomme et de lanimal tires dexpriences et dobservations pratiques
dans les contextes naturels et ethnographiques (Shipman, 1981; Binford,
1981; Haynes, 1983). Les tudes exprimentales ou ethno-archologiques
cherchent comprendre linteraction des processus gologiques et des acti-
vits de lhomme sur les sites, par comparaison avec des situations modernes
analogues (Gifford et Behrensmeyer, 1977; Villa et Courtin, 1983; Schick,
1984). Malheureusement, lapplication de ces techniques et mthodes aux
gisements europens nest pas aussi rpandue quon le souhaiterait.
Par rapport lAfrique, o quelques sites sont bien connus, explors et
analyss en profondeur, lEurope offre des gisements en grand nombre, que lon
ne connat que partiellement ou superficiellement. Plusieurs facteurs se conju-
guent pour expliquer ce regrettable tat de chose, le plus important tant peut-
tre la manire dont la recherche prhistorique sest dveloppe en Europe.
La chronologie relative et la typologie de loutillage lithique ont t le grand
souci de larchologie prhistorique depuis ses dbuts. La plupart des donnes
zoologiques et botaniques nont t rassembles que pour faciliter la datation,
et non pour dresser un tableau des ressources du milieu. Les tudes gologiques
et la sdimentologie visaient replacer un vnement dans une squence palo-
climatique, en se fondant surtout sur les indices climatiques fournis par des sdi-
ments naturels. Des lments comme ltendue du site, la palotopographie
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142 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

locale, les sources de matires premires, les processus daccumulation et de


dispersion des objets, les taux de sdimentation ou la densit doccupation, bref
les donnes qui permettent dinterprter des comportements, restaient ngligs
ou taient prsents de faon imprcise et superficielle, ce qui empchait de les
soumettre une analyse indpendante. La plupart des donnes ont ainsi t
runies au cours de travaux qui poursuivaient des buts et suivaient des proc-
dures tout fait diffrents de ceux que lon prconise aujourdhui.
Lorsquon a voulu interprter les donnes en termes de comportements
sociaux, on a souvent choisi lexplication facile ou la solution la plus familire,
sans tenir compte ni des facteurs extrinsques (soit des apports et des perturba-
tions naturelles dans un site) ni des diffrences de comportement que lvolu-
tion a peut-tre introduites entre lhomme moderne et les premiers Hominids.
La dmarche des archologues a souvent consist partir de lactuel pour
interprter le pass en cherchant des similitudes entre le mode de vie des
premiers hommes et celui des chasseurs-collecteurs modernes. Lanalyse des
outillages lithiques visait dfinir des groupes ethniques, identifier des
lignes culturelles et des traditions rgionales, ce qui conduisait dcrire
lge de la Pierre comme une priode de lHistoire. Dans les deux cas, on
transposait au plistocne infrieur et moyen un modle de comportement et
dorganisation sociale constat des poques beaucoup plus rcentes. Dans
les deux cas, de nouveaux lments dapprciation viennent contredire lide
quon stait faite du comportement social et culturel de nos lointains anctres.
Pour conclure, disons que les points sur lesquels ltude des modes de vie
et des activits des premiers hommes peut prter controverse sont essentiel-
lement au nombre de deux : 1) lorigine humaine de certains outils ou
structures dhabitat a pu tre admise sur la foi de preuves vagues et
insuffisantes; 2) il est possible que lon ait, par surimpression dun modle de
comportement familier sur une donne ambigu, interprt comme pleine-
ment humain un comportement peut-tre trs diffrent du ntre.
Notre opinion personnelle est quil faut faire preuve desprit critique
lgard des documents. Nous navons pas accepter comme fabriqus par
lhomme des objets de pierre ou dos si peu travaills que lon peut lgitime-
ment douter dune facture humaine. Les reconstitutions du comportement
doivent se fonder sur des donnes publies permettant de procder une
discussion valable des autres explications possibles. Cest au responsable des
fouilles quil appartient de prsenter un dossier convaincant.

MTHODES DE DATATION (tableaux 1 et 2)


Les mthodes de datation absolue applicables au plistocne infrieur et moyen
ont t dveloppes ces trente dernires annes. La plus fiable est la mthode
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 143

Tableau 1 Datation absolue de quelques sites du plistocne infrieur et moyen en


Europe. (Daprs Dennel 1983, avec modifications)
Mthode
Site Annes (BP) Commentaires
de datation
Soleihac Palomagn- vnement Jamarillo Date le niveau archologique avec la faune et les
(France) tism 900 000 970 000 artefacts.
Isernia KAr 736 000 40 000 Date le niveau archologique le plus lev. Soutenu par
(Italie) deux dates K-Ar pour les niveaux recouvrants.
Fontana Ranuccio KAr 458 000 5 700 Date la couche avec la faune et les bifaces.
(Italie)
Swanscombe
(Royaume-Uni)
UTh 326 000 + 99 000
326 000 54 000 } Date les ossements partir du Gravettien moyen avec
des bifaces.
Clacton
(Royaume-Uni)
UTh + 35 000
245 000 25 000 } Date les ossements en gravier avec des artefacts
clactoniens.

{
Terra Amata TL 214 000 Date du silex brl au niveau P2 (plage).
(France) 244 000 Date du silex brl au niveau M4g (pour la plage).
Combin comme 230 000 + 40 000 par le laboratoire.
Bilzingsleben
(Allemagne)
UTh 326 000 + 28 000
228 000 12 000 } Date la couche de travertin avec les hominids et les
artefacts (la date semble tre trop rcente).
Pontnewydd UTh 180 000 20 000 Date le bas Breccia avec lindustrie acheulenne.
(Royaume-Uni) TL 200 000 25 000 Date le silex brl et des dents humaines.

{
La Chaise UTh 151 000 15 000 Date la base de travertin de la couche II
(France) et les restes dhominids enferms ou
immdiatement sous-jacents.

{
326 000 + 42 000 Date la couche de traversin 53 daffinits nandertaliens.
245 000 28 000 Les outils et les restes dhominids intermdiaires entre Homo
erectus et nandertaliens ont t trouvs lextrieur.
Biache-Saint-Vast TL 175 000 13 000 Date les silex brls de la couche avec un crne
(France) dhominid.
Source : Donnes empruntes Aitken et al., 1984; Blackwell et al., 1983; Biddittu et al., 1979; Coltorti et al.,
1982; Green et al., 1981; Harmon et al., 1980; Szabo et Collins, 1985; Soperitendenza Arch. del Molise, 1983;
Thouveny et Bonifay, 1984; Villa, 1983, p. 55.

du potassium-argon (K-Ar) qui permet de dater les horizons volcaniques


(cendres ou laves) dans une squence de strates comprenant des gisements
archologiques. Cette mthode a t abondamment utilise pour dater les gise-
ments Plio-plistocne en Afrique orientale. lheure actuelle cependant, seuls
quelques sites europens ont t directement dats de cette manire : par
exemple, Isernia et Fontana Ranuccio, tous deux en Italie centrale (tableau 1).
Le nombre rduit de gisements dats par cette mthode sexplique par le fait
que lEurope na connu que trois grandes zones de volcanisme intensif au
plistocne : lItalie, le Massif central (France) et le bassin moyen du Rhin
(Allemagne). Dans les deux derniers cas, les vestiges archologiques trs
anciens sont encore rares et la mthode du potassium-argon y a surtout servi
dater des assemblages de faune du Plio-plistocne (Massif central) et des
dpts en terrasses (Rhin).
La chronologie palomagntique est fonde sur la squence des pisodes
de polarit normale et de polarit inverse du champ magntique terrestre
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144 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

(tableau 2). Des inversions magntiques synchrones se sont produites


plusieurs reprises au cours de lhistoire gologique dans toutes les parties du
globe; elles peuvent tre dates par mesure de la polarisation de laves dates
au potassium-argon. Tout comme les roches volcaniques, les sdiments
peuvent aussi prendre une aimantation correspondant la polarit du champ
magntique terrestre au moment de leur dpt. Les squences sdimentaires
terrestres peuvent donc tre rapportes la chronologie palomagntique et
les gisements placs dans certains intervalles chronologiques. Cependant,
pour tre valables, ces corrlations exigent plusieurs mesures sur une longue
squence. En outre, les priodes magntiques connues peuvent avoir dur
fort longtemps. Le palomagntisme semble donc dune utilit limite en
Europe, o la majorit des sites remontent la priode Brunhes de polarit
normale (entre 0,7-0,05 million dannes et le prsent). Un petit nombre de
sites cependant datent de la transition Matuyama/Brunhes, ou sont plus
anciens encore. Par exemple, le gisement de Soleihac, dans le Massif central,
a conserv une srie de quatre couches de polarits diffrentes : la couche
archologique correspond lvnement Jaramillo (tableau 1). La limite
Matuyama/Brunhes a galement t isole dans la squence mise au jour
Strnsk Skla (prs de Brno en Rpublique tchque), un gisement en grotte
et talus qui a livr des faunes archaques et quelques pices lithiques, dont
lorigine humaine est douteuse (Kukla, 1975; Svoboda, 1984).
La priode Brunhes a apparemment connu de courts pisodes dinversion
de polarit (une dizaine de milliers dannes). Lun deux correspond
lvnement Blake, dat de 117 000 104 000 annes. Les recherches sur ces
excursions magntiques se poursuivent et permettront de savoir si elles
correspondent une modification globale du champ ou ne sont quune
anomalie locale (Kukla et Nakagawa, 1977). De tels marqueurs chronologi-
ques seraient extrmement utiles pour la chronologie du plistocne moyen.
La chronologie palomagntique trouve une application importante la
paloclimatologie pour la datation de courbes isotopiques ocaniques. Les
inversions magntiques des sdiments marins observes dans les carottes
ocaniques profondes servent dater les variations du rapport des isotopes de
loxygne. On peut donc dater les priodes dexpansion ou de fontes des
glaces (soit les phases climatiques froides ou chaudes) qui se sont poursuivies
tout le long du plistocne (tableau 2).
Dautres mthodes de datation, comme celle de luranium/thorium (U/
Th), applique au travertin et los, la thermoluminescence (TL), applique
aux silex brls, la electron spin resonance (ESR) et la racmisation des
acides amins, appliques aux os, aux dents et aux coquilles, sont impor-
tantes pour deux raisons : a) elles permettent de dater directement diffrents
matriaux archologiques, et b) elles recouvrent un intervalle temporel qui va
bien au-del de la limite suprieure des datations au carbone 14 permettant de
ED_HiHu04 Page 145 Lundi, 18. septembre 2000 11:10 11

Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 145

Tableau 2 Courbes isotopiques de loxygne observes dans la carotte ocanique du


Pacifique Y28-238 et chronologie palomagntique. Lvnement dOlduvai, de polarit
normale, dat de 1,89 1,67 million dannes (m.a.), nest pas repris dans le tableau. La
partie infrieure de lchelle chronologique verticale, comprise entre 1,0 et 1,8 million
dannes nest pas proportionnelle en temps avec la partie suprieure de cette chelle. La
plupart des auteurs placent le dbut du plistocne 1,8 ou 1,6 million dannes, au
sommet de lvnement dOlduvai.

PROFONDEUR OXYGNE RATIO ISOTOPE


DANS NOYAU
PHASES
FROIDES

PHASES

MAGNETIQUE
CHAUDES

POLARIT
OPPOS OPPOS
INFRIEUR MOYEN SUPRIEUR

Source : (Daprs Cook et al., 1982, avec modifications).

dater des objets beaucoup plus anciens. Cependant, ces mthodes produisent
des rsultats qui ne sont pas toujours srs; les dates quelles fournissent
doivent tre considres comme des approximations, qui sont contrler
laide de datations multiples et de corrlations stratigraphiques.

SQUENCES PALOCLIMATIQUES
ET CORRLATIONS (tableau 2)
La raret des datations radiomtriques pour le plistocne infrieur et moyen
fait que lge de la plupart des sites est toujours estim par rapport lchelle
chronostratigraphique classique du plistocne, labore par les gologues
du Quaternaire partir du XIXe sicle.
Pour les priodes antrieures au Quaternaire, la palontologie permet des
corrlations et fournit une datation relative pour les squences de roches locales,
ED_HiHu04 Page 146 Lundi, 18. septembre 2000 11:10 11

146 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

partir des fossiles caractristiques. Cependant, cette approche (dite biostrati-


graphique) perd de sa prcision quand on lapplique des priodes trop courtes
pour que les organismes aient volu de faon significative. Rapport
lhistoire de la Terre, le Quaternaire est videmment trs bref, alors que la
priode dvolution de nombreuses espces est trop longue pour permettre autre
chose quune estimation trs gnrale de lge des assemblages de faunes. En
outre, il ny a pas ncessairement eu modification synchrone de la faune en tous
les points dune rgion trs vaste, puisque les obstacles gographiques et les
changements de climat viennent compliquer lquation de lvolution. Par
contre, au plistocne, les changements climatiques se sont succd beaucoup
plus rapidement que lvolution des faunes et des flores. Pour toutes ces raisons,
les spcialistes de la gologie du Quaternaire sappuient sur les traces des multi-
ples glaciations qua connues la priode pour tablir des squences paloclima-
tiques partir des dpts alternativement glaciaires et interglaciaires observs
dans les rgions touches par la glaciation.
La squence alpine classique, qui comprend quatre glaciations et trois
interglaciaires, a t prsente en 1909 par Penck et Brckner : ils lavaient
tablie partir de lidentification et de la corrlation stratigraphique des
nappes fluvio-glaciaires laisses par le recul de quatre glaciations succes-
sives, le long de certains tributaires du Danube, en Allemagne du Sud, sur les
marges septentrionales du glacier alpin. Ce schma a t rapidement trans-
pos dautres rgions du continent et des squences analogues ont t labo-
res pour lEurope du Nord (Allemagne du Nord et Pays-Bas) et la Grande-
Bretagne partir de divers indices des fluctuations climatiques du pass
(moraines frontales, diagrammes polliniques, dpts laisss par les transgres-
sions marines). Des tudes plus pousses ont permis disoler des intervalles
plus brefs de rchauffement (dits interstadiaires) dans une mme glaciation,
ce qui permet de subdiviser chaque priode glaciaire en deux stades ou plus.
Les glaciers alpins du plistocne taient beaucoup plus petits que
lnorme inlandsis scandinave, et une distance considrable les a toujours
spars, mme lors du maximum davance de la glaciation, ce qui fait que les
corrlations entre les pisodes glaciaires des Alpes et ceux de lEurope du
Nord-Ouest sont toujours restes quelque peu incertaines. Cela na pas
empch la squence alpine de prendre rapidement valeur de structure gn-
rale applicable lensemble de la Terre (Nilsson, 1983). Les corrlations entre
sites et entre rgions taient tablies en rapportant les squences stratigraphi-
ques locales et leurs indices de climat chaud ou froid au cadre chronologique
de rfrence, savoir, la squence alpine ou celle de lEurope du Nord-Ouest.
Les faiblesses de ce schma classique ont t soulignes ds les annes 1960 et
il a fallu modifier considrablement la chronologie traditionnelle du Quaternaire.
La corrlation des dpts quaternaires prsente deux difficults : 1) les
dpts traduisent des successions dvnements climatiques rcurrents
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 147

(glaciaires ou interglaciaires); 2) un dpt interglaciaire (ou glaciaire) donn


prsente souvent un assemblage de fossiles similaire celui dun gisement
plus ancien ou au contraire plus rcent.
Les squences climatiques tant de nature cyclique, les stades glaciaires
et interglaciaires ne peuvent tre identifis quen comptant les strates du haut
en bas en longues sries ininterrompues, remontant le temps partir du
prsent. Il est rare cependant de trouver sur les continents des squences sdi-
mentaires longues et sans hiatus; les squences stratigraphiques des zones
directement touches par la glaciation prsentent souvent des solutions de
continuit parce que les avances subsquentes de la glace tendent dtruire
ou perturber les dpts antrieurs. En gnral donc, les squences terrestres
sont tronques et discontinues. Or, le fait de compter partir du prsent
nadmet aucune interruption. Lorsquon met en parallle deux squences, il
suffit doublier un seul vnement glaciaire ou interglaciaire dans lune ou
lautre pour dphaser leur synchronisme.
Les squences paloclimatiques trs longues, comme celles tablies par
Shackleton et Opdyke (1976) partir de carottes ocaniques profondes, ainsi
que les squences loessiques tudies en Autriche et en Rpublique thque et
dates par le palomagntisme, indiquent quil y a eu au moins 17 cycles
glaciaire/interglaciaire pendant le dernier 1,6 million dannes, soit beau-
coup plus que ce que prvoyait le cadre classique : huit de ces glaciations
datent de la priode Brunhes (tableau 2) (Kukla, 1975; Fink et Kukla, 1977;
Shackleton, 1975; Shackleton et Opdyke, 1976). Les carottes ocaniques
indiquent galement que les glaciations de lhmisphre boral avaient dj
commenc au Pliocne. Lampleur et le rythme des glaciations ont subi un
changement majeur il y a environ 0,8 million dannes; ces cycles du Pli-
stocne moyen et suprieur sont probablement responsables des fluctuations
des inlandsis quattestent les dpts terrestres. Ainsi, les squences des Alpes
et de lEurope du Nord-Ouest ne prservent quune chronique incomplte de
la dernire partie du Quaternaire.
Ces tudes rcentes ont permis de dgager les grandes conclusions
suivantes :
1. Les carottes marines fournissent une chelle climato-stratigraphique
applicable lensemble du globe et sont la base de la chronologie du
plistocne.
2. Les corrlations des squences terrestres avec la courbe isotopique oca-
nique devraient tre tablies sur la base de datations radiomtriques ou
dhorizons chronologiques prcis (zones magntiques par exemple).
3. Les corrlations entre les squences terrestres et la courbe ocanique ne
sont fiables que pour le plistocne suprieur (Wrm/Weichsel et
Emien); la chronologie des glaciations antrieures (Riss ou Saale,
Mindel, etc.) reste flottante.
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148 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

4. Lancien cadre chronologique ne devrait pas tre utilis pour les corr-
lations interrgionales. Lemploi dune mme appellation pour dsigner
des vnements climatiques identifis dans des rgions diffrentes peut
conduire des erreurs de corrlation en labsence de marqueurs strati-
graphiques ou de datations absolues, et est donc viter.
5. Le plistocne a t une priode de changements climatiques pratique-
ment constante. Le volume des glaces augmentait priodiquement tous
les 90 000 ou 100 000 ans. La forme en dents de scie de la courbe
isotopique montre que la fonte des glaciers tait un phnomne beaucoup
plus rapide que lexpansion des calottes glaciaires. Plusieurs oscillations
se succdent lintrieur des phases majeures de 100 000 ans; il semble
ny avoir eu que de trs brves phases de stabilit climatique, durant rare-
ment plus de 10 000 ans. De nombreux changements climatiques ont t
relativement abrupts; pour certaines rgions, on a parl de variations de
5 10 des tempratures annuelles moyennes (Roberts, 1984; Flohn,
1979; Liu Zechun, 1985; Ruddiman et McIntyre, 1982).
En rsum, il est vident que nos connaissances de la stratigraphie et de la
climatologie du plistocne ont t rvolutionnes par les analyses isotopi-
ques, les datations absolues et la stratigraphie palomagntique. Mais on na
fait quentamer le travail difficile consistant mettre en rapport le domaine
ocanique avec les squences terrestres traditionnelles, et ce que nous
savons de la chronologie du plistocne moyen est encore loin dtre satis-
faisant. De vastes pans du pass nous restent inconnus dans toutes les rgions
du monde et les corrlations entre sites de rgions diffrentes prsentent de
trop nombreuses difficults pour quil soit possible de dresser un tableau
global de ce qui se passait tel ou tel moment.

LES PREMIERS GISEMENTS (carte 3, tableau 1)


Les archologues europens sintressent depuis longtemps la question de
lanciennet de la prsence humaine en Europe. Ces dernires annes, la
recherche des vestiges humains les plus anciens de notre continent a t
relance par la prise de conscience de lextrme antiquit de la culture
humaine et par la confrontation des donnes archologiques de lEurope et
de lAfrique. En Afrique orientale en effet, la taille de la pierre considre
par les archologues comme la preuve la plus manifeste et la plus immdiate
dun mode de vie humain est date de faon certaine dil y a 2 millions
dannes et pourrait remonter 2,5 ou 2,7 millions dannes. Par contre,
lhistoire archologique de lEurope semble beaucoup plus jeune,
puisquelle naurait commenc quil y a environ 1 million dannes.
Il existe quelques prsomptions dune apparition plus ancienne. Les
rcentes fouilles de Chilhac III (dans le Massif central, en France) ont livr
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 149

Carte 3 Emplacement des sites du plistocne infrieur et du dbut du plistocne


moyen en Europe. lexception dIsernia, qui ne laisse pas place au doute, lanciennet
ou la signification de nombre de ces gisements restent controverses (voir le texte). Les
grottes ou karsts sont signals par un astrisque (*). (daprs P. Villa) 1. El Aculadero
2. Cullar de Baza 3. Soleihac 4. Chilhac 5. Sainzelles 6. Escale * 7. Val-
lonnet * 8. Monte Peglia * 9. Arce et Fontana Liri 10. Isernia 11. Casella di
Maida 12. Sandalja* 13. Be ov 14. Praha-Suchdol 15. Prezletice 16.
Strnsk Skla*.

quelques pices de basalte, de roches mtamorphiques et de quartz que lon a


supposes tre des outils (Guth et Chavaillon, 1985). Daprs Guth, la faune
est analogue celle de Chilhac II, site proche, exclusivement palontolo-
gique, dat dil y a 1,9 million dannes par une coule de basalte (qui est
absente Chilhac III). Les pices lithiques ont t trouves dans plusieurs
couches de graviers sableux (B 3, G et K), alternant avec des couches argilo-
sableuses. Quelques pices, ainsi que la faune trouve dans les graviers,
portent des marques dabrasion; quant aux argiles, on ny a trouv que des
restes de faune en bon tat de conservation et non rouls. lexception de la
couche B 3, qui est horizontale et repose en discordance sur les couches inf-
rieures, la plupart des couches sont fortement inclines (jusqu 45) et
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150 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

semblent composes de matriaux soliflus. Selon une interprtation


nouvelle (Texier, 1985), les couches granulomtrie fine (argiles et cendres
volcaniques) auraient t initialement dposes au fond dun lac, pour tre
ensuite rodes, dplaces par gravit, mlanges des lments colluviaux
et dposes nouveau. Si linterprtation stratigraphique est correcte, les
pices lithiques ne sont pas ncessairement contemporaines de la faune
dcouverte dans les graviers et dans les argiles. On a dit de Chilhac III que
ctait le tmoignage le plus ancien de lactivit de lhomme en Europe, mais
lge et lorigine humaine des artefacts restent vrifier. Pour linstant nous
devons considrer que lon manque de preuves suffisantes.
Plusieurs autres dcouvertes faites en Europe mridionale et centrale
dateraient du plistocne infrieur ou des dbuts du plistocne moyen.
Dune manire gnrale, ces trouvailles sont de deux ordres :
1. Artefacts trs simples dcouverts en petit nombre en grotte ou en plein
air. Les gisements sont dats par des restes de faune ou par leur position
stratigraphique. On peut citer en exemple les grottes ou cavits karsti-
ques du Vallonet et Escale en France, de Sandalja 1 en Yougoslavie et de
Monte Peglia en Italie (de Lumley, 1976; Bonifay et al., 1976; Malez,
1976; Piperno, 1972). En plein air, on connat des trouvailles isoles sur
les hautes terrasses de la Meseta espagnole et dans des squences sdi-
mentaires du bassin du Rhin, dates par le palomagntisme ou par des
couches volcaniques (Santoja 1983/1984; Santoja et Perez-Gonzalez
1984; Bosinski, 1986).
2. Artefacts nombreux et de bonne facture dont lorigine humaine ne fait
pas de doute. Cependant, on ne trouve aucune faune associe et les sites
sont dats selon lune des deux mthodes suivantes : a) par corrlation de
la squence stratigraphique locale avec la chronologie climato-stratigra-
phique classique du plistocne, en gnral la squence alpine; b) par
lapprciation subjective de laspect primitif ou archaque des outils. On
peut citer en exemple El Aculadero (Espagne), Casella di Maida, Arce et
Fontana Liri (Italie), les terrasses du Roussillon (France) et un certain
nombre dautres gisements de surface en Europe mridionale et centrale,
trop nombreux pour tre cits ici (Bordes et Thibault, 1973; Gambassini
et Ronchitelli, 1982; Villa, 1983, p. 13).
Lge des sites de ce dernier type reste sujet caution. Comme nous lavons
vu, la squence alpine est chronologiquement flottante et reste impropre
aux corrlations interrgionales. Le fait daccoler sous une mme dnomi-
nation (par exemple Gnz, Gnz-Mindel) des sites diffrents introduit un
semblant dordre parmi des gisements dans labondance desquels lesprit
aurait tendance se perdre, mais ne fait en ralit que masquer notre igno-
rance de la chronologie.
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 151

La datation par la typologie ou le style est une mthode valable si on


lapplique des objets issus dateliers ou dcoles dont lartisanat relve
dune tradition tablie (par exemple les vases grecs, les miroirs de bronze
trusques, etc.) mais trop imprcise pour un outillage lithique produit par des
technique simples largement dtermines par les caractristiques de la
matire premire. Cest ainsi que lon trouve Terra Amata Nice, dans le
Sud de la France, beaucoup doutils simples et daspect archaque alors que
cest un site qui date de la seconde moiti du plistocne moyen. Pour des
poques aussi anciennes, la datation par la typologie peut entraner des erreurs
de quelques centaines de milliers dannes, surtout si les pices ainsi dates
ne reprsentent quun chantillonnage trs partiel de loutillage de lpoque.
Lge des sites du premier type a t mieux tabli, mais il est aussi sujet
une ample marge dincertitude : Le Vallonet et Monte Peglia peuvent tre
situs en de ou au-del de la limite Matayama/Brunhes; on a dat la faune
de Sandalja de 1,5 million dannes (Valoch, 1976), mais des indices rcents
incitent la prudence et font penser une date plus tardive (Malez, 1976).
Dans tous ces gisements, les vestiges de la prsence humaine sont peu
nombreux. On a trouv cinq pices Monte Peglia, deux Sandalja (o lon
a galement dcouvert une dent apparemment humaine) et onze pices (ou
peut-tre plus) au Vallonet; les trouvailles en Espagne et en Allemagne ne
sont gure plus nombreuses. On prtend parfois que les restes de faune
seraient des dchets de nourriture des hominids, mais sans en apporter la
preuve. Des indices, comme des stries de dpeage produites par des outils de
pierre, ou des os briss pour en extraire la moelle, peuvent indiquer laction
de lhomme, mais ce jour leur documentation reste insuffisante. On pense
que ces premiers habitants vivaient dans les grottes et y avaient transport
leur outillage mais cela aussi doit tre prouv. Il est bien connu que pierres et
ossements peuvent saccumuler dans les cavernes et les fissures par laction
des carnivores, par gravit et par lrosion de pentes. Ces phnomnes natu-
rels ont souvent produit de nombreux gisements qui ne contiennent que des
restes palontologiques (voir par exemple Kurten et Anderson, 1980, p. 10-
36). Il ne semble ni prudent ni scientifique dimputer lhomme lorigine
dun quelconque vestige ou activit dcouverts par les archologues si lon ne
peut liminer dabord les causes naturelles. Cest pourquoi nous laisserons
sub judice un certain nombre dautres hypothses, comme celle des os briss
par lhomme Sainzelles (dats entre 1,6 et 1,3 million dannes; Thouveny
et Bonifay, 1984), du feu dorigine humaine de la grotte de lEscale (Bonifay
et al., 1976).
Soleihac (France), dat par le palomagntisme environ 0,9 million
dannes, est lheure actuelle le plus ancien des gisements dge connu en
Europe. Le nombre des pices dcouvertes ce jour (il sagit de pices de
silex et de basalte) nest pas trs important. On ne sait pas encore si la couche
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152 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Figure 1 Outils lithiques dIsernia (Italie) (nos 1-4), dAmbrona (Espagne) (nos 5-7), Pech
de lAz II (France) (n 8).

archologique est en place ou si le matriel a t dplac, dans la mesure o


certaines pices prsentent des bords mousss qui indiquent quil y a eu
action de leau. Les informations qui ont t publies concernant un mur de
vingt mtres de long qui aurait t construit par lhomme en blocs de basalte
sont encore trop tnues et doivent tre considres comme restant confirmer
(Bonifay et al., 1976; Thouveny et Bonifay, 1984).
Par opposition aux gisements prcdents, le site dIsernia, dcouvert en
1978, prsente une combinaison idale dlments : 1) il est dat de faon
certaine (tableaux 1, 2); 2) il a livr des milliers dartefacts lithiques (fig. 1)
et un assemblage de faune trs riche et en place, cest--dire dans le milieu
originel du dpt; 3) il a t fouill selon des mthodes extrmement mticu-
leuses et sur une superficie relativement importante (plus de 200 m2 lheure
actuelle).
Le site a t dcouvert en terrain marcageux, au voisinage dun cours
deau. Le premier horizon archologique a t dpos sur une palosurface
forme au-dessus dun travertin lacustre merg; il a t recouvert par des
limons dinondation striles sur lesquels un deuxime horizon a t dcou-
vert. Le temps qui sest coul entre les deux pisodes ne peut tre mesur,
mais il pourrait tre trs bref, de lordre de quelques saisons, voire une seule.
Latralement, les dpts limoneux biseautent et les deux horizons archolo-
giques se confondent sur une mme palosurface de travertin. Lenfouisse-
ED_HiHu04 Page 153 Lundi, 18. septembre 2000 11:10 11

Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 153

ment du site a suivi de prs son occupation et sexplique par la sdimentation


rapide dune coule de dbris compose de matriaux volcaniques provenant
dun volcan voisin et dalluvions fluviatiles. Les matriaux volcaniques ont
t dats au potassium-argon de 730 000 ans environ. La coule qui a recou-
vert les restes archologiques peut avoir lgrement dplac certaines pices
par rapport leur position initiale (quelques gros os montrent une orienta-
tion), mais labsence dusure des artes et la prsence, faible distance les
uns des autres, de fragments dos se raccordant font penser quil ny a pas eu
dplacement aprs dpt, ou alors trs peu. De mme, selon les fouilleurs,
leau naurait jou aucun rle dans laccumulation des os et des outils.
Lhorizon archologique suprieur prsente une concentration spectacu-
laire dartefacts et dossements animaux dsarticuls, provenant pour la
plupart de grands mammifres (de bisons, de rhinocros et dlphants par
ordre de frquence) et quelques restes beaucoup moins nombreux dhippopo-
tames et donguls de taille moyenne. Le seul carnivore reprsent est lours,
qui serait cependant moins abondant que les grands onguls (Coltorti et al.,
1982; divers auteurs dans Soprintendenza Archeologica del Molise, 1983).
On sait que les morts naturelles et les attaques de prdateurs peuvent
dterminer laccumulation dossements animaux prs des points deau. Par
contre la prsence doutils de pierre, fabriqus partir des matriaux disponi-
bles sur place, est la preuve vidente que les Hominids frquentaient les
plaines dinondation et les berges dIsernia. Normalement, on en conclut que
lhomme est la cause principale de laccumulation des os de mammifres de
grande taille ou de taille moyenne. Cest ce quont fait les auteurs des
premiers comptes rendus consacrs Isernia qui y voient un site rsidentiel
occup intervalles priodiques par un groupe dhommes vivant de la chasse
aux mammifres, grands et moyens. Les restes ostologiques si lon
excepte les quelques micromammifres et vestiges doiseaux et de poissons
trahissent une activit humaine prdatrice : les animaux, tus proximit
du site, y ont t transports pour tre consomms (Soprintendenza Archeo-
logica del Molise, 1983, p. 77-102).
Il ne sagit l videmment que dune hypothse prliminaire; cependant,
vu lintrt quelle prsente pour la reconstitution des modles primitifs de
subsistance, elle mrite un examen attentif avant dtre dfinitivement
adopte et incorpore dans la prhistoire europenne. Cest pourquoi, antici-
pant sur la partie consacre aux modles de subsistance, nous parlerons ici de
lhomme chasseur.
Comme lont fait remarquer Brain, Binford et dautres, ce que lon peut
reprocher lhypothse dun homme chasseur cest de ngliger les divers
agents ou mcanismes qui ont pu intervenir dans laccumulation et le bris des
os, et de partir dune ide prconue de limportance de la chasse dans
lvolution de lhomme.
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154 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Larchologie pose en thorie fondamentale que la chasse et la cueillette


ont t le mode de vie naturel de lhumanit avant linvention de lagriculture.
Comme les campements des chasseurs-collecteurs modernes, les sites
archologiques sont constitus par des concentrations dartefacts et dos
danimaux. partir de cette analogie, il semble plausible, voire invitable, de
conclure que ces concentrations sont les restes de campements o vivaient les
premiers chasseurs, en groupes structurs selon des rapports sociaux
complexes, partageant aliments et tches communes. La prsence dosse-
ments, lexception de ceux despces juges impropres la consommation,
difficiles capturer ou noffrant quun faible rendement alimentaire par prise,
est considre comme la preuve directe dun mode de vie et dune alimenta-
tion de chasseur.
Il est vrai que si on les considre, sous certains rapports, comme ltendue
ou la prsence dossements et dobjets lithiques, tous les sites archologiques
se ressemblent, quils datent dil y a 2 millions dannes ou des toutes
dernires priodes du plistocne (Isaac, 1975, p. 886). Ainsi, la chasse, qui
ferait la coupure entre Lhominid et les Primates non humains, semble
remonter aux tout dbuts de lhumanit. Le modle chasseur a donc eu la
faveur de nombreux auteurs et se trouve intgr, explicitement ou implicite-
ment, dans toutes les tudes des sites europens du plistocne infrieur et
moyen o lon trouve la fois des pierres tailles et des os (Bouchud, 1976;
de Lumley, 1969a et b; Mourer-Chauvir et Renault-Mislovsky, 1980;
Kretzoi et Vertes, 1965; Freeman, 1965; Lioubin et Barychnikov, 1984). Des
analyses plus rigoureuses des processus modernes daccumulation, daltra-
tion et de destruction des os ont fourni des renseignements dcisifs sur toute
une srie de mcanismes taphonomiques qui pourraient expliquer la forma-
tion des sites archologiques. De nombreux auteurs ont montr (notamment
Binford, 1981 et 1984; Brain, 1981; Bunn, 1982; Potts, 1986; Shipman,
1983) que laccumulation des restes de faune dans un site peut tre le rsultat
dune srie complexe dvnements qui se sont drouls sur plusieurs annes
avant lenfouissement rapide du site.
La pratique systmatique de la chasse nest que lune des explications
possibles des concentrations dos et de pierres taills. Des accumulations
naturelles de restes de faune ont t signales par les palontologues dans des
dpts de plaine alluviale semblables ceux dIsernia. Il peut sagir de restes
de deux ou trois espces danimaux, dont plusieurs morts au mme moment,
mlangs dautres morts par intervalles successifs; les os ont t parpills,
casss et mchs par les carnivores. Il faut donc envisager la possibilit que le
site dIsernia ait t form par plusieurs agents et processus gologiques et
biologiques, y compris peut-tre laccumulation de carcasses danimaux
morts naturellement et le charognage par les hommes. La prsence dos
briss pour en extraire la moelle corrobore lhypothse dun dpeage par
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 155

lhomme (Soprintendenza Archeologica del Molise, p. 99, fig. 8); cela ne


nous donne pas pour autant la preuve que la chasse tait pratique en tant que
telle. Les ossements dIsernia peuvent tre aussi bien les restes de la consom-
mation des carcasses danimaux morts naturellement que le rsultat de la
chasse dlibre de proies vivantes. On peut demander si les premiers
hommes disposaient de la technologie ou de la panoplie doutils (lances
pointe de pierre, feux pour rabattre le gibier) qui leur auraient permis
dabattre des mammifres dune aussi grande taille. Il faut remarquer que
lon na pas encore trouv de charbon de bois Isernia; il y a du bois, ce qui
signifie que le charbon aurait t prserv lui aussi sil y en avait eu
(M. Cremashi, communication personnelle). Jusqu prsent, les pointes de
projectiles nont pas t identifies aux sites plus anciens que le plistocne
suprieur.
Il est vrai que dans le gisement allemand de Lehringen, dat du dernier
Interglaciaire, on a dcouvert une lance en bois, simplement appointe,
fiche dans les ctes dun lphant; autour des restes, gisaient quelques
clats, qui avaient t probablement utiliss pour les oprations de dpeage
(Oakley et al., 1977). Il semblerait donc quon puisse tuer des animaux de
grande taille avec une peau aussi dure et paisse quun lphant avec une
simple lance en bois; les sdiments de Lehringen indiquent un terrain mar-
cageux o llphant aurait pu tre pig. Il est vident que loutillage en silex
dIsernia aurait bien pu servir appointer des lances en bois. Toutefois cela ne
reste quune prsomption qui doit tre vrifie avant dtre accepte. On ne
peut pas oublier que 600 000 ans sparent Lehringen de Isernia; de plus, la
prsence Isernia de plusieurs animaux despces diffrentes indique une
situation beaucoup plus complexe qu Lehringen.
On a souvent dit que la chasse systmatique aux grands mammifres est
apparue en Europe au plistocne moyen et quelle concidait avec lappari-
tion de lHomo erectus. En ralit, aucun site europen connu ce jour ne
fournit de preuve tangible de la chasse au gros gibier avant la partie finale du
plistocne moyen. Le site dIsernia offre loccasion de mettre lpreuve
lhypothse de la chasse systmatique et dvaluer lefficacit des mthodes
rcemment mises au point pour lucider les diverses causes qui entrent en jeu
dans laccumulation des os dans les sites trs anciens. Des techniques de
fouille extrmement mticuleuses ont fourni des donnes trs dtailles sur
la rpartition spatiale des objets, les caractristiques des dpts, et la micro-
topographie. La plupart des artefacts sont en silex, seul matriau, ce jour,
pour lequel la tracologie ait donn des rsultats significatifs. Par rapport aux
sites africains comme celui dOlduvai, les assemblages de faune reprsentent
une taxinomie moins varie et attestent la prdominance dune seule espce
(le bison), fait curieux qui pourrait tre d la chasse mais qui est aussi
compatible avec lhypothse dune catastrophe naturelle comme un des
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156 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

facteurs de formation du site. En somme, lanalyse approfondie des divers


processus taphonomiques qui ont pu intervenir Isernia est un prrequis
indispensable toute explication du comportement des Hominids; nous ne
pourrons accrditer la thse de la chasse quen disqualifiant les autres hypo-
thses possibles. Il est certain que si lquipe dIsernia adopte un point de vue
taphonomique, nous disposerons de donnes dcisives pour comprendre les
activits de subsistance des premiers habitants de lEurope.

LOCCUPATION DE LEUROPE
PAR LHOMME (cartes 3, 4)
Rythmes et voies de migration
Les traces les plus anciennes de la prsence de lhomme en Europe datent
dil y a 1 million dannes environ et correspondent la priode de lHomo
erectus, apparu en Afrique il y a peu prs 1,6 million dannes (Delson,
1985). Les fossiles europens sont relativement abondants pour les dernires
phases du plistocne moyen, mais lon ne possde aucun reste humain bien
dat des priodes antrieures. Donc les fossiles ne contribuent gure au dbat
sur la date et les modalits de linstallation de lhomme en Europe. Le seul
fait significatif est labsence de tout reste Dhominid plus ancien, ou aussi
ancien, que le premier Homo erectus africain. Lpoque tardive des sites les
plus anciens (voir ci-dessus) et labsence dune ligne humaine volution
indpendante avant lHomo erectus indiquent nettement que la prsence de
lhomme en Europe rsulte dun rayonnement de lespce vers les climats
temprs partir de contres tropicales, soit dAfrique ou dAsie.
Les mouvements de migration et de dispersion sur de vastes territoires
sont caractristiques de lhistoire de lvolution. Lhistoire des mammifres
terrestres, en particulier, est marque par de brves priodes de diffusions
dun continent lautre. Un important renouvellement de la faune sest
produit en Europe la fin du plistocne infrieur. cette poque, certaines
espces froides (le renne, le buf musqu, le rhinocros laineux) immigrent
en Europe, probablement partir de lAsie centrale; le cheval et une autre
espce de rhinocros (le Dicerorhinus mercki) font aussi leur apparition.
Dautres changements interviennent chez les bovids, avec lapparition de
formes de grande taille de Bos et Bison, chez les micromammifres, chez les
cervids et chez les carnivores, avec lapparition du loup (Canis lupus), du
lion (Panthera leo), du lopard (Panthera pardus) et de la hyne tachete
(Crocuta crocuta); daprs Turner, quelques carnivores sont peut-tre venus
dAfrique (Azzaroli, 1983; Turner, 1984). Le rsultat de ces changements
fauniques a t linstallation dun assemblage de mgafaune qui a perdur
sans grandes modifications jusqu la fin du plistocne.
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe


Carte 4 Emplacement des principaux sites du plistocne moyen en Europe. Les grottes ou karsts sont signals par un astrisque (*). Daprs
P. Villa). 1. Budino 2. Cueva del Castillo* 3. Atapuerca* 4. Torralba et Ambrona 5. Aridos 6. Pinedo 7. Cueva Hora*
8. Solana del Zamborino 9. Bouheben 10. Nantet 11. Montmaurin* 12. Arago* 13. Lunel Viel* 14. Orgnac* 15. Baume
Bonne* 16. Terra Amata et Lazaret* 17. Combe Grenal* 18. Pech de lAz II* 19. La Micoque* 20. La Chaise* 21. Fon-
tchevade* 22. Port Pignot 23. Abbeville 24. Cagny et Saint-Acheul 25. Biache-Saint-Vaast 26. La Cotte de Saint-Brelade*
27. Pontnewydd* 28. Swanscombe 29. Clacton-on-Sea 30. Hoxne 31. Mauer 32. Steinheim 33. Salzgitter-Lebenstedt
34. Bilzingsleben 35. Grotta del Principe* 36. Ghiardo Cave* 37. Torre in Pietra, Casal di Guido & Malagrotta 38. Fontana Ranuccio
157

39. Venosa 40. Beov 41. Vrtesszlls 42. Petralona* 43. Kudaro I & II* 44. Azikh*.
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158 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

La migration de lhomme partir de lAfrique semblerait sinscrire dans


ce grand mouvement de migration qui inclurait aussi la diffusion de quelques
grandes espces africaines de carnivores vers le Nord. Selon Azzaroli, ce
changement faunique est corrl, au moins en partie, avec lvnement
climatique reconnu dans les carottes ocaniques comme stade isotopique 22,
dat vers 0,8 million dannes. Cette phase froide marque lintensification
des cycles glaciaires/interglaciaires et le dbut des grandes glaciations conti-
nentales. La baisse du niveau marin, due lexpansion des calottes glaciaires,
aurait pu entraner la formation disthmes entre les masses continentales et
favoriser les migrations des faunes sur de grandes distances. La date de la
colonisation de lEurope par les premiers Hominids et la route quelle a
emprunte en restent nanmoins incertaines.
La pntration de lEurope a pu seffectuer par deux voies : 1) partir de
lAfrique, travers le dtroit de Gibraltar; 2) partir de lAsie, travers les
Dardanelles ou le Bosphore; les deux itinraires offrent un passage relative-
ment facile, surtout en priode de basses eaux, pendant une glaciation. Une
baisse de 120 ou 130 m du niveau de la mer (qui correspond au maximum de
la dernire glaciation) aurait eu pour effet de mettre sec les Dardanelles et le
Bosphore; en revanche, le dtroit de Gibraltar (actuellement, la distance
minimum est de 11 km) aurait exig la traverse dun bras de mer denviron
8 km (si lon peut extrapoler au plistocne la profondeur actuelle du fond
marin; Van Andel et Shackleton, 1982; Shackleton et al., 1984).
On connat des sites du plistocne infrieur et des dbuts du plistocne
moyen dans le Maghreb (An Hanech, Sidi Abderrahman, Ternifine), mais
aucun site espagnol na pu tre rapport de faon certaine au plistocne inf-
rieur. Les liens entre les faunes plio-plistocnes de lAfrique du Nord et de
lEurope sont troits mais il ny a aucune preuve dchange direct par le dtroit
de Gibraltar (Jaeger, 1975). On na signal aucun site du plistocne moyen
en Turquie, encore quon ait trouv des bifaces sur les bords du Bosphore
(Singer et Wymer, 1978); on ne connat quun vestige confirm du plistocne
moyen en Grce septentrionale (le crne Dhominid de Petralona, dans la
pninsule de Chalcidique). En rsum donc, les lments dont on dispose ne
permettent pas de pencher pour un itinraire plutt que pour lautre.
Deux autres routes sont en gnral considres comme peu plausibles :
1) travers le dtroit de Sicile, de la Tunisie la Sicile; 2) par voie de terre,
partir de lAsie, travers lUkraine, le long de la cte septentrionale de la mer
Noire.
Litinraire par le dtroit de Sicile, du cap Bon au Sud de Marsala, exige-
rait la traverse dune soixantaine de kilomtres deaux profondes travers le
dtroit, avant datteindre les bas-fonds du Banc de lAventure, qui seraient
mergs si le niveau de la mer baissait de 120 m. Plusieurs les apparatraient
en chemin, mais cest un itinraire assez complexe qui exigerait un groupe
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 159

dcid, mont sur un cano ou un radeau bien btis. Actuellement, la distance


totale est de 140 km (selon les documents de U.S. Defense Mapping Agency,
1971). Les vestiges humains du plistocne moyen, et mme plus anciens,
que lon aurait trouvs en Sicile mridionale (Bianchini, 1973; Soprinten-
denza Speciale del Museo Pigorini, 1984, p. 126) sont douteux et ne permet-
tent pas dtayer lhypothse de la voie sicilienne. Le peuplement de la Sicile
(dont la trace la plus ancienne remonte au palolithique suprieur) rsulte
plus probablement dun mouvement parti de lItalie continentale et ayant
franchi le dtroit de Messine lequel na que 3 km de large. la profondeur
actuelle du fond marin, le dtroit de Messine serait transform en isthme par
un abaissement de 90 m du niveau de la mer (Shackleton et al., 1984). Toute-
fois au plistocne moyen le fond marin devait tre plus profond : en effet, la
cte calabrienne a t leve denviron 100 m depuis le plistocne suprieur
(Ascenzi et Segre, 1971). Malgr tout, une traverse de 3 km ne semble pas
terrible et labsence doccupation humaine en Sicile est assez surprenante.
On ne trouve en Sardaigne et en Corse aucune trace dhomme avant
lHolocne (contra : Sondaar et al., 1984). Un abaissement des eaux de
120 m permettrait de passer pied sec de la cte italienne lle de Capraia,
dans larchipel de Toscane; de l la Corse, il reste un bras de mer de 15 km
traverser. Des bas-fonds permettraient ensuite de passer par voie de terre en
Sardaigne. Si labsence de sites archologiques plistocnes dans ces les
correspond un fait rel et non une lacune de nos connaissances, on peut
dire que les Hominids du plistocne moyen avaient des capacits nautiques
trs limites ou trs peu de raisons de voyager par mer (faute de pression
dmographique peut-tre). La migration de faunes continentales en
Sardaigne, peut-tre travers un isthme temporaire, semble avoir eu lieu pas
plus tard qu la limite du plistocne infrieur et moyen (Azzaroli, 1981);
cette poque les Hominids nauraient pu se trouver que sporadiquement en
Italie. Le peuplement de la Grande-Bretagne na pas exig de navigation, un
abaissement de 50 m du niveau de la mer pouvant en effet relier les les britan-
niques au continent (Scott, 1984, fig. 9.1).
Lventualit dune voie terrestre allant dAsie en Europe par le Nord est
en gnral nglige, les connaissances actuelles donnant penser que les
premiers hommes ne pouvaient faire face des hivers rigoureux et prolongs.
Les sites du plistocne moyen se trouvent sur les versants mridionaux du
Haut-Caucase (grottes de Kudaro I et Tsona, dans lOsstie du Sud) et, plus
au Sud, en Azerbadjan (grotte dAzykh); en Ukraine, on na signal que des
sites du plistocne suprieur (Lioubin et Barychnikov, 1984; Dolukhanov,
1982; voir aussi Davis et al., 1980).
Certains sites tchques, dats de la limite du plistocne infrieur et
moyen, pourraient indiquer une diffusion ancienne vers les latitudes septen-
trionales si lon pouvait confirmer lorigine humaine des artefacts ( Prezle-
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160 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

tice et Strnsk Skla) ou leur anciennet ( Beov I et Praha-Suchdol).


Prezletice, un fragment de molaire que Fejfar (1969, 1976) estime tre
dorigine humaine a t attribu un ours par Vlcek (1978). En fait, la preuve
dune ancienne prsence de lhomme en ces lieux reste douteuse (Svoboda,
1984). En Angleterre, les sites les plus anciens correspondent la priode
500 000-150 000 (Roe, 1981, p. 301). En Allemagne, la mandibule dHomi-
nid de Mauer (prs de Heidelberg) pourrait tre plus ancienne, cest--dire
remonter au dbut du plistocne moyen; malheureusement, on ne dispose
daucune datation absolue pour ce site (Brunnacker, 1975; Cook et al., 1982).
Pour faire le point de nos connaissances actuelles sur la manire dont sest
faite la pntration de lhomme en Europe, il faut dabord tenir compte de
trois considrations :
1. Les sites anciens dont la datation est certaine sont tous situs en Europe
mridionale et ils sont trs rares mme aprs linversion de polarit
Matuyama/Brunhes.
2. Aucun des sites trs anciens en Europe mridionale ne fournit de preuve
irrfutable de lutilisation du feu, y compris des sites, tels que Vallonet,
Isernia ou Arago (ce dernier a un ge estim de 450 000 ans; de Lumley
et al., 1984) o lon sattendrait trouver des os brls ou des pierres
brles, sinon du charbon de bois. Lutilisation du feu nest atteste que
dans des sites du plistocne moyen plus tardif, comme celui de Vertes-
szlls en Hongrie (deux concentrations dos brls), de Bilzingsleben
en Allemagne (silex brl et traces de charbon de bois), de Terra Amata
en France (deux ou trois concentrations de charbon de bois et silex
brls) et de Pontnewydd au pays de Galles (silex brl). Tous ces gise-
ments datent de moins de 500 000 ans : Pontnewydd est beaucoup plus
rcent encore; Vertesszlls et Bilzingsleben pourraient remonter
350 000 ans (peut-tre mme plus haut encore).
3. Au cours du plistocne moyen, lhomme, semble-t-il, ne sest rpandu
dans lEurope du Nord-Ouest et du Centre-Nord que pendant les
pisodes de climat tempr. En Europe centrale, France septentrionale et
Angleterre, les sites dats des glaciations sont trs rares (Svoboda, 1984;
Roe, 1981, p. 279; Scott, 1984; Tuffreau et al., 1982b; Valoch, 1984).
Cela pos, les donnes dont on dispose semblent autoriser les conclusions
suivantes :
1. Linstallation de lhomme en Europe a t un processus trs lent,
commenc il y a environ un million dannes, soit 500 000 ans aprs
lapparition dHomo erectus en Afrique orientale. Jusqu 0,5 million
dannes, la densit de population en Europe est reste trs basse.
2. La diffusion de lhomme a, entre autres circonstances, obi au climat :
certaines zones ont t alternativement occupes et abandonnes selon
les changements du climat. Des processus dadaptation un environne-
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 161

ment priglaciaire, la toundra ou la steppe froide o rgnaient


mammouths et rennes sont peut-tre apparus dans la dernire partie du
plistocne moyen (voir les sites de Salzgitter-Lebenstedt et de Rhein-
dahlen en Allemagne septentrionale, et La Cotte de Saint-Brelade, dans
les les de la Manche, occups pendant la glaciation Riss; Bosinski,
1982; Scott, 1980). Cependant le site de Biache-Saint-Vaast, dans le
Nord de la France, galement dat de la fin du plistocne moyen, a t
abandonn pendant les priodes froides (Tuffreau et al., 1982a).
3. Rien ne prouve que lutilisation du feu ait jou un rle dans les premires
tapes de lexpansion de lhomme en Europe mridionale. Labsence de
feu a peut-tre ralenti le mouvement, mais il ne sagit l que dune conjec-
ture. En revanche, lutilisation du feu est bien atteste dans des gisements
dEurope centrale et occidentale dats des phases moyennes du plisto-
cne moyen; cela suggre que le feu a jou un rle essentiel dans lexpan-
sion de lhomme dans les rgions froides au Nord de la Mditerrane.
La limite septentrionale de cette expansion semble concider peu prs
avec la limite mridionale de la dernire glaciation, soit 54 de latitude Nord
en Angleterre et 52 dans le pays de Galles, en Allemagne orientale et en
Pologne. On trouve des gisements aussi septentrionaux que ceux de la cte de
la mer du Nord en Allemagne et, en Rpublique thque, ceux qui sont juste au
Sud du 51e parallle. Cette rpartition est videmment un effet de la destruc-
tion et du remaniement des sdiments au cours des avances successives de
linlandsis scandinave. Cependant, Roe soutient de manire convaincante
quen Angleterre la courbe de rpartition des sites ne fait pas apparatre une
coupure nette, mais simplement une rarfaction progressive, ce qui laisse
penser que mme en priode chaude lhomme quittait rarement le Sud et lEst
du pays. Le site de Pontnewydd, au Nord du 53e parallle, dans le pays de
Galles, indique une pntration sporadique au-del de la limite mridionale
des glaces. La colonisation de lIrlande, des plaines de lEurope du Nord
lest de lOder et de la Scandinavie, sest accomplie aprs la dernire glacia-
tion, la fin de la priode Wrm et lHolocne (carte 4).
On estime en gnral que le principal obstacle lexpansion de lhomme
a t les variations saisonnires extrmement marques de la zone tempre,
qui entranent la brivet de la saison de croissance et la raret des ressources
vgtales, ainsi que des schmas de rpartition des ressources animales trs
diffrentes de ceux de savanes africaines. Toutefois nous ne savons pas exac-
tement quels problmes cologiques les premiers hommes se sont heurts
parce que nous ne disposons daucune tude dtaille des diverses faunes et
flores de telle ou telle rgion dans le pass. Nous manquons de renseigne-
ments sur la densit et la rpartition des espces animales et vgtales suscep-
tibles de servir de nourriture lhomme, leurs variations saisonnires, le
matriel ou lnergie quexigeait leur exploitation, les effectifs et la structure
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162 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

des groupes humains. Cest peine si lexploration de ces domaines a


commenc; il nous faudra des annes avant desprer avoir une vue cohrente
des processus adaptatifs de lhomme dans lenvironnement extra-tropical de
lEurope. La tche est dautant plus difficile que les documents sont rares et
que de nombreuses communauts vgtales et animales du plistocne nont
apparemment pas dquivalents modernes.
Emplacement des sites, structures
dhabitats et chasse au gros gibier
Les sites de la deuxime partie du plistocne moyen (soit aprs 0,5 million
dannes) sont bien plus nombreux (carte 4), mais nous sommes encore loin
dtre pleinement renseigns leur sujet, les lacunes de la chronologie tant
notamment une source majeure dincertitude. La plupart des sites sont situs
prs de points deau (sur les rives dun lac ou dans une valle fluviale), moins
souvent dans une grotte. On peut raisonnablement penser que la proximit
de leau et la possibilit de sabriter taient dterminantes dans le choix des
implantations; rappelons cependant quil sagit aussi dendroits favorables
la conservation des vestiges archologiques.
Des foyers simples ont t trouvs dans plusieurs sites, par exemple
Terra Amata, Port Pignot et Lunel Viel en France, et Vertesszlls en Hongrie.
Dans dautres sites Swanscombe, Hoxne (Angleterre) et Torralba
(Espagne) , on a trouv des charbons isols ou des lentilles riches en micro-
charbons. Sagit-il des restes dun foyer dorigine humaine ou plutt de
vestiges dun feu de vgtation naturel? Aucune certitude ne peut tre tablie.
On na trouv que des microcharbons Aridos I (prs de Madrid, en Espagne;
Santonja et al., 1980, p. 72), un lieu de dpeage dlphants. Enfin, dans
beaucoup dautres sites, aucune trace de feu na t trouve. La disparition du
charbon et des cendres par lessivage explique en partie la raret des vestiges.
Il se peut aussi que le feu ait t moins utilis que dans les priodes plus
tardives et que de nombreux sites que nous avons dcouverts ne soient pas des
camps o lon dormait ou cuisait les aliments, mais simplement des lieux
dactivits limites (cest probablement le cas dAridos). Les traces de feu
sont au contraire plus courantes dans les sites de la fin du plistocne moyen :
Lazaret, Pech de lAz II, Orgnac et Biache-Saint-Vaast (France), La Cotte
Saint-Brelade (les de la Manche) et Pontnewydd (pays de Galles). Il est tout
fait normal de trouver des amas de charbon et des foyers dans les sites datant
du Wrm tardif.
On a trs peu de preuves matrielles concernant dventuelles structures
dhabitation telles que huttes ou tentes. Linsuffisance et lambigut des
donnes qui se prtent des interprtations diverses ont conduit certains
archologues substituer la spculation une solide dmarche scientifique.
Par exemple, les cabanes que lon veut avoir trouves Terra Amata sont une
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 163

interprtation simpliste mais sduisante, difie partir de donnes trs


insuffisantes.
Le site de Terra Amata est situ Nice (Sud-Est de la France) une
hauteur de 26 m au-dessus du niveau de la mer; lpoque prhistorique o il
tait occup, le site se trouvait sur le rivage, prs du delta dun cours deau. On
y a signal des traces de huttes ovales, de 7 15 m de long, constitues de
pieux et de branches et entoures par des blocs de pierre raison dune cabane
par niveau de fouille (il y en a 21 superposs). On a identifi dans chacune de
ces huttes des ateliers de taille et des foyers. Selon linterprtation propose
par larchologue, les cabanes ont t reconstruites et les foyers rinstalls
plusieurs fois au mme endroit, ce qui fait penser un mme groupe revenant
rgulirement sur les lieux. Les camps correspondraient de brves haltes
saisonnires de printemps (de Lumley, 1967, 1969, 1975, 1976b).
La stabilit de lorganisation de lespace intrieur et la planification que
suppose le retour rgulier au mme endroit, toujours la mme priode de
lanne, sont considres comme normales chez les chasseurs-collecteurs
modernes. Do lon conclut que les modles de comportement modernes
taient dj observables au plistocne moyen, il y a quelques centaines de
milliers dannes.
Malheureusement, les preuves dont on dispose prsent sont ambigus.
Des trous de piquets supposs ont t observs dans quelques niveaux mais
toujours en nombre trop petit (de deux quatre par niveau) pour quon puisse
en dduire la configuration gnrale de lhabitation. Un seul plan doccupa-
tion de lespace a t publi (de Lumley, 1975, fig. 6). De plus, ltude des
remontages (pices qui se raccordent entre elles) et des projections verticales
indique un certain dplacement vertical des pices travers des niveaux diff-
rents, des erreurs de corrlation entre niveaux et une subdivision des dpts en
niveaux excessivement minces, qui ne correspondent pas des sols dhabitats
distincts. En somme, linterprtation stratigraphique du site, telle quelle a t
publie, avec 21 sols dhabitat isol par des niveaux striles et conservs sur
de grandes surfaces, soulve de graves et videntes difficults. Des analyses
plus pousses des rpartitions des artefacts, des blocs de pierre et des autres
structures sont ncessaires avant quon puisse affirmer que les hommes
vivaient dans des huttes bien structures avec un foyer au centre et des aires
dactivits distinctes. La dure et le nombre des sjours, la saison doccupa-
tion et mme laire de la surface habite un moment donn nous restent
inconnus (Villa, 1976, 1982, 1983). galement douteuse est linterprtation
de plusieurs fragments docre ayant donn naissance des spculations sur le
sens esthtique de lhomme primitif (Edwards et Clinnick, 1980) alors quon
na pas encore dmontr que ces colorants avaient t transports ou mani-
puls par les hommes. Toutes ces interprtations nous semblent donc fort
sujettes caution.
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164 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Les restes osseux quon trouve dans les sites archologiques proviennent
toujours despces trs diverses. Ainsi estime-t-on en gnral que lhomme du
plistocne moyen tait un chasseur non spcialis exploitant une vaste
gamme de ressources grce une technologie simple et souple capable
dassurer la prise danimaux de toutes tailles, des plus petits aux plus grands.
Comme on la vu propos dIsernia, le mode de vie chasseur a t et reste
inconditionnellement accept par de nombreux archologues. Des tudes
taphonomiques rcentes de la faune de la grotte de lArago et de Torralba et
Ambrona (Moigne, 1983; Shipman et Rose, 1983) tendent rfuter lide
courante selon laquelle les hommes du plistocne moyen taient des chas-
seurs actifs de trs gros gibier (lphants Torralba, rhinocros, bisons et
chevaux Arago) : le charognage semble avoir jou un rle beaucoup plus
important quon ne le croyait auparavant (cf. aussi Santonja et al., 1980,
p. 323-325).
On dispose cependant dindices trs intressants attestant lutilisation de
piges naturels pour rabattre et tuer les grands animaux, La Cotte de Saint-
Brelade, site dat de la fin du plistocne moyen (Scott, 1980). Les restes osseux
et les outils ont t trouvs dans un ravin, sous un peron rocheux formant un
pige naturel. Deux niveaux (les niveaux 3 et 6) offrent dimpressionnantes
concentrations dossements, reprsentant les restes de plusieurs mammouths et
rhinocros (au moins 9 mammouths et 2 rhinocros dans la couche 3; 8
mammouths et 3 rhinocros dans la couche 6). Les os portent des incisions attes-
tant un dpeage et un dcoupage de la viande (Binford, 1981, p. 287).
On peut supposer que la chasse ait acquis une importance croissante vers
la fin du plistocne moyen et que des techniques dacquisition plus efficaces
aient t dveloppes cette poque. On observe galement une augmenta-
tion du nombre des sites, des outillages et des techniques de tailles plus labo-
res. On peut en conclure une acclration significative dans lvolution des
structures culturelles.

LOUTILLAGE LITHIQUE (fig. 1 et 2)


Terminologie, fonctions et caractristiques techniques
Loutillage lithique trouv dans les sites du plistocne infrieur et moyen
relve de deux grandes catgories : a) les clats, cest--dire des pices dta-
ches dun bloc ou dun galet; b) les nuclus, cest--dire des pierres dont
on a dbit des clats (Isaac, 1984).
Les pices les plus lgres, cest--dire les clats, pouvaient servir des
travaux exigeant un tranchant : un bord ou mme plusieurs tait
retouch pour former un tranchant plus robuste ou plus coupant, prsenter le
profil dsir ou faciliter la prise en main. De nombreux petits clats aux tran-
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 165

chants souvent fragiles nont probablement jamais t utiliss et ne sont que


des dchets de dbitage.
Selon les classifications traditionnelles, seules les pices retouches ou
les clats labors (comme les pointes Levallois) sont considrs comme des
outils, car ce sont les seuls dont la finalit soit vidente. Toutefois la traco-
logie (tude des traces dutilisation effectue au microscope optique) a
montr que les clats simples non retouchs servaient diverses tches,
notamment au dcoupage de la viande. Des travaux du mme genre taient
accomplis avec des pices retouches ou non, mais les outils dots dun tran-
chant pais et retouch taient choisis de prfrence pour le raclage du bois
ou des peaux (Keeley, 1977).
Les formes principales des outils sur clats sont les racloirs, les denticuls
et les pointes paisses (peroirs, pointes de Tayac, etc.). Les prhistoriens
utilisent ces termes mais savent trs bien que les objets ainsi dsigns ne
remplissaient pas ncessairement la fonction correspondante et que, inverse-
ment, des clats bruts peuvent avoir servi doutils.
La deuxime catgorie, celle des nuclus, prsente une grande varit de
formes; les classifications traditionnelles en rangent certaines dans les
outils (par exemple outils sur galet : coups de poing, choppers, racloirs,
polydres) et ne voient dans les autres (les rognons) quun sous-produit
de la taille des clats. L encore, les rsultats de la tracologie vont
lencontre de ces ides reues. Ltude de 22 choppers de silex trouvs
Clacton (Angleterre) a montr que 20 dentre eux navaient jamais servi,
sinon comme source dclats. Un travail exprimental de la pierre a gale-
ment montr que de nombreuses formes de choppers taient le rsultat
fortuit de la production des clats et non pas le fruit dune recherche dli-
bre comme on le croyait auparavant (Toth, 1985). Les deux choppers qui
prsentent des traces dusure ont servi dherminette pour le travail du bois
(Keeley, 1977). Toutes ces pices ont galement pu servir briser les os
pour en extraire la moelle.
Pendant presque toute la priode, des sites les plus anciens jusqu la
phase finale du plistocne moyen, les techniques semblent relativement
stables et lon constate peu dinnovations dans la morphologie des outils ou
dans les procds techniques ( lexception de lapparition de la technique
Levallois, dcrite ci-dessous). Lenlvement des clats seffectue laide
dun percuteur dur ou sur une pierre servant denclume. Le dbitage nest pas
trs labor; la taille est simple, sommaire, faite avec conomie de gestes,
lartisan tirant le meilleur parti de la forme naturelle du galet. Le faonnage
par enlvements vastes et minces obtenus au percuteur doux nest pas
frquent. Parmi les divers types doutils, les formes bien soignes et bien
types sont rares; la morphologie des pices est assez variable. Il ny a aucune
preuve sre demmanchement.
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166 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

La diversit des matires premires utilises peut tre assez haute (par
exemple lArago; Wilson, 1986). En gnral lapprovisionnement des
roches pour le dbitage se fait dans les environs immdiats du site; toutefois
certains types de matires premires taient choisis de prfrence dautres
et taient transports sur une certaine distance, parfois 80 km de leur lieu
dorigine (Tavoso, 1978). Des transports sur longue distance ont t aussi
nots sur les sites africains (Clark, 1975, p. 628). La slection des matriaux
est vidente : les roches siliceuses (par exemple silex, quartz, calcaire sili-
cifi) qui donnent des tranchants aigus et durs, sont choisies de prfrence
pour les petits outils, alors que les outils plus grands et plus lourds peuvent
tre fabriqus partir de roches plus tendres (calcaire) (fig. 2) ou donnant une
arte solide bien que grossire et moins rgulire (quartzite). Cette slectivit
est dj manifeste Isernia et sobserve dans la plupart des industries du
plistocne moyen (par exemple Arago, Terra Amata; Villa, 1983; Lebel,
1986); elle apparat en fait ds les dbuts de lge de la Pierre, avec lindus-
trie dOlduvai (Leakey, 1971).
Au cours de la dernire partie du plistocne moyen, les techniques de
taille deviennent plus soignes; elles se caractrisent par lutilisation habi-
tuelle du percuteur tendre qui produit des clats minces et rguliers. Le dbi-
tage est plus labor et les enlvements soigneusement dirigs, ainsi que
lindiquent la stabilit des formes et la rgularit des retouches. cette
poque, les tailleurs employaient souvent le systme de dbitage Levallois
qui se base sur une mise en forme spciale du nuclus pour la production
dclats (et aussi de pointes ou de lames) de forme prdtermine et qui
ncessitent trs peu de modification, ou aucune, avant utilisation. La mthode
de dbitage Levallois apparat pour la premire fois dans des assemblages lithi-
ques plus rcents que 0,5 million dannes, mais elle se gnralise seulement
vers la fin du plistocne moyen (Tuffreau, 1982, 1986).
Des tudes rcentes ont montr que les industries du plistocne moyen
rcent sont trs proches des industries moustriennes du plistocne sup-
rieur. Cette continuit technologique et typologique semble trouver un paral-
lle dans la continuit que lon peut observer entre les populations de ces
deux priodes : lapparition des premiers fossiles nandertalodes, ou plus
prcisment de ceux prsentant dj certaines des caractristiques des nan-
dertaliens classiques de la dernire glaciation, se situent en effet pendant le
plistocne moyen rcent (par exemple Biache-Saint-Vaast ou La Chaise;
Tuffreau, 1979; Stringer et al., 1984; Stringer, 1985).
La transition entre les industries trs anciennes et celles du plistocne
moyen rcent est beaucoup moins brusque et dramatique que la trs nette
transition Moustrien-palolithique suprieur intervenue pendant la dernire
glaciation. Il est vrai que lon peut mettre en vidence les diffrences entre
les industries de la phase ancienne et de la phase rcente du plistocne
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 167

moyen et crer deux


groupes, avec, par exem-
ple, Isernia, El Acula-
dero, Pinedo, Arago,
Vertesszlls, Ambro-
na, Clacton-on-Sea et
Terra Amata dun ct,
et Biache-Saint-Vaast,
La Chaise, Combe Grenal
ou Lazaret de lautre.
On peut en effet obser-
ver des diffrences entre
les deux groupes dans le
degr dlaboration et
de standardisation des
outils, dans la frquence
de formes spcifiques et
de mthodes de dbi-
tage organis. Toutefois
il y a aussi des liens Figure 2 Outils en calcaire : 1. biface en calcaire dAm-
vidents : les bifaces se brona (Espagne); 2. chopper en calcaire de Terra Amata
retrouvent chez les (France) (avec la permission de F. C. Howell et H. de
Lumley).
deux groupes, le dbi-
tage Levallois trouve son origine pendant la phase ancienne du plistocne
moyen et les types principaux doutils sur clats se retrouvent dans les deux
types dindustries. On peut se demander si lon a affaire une volution cons-
tante, lente et graduelle, dans llaboration de loutillage et des techniques de
taille ou sil sagit dun changement plus rapide li une acclration des
processus culturels. Malheureusement la densit des gisements connus est
encore trop faible et leur chronologie, dans une large mesure, trop incertaine
pour pouvoir choisir lune ou lautre hypothse. Nous ne savons mme pas si
ces modifications se sont vrifies simultanment dans plusieurs rgions
(Bosinski, Roe et Jelinek dans Ronen, 1982, p. 323-9).
Les bifaces
Parmi tout loutillage lithique primitif, ce sont les bifaces (fig. 1 et 2) qui ont
le plus retenu lattention des prhistoriens. Ils apparaissent pour la premire
fois en Afrique dans des assemblages dats de 1,5 1 million dannes,
Olduvai, Koobi Fora et Melka-Kuntur. En Europe, de nombreux sites du
plistocne moyen ont fourni des bifaces, mais dautres nen prsentent
aucun (on observe le mme phnomne en Afrique). On a souvent interprt
cette absence comme la preuve quil sagissait de populations diffrentes.
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168 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Il est parfois possible dinvoquer dautres explications : soit que les


dimensions des matriaux lithiques disponibles fussent trop petites, soit que
la srie dobjets recueillis dans le site ne reprsente quun chantillonnage
trs partiel de lquipement lithique propre un certain groupe. On peut aussi
invoquer la nature diffrente des activits. Cependant cette hypothse est
difficile prouver directement parce que bifaces et autres outils lourds sont
souvent fabriqus partir de matriaux (quartzite, basalte, calcaire) qui ne
gardent pas les traces dusure (fig. 2). Les quelques bifaces de silex qui ont t
analyss par Keeney ont servi au dpeage des animaux, mais la grande
varit de leurs formes donne penser quils avaient aussi dautres fonctions
(un outil en forme de biface a t utilis Hoxne comme coin pour dbiter du
bois). Le fait que des assemblages lithiques plus ou moins contemporains
contiennent des proportions extrmement variables de bifaces (des
centaines, ou alors quelques-uns seulement, voire un seul) semble indiquer
quil ne sagit pas l dun trait culturel stable et rend dautant plus plausible
lhypothse dactivits diffrentes (Villa, 1983). Si les bifaces sont rares ou
absents en Asie de lEst (Watanabe, 1985), on ne discerne en Europe aucun
schma significatif de rpartition gographique puisquon en trouve dans
toutes les zones occupes par les populations du plistocne moyen, de
lEspagne la Rpublique tchque, et de lItalie du Sud lAngleterre. Cette
diffusion gnralise suggre que les bifaces jouaient un rle important dans
lquipement et quil sagit doutils qui remplissaient des fonctions gnrales
ou rpondaient des besoins multiples. Ctait donc un type doutil qui
pouvait tre emprunt facilement par des groupes assez diffrents sur des
vastes rgions du globe, un lment technique de grande diffusion tel que, par
exemple, la charrue, larc et la flche, la fourchette, la poterie, ou le dbitage
Levallois.
Plusieurs sites parmi les plus anciens en Europe nont pas livr des bifaces
mais uniquement des choppers et des outils sur clats (par exemple Isernia et
El Aculadero; Querol et Santonja, 1983). Par consquent, on a souvent dit
que le continent europen avait t peupl en premier par des groupes qui ne
fabriquaient pas des bifaces, et qui avaient t suivis par une autre vague
dimmigrants, qui, eux, sen servaient. Les deux traditions auraient subsist
cte cte.
Voil donc un problme assez singulier, parce que 1) les bifaces apparais-
sent en Afrique au moins 0,5 million dannes avant que lhomme ne
sinstalle en Europe, et 2) il semble bien tabli que la prsence dtres
humains en Europe est le rsultat de migrations en provenance dAfrique, soit
directement travers le dtroit de Gibraltar, soit par voie de terre travers
lAsie occidentale. En Asie occidentale, on trouve des bifaces Ubeidiya, un
gisement qui semble bien tre plus ancien que 0,7 million dannes (Bar
Yosef, 1984). Si lon accepte lide que lhabitude de fabriquer des bifaces est
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 169

dapparition tardive en Europe, le hiatus chronologique entre lEurope, dun


ct, et lAfrique et lAsie occidentale, de lautre, semble inexplicable. On
est tent de penser que les bifaces faisaient effectivement partie du rpertoire
technique des premiers habitants dEurope, mais que lchantillon que lon
possde des gisements les plus anciens soit insuffisant (puisque toutes les
activits ne se droulent pas dans tous les sites). On ne pourra donner une
rponse prcise cette question que lorsque lon pourra disposer dun chan-
tillon plus vaste de sites bien dats et que lon comprendra mieux la fonction
des bifaces.

La variabilit des industries et


les cultures du plistocne moyen
Linterprtation des ensembles lithiques par larchologie europenne a t
longtemps domine par une cole de pense particulire, dite cole histo-
rico-culturelle. Le souci primordial de cette cole a t lidentification des
diffrentes cultures, et la chronologie relative de ces lignes culturelles.
Loutillage et les ensembles lithiques sont considrs comme des marqueurs
ethniques : les diffrents types doutils et leurs variations de frquence dans
la composition des assemblages ont une signification culturelle. Les ressem-
blances entre ensembles lithiques refltent lexistence dune tradition tech-
nique particulire, donc de normes culturelles propres un certain groupe
humain. Par contre, les diffrences entre types doutils et dassemblages
indiquent des traditions culturelles distinctes. En somme, les cultures (ou
plus exactement les traditions industrielles) sont les units taxonomiques de
larchologie. Larchologie a pour objet de classer les assemblages par
culture; la stratigraphie, les mthodes de datation et la typologie servent
tablir la succession historique des diffrentes cultures et des diffrentes
populations dans divers pays.
Selon le point de vue historico-culturel, il existait dj au plistocne inf-
rieur et moyen des cultures diffrencies; on voit dans ces premires configu-
rations les antcdents des traditions culturelles plus complexes apparues au
plistocne suprieur. Certaines industries lithiques perues comme des
entits culturelles distinctes ont reu des noms diffrents : acheulen, Clacto-
nien, venosien, Tayacien ou Taubachien. Lacheulen est dfini par la
prsence de bifaces, le Clactonien se caractrise par la prsence de choppers
et dclats talons larges, le Taubachien par des outils de dimensions rduites
et par labsence des bifaces. Ces industries auraient une rpartition gogra-
phique trs tendue et sont censes reprsenter des traditions de longue dure
courant sur des centaines de milliers dannes. Ainsi, selon certains prhisto-
riens, des industries appartenant au complexe taubachien (galement appel
tautavelien ou budien) se rencontreraient non seulement en Europe centrale
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170 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

et orientale (Vertesszlls en Hongrie, Bilzingsleben et autres sites en Alle-


magne et en Rpublique tchque) mais aussi en France mridionale (Arago,
Lunel Viel, Aldne) et mme en Italie (Isernia). Le groupe culturel taubachien
apparatrait pour la premire fois au dbut du plistocne moyen (Isernia), il
persisterait pendant le Riss tardif (Baume Bonne) et jusquau dernier Inter-
glaciaire (Tata, Ku lna; Bordes, 1968; Collins, 1969; de Lumley, 1975, 1976,
1979; Svoboda, 1984; Valoch, 1984).
Les comparaisons et la classification par catgories constituent un outil
de travail fondamental pour toutes les sciences historiques (par exemple la
palontologie). Lanalyse des ressemblances fournit un corpus de donnes
indispensables toute discipline historique; le cadre conceptuel de larcho-
logie doit sappuyer sur des donnes de ce type. Toutefois, lopposition
cette cole nat de ses applications qui ont t souvent caractrises par un
dogmatisme rigide et rductif. Suivant une approche exclusivement typolo-
gique ltude des objets lithiques, on ne visait qu dfinir des groupes
ethniques et des squences temporelles. Les particularits des diffrents
ensembles taient considres simplement comme des indices de normes
traditionnelles et de lexistence de provinces culturelles; beaucoup dautres
donnes restaient ngliges (Villa, 1978, 1981, 1983).
On reconnat maintenant que loutillage du plistocne infrieur et
moyen ( lexclusion des industries de la phase finale de cette priode) est le
produit dune technologie simple et souple; beaucoup doutils taient du
genre vite fait et leur morphologie tait dtermine non seulement par des
traditions techniques mais aussi par les caractristiques de la matire
premire et par les conditions et la dure de leur utilisation.
Les tudes actuelles sintressent aux divers aspects fonctionnels et tech-
nologiques de loutillage : analyse des microtraces dutilisation, pour
comprendre les activits pratiques sur le site; identification des sources de
matire premire, du systme dapprovisionnement et du territoire exploit;
tude de la vie technique dun outil, donc des phases dutilisation, recyclage
et abandon, pour mettre en vidence le comportement technique; dbitage
exprimental et expriences dutilisation; tude des capacits techniques des
tailleurs et du passage de certains seuils de matrise technique (Keeley, 1977;
Villa, 1978, 1981, 1983; Toth, 1982, 1985). Il est certain que ltude dtaille
des outils dans leur contexte technique et dans le cadre de lhabitat o ils ont
t utiliss et abandonns peut fournir des renseignements prcieux sur la
nature dun site, les activits de subsistance et lvolution des aptitudes
cognitives et de la matrise technique. Les tudes actuelles ont aussi montr
que la variabilit des ensembles lithiques est lie plusieurs causes et que les
normes culturelles ne sont quun des facteurs intervenant dans la composi-
tion dun assemblage. Outre ces facteurs dj mentionns tels que les types
dactivits et les caractristiques de la matire premire (aptitude la taille,
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 171

morphologie et dimensions du bloc), il faut aussi considrer lintensit


dutilisation et de rfection qui rduit les dimensions de loutil et augmente le
nombre des tranchants retouchs. Il est intressant de constater que les micro-
outils qui identifient les ensembles taubachiens sont caractriss par un degr
de faonnage et de transformation trs lev et par un grand nombre de tran-
chants retouchs (Valoch, 1984, p. 204).
Dans le pass, linterprtation des industries lithiques se basait sur une
approche qui utilisait le modle de comportement des chasseurs-collecteurs
modernes pour reconstituer le mode de vie des premiers Hominids. Lexis-
tence de traditions culturelles distinctes semblait tre un fait incontestable
fond sur la constatation de diffrences entre industries dge ou de rgions
distincts. Or ces diffrences existent, mais la configuration de cette variabi-
lit nest pas assez stable ou vidente pour affirmer quelle soit lindice de
traditions culturelles de longue dure rparties sur de vastes rgions; tout au
moins pas en Europe. Cest un fait singulier remarqu par plusieurs prhis-
toriens, que des assemblages trs loigns peuvent avoir plusieurs traits en
commun; par contre, dans une mme rgion, des assemblages plus ou
moins contemporains sont assez dissemblables les uns des autres. Cette
situation o la variabilit lintrieur dune mme rgion saccompagne
dune apparente continuit entre ensembles spars par des vastes distances
pourrait sexpliquer comme tant lexpression matrielle, le reflet du
comportement de groupes humains assez petits possdant un quipement
peu labor, dusage gnralis et exploitant de faon opportuniste une
vaste gamme de ressources (Clark, 1975). Puisque la densit dmogra-
phique tait vraisemblablement assez faible, on peut raisonnablement
penser quil existait des groupes isols qui staient dots dartisanats voire
dhabitudes techniques distinctes dont les particularits tenaient au choix de
telle matire premire, telle technique de dbitage ou de fabrication des
outils. Ce type de variabilit sajoute dautres facteurs tels que la qualit
des matriaux disponibles et les types dactivits et se superpose un
ensemble de comptences techniques limites et doutillage peu labor
commun tous les groupes; ce fonds dhritage commun serait lorigine
de luniformit de base de ces industries.
Ainsi quindiqu auparavant, les industries de la phase finale du plisto-
cne moyen montrent une progression vers des formes plus diversifies, plus
soignes et plus types. On aurait tendance y voir le dbut de cette spciali-
sation conomique et technologique qui marque les socits rcentes. Cette
ide nest pas accepte par dautres auteurs qui soulignent que les industries
moustriennes ne sont pas encore caractrises par les nettes diffrenciations
rgionales, les innovations rapides et larticulation troite entre technologie
et milieu quon observe au palolithique suprieur (Jelinek, 1977, p. 28;
1982, p. 1375; Bosinski et Jelinek dans Ronen, 1982; Trinkaus, 1986).
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172 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

OUTILLAGE EN BOIS ET EN OS
Los et surtout le bois se conservent moins bien que la pierre; la conservation
du bois est en effet assez exceptionnelle dans les gisements prhistoriques.
prsent, loutil en bois le plus ancien que lon connaisse est la pointe
casse dun pieu trouve en 1911 Clacton-on-Sea en Angleterre, un gise-
ment dat de lInterglaciaire hoxnien et localit ponyme du Clactonien.
Cette pice en bois est une pointe allonge avec une partie de la hampe; la
robustesse de la hampe suggre quil sagit dun pieu et non pas dune arme
de jet. La pointe a t acre par raclage avec le bord tranchant dun outil en
pierre qui a laiss toute une srie de stries bien visibles au microscope; il ny
a pas de traces de durcissement au feu (Oakley et al., 1977).
Ltude microscopique des traces dusure sur des outils en silex de
Clacton-on-Sea, Hoxne and Swanscombe indique que des clats (dont
plusieurs non retouchs) et des choppers avaient servi travailler du bois,
pour une varit de taches : racler, scier, couper, fendre au coin et hacher
(Keeley, 1977). Lutilisation dartefacts lithiques pour fabriquer des objets en
bois (par exemple lances, pieux, btons fouir, rcipients) serait trs
ancienne : Keeley et Toth (1981) ont identifi, parmi des pices oldo-
wayennes de Koobi Fora (1,5 million dannes), trois artefacts ayant servi
racler et scier du bois.
On a dit quau palolithique infrieur los tait trait comme une matire
premire lithique et que lon fabriquait des outils en os tout fait compara-
bles aux outils de pierre. Au palolithique suprieur, le bois de cervid, los
et livoire sont travaills selon des techniques spcifiques assez labores
(creusement de sillons dans un bois de renne pour lextraction dune
baguette, polissage par frottement ou par enlvement de copeaux, perfora-
tion, dcoupage, etc.); les objets sont fabriqus en srie avec une grande
varit de formes (sagaies, harpons, propulseurs, aiguilles chas, lments
de parure). Mais aux poques antrieures on se servait essentiellement de la
percussion directe; malheureusement les pices labores avec des formes
caractristiques sont extrmement rares et il nest pas du tout facile de
diagnostiquer de vritables outils (Clark, 1977). Le problme qui se pose est
de savoir diffrencier les cassures dues lextraction de la moelle, des traces
laisses par les agents naturels ou les animaux (Brain, 1981; Binford, 1981;
Freeman, 1983). Mais tout rcemment, de vritables bifaces en os ont t
signals dans des gisements italiens : Castel di Guido (planche 10)
(Radmilli, 1984, 1985), Fontana Ranuccio et Malagrotta. La forme rgu-
lire de ces bifaces, obtenue par plusieurs enlvements soigneusement
dirigs, constitue une preuve irrfutable de faonnage intentionnel et
confirme ce que quelques prhistoriens ont toujours affirm, cest--dire
que les hominids se servaient de la percussion directe pour fabriquer des
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Larchologie du plistocne infrieur et moyen en Europe 173

outils en os semblables aux racloirs, aux peroirs et aux bifaces normale-


ment faonns en silex ou en dautres roches.
Toutefois le problme persiste au niveau de pices individuelles; la majo-
rit des outils prsums en os ou en ivoire sont trs rudimentaires et cela rend
leur identification extrmement douteuse. Les critres qui pourraient rendre
leur identification plus aise sont ceux qui concernent les traces dutilisation
et les marques de faonnage laisses par les outils de pierre; la mise en uvre
de ces critres comporte lexprimentation et ltude microscopique.
Bien que des outils en os ou en ivoire aient t signals dans beaucoup
de gisements (par exemple Ambrona, Bilzingsleben, Salzgitter-Lebenstedt;
Howell et Freeman, 1983), il est certain que la pierre restait la matire
premire prfre. Los est un matriel excellent pour des outils pointe ou
en ciseau; mais pour couper ou racler la pierre est le matriel de choix. Par
consquent, on a tendance penser que los tait choisi pour racler ou pour
hacher simplement parce que ctait le seul matriel quon avait sous la main
(Clark, 1977).
Des pices osseuses modifies par utilisation ou par un faonnage rudi-
mentaire ont t signales Olduvai (Leakey, 1971) et, plus rcemment,
Sterkfontein et Swartkrans. Dans ces derniers sites, environ 25-30 pointes en
os ont t mises au jour par les fouilles rcentes. Lanalyse microscopique et
lexprimentation semblent indiquer que ces pices taient des btons
fouir; les premiers outils en os seraient donc dats de 1,5 million dannes
(Brain, 1985).

REMERCIEMENTS
Je tiens remercier Antonio M. Radmilli davoir fourni la photographie de
Castel di Guido, et S. J. De Laet pour ses encouragements et sa patience.
Joachim Herrmann a examin mon manuscrit avec beaucoup dattention et
ma fait bnficier de son exprience et de son esprit critique. Je garde
personnellement la responsabilit des erreurs qui pourraient subsister dans
mon texte.

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Francis Hours, s. j.

lors quen Afrique on connat des outils datant de plus de 2 millions


A dannes, quun volcanisme quasi permanent a fourni des matriaux
pour une chronologie absolue solide, et que de longues squences archo-
logiques donnent une volution relativement dtaille de loutillage, lAsie
occidentale parat au premier abord beaucoup plus pauvre.
LAsie occidentale couvre les tats actuels dIran, dIraq, de Turquie, de
Syrie, du Liban et dIsral, plus lensemble politique qui couvre la pninsule
Arabique.
Cela reprsente un certain nombre de rgions gographiques majeures
bien distinctes. En arrire de la cte mditerranenne et de ses hauteurs
bordires, le Rift africain se prolonge avec le ouadi Araba, la mer Morte, la
valle du Jourdain, le Litani et la Beqaa libanaise, lOronte (Asi) et le Kara Su
dans le Taurus turc (Toros Daglari). Encadr par ses deux bordures Est et
Ouest surleves, cet accident tectonique complexe constitue une barrire
qui arrte les influences climatiques occidentales, et est en partie responsable
des dserts orientaux. En revanche, il offre une voie de pntration qui a faci-
lit le peuplement du Levant par le Sud. Au contraire, larc montagneux du
Taurus et du Zagros a oppos un obstacle difficile franchir dans les dbuts
de la prhistoire. En arrire, les plateaux anatoliens et iraniens nont gure t
occups lpoque qui nous intresse. Dautre part, lalluvionnement intense
des valles de lEuphrate et du Tigre au Sud de Bagdad a tout recouvert, et
nous ne pouvons rien savoir de ce qui sest pass en basse Msopotamie
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 183

durant le plistocne ancien et moyen. Mais il y a des indices dune frquen-


tation de ces valles dans leur partie mdiane, depuis la sortie des montagnes
jusqu larrive des deux fleuves dans la haute Msopotamie.
En Asie occidentale, la priode qui nous occupe et qui se termine avec
lapparition de lHomo sapiens neanderthalensis, il y a quelque 100 000 ans,
a fourni peu de datations radiomtriques et un seul fossile humain. On ne peut
donc mettre en ordre les industries prhistoriques que dans une chronologie
relative. Celle-ci sappuie essentiellement sur la succession des vnements
climatiques dont la stratigraphie et la gomorphologie gardent le souvenir
(Perrot, 1968; Gilead, 1969; Hours et al., 1973; Tomsky, 1982).

LE CADRE CHRONOSTRATIGRAPHIQUE (tableau 3)


Lossature de la chronostratigraphie est forme par les niveaux marins que
P. Sanlaville (1977) a dfinis sur la cte libanaise. Les anciennes lignes de
rivage y sont nombreuses et traduisent de multiples oscillations du niveau de
la mer, mais sorganisent en une succession de cinq grands ensembles, en y
comprenant le rivage actuel. Les dpts associs ont t numrots Qm 0,
Qm I, Qm II, Qm III et Qm IV (ce qui signifie Quaternaire marin 0, I, II, III
et IV), et ils ont reu des noms locaux (Sanlaville, 1981). Le Qm 0 se
rapporte au complexe holocne, et ne nous intresse donc pas ici.
Le Qm I est trs important, car il sert de point dancrage toute la srie.
Linterglaciaire quil manifeste a laiss plusieurs dpts de plage, dont lun
contient en abondance les coquilles caractristiques du Strombus bubonius
(Lmk), gastropode vivant aujourdhui dans les eaux chaudes du littoral
sngalais. Ces coquilles ont permis de calculer par le procd Uranium/
Thorium une des rares dates quon possde pour le palolithique infrieur et
moyen levantin, et on leur a attribu un ge denviron 90 000 ans (Stearns et
Thurber, 1965; A. Leroi-Gourhan, 1980).
Ce Qm I est la manifestation locale du Tyrrhnien, qui se prsente ici
travers quatre pulsations en deux phases principales : lEnfen et le Naamien.
LEnfen, plus ancien, correspond la priode 7 de la chronologie fonde sur
les courbes isotopiques ocaniques (variations du rapport des isotopes de
loxygne 016/018 releves dans les carottes ocaniques profondes)
(Opdyke et Shackleton, 1976), priode date de 250 000 200 000.
LEnfen serait spar du Naamien par la priode 6 (allant de 200 000
130 000), qui serait une poque glaciaire. Le Naamien, avec ses coquilles de
Strombus, marque le dbut de la priode 5, un pisode assez complexe de
climat tempr/chaud. Le dbut du palolithique moyen conciderait avec le
milieu de cette priode 5. Dans ce schma, il faudrait admettre une trs longue
priode de dpts continentaux pour le Qf II, ce qui est assez troublant.
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184 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Tableau 3 Asie occidentale. Tableau chronologique (phases ocaniques, formations go-


logiques, sites et industries archologiques). (Daprs Hours).
Phases ocaniques
Holocne

Formations Sites Industries


1000A Courbe No.
Nolithique
Jraimakiyeh Ksar Akil Al-Wad Palaolithique suprieur
Qf I Esh Shir b Tabun B

Palaoli-
Suprieur

moyen
thique
Esh Shir a Tabun C Levalloiso-
Tabun D Moustrien
Naamien Naahmeh
Hummal (la)

Transitionnel
Industries
Adlun sur lame
Qm I Hummal (Ib)
Yabrud yabroudien final
Zutiyed Acheulen
Maayan Baruch Acheulen
Enfehen Gharmashi (IB) rcent

Ain Abu Jamma


Rudo Acheulen
Qf II Ain Abu Jamaa Jraibiyate rcent
Bireh

Jbalien II Offshore bar


Khellaleh
Qm II Wadi Aabet
Jbalien I Ras Beyrouth (la)
Pleistocne

Arbain Berzin
Palolithique
Palolithique infrieur

infrieur
Latamneh (Acheulen
Latamneh
Moyen

(sol) moyen)
Qf III Miramil Evron I (carrire)
Jisr B. Yaqub

Sharia Jubb Jannin

Burj Qinnarit
Zaqounien III Shaikh
Qm III Zaqounien II Muhammad
(Shackleton et Opdyke, 1976)

Zaqounien I Jabal Idriss Palolithique


infrieur

(Acheulen
Sitt Markho ancien)
Ubaidiya
Infrieur

Qf IV Sitt Markho Khaattab


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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 185

Une rgression marine, coupe de rchauffements, tmoigne de la


premire partie de lavant-dernier glaciaire (priode 8 12), et a t prcde
dune transgression importante (Qm II), quon appelle Jbalienne, daprs le
nom moderne Jbal de lancienne Byblos. Le Jbalien se prsente en deux
flux transgressifs (priodes 13 et 15 de Opdyke et Schackleton), spars par
une rgression qui tmoigne dune petite pulsation glaciaire (priode 14).
Une rgression plus importante spare les plages jbaliennes dun autre
complexe marin transgressif plus ancien. Elle correspond un ensemble
glaciaire (priodes 22 16), qui a laiss des dpts fluviatiles dans lesquels on
a pu constater linversion de polarit magntique Matuyama-Brunhes, il y a
730 000 ans environ.
Le rivage le plus ancien contenant de loutillage prhistorique est bien
reprsent sur la cte libanaise Zaqroun. Le Zaqrounien semble avoir connu
trois pulsations dune mer transgressive (priodes 23 25).
Durant les priodes de rgression marine, consquences du phnomne
mondial des glaciations pendant lesquelles leau stocke sous forme solide
nalimentait plus les ocans, lAsie occidentale a connu globalement un
climat humide, qui a donn aux rivires une comptence suffisante pour
mettre en mouvement des masses de sdiments considrables. Ceux-ci se
sont dposs en terrasses, dont on peut prciser la succession, soit le long de
quelques petits fleuves ctiers (le Nahr el-Kebir au Nord de la Syrie), soit sur
des fleuves importants, comme lOronte et lEuphrate moyen. Des rivires
intrieures permanentes, le Zarqa en Jordanie par exemple, gardent elles
aussi le souvenir de ces oscillations climatiques. De mme que le Quaternaire
marin, le Quaternaire continental a donn lieu une synthse, dans laquelle
les diverses formations ont pu tre regroupes en quatre phases principales
(Besanon, 1981).
La plus rcente, Qf I, correspond au dernier pluvio-glaciaire, et est bien
subdivise sur le Nahr el-Kebir Ech-Chir et Jraimaqiy (Syrie). Elle est
importante sur le Zarqa, en Jordanie, aux environs de Khirbet es-Samra, o
les dpts contiennent du palolithique moyen et suprieur. Le Qf I ne rentre
pas dans le cadre de notre chapitre. La seconde phase (Qf II) est visible le long
de tous les fleuves levantins (Zarqa en Jordanie, Abou Ali au Liban, Nahr el-
Kebir en Syrie), de mme que sur lEuphrate et lOronte. Exceptionnelle-
ment bien conserve sur lEuphrate, on lui a donn le nom de la localit o
elle est le plus visible : An Abou Jamaa. Elle rassemble des lments dont les
plus volus reprsentent un acheulen rcent.
La formation antrieure (Qf III), dj par endroits largement dmantele,
tmoigne dune dure considrable. Le long de fleuves puissants comme
lEuphrate, ou mme dans le Sud du foss central sur le Litani et le Jourdain,
elle a t entirement lessive ou reprise par le Qf II. Mais dans le Nord du
Levant, sur le Nahr el-Kebir et lOronte, elle a bien rsist aux preuves de
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186 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

lrosion, et dpaisses terrasses manifestent sa prsence, qui contiennent de


lacheulen moyen, dont le sol doccupation de Latamn. Nous lavons donc
appele formation de Latamn , ce qui regroupe des facis diffrents et
correspond aux priodes 22 16 de la chronologie isotopique de loxygne
(Opdyke et Shackleton, 1976).
Les traces de vieux dpts continentaux (Qf IV) sont extrmement rares.
En un point, sur le Nahr el-Kebir septentrional Sitt Markho, ils sont claire-
ment reconnaissables, et cest le nom quon a choisi pour les dsigner. Des
arguments stratigraphiques et gomorphologiques indiquent quils doivent
tre antrieurs au renversement de polarit magntique Matuyama/Brunhes,
et aux dates de lacheulen sont attribuables lacheulen ancien.
Exceptionnellement, sur un point de la cte syrienne, lembouchure du
Nahr el-Kebir prs de Lattaqui, les dpts marins et continentaux sont inter-
cals, ce qui permet de proposer une squence fiable (tableau 3), qui nous
servira de cadre pour ltude du palolithique infrieur levantin.

LE PALOLITHIQUE INFRIEUR ANCIEN (carte 5, fig. 3)


Cest avec lui quil faut commencer la prhistoire en Asie occidentale, car
on ne connat rien de sr qui puisse tre attribu un palolithique archaque,
pracheulen, qui correspondrait la prsence dun Homo habilis. On a sans
doute trouv (Ariai et Thibault, 1975-1977; Hours et Sanlaville, 1972), ou
cru trouver (Stekelis, 1966; Stekelis et al., 1969), des assemblages sans
bifaces qui ont t plus ou moins consciemment mis en relation avec de
vieilles industries africaines choppers. En fait, les documents gologique-
ment dats nous renvoient la fin du plistocne infrieur, une poque
laquelle lHomo erectus et lacheulen sont installs depuis longtemps en
Afrique, et o le palolithique archaque a dj disparu.
Le gisement ancien le plus important, par le nombre de ses niveaux et
celui de ses artefacts, est celui dUbeidiya (Goren, 1981, o on trouvera une
bibliographie complte), au Sud du lac de Tibriade. On y a reconnu quatre
formations, alternativement marcageuses et fluviatiles, appeles Li, Fi, Lu,
Fu, qui sont donc par le fait regroupes en deux cycles. Elles sont chacune
composes de plusieurs couches. Lensemble est antrieur au renversement
de polarit magntique Matuyama/Brunhes, plus ancien que le Basalte du
Yarmouk dat de 650 000 ans, mais plus jeune que le Cover Basalt ,
dat de 2 millions dannes. Cest un site difficile, car il a t bascul lors des
manifestations dune notectonique particulirement active, et les diffrents
sondages ne se laissent pas raccorder aisment. Il est vraisemblable quil a t
occup, de faon intermittente sans doute, durant un grand laps de temps. La
succession de quatre formations sdimentaires, impliquant de srieuses
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 187

Carte 5 A. Asie occidentale. Sites du palolithique infrieur ancien : a. Acheulen ancien;


b. Acheulen moyen. 1. Sitt Markho; 2. Khellal; 3. Latamn; 4. Khattab; 5. Rastan; 6.
W. Aabet; 7. Ras Beyrouth; 8. Jubb Jannin; 9. Burj Qinnarit; 10. Jisr banat Yaqub; 11.
Evron; 12. Ubeidiya.
B. Asie occidentale. Sites du palolithique infrieur rcent : a. Acheulen rcent;
b. Acheulen rcent volu. 1. Sehremuz; 2. Duluk; 3. Tellik; 4. Sajur; 5. Altinozu;
6. Altindereh; 7. Rudo; 8. Aacharneh; 9. Jraibiyat; 10. Gharmachi Ib; 11. Ard Hamed;
12. Muqaa Al-Hami; 13. Q. Yahmur; 14. Duara; 15. El-Kowm; 16. Ain Abu Jamaa; 17. Abu
Chahri; 18. Ras Beyrouth; 19. Birket Ram; 20. Mudawwara; 21. Maayan Baruch; 22.
Nahal Dishon; 23. Evron; 24. Bireh; 25. O. Rattama; 26. O. Uweinid; 27. O. Kharaneh;
28. Umm Qatafa; 29. Yatir; 30. Fjaje; 31. Ramad Matred (daprs F. Hours).
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188 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

modifications dans le
climat, ne peut pas
avoir t brve. La
faune qui a t tudie
globalement, et non pas
par niveaux (Bar-Yosef
et Tchernov, 1972
une analyse nouvelle
dUbeidiya a t faite
en 1986), donne la
mme impression.
Les premiers fouil-
leurs avaient concr-
tis cette ide de dure
dans leur interprta-
tion de lindustrie. Ils
pensaient pouvoir dis-
tinguer une phase pr-
acheulenne : Israel
variant of Oldowan II
culture (IVO II), suivie
dun acheulen pri-
mitif, quon appelait
alors Abbevillien : Figure 3 Artefacts de lacheulen ancien : 1. Sitt Mar-
Israel variant of Abbe- kho (Syrie); 2. Ubeidiya (Isral).
vilian culture (IVA)
(Stekelis, 1966). Aujourdhui, on insiste plutt sur lhomognit des divers
assemblages rcolts dans les nombreuses couches du gisement, et ils ont t
dcrits comme faisant partie dune mme tradition (Goren, 1981).
Loutillage comprend des bifaces, des tridres et des ttradres, des chop-
pers, des outils massifs comme des rabots et de gros racloirs, des polydres et
des sphrodes ainsi que des outils lgers sur clats. Les affinits africaines de
cette typologie sont assez claires, et les assemblages dUbeidiya sont mainte-
nant attribus un acheulen ancien, qui se situerait dans la tradition de
lOldowayen. Ltat de conservation et la patine permettent de penser que
certains niveaux reprsentent dauthentiques sols dhabitat. Les hommes ont
vcu sur les bords dun ancien lac (Ubeidiya-Tibriade) slectionnant la
matire premire : basalte, silex ou calcaire, pour confectionner de faon
prfrentielle certains types doutils (les sphrodes sont en calcaires) et,
entre autres activits, pratiquant une chasse au gros gibier. Tout cela rentre
bien dans ce que nous connaissons du comportement de lHomo erectus, et
cadre tout fait avec la date propose dun peu plus d1 million dannes.
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 189

Par sa position stratigraphique et son anciennet, par la prsence de sols


dhabitat, par labondance et la varit de son outillage, lensemble dUbei-
diya est unique dans toute lAsie occidentale.
Ailleurs, les sites pouvant remonter lacheulen ancien sont rares. Un
des plus intressants, mais sans comparaison possible avec le site de la valle
du Jourdain, est celui de Sitt Markho, sur la cte syrienne, lembouchure
du Nahr el-Kebir prs de Lattaqui (Copeland et Hours, 1979). Un assem-
blage peu abondant (90 artefacts, dont 17 outils, parmi lesquels 3 bifaces, 2
hachereaux et 7 choppers) y a t recueilli dans une terrasse fluviatile perche
110 m au-dessus du cours actuel du fleuve. La position chronostratigra-
phique de la formation, plus ancienne que le plistocne moyen de Latamn,
nous met dans une priode probablement contemporaine dUbeidiya. Malgr
sa pauvret, lassemblage parat clairement acheulen, et donc acheulen
ancien.
Le long de lOronte, dans la mme situation gomorphologique, on a
rcolt en plusieurs points Mehard, Khattab, El Farch des clats et
des choppers qui tmoignent de la mme tape ancienne du palolithique
infrieur (Besanon et al., 1978). Il ny a pas de bifaces, mais la dispersion
des sites et la raret des artefacts font quon ne peut rien dire de plus.
La rgression marine qui a vu laccumulation de la terrasse de Sitt Markho
a t suivie de la Transgression zaqrounienne (tableau 3), dont les plages
ont livr en plusieurs points des assemblages, attribuables eux aussi, tant
donn leur position, un palolithique infrieur ancien, mais plus rcent que
celui des sites dUbeidiya et de Sitt Markho. lembouchure du Nahr el-
Kebir : Cheikh Mohammad, Fidio et Jabal Idriss (Copeland et Hours, 1979),
on trouve un acheulen ancien dont les bifaces plus typiques, plus larges, avec
des formes toujours paisses, tendent vers lovalaire ou lamygdalode, dbut
dune tradition qui durera jusqu la fin du palolithique infrieur.
Si les assemblages du Nahr el-Kebir appartiennent incontestablement
un acheulen, il est en revanche difficile de caractriser les 17 artefacts dcou-
verts au Liban, un peu au Sud de Saida, Borj Qinnarit (Hours et Sanlaville,
1972), dans une plage qui tmoigne de la mme transgression zaqrounienne.
Il sagit de la dernire phase de cette transgression, le Zaqrounien III. Une
grosse enclume, deux nuclus et deux choppers, plus des clats, sont extraor-
dinairement conservs, peu patins, mousss mais non rouls. Cela vient
sans doute de ce quils ont t pris rapidement dans une matrice de sable fin
qui sest concrtionne trs vite. L aussi, il ny a pas de bifaces, mais on ne
peut gure piloguer davantage.
Avec la prudence qui simpose, on peut cependant tirer quelques conclu-
sions, en ce qui concerne le Levant, pour cette phase ancienne.
1. Ce sont les premires manifestations que lon connaisse de la prsence
humaine dans la rgion. La gomorphologie avec lidentification des
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190 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

sries de dpts marins et continentaux, la datation de quelques coules


de basalte, ainsi que des mesures palomagntiques permettent
daffirmer que cette prsence est antrieure 730 000 ans. En revanche,
la typologie des assemblages, ceux dUbeidiya en particulier, nautorise
gure de remonter plus loin que 1,3 million dannes.
2. Les donnes sur lesquelles on peut sappuyer sont trs disparates et trs
disperses dans lespace. Si nos calculs sont exacts, on a pu tudier
environ 6 500 artefacts Ubeidiya, 220 pour les sites du Nahr el-Kebir,
une trentaine pour lOronte moyen et 17 sur la cte libanaise. La plupart
de ces assemblages contiennent des bifaces, mais certains nen comptent
pas. Il y a donc une possibilit pour que lacheulen ancien ne soit pas
la seule civilisation qui ait exist cette poque dans le Levant, mais il
serait tmraire de laffirmer et il est plus sage de ne pas se prononcer sur
la signification de la diffrence des facis. La situation nest dj pas
tellement claire en Afrique, o les rapports entre lacheulen ancien et
lOldowayen volu, si ce dernier existe, nont pas t expliqus de faon
satisfaisante, bien que le matriel soit infiniment plus abondant et rparti
dans des sites beaucoup plus homognes. En ce qui concerne le Levant,
on ne peut gure que poser des questions.
3. Jusqu prsent, on na trouv le palolithique infrieur ancien au Levant
que sur les plages fossiles de la Mditerrane ou le long des fleuves qui
suivent le trac du Rift Jourdain, Oronte mais il est vrai que la puis-
sance drosion de lEuphrate y a effac tout vestige datant de cette
poque. On pourrait envisager que cela corresponde la sortie dAfrique
des Homo erectus, les premiers hommes dots dun gros cerveau et capa-
bles de sadapter des climats nouveaux, qui seraient partis la conqute
de lAncien Monde en se glissant prudemment le long des grandes voies
de communication naturelles, gardant toujours le contact avec lenviron-
nement favorable des valles arroses de faon permanente.

LE PALOLITHIQUE INFRIEUR MOYEN (carte 5)


Plusieurs critres permettent disoler cette phase du palolithique infrieur
que nous appelons moyenne. Du point de vue gologique, elle correspond
la premire partie du plistocne moyen, lequel commence avec le renver-
sement de polarit magntique Matuyama-Brunhes. Cela se traduit dans le
relief par les formations marines et continentales difies durant lantp-
nultime pluvial (Qf III : formation de Latamn) et la transgression qui a
suivi (Qm II : plages jbaliennes). Tous les assemblages contenus dans ces
formations sont donc rattacher au palolithique infrieur moyen. Du point
de vue de la typologie, et par comparaison avec la phase prcdente, ces
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 191

assemblages se caractrisent par un pourcentage de bifaces plus important,


moins de choppers, et une mthode de dbitage plus labore qui aboutit
lapparition dclats de technique Levallois, encore assez primitifs. Il est
arriv que des gisements gologiquement bien dats contiennent des assem-
blages relativement abondants mais sans bifaces. Cela soulve ici de faon
plus pertinente la question dune industrie diffrente de lacheulen, et cest
pourquoi nous parlons seulement dun palolithique infrieur moyen, ce qui
inclut bien videmment lacheulen moyen.
Le Rift levantin
Desmond Clark a parl le premier dacheulen moyen au Levant propos de
Latamn (Clark, 1966). Sur une quarantaine de kilomtres le long de
lOronte, depuis le point o la route de Damas Alep traverse la rivire
Rastane, entre Homs et Hama, jusqu lendroit o lOronte fait un brusque
coude vers lOuest pour entrer dans le Ghb, de puissantes terrasses bordent
le fleuve. Leur position gomorphologique les situe dans le plistocne
moyen, et les restes de faune quon y a trouvs corroborent cette attribution
(Hooijer, 1961; Van Liere et Hooijer, 1961). Ces formations ont t la
plupart du temps dmanteles dans le reste de lAsie occidentale, mais elles
sont ici remarquablement conserves do lappellation de formation de
Latamn , qui sert de nom de rfrence depuis lEuphrate jusque dans le
Nord de la Jordanie.
Des travaux importants entrepris pour la construction dun rseau routier
moderne ont exig louverture de nombreuses carrires, et lrosion qui
rafrachit sans cesse les falaises au bord de lOronte entretient dautres
coupes. Au total, dans la zone du moyen Oronte, 16 gisements bien situs
gologiquement dans la formation de Latamn ont fourni 855 artefacts, dont
183 outils, parmi lesquels un tiers environ de bifaces et de pics. De plus,
W. Van Liere dcouvrit en 1961 un sol dhabitat prserv dans le sommet de
la terrasse, qui fut fouill en 1964 et 1965 (Clark, 1966) et qui a donn 2 825
artefacts dont 394 outils. Comme pour Ubeidya, lensemble de la formation
reprsente sans doute un long intervalle de temps, suffisant en tout cas pour
permettre la transition du mastodonte volu llphant ancien. La typo-
logie de tous les assemblages de Latamn est assez homogne et ltat de
conservation en est extraordinairement semblable. Les artes des artefacts
sont certes mousses, mais il ny a pas de pices roules. La patine est enti-
rement dun marron fonc soutenu, avec de petites taches brillantes par
endroits.
Le sol dhabitat de Latamn expose les structures ordinaires dun sol
dacheulen moyen, telles que lAfrique nous les a fait dcouvrir. Sur une
plage dargile limoneuse, des galets et des blocs plus gros ont t apports,
qui ont peut-tre servi dappui un abri lger. Les outils sont disperss, et leur
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192 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

rpartition suggre une certaine division du travail. Malheureusement la


faune na pas t prserve ce niveau. Celle qui a t conserve dans lpais-
seur de la formation (lphants, quids, girafe, chameau) suggre des acti-
vits de chasse aux grands mammifres qui frquentaient la fort-galerie des
bords de lOronte, ou ceux qui parcouraient la steppe et venaient sabreuver
le long du fleuve.
Au dbut des annes 1960, W. Van Liere, ayant constat la varit des
membres qui constituent la formation de Latamn et ayant trouv
Rastane un assemblage sans bifaces, quon a reconnu plus tard substantiel
(153 artefacts, 28 outils), envisagea la possibilit dune phase pracheu-
lenne (Van Liere et Hooijer, 1961). Aprs les travaux mens par P. Sanlaville
et ses collaborateurs (Besanon et al., 1978), il semble bien que la formation
de Latamn, y compris le site de Rastane, forme un tout et ne remonte pas plus
avant que le plistocne moyen. Nanmoins lassemblage de Rastane indique
la possibilit dune population vivant dans le mme environnement que les
acheulens de Latamn, mais peut-tre dune autre faon, et dont loutillage
ne comporte pas de bifaces. La signification de Rastane demeure incertaine,
et pose sa faon un problme classique : diffrence de civilisations ou diff-
rence doutillages, adapts des travaux dun autre ordre?
Lacheulen moyen de facis Latamn, pour reprendre lexpression de
Desmond Clark, se retrouve plus au Sud au Liban, toujours dans le Rift
levantin, sur les bords du Litani, dans la Beqaa centrale Joubb Jannine
(Besanon et al., 1982). Lassemblage accumul l nest pas en place et
rsulte du dmantlement de vieux conglomrats. Il est trs concentr et
reprsente sans doute les restes remanis dun vaste habitat. Ce qui a t
publi dcrit 1 700 artefacts, dont 978 outils. Un tiers environ des ramassages
reste tudier et les rcoltes sont loin dtre exhaustives. Cest dire que les
proportions donnes ne sont pas entirement significatives, et quon doit se
contenter, comme pour bien des gisements acheulens, sauf le sol dhabitat
de Latamn, dune impression qualitative de la typologie et seulement dindi-
cations quantitatives. Cest dailleurs le cas pour la quasi-totalit des gise-
ments acheulens dans le monde entier. Avec ses bifaces lancols, ses
tridres, ses polydres, ses sphrodes et ses choppers, lassemblage de Joubb
Jannine est trs proche de ceux de Latamn, mais le nombre des tridres et des
polydres indiquerait plutt une phase plus ancienne. Nanmoins, ltat de
prservation des artefacts et la patine, rsultant probablement de linfluence
du mme milieu hygromorphe, sont absolument identiques dans les deux
gisements. De lOronte moyen la Beqaa, de Latamn Joubb Jannine, nous
pouvons donc retrouver le mme facis de lacheulen moyen.
Un autre gisement a t signal plus au Sud dans le Rift syro-palestinien.
Il sagit dun assemblage situ au bord du Jourdain, prs du pont dit des
Filles de Jacob . La premire publication (Stekelis, 1960) semble avoir t
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 193

la seule base sur une tude directe du matriel. Les autres (Perrot, 1968;
Gilead, 1969) utilisent surtout les conclusions de la premire. Lassemblage
nest pas trs important (moins de 100 artefacts) et semble tre slectif
(77 outils). La gologie et la gomorphologie inciteraient plutt placer les
niveaux infrieurs contenant de lindustrie dans le plistocne moyen, et
lassemblage, reprsentant plusieurs phases, en partie dans un acheulen
moyen. Il prsente des caractres trs particuliers : une forte proportion de
hachereaux et une utilisation surprenante du basalte comme matire
premire. Le pont des Filles de Jacob (Djisr banat Yaqub ou Gesher benot
Yaaqov, respectivement en arabe et en hbreu) ne se situe donc probablement
pas dans la mme tradition que Latamn et Joubb Jannine, mais tmoigne
cependant sa faon de loccupation du Rift durant le plistocne moyen.
La cte mditerranenne
La gomorphologie continentale noffre au prhistorien quune succession
discontinue, puisquelle nenregistre que les priodes durant lesquelles se
sont accumules les terrasses fluviatiles. En revanche, on a dj vu qu
lembouchure du Nahr el-Kehbir lintercalation des dpts marins et fluvia-
tiles permet dobtenir une squence beaucoup plus nuance. Cest le cas
pour le palolithique infrieur moyen, qui est ici entirement reprsent par
de lacheulen (Copeland et Hours, 1979). La terrasse de Berzine, quiva-
lente la formation de Latamn, contient un matriel volumineux, dont le
transport a ncessit la location dun ne : 248 artefacts dont 70 outils, parmi
lesquels 48 bifaces et 2 pics. Les bifaces sont en majorit ovalaires (51 %)
ou amygdalodes (26 %). Les deux pics sont irrguliers et ne ressemblent pas
ceux des sites de lOronte. Le facis de Berzine est manifestement diffrent
de celui de Latamn et de Joubb Jannine.
La mme impression se dgage des assemblages qui proviennent dun
niveau situ immdiatement sous des plages fossiles postrieures, attribua-
bles la transgression jbalienne, et situes aux environs du village de Khel-
lal. De trois points distincts proviennent 480 artefacts dont 172 outils parmi
lesquels 106 bifaces et 4 pics. L encore, la majorit des bifaces est de type
ovalaire (38 %) et amygdalode (28 %).
Les lignes de rivage de la transgression jbalienne ont encore laiss de
lacheulen en deux endroits de la cte libanaise : lembouchure du ouadi
Aabet, au-dessus de la ville de Batroun (Fleisch et al., 1969), et sur les pentes
du massif calcaire qui borde Beyrouth au Sud, et quon appelle Ras Beyrouth
(Fleisch, 1956, 1962). Les deux assemblages sont modestes, mais indiquent
la mme tendance que ceux du Nahr el-Kebir, avec des bifaces amygdalodes
et ovalaires, et sans pics.
Un autre site existe Ras Beyrouth, lindustrie beaucoup plus abon-
dante et quelque peu nigmatique. la fin de la transgression jbalienne, la
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194 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

mer a abandonn une plage de galets, laquelle H. Fleish a donn le nom de


Cordon littoral (Fleisch, 1956, 1962). Mls aux galets, on trouve des
silex taills rouls de la mme patine dun blanc de porcelaine que les cailloux
de la plage. Il ny a pas de bifaces, mais quelques choppers. Les clats sont
pais, plutt allongs et talons lisses. On en a rcolt environ 2 000, ce qui
pose srieusement la question dune industrie datant du palolithique inf-
rieur moyen et qui ne serait pas acheulenne.
Plus au Sud, toujours le long de la cte, le site dEvron, entre Tyr et Hafa,
se rfre un ancien rivage qui semble contemporain, mais il nest pas facile
dtablir des corrlations stratigraphiques entre le Levant septentrional et le
Levant central. Une carrire dans du grs dunaire a rvl l un palosol
contenant de lacheulen. La dernire valuation (Ronen et Amiel, 1974;
Ronen et Prausnitz, 1979) en fait un acheulen moyen, et se rfre explicite-
ment Latamn. Il nest pas possible, daprs les descriptions, de savoir si
Evron appartient au facis Latamn ou celui de Berzine.
Enfin on trouve pour la premire fois des traces de pntration humaine
lintrieur du pays (Hours, 1981b). Sur les bords de lEuphrate en Syrie,
Chnin au confluent du Balikh, ou en dautres points comme El Kowm dans
le dsert de Syrie et Dauqara sur les bords du Zarqa en Jordanie, lrosion a
laiss subsister des lambeaux de terrasse. Leur position gomorphologique
suggre une contemporanit avec la formation de Latamn. Elles contien-
nent de rares clats qui seraient donc attribuables un palolithique infrieur
moyen. Ltat de conservation et la patine ne contredisent pas cette possibi-
lit. tant donn le petit nombre de pices recueillies, labsence de bifaces na
gure de signification.
Le tableau qui merge de cette brve revue du palolithique infrieur
moyen dans lAsie occidentale appelle quelques commentaires. On notera
dabord que notre description ne retient que des assemblages rcolts in situ
dans des gisements dont la position gomorphologique est bien atteste. Sans
doute les fouilles sont-elles rares, et celles qui permettent des observations
paloethnologiques le sont plus encore : on ne peut citer que celles de
Desmond Clark Latamn. Nous ne pouvons donc prsenter quune chrono-
logie relative, dont le point dancrage, le renversement de polarit magn-
tique Matuyama-Brunhes, est fix dans la rgion de faon indirecte et assez
lche.
Globalement, la nouveaut qui caractrise le palolithique infrieur
moyen est sa timide apparition lest du Rift syro-palestinien. Il semble ainsi
que les Homo erectus aient os quelquefois saventurer loin des parages
connus et rassurants de la cte et du foss central. Il est vrai que durant les
quelque 350 000 ans quont dur la rgression de Latamn et la transgression
jbalienne, qui correspondraient aux phases 22 13 de Opdyke et Shackleton,
le climat a pu changer suffisamment et plusieurs reprises pour que les
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 195

steppes jordano-syriennes aient t plus hospitalires que de nos jours et se


soient prtes la circulation de petits groupes. Mais mme si les assem-
blages sont plus nombreux et plus abondants que lors du palolithique inf-
rieur ancien, et mme sil existe des centres plus frquents, comme le coude
de lOronte Latamn, Ras Beyrouth ou lembouchure du Nahr el-Kebir sur
la cte, le peuplement de lAsie occidentale ne semble pas encore avoir t
trs dense.
Dans son ensemble, cette phase du palolithique infrieur moyen marque
un dveloppement technique (Hours, 1981b). Loutillage devient plus
performant et les choppers, instruments destins sectionner plus en crasant
quen coupant, cdent peu peu la place aux bifaces, plus minces et mieux
adapts ce genre de travail. Le petit outillage se multiplie et se diversifie.
Latamn, le seul sol dont on ait lev le plan, montre un amnagement de
lespace que malheureusement la non-conservation de la faune ne permet pas
de bien interprter, mais qui tmoigne dune certaine diversification des
tches.
La diffrence des typologies entre les industries de la cte et celles du
foss central suggre que deux facis se sont dvelopps sparment,
formant peut-tre deux provinces culturelles, lune utilisant des pics tridres
et des polydres, et lautre des bifaces plus courts ovalaires ou amygdalodes.
Cest la premire manifestation dune possible existence de groupes culturels
autonomes dans la rgion.
Reste le problme dun genre de vie diffrent pos par lexistence
dassemblages sans bifaces : Rastane sur lOronte, et le cordon littoral
Ras Beyrouth. Statistiquement, labsence de bifaces dans les deux cas parat
significative et, surtout en ce qui concerne Ras Beyrouth, les rapprochements
avec le Clactonien dAngleterre sont suggestifs, mais on ne peut rien dire de
plus.

LE PALOLITHIQUE INFRIEUR RCENT (carte 5, fig. 4)


La situation change en Asie occidentale durant la priode occupe par
lacheulen rcent. Pour parler dacheulen rcent, on sappuiera sur des
critres chronologiques, que matrialisent les transformations du paysage,
dont le changement de climat est responsable (les formations Qf II). On
trouve en particulier sur lEuphrate, sur le Nahr el-Kebir, autour des sebkhas,
des grandes oasis comme Palmyre et El Kowm, ou mme, le long de fleuves
intrieurs comme le ouadi Zarqa, des terrasses datant de lavant-dernier
complexe pluvial, qui contiennent de lindustrie. Chronologiquement
parlant, ce ne peut tre que du palolithique infrieur rcent, et la plupart du
temps il sagit dacheulen, car les assemblages qui ne contiennent pas de
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196 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

bifaces sont peu signi-


ficatifs. la diffrence
du sol dhabitat de La-
tamn, on ne connat
pas en Asie occiden-
tale de sol dhabitat
conserv in situ datant
de cette phase du palo-
lithique infrieur. En
revanche, les gise-
ments sont nombreux,
et il nest plus possible
dessayer mme de les
mentionner tous. En se
limitant ne parler ici
que des sites en posi-
tion gologique sre, il
se peut quon en li-
mine qui devraient tre
lgitimement pris en
compte, car il existe,
comme on le verra
plus loin, un nombre
considrable dassem- Figure 4 Artefacts de lacheulen rcent : 1-2 : Nahr el-
blages acheulens vo- Kebir (Syrie); 3-4 : Bireh (Jordanie).
lus qui se trouvent en
surface, et dont certains pourraient appartenir la mme phase que ceux qui
sont mls aux formations fluviatiles. Pour plus de scurit, et aussi pour des
considrations typologiques, il semble pourtant prfrable de distinguer les
deux tapes. On parlera donc, pour les assemblages rcolts in situ dans les
terrasses fluviatiles du pnultime complexe fluvial (Qf II), dun
acheulen rcent (tableau 3, carte 5), et pour les assemblages dcouverts
en surface dun acheulen rcent volu , bien videmment lorsque la
typologie autorise cette distinction.
Lacheulen rcent
Cette phase a t remarque pour la premire fois lors de ltude gomor-
phologique du Nahr el-Kebir (Copeland et Hours, 1979. Voir lvolution du
vocabulaire de Hours, 1975, repris par Tomsky, 1982, Hours, 1981b, repris
par Muhesen, 1985). Au-dessous de la formation fluviatile de Berzine
(Qf III) et des dpts de plage de Khellal (Qm II), se trouvent des terrasses
nouveau fluviatiles (Qf II), particulirement caractristiques prs du
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 197

village de Roudo, mais aussi plus en aval, Souayate par exemple ou sur la
rive Sud Dahr el-Ayani (Sanlaville, 1979). Au total, cette formation a
fourni prs de 600 artefacts dont 170 outils. La proportion de bifaces est
importante : 70 % de loutillage. Ils sont en majorit ovalaires et
amygdalodes : les lancols seffacent, les pics ont virtuellement disparu.
Les choppers ne comptent plus que pour 10 %, tandis que loutillage lger
se dveloppe (15 %). La typologie des bifaces et leurs dimensions indiquent
certes une volution depuis les assemblages de la formation de Berzine,
mais, si la position gomorphologique suggre un acheulen rcent, les
formes sont encore relativement peu volues.
Sur lOronte, la situation est plus difficile saisir, car les formations ne
sont pas tages comme sur le Nahr el-Kebir, mais embotes. Les typologies
de lacheulen moyen et de lacheulen rcent y sont parfois trs compara-
bles, et il nest pas tonnant que les premiers chercheurs (Modderman, 1964;
Van Liere, 1966) naient pas clairement distingu cette phase. On la trouve en
amont de Latamn, Jraibiyate, o 350 artefacts dont 150 outils ont t
rcolts en trois points diffrents, et lentre du Ghb Aacharn, o
450 artefacts et 80 outils proviennent de la formation, ventre par un canal.
Les mmes tendances que sur le Nahr el-Kebir peuvent sy constater dans la
typologie, mais, de plus, la position relative des terrasses et leur embotement
paraissent avoir favoris les mlanges, et la proportion des pics Aacharn
rappelle celle de lacheulen moyen. Il se pourrait que les terrasses de Jrai-
biyate aient remani en partie celles de Latamn, incorporant le matriel qui
y tait inclus.
La situation parat un peu la mme sur lEuphrate (Besanon et Sanla-
ville, 1981). Lavant-dernier pluvial a dbut par une phase drosion qui a
littralement vidang la valle, ne laissant subsister que des lambeaux de
formations anciennes, puis il a accumul dpais dpts, contemporains de
ceux de Jraibiyate sur lOronte, visibles dans la rgion de Raqqa sur des
dizaines de kilomtres, en particulier autour de An Abou Jamaa. Dans une
vingtaine de sites, on a rcolt prs de 1 500 artefacts, dont 112 outils, parmi
lesquels 69 bifaces. La proportion des pics est surprenante et atteint 30 % en
certains endroits. La diffrence avec Roudo sur le Nahr el-Kebir est vidente
et ne peut gure sexpliquer que parce que lEuphrate a remani danciennes
formations pour difier celle de An Abou Jamaa, incorporant dans la
nouvelle les artefacts que contenaient les anciennes. Cest vraisemblable-
ment dans cette position que se trouve lassemblage dcouvert rcemment
dans une terrasse bordant lEuphrate un peu en aval de la frontire syro-
iraqienne, ce qui marque lun des points extrmes atteint par lavance des
acheulens vers lest.
On se trouve dans des conditions analogues le long du Sajour (Besanon
et Sanlaville, 1985), un petit affluent occidental de lEuphrate au Sud de la
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198 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

frontire turque. Il y a l des terrasses qui datent aussi de la fin du plistocne


moyen. Elles ne sont pas trs riches et ont livr 777 artefacts dont 109 outils.
La proportion des pics tridriques est quivalente celle des gisements du
moyen Euphrate, et on peut avancer la mme hypothse pour lexpliquer.
Il est probable que certains gisements turcs, particulirement celui
dAltin Dere, sur les bords dun ruisseau qui alimente le lac de lAmuq prs
dAntiaka (Antioche), sont dans le mme cas (Senyurek, 1961). Cest aussi la
situation de Barda Balka, prs de Chemchemal dans la rgion de Kirkuk en
Iraq (Braidwood et Howe, 1960), dont lassemblage a t extrait dune
terrasse fluviatile. Lindustrie de Barda Balka ressemble celle de Roudo,
sans pics tridriques. Les environs ont dailleurs fourni plusieurs sites analo-
gues peine signals, et dont le nom nest mme pas connu. Il y a l un centre
de lacheulen rcent qui montre bien la pousse du peuplement vers lest
cette poque.
Sur la cte libanaise, cest encore Ras Beyrouth que se trouve lessentiel
(Fleisch, 1962). On y a mentionn en plusieurs points un acheulen bifaces
plus ou moins amygdalodes, connaissant dj la technique Levallois. Les
assemblages sont peu abondants mais bien situs du point de vue gologique.
Durant la rgression cause par lavant-dernier complexe glaciaire, le sol
rocheux de Ras Beyrouth a t rabot en un glacis drosion et cet pisode a
dur suffisamment longtemps pour que des poches de dissolution puissent se
creuser dans le substratum calcaire et se remplir dargile. Au cours de travaux
de canalisation, on a rcolt l plusieurs assemblages : Ras Beyrouth III et IV
(Copeland et Wescombe, 1965), contemporains des autres assemblages
contenus dans les formations Qf II.
Dans le Levant mridional, plusieurs sites pourraient se situer dans le
mme contexte (Goren, 1981). Les prcisions sont maigres et les avis diff-
rent, mais la partie suprieure du gisement du pont des Filles de Jacob sur le
Jourdain, sil comporte effectivement plusieurs niveaux, et le site de Ruhama
Swamp dans le Nguev sont peut-tre retenir. Deux gisements dans le Golan
sont particulirement intressants, ceux de Jubbata et de Birket Ram (Goren-
Inbar, 1985). Birket Ram se trouve gologiquement in situ dans une couche
dargile entre deux coules de basalte qui ont t dates respectivement de
230 000 et de 800 000 ans. Lge attribu lassemblage de Birket Ram est
denviron 300 000 ans, ce qui correspond la phase 9 de Opdyke et Sha-
ckleton, et nous place au milieu du pnultime complexe pluvio-glaciaire.
Lacheulen est clairement rcent, avec un petit outillage abondant et un dbi-
tage connaissant la technique Levallois. Jubbata est un site de plein air mais
situ non loin de Birket Ram, et les deux assemblages sont typologiquement
trs proches lun de lautre. Cela justifie quon inclue Jubbata ici.
Plus au Sud, en Jordanie, sur les bords du Zarqa, des rsidus de terrasse
prs du village de Bir ont fourni un petit assemblage que la gomorphologie
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 199

permet dattribuer la mme poque (Besanon et al., 1984; Besanon et


Hours, 1985). Cest un autre tmoignage de la pntration de lacheulen
rcent vers lintrieur du pays.
Cet acheulen rcent quon vient de dcrire marque une tape importante
dans lvolution du palolithique infrieur au Levant. Il est dabord relative-
ment bien dat : sauf Jubbata, tous les sites mentionns sont gologiquement
in situ, dans les formations du Qf II. Les assemblages ont donc tous t cons-
titus durant le pnultime complexe fluvio-glaciaire, et vraisemblablement
durant sa premire moiti. Si on adopte la chronologie suggre par les chan-
gements de proportion des isotopes de loxygne rvls par les dpts des
grands fonds marins, la priode rcente de lacheulen en Asie occidentale
aurait pu durer de 450 000 250 000 ans, de la phase 12 la phase 8 dOpdyke
et Shackleton. Cela parat saccorder avec les conclusions auxquelles on
arrive aujourdhui tant pour lAfrique que pour lEurope.
Lacheulen rcent montre ensuite un rel progrs technique : les bifaces
sont moins volumineux, mieux faonns, loutillage lger se diversifie, et la
technique du dbitage Levallois saffirme. On a pu remarquer dans quelques
rgions la persistance de types en usage dans lacheulen moyen, mais cela
est d sans doute des remaniements. Dautre part, quelques assemblages,
qui nont pas t signals ici car ils sont rares et peu abondants, ne contiennent
pas de bifaces. Cela ne parat pas justifier quon voque pour cette priode
une civilisation diffrente de lacheulen, analogue au Tayacien dEurope
occidentale.
Enfin, pour la premire fois, on peut constater une prsence humaine un
peu consistante lest du Rift levantin. Les environs de Barda Balka en Iraq,
lEuphrate moyen syrien, le Zarqa en Jordanie, marquent une vritable pn-
tration acheulenne. Il ne sagit plus de quelques outils abandonns au hasard
ni mme de la prsence de rares sites isols. On pressent que ces rgions ont
t occupes de faon rpte et par des groupes humains substantiels.
Cependant, les axes de pntration restent les mmes : la cte, le Rift et les
fleuves permanents.
Lacheulen rcent volu (carte 5)
Un autre aspect de lacheulen rcent se prsente en Asie occidentale de
faon diffrente. Dun point de vue typologique, les industries paraissent
plus volues : les bifaces sont presque toujours entirement faonns et
retouchs au percuteur tendre, ce qui donne des tranchants rectilignes et des
bases travailles, souvent en biseau. Le petit outillage se standardise, et on
peut dsormais utiliser pour lanalyse les listes types confectionnes pour le
palolithique moyen. On peut donc parler dans ce sens dun acheulen
rcent volu (Muhesen, 1985). Par ailleurs, les assemblages se trouvent
dordinaire en surface, la diffrence des prcdents, moins volus, que
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200 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

nous avons appels simplement acheulen rcent , qui sont virtuellement


toujours gologiquement in situ. Les gisements de surface offrent certes la
possibilit de pollutions ultrieures, et en particulier la prsence du dbitage
Levallois doit tre traite avec prcaution. En revanche, leur situation permet
de croire quils ont t constitus aprs ldification des terrasses du Qf II,
durant un interstade relativement peu humide, qui pourrait correspondre la
priode 7 de Opdyke et Shackleton. Enfin, lacheulen rcent volu est
largement rpandu dans toute lAsie occidentale et les sites o on le trouve
sont parfois trs riches.
Il a t signal aux confins syro-turcs, dans la rgion dAntioche et de
Gaziantep, dans des sites comme Kartal et Dlk (Kkten, 1947). Nous ne
disposons pour le prsent que de brves indications, mais la quantit des arte-
facts parat tre importante. Plus lEst, des assemblages ont t reprs
jusque dans les environs dEski Mosul (Inizan, 1985) sur la rive gauche du
Tigre, dans le Nord de lIraq.
Sur lEuphrate moyen, les sites se trouvent en surface de terrasses de tous
ges, mais non dans la valle ni dans les formations du pnultime complexe
pluvial. Il y en a soit sur de trs anciennes formations, comme Tellik sur la
rive gauche, prs de la frontire turque, soit lembouchure de petits
affluents, comme dans le ouadi Abou Chahri, l o les dpts nont pas subi
leffet dvastateur de la grande vidange opre par lEuphrate au dbut du
pluvial.
Dans la zone du Nahr el-Kebir, sur le littoral mditerranen septentrional
de la Syrie, un acheulen tardif existe en surface au Jabal Idriss, mais on
trouve aussi des outillages repris dans des formations datant du dernier
pluvial, Jbarioune, Roudo et Souayate (Copeland et Hours, 1979). La possi-
bilit de mlanges nest pas ngligeable, nanmoins les assemblages diff-
rent de ceux de lacheulen rcent, tant par la qualit des outils que par leurs
proportions : au total, on a ainsi recueilli 395 artefacts dont 67 outils, parmi
lesquels 31 bifaces. Ceux-ci sont en majorit amygdalodes et ovalaires.
Dans loutillage lger, les racloirs dominent. La position redistribue de ces
assemblages, lorsquon les inclut dans la longue srie de lacheulen du Nahr
el-Kebir, est intressante. Ils sont le tmoignage de haltes temporaires (car la
quantit des artefacts est faible) qui ont eu lieu aprs la formation de la
terrasse de Roudo (puisquils ny sont pas incorpors) et avant laccumula-
tion des dpts de Ech Chir (qui datent du dernier pluvial et contiennent du
palolithique moyen).
lEst de Palmyre, sur le revers de lescarpement o est creuse la grotte
de Douara, un site tmoigne dune pntration de lacheulen rcent volu
lintrieur du dsert syrien (Akazawa, 1979). En tant que gisement de
surface, sans lien avec la gomorphologie, il est en lui-mme indatable, mais
la typologie de loutillage est suffisamment explicite.
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 201

La valle moyenne de lOronte est plus significative. Plusieurs stations de


surface, dont certaines difficiles interprter, ont permis de rcolter un
acheulen rcent indiscutablement volu, soit dans la boucle de lOronte
aux environs de Latamn, soit un peu plus en amont au Sud du ouadi Ghar-
machi (Muhesen, 1985). La chance a voulu quait t prserv l un gisement
dont la position gomorphologique est probante. La rive gauche de lOronte
est borde cet endroit de puissantes formations datant du plistocne moyen
et qui contiennent en particulier le sol dhabitat de Latamn (Qf III). En quel-
ques points, les formations datant du pluvial suivant (Qf II) ont t dposes,
et sont embotes Jrabiyate. Gharmachi, aucun dpt du Qf II ne
subsiste, lOronte ayant tout vacu. Mais on a pu mettre en vidence que la
formation de Latamn avait t rabote, ainsi que le substratum marneux
auquel elle tait adosse. Sur cet aplanissement, des acheulens se sont
installs et leur habitat a t scell sous une colluvion rouge, qui contient du
palolithique moyen. Prospections et fouilles ont pu se poursuivre pendant
plusieurs annes.
Une srie de sondages distribus selon une mthode dchantillonnage
classique (Random stratified sampling) a permis tout dabord de prciser
ltendue du site et de localiser deux points o la densit des artefacts a paru
plus forte quailleurs. Au total, une surface de 270 m2 a pu tre dcape. On y
a rcolt 2 129 artefacts dont 399 outils, parmi lesquels 140 bifaces, 38 chop-
pers et 61 racloirs. Sur le plan de la typologie, il faut remarquer la diminution
de loutillage lourd qui ne reprsente plus que 7 % des outils, tandis que
loutillage lger atteint 48 %, les bifaces et les choppers reprsentant le reste.
Le plus important est que tout cela a pu tre mis sur plan et se prter une
tude spatiale interprtative (Muhesen, 1985). Le gisement se situe bien dans
la ligne de ce quon connat pour lacheulen. Quelques grosses pierres sont
rassembles de-ci, de-l. On peut remarquer des concentrations nettes qui
indiquent une aire de dbitage et probablement deux aires de travail. Malheu-
reusement, comme Latamn, la faune na pas t conserve. Gharmachi est,
avec ce dernier site, lun des deux gisements de lAsie occidentale qui donne
des indications sur le mode de vie des acheulens, et il sagit ici dacheulens
tardifs. On imagine facilement un groupe dune quinzaine dindividus,
campant au bord dun Oronte qui coulait en contrebas, mais plus haut
quaujourdhui, en surveillant une valle dexploitation facile. Si Gharmachi
est le site le plus complet et le mieux conserv pour cette poque, on a pu
retrouver dans les environs les traces de cinq ou six autres campements, et
lOronte a t certainement trs frquent dans la dernire partie de lavant-
dernier complexe fluvio-glaciaire.
Un autre lieu privilgi semble avoir t le dbouch sur la cte syrienne
de la troue de Homs, entre Tartous et la frontire libano-syrienne
(Muhesen, 1985). Une demi-douzaine de sites se regroupent l, autour des
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202 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

deux grosses rivires qui ont difi la plaine ctire : le Nahr el-Abrach et le
Nahr el-Kebir mridional. Quelques-uns sont connus depuis longtemps,
comme Qalaat Yahmour, dautres ont t reprs depuis peu comme Ard
Hamed, Mouqaa el-Hami et Jdeideh. Ce que nous savons est certainement
trs incomplet. On peut pourtant penser que ces gisements trs individua-
liss reprsentent danciens campements, sans doute bouleverss, mais
encore reconnaissables.
Des trouvailles, disperses mais abondantes, en Beqaa mridionale au
Liban (Besanon et Hours, 1971), se rapportent la mme poque. Lempla-
cement est intressant, lui aussi au dbouch dun passage stratgique. Il
sagit ici de la troue de Kamel el Loz, qui fait communiquer le Litani et la
Beqaa avec la haute valle du Jourdain. On la dj vu, lrosion semble avoir
beaucoup uvr en cet endroit et les assemblages ont t dplacs, si bien
quon ne peut retrouver une organisation bien prcise de loccupation.
En revanche, la Haute-Galile offre un ensemble assez bien conserv et
structur, qui donne des possibilits de rflexion sur le mode doccupation
dune rgion cette poque, en liaison avec les points de passage, la nature du
terrain, les lieux dobtention de la matire premire, et la rpartition des
ressources en eau. Il sagit dune zone de collines daltitude moyenne suffi-
samment arroses, qui seraient encore boises de nos jours sans les destruc-
tions dorigine anthropique. On peroit que loccupation des valles de la
Haute-Galile libanaise, autour de An Ibl, en terrain calcaire o leau
scoule vite (Bovier-Lapierre, 1909; Fleisch, 1951, 1954; Copeland et
Wescombe, 1965), a t plus fugace et le fait de petits groupes nomades. On
ny trouve que de rares assemblages : Mudawwara, Tibnine. Dans la valle
du Nahal Dishon, plus au Sud (Ronen et al., 1974), le basalte retient mieux
leau des pluies et loccupation, plus dense, parat plus sdentaire. Le gise-
ment exceptionnel de Maayan Baruch (Stekelis et Gilead, 1966) aurait pu y
jouer le rle de centre pour une zone assez vaste, et les milliers de bifaces qui
y ont t ramasss ne trouvent leur quivalent que sur de grands sites afri-
cains, dailleurs contemporains, comme Kalambo Falls, Olorgesalie ou
Garba I Melka-Kuntur.
On na pas encore trouv plus au Sud densembles aussi importants et aussi
interprtables. En revanche, les points qui tmoignent dune prsence acheu-
lenne tardive sont nombreux : la plaine de Repham Beqaa prs de Jrusalem
(Arensburg et Bar-Yosef, 1962, 1967), la surface des terrasses du Zarqa en
Jordanie, depuis Khirbet Samra (aussi sur le basalte) jusqu la hauteur de Bir
(Besanon et al., 1984; Besanon et Hours, 1985), et les bords des ouadis qui
drainent vers loasis dAzraq les maigres prcipitations tombes dans le
dsert, comme le ouadi Kharan, le ouadi Rattama, le ouadi Butum et le ouadi
Uweinid (Rollefson, 1984). Il se pourrait que les hauteurs de Fjaje et les envi-
rons de Kerak (Rollefson, 1981) puissent se prter des analyses spatiales
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 203

semblables celles quon a tentes pour le Nahal Dishon, car il semble y avoir
l un matriel extrmement abondant et trs largement rparti.
Sur la cte, le gisement de surface de Evron Zenat pourrait se situer sur le
mme horizon (Prausnitz, 1969; Gilead et Ronen, 1977). De toute faon, le
Levant mridional parat avoir t moins habit ou moins parcouru. Un des
rares sites signals est celui de Kissufim, prs de la cte, dont la position stra-
tigraphique devrait tre prcise.

LA FIN DE LACHEULEN
Depuis les premires manifestations dune prsence humaine, malgr quel-
ques indications dindustries sans bifaces, cest en gros lacheulen qui a
domin toute la prhistoire de lAsie occidentale. On a constat son volu-
tion, et bien que lindustrie de Maayan Baruch ou de Khirbet Samra ne
ressemble pas celle de Sitt Markho ou dUbeidiya, ces transformations ont
t progressives, graduelles et sans -coups. Cest pourquoi certains auteurs
ont dabord parl dacheulen ancien-moyen et moyen-rcent (Hours, 1975;
Tomsky, 1982) tandis que dautres, dans lincertitude, qualifient dacheu-
len moyen ce que nous appelons acheulen rcent (Rollefson, 1984). Mais
avec une priode humide date de la fin de lavant-dernire glaciation,
souvre une phase complexe de changements multiples qui aboutissent au
palolithique moyen (Hours, 1979). En termes de thorie de lvolution, on
dirait quune phase de ponctuation dans lquilibre vient interrompre
une longue stase .
ct de la tradition acheulenne, qui se continue par un acheulen
qualifi volontiers de final, on voit surgir des facis nouveaux, qui gardent des
bifaces caractristiques, mais se chargent de formes nouvelles, et se dmar-
quent de lacheulen classique. Ce sont des industries avec de petites pices
bifaces, comme dans le Nord de la Syrie; ou avec des racloirs pais, djets
ou transversaux, comme dans le Levant central; ou bien encore des ensem-
bles surprenants sur dbitage laminaire, qui prcdent le palolithique
moyen proprement dit. Tout cela intervient dans un temps relativement court,
et suivant une succession mal tablie. Il sagit dailleurs sans doute dindus-
tries partiellement contemporaines. Trois sries de datations situent un de ces
pisodes vers 150 000 ans avant notre re.
Lacheulen final (fig. 5)
Dans le Levant central, de Yabroud et El Kowm en Syrie Azraq en Jordanie,
et de Tabun Oumm Qatafa en Isral, les fouilles ont livr soit un bord de
sources (El Kowm : Nadaouiyeh I; Azraq : Lion Spring et C Spring), soit en
grottes (Yabroud I, niveau 23; Tabun F et Oumm Qatafa D 2 et E), des assem-
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204 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

blages indiscutable-
ment acheulens, que la
stratigraphie met trs
tard dans la squence, et
que la sdimentologie
tendrait situer dans
une priode humide.
Les fouilles en grottes
sont importantes, car
elles ont dfini des s-
quences clbres (Neu-
ville, 1931, 1934; Gar-
rod et Bate, 1937; Rust
1951), mais elles datent
de cinquante ans et
nont jamais t repri-
ses ou contrles, en ce
qui concerne ces ni-
veaux. De plus, le mat-
riel en a t tudi assez
sommairement.
Tabun, il sagit
dun acheulen trs
volu, avec des bifa-
ces ovalaires ou mme Figure 5 Artefacts de lacheulen final : Nahr el-Kebir
circulaires, minces et (Syrie).
entirement faonns
par des retouches plates. On a rapproch Oumm Qarafa de Tabun F, et
Yabroud nest connu que par quelques planches de dessins et un dcompte de
F. Bordes. En revanche, les sources dAzraq, non encore publies, sont plus
prometteuses. L. Harding avait signal de faon pittoresque la dcouverte en
1957 dun assemblage, dpos jadis sur les bords dune ancienne source, et
recouvert aujourdhui par plus dun mtre de sdiments, bien que leau soit
encore visible : lors dune opration de nettoyage, les ouvriers, dans leau
jusqu la ceinture, raclaient le fond de la source avec des paniers quils
ressortaient pleins de bifaces. Les travaux, entrepris dans le cadre dune tude
pour un programme dirrigation, ont repris rcemment, et deux ou trois
sources ont donn au total des milliers de pices et des centaines de bifaces
ovalaires ou amygdalodes. Ils ne sont pas trs minces mais faonns avec
soin, les deux faces sont tailles grands enlvements plats, et les bords rgu-
lariss par de petites retouches secondaires. La patine est en gnral sombre :
noire, brune ou vert olive fonc. Ltat de fracheur est surprenant. Quelques
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 205

pices lustres et des racloirs yabroudiens attestent que la stratigraphie aurait


besoin dtre claircie. Tout ce quon sait indiquerait que cet acheulen trs
volu se trouve au contact dun cailloutis, rsultat dun pisode de ruisselle-
ment, une poque o le fond de la dpression dAzraq tait plus bas que de
nos jours.
Les drivs de lacheulen (carte 6, fig. 6)
Certains assemblages du Levant central, Yabroud, Douara, El Kowm, Tabun,
Oumm Qatafa, Azraq, sont certes volus, mais restent dans la tradition de
lacheulen au sens strict. En revanche, dautres sites montrent des innova-
tions et rvlent une orientation vers des industries indites. En dautres
termes, le mouvement qui aboutira au palolithique moyen semble avoir
dj dbut. Une premire faon de concevoir cette transition parat limite
au Levant septentrional, et sexprime avec des nuances diffrentes suivant
les endroits : Nahr el-Kebir, Oronte, Euphrate, El Kowm. Aussi lui a-t-on
donn plusieurs noms.
Le Samoukien (Copeland et Hours, 1979) a t identifi pour la premire
fois propos dun assemblage dcouvert sur la vieille ligne de rivage pliocne
de Mcharfet es Samouk. La matire premire est fournie par les galets de la
plage qui sont de petite taille, et les dimensions de lindustrie sen ressentent.
Il y a de petits bifaces amygdalodes pais, mesurant moins de 7 cm, avec de
petits choppers et un dbitage Levallois attest par des clats et des nuclus.
Ltat de conservation est excellent, la patine jaune verdtre souvent accompa-
gne dun lustre. On a trouv le mme facis en six autres points, dont les plus
importants sont la plage fossile de Fidio et les terrasses Qf II qui bordent le
Nahr el-Arab, ce qui donne pour les datations un terminus a quo. Ces bifaces
miniatures, accompagns de petits choppers et dun abondant dbitage Leval-
lois, ne constituent dj plus un acheulen comme on lentend dordinaire.
Quelque chose danalogue se retrouve sur lOronte moyen. Des assem-
blages y existent en surface, au contact daffleurements calcaires qui contien-
nent du silex. L encore, de petits bifaces reprsentent un lment important
de loutillage. Ils sont accompagns de pices bifaciales plus ou moins folia-
ces, ainsi que dun dbitage Levallois. En gnral, les artefacts sont assez
altrs et la patine grise prend souvent un aspect rugueux. Les quantits sont
parfois considrables et permettent des observations statistiques valables.
Les deux sites les plus importants se trouvent aux environs de Latamn,
Tahoun Semaan et Tulul Defa. Le remplacement des choppers miniatures du
Samoukien par de petites pices bifaces a paru justifier une nouvelle appella-
tion (Besanon et al., 1978), et ce facis a t publi sous le nom de Defaen.
Sur lEuphrate moyen, au confluent du Balikh prs de Raqqa, de petits bifaces
sont accompagns dun dbitage Levallois trs mince et de petits choppers en
quartz (Besanon et al., 1980).
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206 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Carte 6 Asie occidentale. La transition du palolithique infrieur au palolithique


moyen : a. dlimitation de laire du Yabroudien; b. la crte palmyrnienne ; c. sites
yabroudiens; d. industries lames. 1. El Kowm (9 gisements); 2. Hummal; 3. Duara (?);
4. Maslukh; 5. Yabroud; 6. Adloun; 7. Tabun; 8. Ain Musa; 9. Zuttiyeh; 10. Azraq
(source C) (daprs F. Hours).
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 207

Le bassin dEl Kowm a fourni en deux points des assemblages analogues


(Hours, 1981). En bordure de la source fossile de NadaOuiyeh I des bifaces
de petite dimension occupent les niveaux suprieurs dun site qui contient
la base un acheulen rcent classique. Non loin de l, en bordure du ouadi
Qdeir, de petits bifaces sont accompagns de pices bifaciales. Les bifaces
sont ovalaires ou amygdalodes, mais ne sont pas accompagns ici dun dbi-
tage Levallois, ce qui diffrencie lindustrie dEl Kowm du Samoukien du
Nahr el-Kebir et du Defaen de lOronte. En revanche, le niveau 12 de labri 1
de Yabroud se rapprocherait de ces derniers : il a livr une industrie qui
comprend de petits bifaces, et F. Bordes a calcul pour ce niveau un indice
Levallois de 15 (Rust, 1951; Bordes, 1955).
Si les facis bifaces miniatures se trouvent plutt dans le Levant septen-
trional, ils ny sont pourtant pas exclusivement cantonns, car le niveau D 1
de Oumm Qatafa reprsente sans doute quelque chose danalogue.
R. Neuville (1931) y note la prsence de bifaces minuscules et de certains
outils qui ressemblent nos petites pices bifaces.
Il nest pas facile de dater de faon prcise ces industries drives de
lacheulen, car elles se trouvent en gnral dans des stations de surface.
Cependant la typologie indique un ge rcent et les sites o existe une strati-
graphie (Oumm Qatafa, Yabroud, Nadaouiyeh) confirment quon se trouve
au sommet de la srie acheulenne, Yabroud montrant de plus que le paloli-
thique moyen proprement dit arrive presque immdiatement au-dessus. Cela
nous place donc en priode de transition, peu prs en mme temps que le
Yabroudien.
Le Yabroudien (carte 6, fig. 6)
Dans cette fin du palolithique infrieur en Asie occidentale, le Yabrou-
dien revt une importance particulire. Cest dabord une industrie propre au
Levant, cest ensuite une industrie qui a fait lobjet de discussions longues et
passionnes, quant sa nature et sa position chronologique. Maintenant que
cette dernire est assure par une dizaine de datations, le Yabroudien nen
devient que plus intressant. Cest enfin la seule industrie laquelle soit
associ pour notre poque un fossile humain en position stratigraphique un
peu solide.
Le Yabroudien a t identifi par A. Rust la suite des fouilles quil
pratiqua entre 1930 et 1933 dans une srie dabris-sous-roche creuss dans
les falaises du ouadi Skifta prs de la petite ville de Yabroud, en Syrie centrale
(Rust, 1951). Il se caractrise par un dbitage peu ou pas laminaire. Les clats
sont pais, courts, de talon large et en majorit lisse. Ils servent de supports
de nombreux racloirs, de prfrence transversaux ou djets. Ceux-ci sont
faonns par une retouche cailleuse, qui rappelle celle du Moustrien de
facis Quina dans le palolithique moyen franais. Au cours de ses fouilles,
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208 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Rust a distingu des


niveaux avec et sans
bifaces. Il nest pas sr
que cette distinction ait
une relle valeur. Les
fouilles de Yabroud
nont t publies
quen 1951. Le Ya-
broudien na donc t
connu qu cette date,
et cela a entran la
rvision dune partie
du matriel fouill en
Palestine Tabun et
Zuttiyeh.
Depuis, le Yabrou-
dien a t reconnu dans
17 sites rpartis tra-
vers le Levant central
dont 9 dans la seule
oasis dEl Kowm
(Copeland et Hours,
1983). Ils ne paraissent
pas lis une zone Figure 6 Industries de transition (El Kowm : 1-2 :
cologique particu- Yabroudien; 3-6 : Hummalien).
lire : Tabun (Isral),
Adloun et Masloukh (Liban) sont des grottes ctires; Zuttiyeh, An Musa
(Isral) et Yabroud (Syrie) se trouvent dans les collines qui forment la pointe
Sud du Croissant fertile; tandis quAzraq (Jordanie) et El Kowm avec ses
neuf gisements (Syrie) sont des oasis de steppe aride, en bordure du dsert.
Les industries ont t dposes en grottes et sous abri (6 sites) ou en plein air
au contact de sources (11 sites). Quelques gisements ont livr des restes de
faune. Ce sont souvent de grosses btes mais il y a aussi des herbivores de
taille moyenne. Selon les niches cologiques, cela va de lhippopotame, de
llphant ou du rhinocros au cheval et au chameau, ou du sanglier la
chvre, au daim ou au chevreuil. En zone aride, la gazelle est signale. On
pense une chasse collective non spcialise.
Les restes humains trouvs Mougharat El-Zuttiyeh (Gisis et Bar-Yosef,
1974) montrent que lhomme yabroudien tait un Homo erectus volu,
qualifi par certains de Pr-sapiens. Les dates disponibles, obtenues par
plusieurs mthodes (drivs de luranium et thermoluminescence),
Zuttiyeh et El Kowm, indiquent quil vivait il y a environ 150 000 ans
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 209

(Schwarcz et al., 1979, 1980; Hennig et Hours, 1982). Cela correspond aux
observations sdimentologiques et nous met, avec lacheulen final des
sources dAzraq, dans une priode humide qui se corrle assez bien avec la
phase 6 de Opdyke et Shackleton.
Les industries lames
Sur quelques sites, on trouve avec le Yabroudien une industrie faonne sur
des supports laminaires. Les rapports entre les deux ensembles ne sont pas
clairs, car ils varient de gisement gisement. Mais on na jamais trouv
jusqu prsent dindustries lames de ce genre ltat isol.
Cest encore A. Rust qui a signal pour la premire fois, intercals dans le
complexe qui marque la fin de lacheulen, des assemblages laminaires dont
il a fait un Praurignacien (Rust, 1951). Le nom tait particulirement
mal choisi car il suggre une liaison avec le palolithique suprieur, ce qui
supposerait on ne sait quels prolongements, inconnus et jamais dcouverts,
du pr-aurignacien vers un hypothtique aurignacien, pendant des dizaines
de milliers dannes. De plus, vers 1940, les efforts de prcision typologique
navaient pas encore port tous leurs fruits, et on appelait aurignacien tout
ce qui avait une allure de palolithique suprieur. Le pr-aurignacien de
Yabroud, outre son aspect laminaire, contient des burins et des grattoirs, mais
nen est pas moins spar de laurignacien par toute lpaisseur du paloli-
thique moyen. Cependant, on a encore voulu rcemment (Bakdach, 1982),
malgr la stratigraphie, en faire la premire manifestation du palolithique
suprieur.
Lidentification par Rust dune industrie laminaire originale, prcdant
lapparition du palolithique moyen et appartenant au complexe qui marque
la fin du palolithique infrieur, a conduit D. Garrod rviser son interprta-
tion de la couche E de Tabun (Garrod, 1956) et rechercher des assemblages
quivalents ailleurs. De l les fouilles dAdlun (Roe, 1983) sur la cte liba-
naise, o elle dcrit du Yabroudien et une industrie laminaire, dans une posi-
tion stratigraphique analogue au Praurignacien, mais dune typologie
lgrement diffrente. Elle lui donna donc un nouveau nom : Amoudien
(Garrod et Kirkbride, 1961; Garrod, 1970).
Depuis, les travaux entrepris dans loasis dEl Kowm ont permis la dcou-
verte, dans le puits de Hummal, au-dessus du Yabroudien et au-dessous du
palolithique moyen, dune industrie du mme genre, mais nanmoins origi-
nale, dont les traces ont t retrouves prs dautres sources (fig. 6) : de
grandes lames appointes par des retouches cailleuses. Suivant les options
typologiques, on peut les baptiser de noms divers : racloir latral double,
pointe moustrienne ou pointe de San Remo (Copeland, 1985). Ce genre
dassemblage caractristique de loasis dEl Kowm a t appel Hummalien
(Hours, 1982). Les pices sont de plus affectes dune patine et dun lustre
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210 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

dus laction de leau de source (quel quen soit le processus), qui leur
donnent un aspect nul autre pareil.
En quatre points bien distincts : le mont Carmel, les grottes dAdlun,
Yabroud, et les sources dEl Kowm, des assemblages caractriss par un
dbitage laminaire existent donc dans une position stratigraphique quiva-
lente, qui les place la jonction entre le palolithique infrieur et le paloli-
thique moyen (carte 6). A. Jelinek, qui a repris les fouilles de Tabun, pense
que Yabroudien et industries lames font partie de la mme tradition : la
Tradition du ouadi Mughara (Jelinek, 1981), ce qui est une interprtation
surprenante. Les calculs dindices largeur/paisseur produits cette occasion
nemportent pas vraiment la conviction.
Quoi quil en soit, ces assemblages posent un problme et pas seulement
cause de leur typologie exceptionnelle. Ils sont composs doutils destins
un travail dlicat, supportant moins defforts violents que les bifaces acheu-
lens ou les racloirs yabroudiens. Peut-tre la rpartition gographique des
sites peut-elle aider rsoudre les questions que cela soulve. Le Yabroudien
est distribu dans tout le Levant central, aussi bien sur la cte qu lintrieur,
et cela signifie une aptitude vivre dans des zones cologiques trs diverses,
en exploitant un environnement, animal pour autant que nous le sachions, trs
vari. En revanche, les industries lames, peu nombreuses il est vrai, vont du
mont Carmel sur la cte mditerranenne El Kowm dans la steppe syrienne,
en suivant par Yabroud la ligne de hauteurs quon appelle parfois la Dorsale
palmyrnienne. Sans les destructions causes par lhomme, ces collines
seraient encore aujourdhui le domaine dune fort claire de chnes et de
pistachiers, dont le couvert constitue le biotope o se dveloppent les grami-
nes sauvages. Peut-tre les industries lames : pr-aurignacien, Amoudien,
Hummalien, sont-elles le tmoignage dune adaptation ce genre de
ressources alimentaires, avec le dveloppement dun outillage propre
couper un matriau peu rsistant.

CONCLUSION
Le complexe qui termine le palolithique infrieur (acheulen final, drivs
de lacheulen, Yabroudien, industries lames) fait place en Asie occiden-
tale des assemblages de dbitage Levallois, dont les dbuts se situent aux
environs de 90 000 ans (Stearns et Thurber, 1965; A. Leroi-Gourhan, 1980;
Hennig et Hours, 1982), et marquent lavnement du palolithique moyen.
LHomme de Neandertal y sera associ.
Pour fixer les tapes du dveloppement de lhumanit qui correspond en
Asie occidentale lHomo erectus, nous ne disposons pas, on la vu, des
possibilits de datations absolues quoffre lAfrique. En revanche, le cadre
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie occidentale 211

gomorphologique a t bien tudi et donne une chronologie relative


dtaille fonde sur des critres objectifs. Cela permet de constater que
pendant tout le temps qua dur lacheulen ancien puis moyen et rcent
la typologie de loutillage a volu lentement, et que le genre de vie ne
parat pas avoir chang de faon substantielle. Il faut attendre la fin de
lacheulen pour assister des transformations profondes et rapides.
Dans cette revue de lAsie occidentale lpoque de lHomo erectus, il
na gure t question que du Levant : Liban, Syrie, Jordanie et Isral. On ne
sait pratiquement rien de ce qui existe en Turquie, Iraq, Iran et dans la pnin-
sule Arabique. Des prospections plus soigneuses et des publications plus
solides pourraient donner bientt une ide du dveloppement de lacheulen
dans ces rgions, mais actuellement nous nen savons rien. On aura remarqu
qu lintrieur de la zone levantine les industries ne sont pas rparties de la
mme faon et que loccupation ne semble pas avoir t uniforme. En plus du
mouvement gnral qui aboutit une colonisation de lintrieur partir de
lacheulen rcent, le Levant mridional semble bien avoir t moins habit
que la partie centrale ou septentrionale.
Lapparition de lacheulen en Asie occidentale, relativement tardive, et
comme une industrie dj toute forme, sans indices de ttonnements dans
les dbuts, suggre quil vient dailleurs, et que lAsie occidentale a servi de
pont entre lAfrique et lEurasie lors du peuplement de lAncien Monde.
tant donn sa position au carrefour de trois continents, cela na dailleurs
rien dtonnant. Mais son rle ne se borne pas cette fonction dinterm-
diaire. Lacheulen y a connu un dveloppement original et autochtone qui
saffirme surtout sur la fin, avec lacheulen rcent volu et toutes les indus-
tries de transition avec le palolithique moyen.
Ds ces priodes anciennes, et bien quil ne soit pas le berceau de lacheu-
len, lAsie occidentale a jou un rle essentiel dans le dveloppement de
lhumanit.

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6
La priode de lHomo habilis
et de lHomo erectus en
Asie mridionale
(Palolithique infrieur)

Ramchandra V. Joshi

Asie mridionale comprenant la partie orientale de lIran, lAfgha-


L nistan, le Pakistan, lInde, le Npal, le Bhoutan, le Myanmar (ancien-
nement Birmanie) et le Sri Lanka forme une unit gographique dlimite
approximativement par lIran et lensemble euro-africain lOuest, lAsie
centrale (partie mridionale de lancienne URSS et Tibet) au Nord et lIndo-
nsie lEst, et qui stend peu prs depuis le 38e degr de latitude Nord
jusquau 5e degr de latitude Sud et entre les 60e et 100e degrs longitude Est.
Chacune des sous-rgions qui la composent a ses propres caractristiques
physiques et diffrents types de paysages sy rencontrent. En dpit de diff-
rences climatiques dune sous-rgion lautre, lAsie mridionale appar-
tient globalement aux zones tropicale et sous-tropicale, le sous-continent
indien connaissant essentiellement un climat de mousson et la vgtation
naturelle de type aride ou semi-aride du Nord faisant place au Sud la steppe
et, par endroits, la fort semi-tropicale.
Lorsque lon tente de retracer lvolution culturelle de lAsie mridionale
lge de la Pierre, on se heurte certaines limitations dont il convient de
tenir compte. Jusque tout rcemment aucun vestige physique dhomme
prhistorique datant du plistocne navait encore t retrouv en quelque
endroit que ce soit de lAsie mridionale. Toutefois, la fin de 1982, lon
dcouvrit Hathnora, dans la moyenne valle de la Narmada (Madhya
Pradesh, Inde), un crne presque complet dun Homo erectus. La stratigra-
phie et les vestiges fauniques trouvs proximit, avec prsence de Stegodon
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218 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

ganesa et dune forme archaque dElephas hysudricus, permettent de dater


le site de la fin du plistocne moyen. Ce crne semble pouvoir tre mis en
rapport avec une industrie lithique du palolithique infrieur caractrise par
des bifaces et de nombreux hachereaux (de Lumley et Sonakia, 1985; de
Lumley et Sonakia, 1985). Une telle dcouverte na en soi rien dtonnant,
puisque Homo erectus, dans sa longue migration dAfrique vers la Chine et
lIndonsie, a presque ncessairement d traverser le sous-continent indien.
Les seules autres donnes biologiques du palolithique infrieur en Asie
mridionale se limitent quelques rares gisements dossements fossiles de la
faune de cette poque; aucun site contemporain na livr de restes vgtaux.
Pour avoir un tableau complet du mode de vie des communauts du paloli-
thique, il faudrait disposer de donnes provenant de sites primaires. Or les
informations dont nous disposons cet gard sont trop minces pour tre dun
quelconque secours.
Loutillage lithique caractristique des diffrents stades du palolithique
reste donc ce jour la principale source dinformation pour ltude, sous tous
ses aspects, du dveloppement culturel des premiers occupants de lAsie
mridionale. Des tudes palo-environnementales rcemment conduites
dans cette rgion, en particulier en Inde, au Pakistan, et, dernirement, en
Afghanistan, ont livr une quantit importante dlments nouveaux qui
viennent complter les travaux effectus sur la typologie du palolithique.
La prsence dune culture du palolithique infrieur (Homo erectus) nest
atteste en Asie mridionale quau Pakistan, en Inde et en Myanmar. On nen
a dcel aucune trace pour lheure au Bhoutan, au Bangladesh et au Sri
Lanka, et les dcouvertes faites en Afghanistan nont pas encore t confir-
mes. Loutillage palolithique de lInde et du Pakistan prsente dtroites
similitudes mais le matriel retrouv en Myanmar est quelque peu diffrent.
Deux traditions culturelles semblent avoir coexist au palolithique infrieur
en Inde et au Pakistan : a) le Soanien, domin par les outils sur galets et b) des
industries bifaces (acheulen). On ne possde ce jour aucune donne stra-
tigraphique qui indiquerait que les outils sur galets (complexe de choppers et
de chopping tools) reprsenteraient les cultures lithiques les plus anciennes.
En Myanmar, loutillage du palolithique infrieur est en bois fossile et, en
dpit de certaines caractristiques typologiques dues lemploi de ce mat-
riau, il se rattache essentiellement la tradition des choppers et chopping
tools. Dans lensemble, les industries sur galets se rencontrent dans les
rgions montagneuses alors que dans lInde pninsulaire ils sintgrent
lacheulen, dont ils ne peuvent tre dissocis. Les bifaces prsentent des
similitudes certaines avec ceux dAfrique et dEurope, tandis que les indus-
tries sur galets ont des parallles en Asie centrale (et peut-tre aussi en Chine).
En labsence de tout vestige anthropologique, il est difficile de dcider si ces
deux traditions culturelles sont le fait de populations distinctes. LAsie du
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie mridionale 219

Sud pourrait avoir servi de lieu de passage aux premires migrations entre
lOrient et lOccident.
Pour mieux replacer loutillage du palolithique infrieur dans son
contexte environnemental, il convient de passer en revue les diffrents sites
de cette priode pour chaque sous-rgion.

AFGHANISTAN
Le matriel palolithique en Afghanistan reste imparfaitement compris.
Pour en saisir toute la signification, il importe de se rfrer aux tudes effec-
tues par les prhistoriens dans les rgions adjacentes de lAsie du Sud-
Ouest, de lAsie centrale et de lAsie mridionale.
Ltude du palolithique afghan a dbut voici quatre dcennies, avec les
premires dcouvertes faites en 1951 par Carleton S. Coon Kara Kamar
(Allchin et Hammond, 1978). Puis, en 1959, Louis B. Dupree localisa
plusieurs sites palolithiques dans le Nord du pays et effectua des fouilles sur
certains notamment labri-sous-roche de Dara-i-kur au Badakhshan et les
sites voisins de la ville dAq Kupruk. Ce travail dexploration sest enrichi
rcemment des nouvelles contributions de Dupree, dont les fouilles au Sud de
lHindu Kush ont permis de mettre au jour en 1974, sur les anciens rivages
lacustres, des outils du palolithique moyen, voire du palolithique infrieur.
Ces dcouvertes ont t analyses par Davis dans un chapitre intitul Le
palolithique , dans un ouvrage publi sous la direction dAllchin et
Hammond (1978).
Aucun vestige qui puisse tre rattach avec certitude au palolithique
infrieur na encore t dcouvert en Afghanistan mme, mais on a retrouv
dans les rgions voisines du Tadjikistan des industries de choppers et de chop-
ping tools semblables au Soanien du Pakistan associes un dpt de lss.

PAKISTAN (carte 7)
Malgr la dcouverte antrieure de quelques rares vestiges palolithiques
dans laire du Pakistan, on doit considrer que ltude systmatique du
paloenvironnement et des cultures lithiques du Quaternaire indo-pakista-
nais a commenc avec les travaux de De Terra et de son quipe. Ltablis-
sement de la squence des dpts des Siwalik suprieurs et des couches
postrieures et de celle des terrasses de la rivire Soan ainsi que lanalyse des
outils palolithiques dcouverts par de Terra et Paterson (1939) ont jet les
bases de larchologie de lge de la Pierre en Inde et au Pakistan. Sagissant
de lInde, nous verrons sous la rubrique consacre ce pays quels sont les
nouveaux lments intervenus depuis lors.
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220 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Carte 7 La valle de la Soan et emplacement des sites palolithiques au Pakistan;


1. Sites dj mentionns par de Terra et Paterson (1939); 2. Sites nouveaux dcouverts
depuis 1939; (daprs H. Rendell, 1981, avec la permission de la Cambridge University
Press).
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie mridionale 221

Grce sa situation gographique entre lAsie occidentale et le sous-


continent indien, le plateau de Potwar revt un intrt particulier pour ltude
du palolithique pakistanais. Dlimit par lIndus lOuest, les rivires
Jhelum et Poonch lEst, les contreforts du Pir Panjal au Nord et la Salt Range
au Sud, ce plateau permet de reconstituer la gostratigraphie du systme des
Siwalik partir du Miocne, et sa gologie du plistocne rcent est riche
denseignements pour lhistoire du palolithique suprieur.
Faute de fouilles systmatiques, on manque dindices sur la prsence de
lointains anctres de lhomme au Pliocne et au plistocne ancien. Le mat-
riel palolithique de cette rgion, reprsent notamment par des industries de
choppers et de chopping tools associes une production dclats, semble
dater du plistocne moyen.
Pour tablir la squence climatique et archologique du Quaternaire, de
Terra et Paterson (1939) avaient repris la division en quatre grands pisodes
glaciaires, alors reconnue en Europe en tentant de lappliquer au Pakistan
dans la rgion du Potwar. Fait significatif, Porter (1970) na de son ct relev
que trois grandes phases glaciaires dans la rgion du Swat. Or, cela est en
contradiction avec ltude des sdiments ocaniques qui dmontre lexis-
tence de plus de 17 grandes glaciations depuis 1,7 million dannes.
Dans un travail rcent, Rendell (1981) a procd un nouvel examen de
la squence du plistocne dans la valle de la Soan. Il est dsormais certain
que la squence des glaciations alpines du Quaternaire ne peut sappliquer
la rgion du Potwar. Rendell a galement not que les sites palolithiques de
la moyenne valle de la Soan taient associs aux conglomrats des Siwalik
plutt quaux conglomrats de roches erratiques que de Terra rattache la
deuxime glaciation ou aux terrasses qui se sont formes postrieurement.
Ainsi modifie, la chronologie relative des Siwalik et des dpts de la
moyenne valle de la Soan devrait stablir comme suit : lits du Pinjor
(formation de la Soan il y a environ 2,5 millions dannes), suivis par les
conglomrats des Siwalik suprieurs (1,9 million dannes), soumis des
soulvements, des plissements et lrosion; puis ces niveaux sont recou-
verts par le complexe de conglomrats de Lei (remblayage de la valle) et des
dpts de lss; vient ensuite une priode drosion et de dformation (vers
40 000), suivie dun nouveau dpt de lss.
Paterson et Drummond (1962) ont class lensemble du matriel de la
Soan en trois groupes typologiques : outils sur galets, nuclus et clats. Le
premier tait divis son tour en trois sous-catgories :
a) galets base aplatie, fendus puis amnags sur une seule face;
b) galets aplatis aux ples, non fendus et amnags sur une seule face;
c) galets en forme de nuclus, non fendus et amnags sur les deux faces.
Ces auteurs ont en outre class les outils du palolithique en trois groupes
suggrant certaines lignes dvolution.
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222 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

1. Un Soanien du plistocne moyen comprenant a) un pr-Soanien, b) un


Soanien ancien et c) un Soanien moyen : loutillage typique de ces stades
se compose essentiellement de gros clats de quartzite auxquels sajou-
tent, en proportions variables, des galets amnags, dont certains assez
lourds.
2. Un Soanien du plistocne rcent, subdivis en un Soanien rcent A et
un Soanien rcent B : loutillage y est sensiblement le mme que dans le
groupe 1, mais comporte quelques pices de plus petite taille.
3. Un Soanien du plistocne final, galement caractris par des galets
amnags et quelques outils rouls appartenant une industrie de bifaces
que lon trouve dans la valle de la Soan prs de Rawalpindi et de
Chauntra et dans la valle de lIndus prs dAttock. La relation entre les
terrasses successives de la Soan et les artefacts palolithiques retrouvs
au-dessus delles na toutefois jamais t clairement lucide.
Dennell (1981) sest efforc plus particulirement de reconstituer les
types morphologiques humains reprsents au Pliocne et au plistocne sur
le plateau de Potwar, et tudier le matriel culturel qui leur est associ.
Comme dans les autres rgions de lAsie du Sud, aucun reste dhominien
primitif na t dcouvert au Pakistan. Un autre trait remarquable du paloli-
thique de la rgion de Potwar est lindustrie sur clats que lon retrouve inva-
riablement sur tous les sites. Une tude plus pousse de cette industrie sera
ncessaire pour en valuer la place dans lensemble de la tradition asiatique
des outils sur clats. La contribution la plus rcente, due Rendell et Dennell
(1985), est la datation doutils du palolithique infrieur dcouverts dans le
Nord du Pakistan. Au cours dune exploration effectue en 1983, ces auteurs
ont retrouv in situ, dans un contexte des Siwalik suprieurs, trois bifaces de
type acheulen qui ont t dats entre 700 000 et 400 000 par le palomagn-
tisme et lanalyse des traces de fission.
B. Allchin (1981) a galement not la prsence dun biface acheulen
roul sur une crte de gravier. Aucun biface na toutefois t dcouvert en
association avec la squence de conglomrats de Lei.

INDE (carte 8)
On trouve des sites renfermant des outils du palolithique infrieur (fig. 7)
dans presque toutes les rgions de lInde et dans des contextes gographiques
varis. On les rencontre dans les contreforts de lHimalaya, o le climat est de
type semi-tempr, en milieu dsertique ou semi-aride, comme au Rajasthan
et au Saurashtra, dans les forts et les collines de lInde orientale, en bordure
de la mer, sur les terrasses fluviales des plateaux de la pninsule, prs des
affleurements naturels de rochers, dans des abris-sous-roche et en association
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie mridionale 223

Carte 8 Emplacement des principaux sites palolithiques de lInde ; 1. Palolithique


infrieur; 2. Palolithique moyen; 3. Palolithique suprieur (daprs K. Paddayya).
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224 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

avec des graviers dtri-


tiques de latrite. Les
hommes de la prhis-
toire semblent donc
stre adapts toutes
sortes de terrains et aux
diffrentes variations
rgionales du climat
indien, domin par la
mousson.
Ltude de lge
de la Pierre indien par
des mthodes gomor-
phologiques a t inau-
gure par de Terra et
Paterson, qui ont syst-
matiquement explor
la valle de la Soan
dans la rgion du Pot-
war (aujourdhui en
territoire pakistanais)
ainsi que la valle du Figure 7 Artefacts du palolithique infrieur (Inde) :
Cachemire. 1 et 5 : choppers; 2, 3, 4 et 6 : bifaces; 7-8 : hachereaux;
9 : bec.
Au cours de ces
explorations, de Terra
et Paterson staient livrs un rapide examen des sites de lge de la Pierre
situs sur la rivire Narmada, dans le centre de lInde, et sur la Kortalayar,
prs de Madras, dans lInde mridionale. Pour expliquer les terrasses et les
dpts de gravier auxquels taient associs les outils lithiques dans ces
rgions trs loignes des glaciers du Quaternaire et de laire subhima-
layenne, ils recoururent alors la mme squence de glaciations et dintergla-
ciaires en quatre temps quils avaient prcdemment tablie, en corrlant
lhorizon du conglomrat de blocs erratiques de la rivire Narmada et celui du
lointain plateau de Potwar. Cest sur la base de cette mme squence dvne-
ments gomorphologiques attribus la glaciation que Lal (1956) mit en
corrlation les industries sur galets de la valle de la Kangra, dans lHimachal
Pradesh, et les terrasses hautes de la rivire Banganga dans cette mme
rgion. Les outils de pierre taille dcouverts par Sankalia (1974) prs de
Pahlgaum, dans la valle du Cachemire, ont soulev une nouvelle fois le
problme des glaciations du Quaternaire. Toutes ces tentatives de la part des
prhistoriens visaient comprendre le paloenvironnement et la chronologie
des cultures du palolithique, linstar de ce que lon avait fait pour dautres
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie mridionale 225

parties du monde, en sappuyant sur les glaciations alpines du Quaternaire


dans les pays occidentaux et sur les pisodes pluviaux dans les rgions,
comme lAfrique, pargnes par les glaciers.
Une tude gomorphologique effectue rcemment au Cachemire dans la
valle de la Lidar (Joshi et al., 1974) montre quil nexiste dans cette rgion
aucun indice confirmant une squence de quatre glaciations de type alpin et
que les strates de blocs, les boulis, les cnes de djection et, en certains
endroits, les couches dargile et de sable sont dus en gnral des processus
fluviatiles, accentus trs certainement par les violentes pluies de mousson,
la forte inclinaison des valles et lactivit tectonique de lpoque. Dans la
valle du Swat, au Pakistan, Porter (1970) a repr trois glaciations prenant
naissance des altitudes denviron 4 000 m ou plus et ne sarrtant qu
environ 2 000 m. Il y a donc correspondance dans lhistoire des glaciations
quaternaires de ces deux rgions voisines.
Lal (1956) avait observ cinq hautes terrasses sur la rivire Banganga
(valle de Kangra), qui rejoint la Beas dans lHimachal Pradesh, situes
respectivement 183 m, 125 m, 50 m, 30 m et 10 m au-dessus du lit actuel du
cours deau. Se rfrant aux terrasses identiques que lon peut observer sur la
Soan, il y avait vu la preuve de glaciations successives, mais des travaux plus
rcents (Joshi et al., 1973, 1979) ont montr que ces terrasses staient
formes sur les dpts des cnes fluvio-glaciaires et alluviaux composs de
blocs erratiques, de galets, de sables et dargiles et navaient aucun rapport
avec la squence glaciaire du Quaternaire.
Il y a lieu de noter que les outils du palolithique prsents dans cette
rgion se trouvent au-dessus des terrasses et non dans les dpts dont elles
sont formes, de sorte que ces terrasses sont en elles-mmes de peu de valeur
pour la chronologie des cultures du palolithique infrieur.
La corrlation des phases glaciaires et interglaciaires dans la chane de
lHimalaya dune part et des stades pluviaux et interpluviaux dans ses contre-
forts dautre part soulve des problmes dune extrme complexit. Faute de
connatre le nombre mme des glaciations quaternaires dans lHimalaya, il
est dlicat den tirer des conclusions pour ltude de la prhistoire indienne
sur le plan paloenvironnemental et chronologique.
Il semble que les pisodes froids du plistocne aient concid dans lInde
des moussons avec des priodes de relative scheresse et non avec des phases
pluviales comme dans certaines rgions de lAfrique et de lEurope (Joshi,
1970).
Ces problmes se posent diffremment dans lInde pninsulaire. Dans
cette rgion, les artefacts de lge de la Pierre se trouvent associs des sdi-
ments exposs dans des sections de rivire ou aux dpts alluviaux dinonda-
tion, dans des abris-sous-roche situs plus haute altitude et loin du lit actuel
des cours deau, en association avec des dpts oliens, etc.
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226 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Sur les hauteurs du Deccan, les dpts quaternaires sont le plus souvent de
type fluviatile et se rencontrent frquemment dans les sections de rivire. Des
tudes goarchologiques rcentes portant sur plusieurs grands systmes
fluviaux de lInde pninsulaire ont apport des claircissements considrables
sur le comportement des cours deau proximit desquels les hommes prhis-
toriques avaient install leurs camps ou leurs tablissements. Il semble quune
rosion fluviatile intense se soit produite entre la fin du plistocne moyen et
50 000, sous leffet peut-tre de lactivit tectonique et dun faible accroisse-
ment des prcipitations amenant un changement du climat. Il ny eut cependant
pas de vritable bouleversement climatique durant le Quaternaire, et les
hommes de la prhistoire neurent aucune difficult sadapter de lgres
modifications de leur environnement, telles quon en observe encore
aujourdhui dans cette rgion domine par la mousson (Rajaguru et Kale, 1985).
Les rgions ctires de lInde ont livr elles aussi des traces de cultures du
palolithique infrieur. Les littoraux du Saurashtra et du Gujurat, proches de
certaines zones sensibles aux changements climatiques, comme le Rajas-
than, se sont rvls dun prcieux secours pour comprendre les changements
de lenvironnement et les fluctuations du niveau de la mer au Quater-
naire. La prsence de dpts marins tels que des miliolites a permis didenti-
fier deux transgressions marines, lune au dbut de la dernire phase du
plistocne moyen, vers 170 000, et lautre aux alentours de 30 000. Des
transgressions du Quaternaire ont galement t observes tout au long de la
cte Ouest et de la cte Est. Une squence du palolithique infrieur acheu-
len a t tablie lEst sur cette base.
Une trs large portion du Nord-Ouest de lInde, que recouvre le dsert de Thar,
connat un climat aride ou semi-aride. On trouve des sites acheulens du paloli-
thique infrieur jusque dans ces rgions, o ils sont associs des dunes de sable.
Des restes fossiles de la faune du plistocne ancien ont t mis au jour au
Cachemire dans les lits lacustres qui forment les Karewa infrieurs, ainsi que
dans les lits du Pinjor (Siwalik suprieurs), mais aucun outil de lge de la
Pierre na t retrouv jusquici dans ces contextes gologiques. Les sites
palolithiques les plus nombreux se trouvent dans lInde pninsulaire et quel-
ques-uns dentre eux, en particulier dans les valles de la Narmada, de la
Goddavari, de la Krishna et autres cours deau, ont livr une faune abondante,
prisonnire de dpts fluviatiles que les datations ont permis de situer entre la
fin du plistocne moyen et le dbut du plistocne rcent (Badam, 1979). Les
espces les plus frquemment reprsentes sont Sus namadicus, Elephas hysu-
dricus, Equus namadicus, Bos namadicus, Stegodon insignisganesa, Cervus
sp., etc. Cette faune est caractristique dun environnement de savane herbeuse
entrecoupe de marais. Il y a lieu de signaler ces propos que des outils du
palolithique infrieur ont t dcouverts dans les mmes rgions mais jamais
jusqu prsent dans les mmes niveaux sur les sites primaires intacts.
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie mridionale 227

Il reste encore rsoudre la question, importante pour la comprhension


de lvolution des vertbrs fossiles en Inde, de la limite entre le Pliocne et
le plistocne dans les formations de Siwalik du Nord-Ouest.
Malgr les progrs accomplis au cours des deux dernires dcennies, il na
pas encore t possible dtablir une stratigraphie complte des pollens du
Quaternaire indien (Mittre et al., 1985). Les formations du plistocne moyen
auxquelles sont associes certaines des premires cultures de lge de la
Pierre nont pour linstant livr aucune trace de pollen. Des donnes palyno-
logiques ont t recueillies pour le plistocne rcent sur une priode comprise
approximativement entre 130 000 et 10 000, mais elles ne sont pas dun grand
secours pour ltude des cultures du palolithique infrieur.
Les vestiges physiques dhominiens restent extrmement rares en Asie
mridionale. Les restes fossiles de Ramapithecus dcouverts dans la rgion
des Siwalik, qui avaient t attribus un hominid, paraissent aujourdhui
tre ceux dun anctre de lorang-outan. La calotte crnienne dHomo erectus
narmadiensis retrouve rcemment dans la valle de la Narmada, dans lInde
centrale, dj mentionne plus haut, est importante pour ltude de lvolu-
tion morphologique des populations du sous-continent indien. Ce fossile
reprsente les seuls restes physiques dHomo erectus (fabricant des outils
palolithiques les plus anciens) trouvs jusqu prsent en Asie mridionale.
Il tait associ un outillage de lacheulen rcent.
Un vaste complexe de sites acheulens ciel ouvert a t fouill par
Paddayya (1982) dans la valle de Hungsi au Karnataka. cet endroit,
plusieurs sites de mme type sont lis une occupation ou un campement.
Leur industrie prsente cette caractristique intressante que le calcaire en est
la principale matire premire et, bien que certains assemblages voquent par
certains traits un acheulen volu, elle se rattache essentiellement la tradi-
tion de lacheulen ancien. Certains indices sociaux suggrant une occupa-
tion prolonge, et mme parfois rpte, donnent penser que le nomadisme
des populations de lge de la Pierre gardait un caractre localis ou limit et
tait subordonn avant tout lexistence de certaines sources saisonnires
dapprovisionnement en nourriture et en eau (Paddayya, 1984).
Il nest pas possible de dterminer avec certitude le mode de subsistance
des groupes du palolithique infrieur. Aucun des sites qui ont t fouills na
livr de restes danimaux ou de pollen associs aux outils lithiques. La faune
des valles fluviales comprend un grand nombre de restes de bovids.
Comme celles du palolithique infrieur dEurope et dAfrique, cette culture
a d pratiquer la chasse et la cueillette.
La technologie du palolithique infrieur indien nest pas diffrente de
celle qui a t reconstitue exprimentalement en Europe et en Afrique. La
typologie, dans lensemble identique, est domine par plusieurs varits de
bifaces, hachereaux, choppers, grattoirs, pointes, etc. Si les choppers sont
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228 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

amnags sur des nuclus, des galets ou des fragments de roches, ou encore
de gros clats, les autres types doutils ont t taills dans des clats ou de
grandes lames selon les ressources gologiques locales. Les roches les plus
utilises sont toutefois les quartzites, les grs, le basalte (trapp du Deccan), le
chert, le quartz filonien, le calcaire et mme, dans de rares cas, les roches
mtamorphiques et le granite. Loutil est plus ou moins grossier ou dlicat
selon la texture du matriau employ.
Le Soanien a t autrefois rattach au complexe des choppers et chopping
tools de lAsie du Sud-Est (Movius, 1948).
Des industries sur galets comparables au Soanien du Pakistan sont attes-
tes dans lHimachal Pradesh sur les terrasses hautes des valles de la Beas
Banganga (Kangra), de la Sirsa, de la Markanda, et dautres cours deau.
Deux points de vue sopposent en ce qui concerne la place du Soanien et
de ses quivalents de lHimachal Pradesh, rgion appartenant lensemble
gographique sub-himalayen. Pour les uns, le Soanien et les industries exclu-
sivement sur galets qui lui sont apparentes constituent une culture ou une
tradition bien diffrente du palolithique infrieur du reste de lInde, o lon
trouve des bifaces et des hachereaux. Selon eux, loutillage soanien tmoigne
dune adaptation un milieu montagneux, tandis que le complexe domin par
les bifaces et hachereaux acheulens est caractristique dun environnement
de type valle fluviale, plateaux et plaines (Mohopatra, 1985). Les autres
considrent que les industries de choppers sur galets (Soanien) et celles des
hachereaux et bifaces font les unes et les autres partie intgrante dun seul et
mme complexe culturel du palolithique infrieur caractris par la produc-
tion de bifaces, et rejettent par consquent lhypothse dune double tradition
culturelle durant cette phase du palolithique.
Dans un pays aussi vaste que lInde, o la diversit gographique va de
pair avec la varit des matriaux lithiques, il est invitable que lon constate
dun site lautre des diffrences dans la composition de loutillage. La
culture du palolithique infrieur indien a un caractre exclusivement acheu-
len. Aucune donne stratigraphique solidement tablie ne confirme pour
lheure lexistence dun substrat antrieur la production de bifaces (pr-
acheulen) uniquement compos dindustries sur galets comme cest le cas
de lOldowayen en Afrique. Toutes les tentatives faites pour identifier strati-
graphiquement des subdivisions lintrieur de lacheulen demeurent pour
linstant sans rsultat. Des fouilles ont t entreprises rcemment cette fin
sur des sites primaires dans la rgion de labri-sous-roche de Bhimbetka,
Hunsgi dans la valle de la Krishna, ainsi qu Attirampakam et Vadamadurai
prs de Madras, et dautres sont en cours dans la valle de la Narmada. On a
pu penser un moment que la prsence de hachereaux dans certains assem-
blages du palolithique infrieur refltait un milieu bois et un climat
humide. Mais ltude de tous les sites connus qui ont t fouills ou explors
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La priode de lHomo habilis et de lHomo erectus en Asie mridionale 229

a montr quil nen tait rien. La prdominance des hachereaux sur les bifaces
correspond plutt un stade culturel avanc de lacheulen (Joshi, 1970).
Certains gisements doutils lithiques contiennent une assez large proportion
de lamelles et de lames dnotant galement un assemblage acheulen volu.

MYANMAR
Les premires recherches prhistoriques systmatiques effectues dans ce
pays ont eu lieu en 1937-1938 dans la valle de lIrrawaddy, en Haut-
Myanmar, et ont permis de reconnatre un nouveau facis du palolithique
infrieur (lAnyathien) datant du plistocne moyen (Movius, 1944). Les
analyses typologiques montrent que la culture de Zhoukoudien (Chine), le
Padjitanien (Sud de Java) et le Soanien (Pakistan) sont apparents et forment
ensemble un nouveau complexe culturel du palolithique infrieur.
Des objets du palolithique ont t retrouvs dans la valle de lIrrawaddy
sur une srie de terrasses fluviales qui semblent stre formes au cours
dpisodes pluviaux et interpluviaux du plistocne comparables aux
squences tablies au Pakistan par de Terra et Paterson sur le plateau de Potwar.
LAnyathien (palolithique infrieur) ne comporte pas de bifaces et les
outils de cette culture se rencontrent surtout en Haut-Myanmar, dans la zone
sche de la valle de lIrrawaddy. Il nest pas possible de les dater avec prci-
sion. Les donnes typologiques ont permis de distinguer trois phases dans
cette culture. Le principal matriau est le bois fossile, dont il est difficile de
contrler lclatement, de sorte que la plupart des outils sont du type tabulaire
et terminal , de la famille des herminettes ou des choppers. Dautres outils
sont en tuf silicifi ou en quartzite.
LAnyathien se caractrise par des herminettes, des choppers et chopping
tools, des nuclus et des outils sur clats. La phase ancienne comporte des
formes relativement grossires; lAnyathien rcent de Myanmar est plus
volu, mais la typologie des outils reste la mme.
LAnyathien constitue lune des composantes du complexe des choppers
et chopping tools de lAsie mridionale et orientale. En ce qui concerne la
prsence dclats, de nouvelles recherches seront ncessaires pour en appr-
cier la signification par rapport la tradition dindustries sur clats de lAsie
mridionale et orientale.
Pour citer Movius (1948, p. 44), la principale conclusion que lon peut
tirer de lexamen du nouveau matriel archologique mis au jour en Asie
mridionale et orientale est que cette rgion ne saurait tre considre de
quelque faon que ce soit comme volue sur le plan culturel le matriel
archologique ou paloethnologique montre de manire trs nette que
lensemble de lAsie mridionale et orientale accuse un retard culturel ds le
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230 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

palolithique infrieur. Il semble par consquent trs peu probable que cette
vaste rgion ait pu jouer un rle dynamique important aux premiers stades de
lvolution humaine .
Aucun lment dinformation rcent sur la culture palolithique de
Myanmar ne permet den retracer la gense. Les outils connus proviennent de
collections de surface et aucun site primaire nayant t fouill jusquici dans
ce pays, il est impossible de se prononcer sur le mode de vie de ses lointains
occupants.

SRI LANKA
Selon Sarasin, on ne trouve aucun vestige culturel du palolithique infrieur
au Sri Lanka. Labsence dacheulen, par contre amplement attest sur la
cte indienne prs de Madras, pourrait sexpliquer par le fait que lle ntait
pas relie au sous-continent cette poque.
Les fragments de vertbrs fossiles et les outils lithiques qui ont t
retrouvs dans les graviers gemmifres de Ratanpura semblent, au vu des
datations radiomtriques, appartenir deux priodes diffrentes : les uns au
plistocne rcent et les autres au dbut de lHolocne. Daprs les donnes
palontologiques, la faune de Ratanpura, comparable celle de lInde pnin-
sulaire, peut tre date de 125 000 80 000 (S. U. Deraniyagala, 1985).

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7
La Chine durant la priode
de lHomo habilis et de
lHomo erectus
Wu Rukang et Jia Lanpo

ucune trace dHomo habilis nest atteste pour lheure sur le territoire
A chinois.
La Chine est devenue clbre pour les paloanthropologues du monde
entier la suite de la dcouverte de la calotte crnienne de lHomme de Pkin
ou Sinanthrope, une varit dHomo erectus. Ce fossile a t trouv en 1929
par Pei Wenzhong dans la grotte de Zhoukoudian (Choukoutien), prs de
Beijing (Pkin), dans le Nord de la Chine. Des fouilles systmatiques taient
conduites sur ce site depuis 1927, mais elles furent interrompues pendant
12 ans au moment du conflit sino-japonais. Elles ont livr une riche moisson
de trouvailles varies, dont cinq calottes crniennes relativement compltes
(4 appartenant des adultes et la dernire un individu juvnile), quelque
150 dents et de nombreux fragments dos longs de Sinanthrope ainsi quun
grand nombre doutils lithiques et, dcouverte particulirement importante,
des preuves de la matrise du feu. Les travaux ont repris en 1949 et permis de
mettre au jour une autre calotte crnienne de Sinanthrope (planche 11) et des
outils de pierre, des cendres et des fossiles danimaux.
De 1977 1980, le site a fait lobjet de recherches pluridisciplinaires. Les
treize niveaux successifs du gisement ont t dats par diffrentes mthodes,
notamment par les traces de fission, les isotopes uranium/thorium, le palo-
magntisme et la thermoluminescence. Daprs les rsultats de ces analyses,
les couches suprieures remontent 230 000 ans, le niveau 10 date de
460 000 et le niveau le plus profond est antrieur 700 000. On a alors tudi
de faon dtaille la gense et lvolution de la grotte de lHomme de Pkin
(Wu et al., 1985).
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La Chine durant la priode de lHomo habilis et de lHomo erectus 235

Le Sinanthrope possde une vote crnienne paisse et aplatie. Le front


est fuyant. La partie la plus large du crne se situe proximit du conduit
auditif externe. Les trous sus-orbitaires frontaux sont bien dvelopps, de
mme que le trou occipital transverse larrire. On note aussi la prsence
dune crte sagittale au sommet du crne. La mandibule ou maxillaire inf-
rieur est robuste, les dents sont volumineuses et les surfaces occlusales des
molaires prsentent des plissements complexes. Les os des membres sont
semblables ceux de lHomme moderne, mais leur paroi est plus paisse et le
canal mdullaire plus troit. Les cinq crnes retrouvs jusquici (compte non
tenu du crne juvnile) ont une capacit crnienne comprise entre 1 015 et
1 225 cm3, soit une valeur moyenne de 1 088 cm3. Le dimorphisme sexuel
est accus : les mles sont plus robustes que les femelles.
Les traits distinctifs du Sinanthrope dfinissent lHomo erectus non
seulement en Chine, mais dans le reste de lAsie (planche 11).
Plus de 100 000 artefacts lithiques ont t retrouvs dans la grotte du
Sinanthrope, prouvant que ce dernier savait dj employer diverses techni-
ques pour tailler des clats dans diffrents matriaux. Les plus nombreux sont
des clats en quartz filonien obtenus par enlvement bipolaire. Loutillage
combine plusieurs types, dont diffrentes varits de choppers, de grattoirs,
de burins, de pointes et de forets (fig. 8). Une tude dtaille de ces objets a
t rcemment publie par Pei et Zhang (1985). La conclusion de ces auteurs
est que loutillage lithique du Sinanthrope montre dans lensemble une
tendance adopter progressivement des formes plus petites et plus labores
partir du niveau 11.
La proportion des chop-
pers et chopping tools
diminue, celle des poin-
tes (surtout les plus
petites) augmente; al-
nes et burins devien-
nent galement plus
nombreux, tandis que
la technique de dbi-
tage par simple percus-
sion des premiers
niveaux est progressi-
vement abandonne au
profit de la retouche et
de la prparation du
plan de frappe. Dune Figure 8 Artefacts retrouvs Zhoukoudian (Chine), le
manire gnrale, la site du Sinanthrope. 1 : chopper discode; 2 : nuclus
culture du Sinanthrope bipolaire; 3 : peroirs; 4 : racloir; 5 : pointe.
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236 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

semble reprsenter une transition entre la culture plus ancienne de Donggutuo


et la culture ultrieure de Xujiayao.
Les analyses polliniques effectues dans la rgion de Zhoukoudian
donnent penser que lHomme de Pkin a vcu durant un interglaciaire sous
un climat peu diffrent de celui qui rgne aujourdhui en Chine du Nord
(Kong et al., 1985). La vgtation consistait en forts tempres dessences
feuilles caduques et en steppes dans les plaines et les valles, et en forts de
conifres dans les montagnes.
Les dpts de la grotte de Zhoukoudian contiennent plusieurs quantits
de graines carbonises de micocoulier chinois, restes manifestes de nourri-
ture. Lanalyse des pollens prlevs sur le site met en vidence lexistence
dautres plantes, comme la noix, la noisette, le pin, lorme et le rosier grim-
pant. Il est donc probable que les fruits et les graines de ces espces entraient
galement dans lalimentation du Sinanthrope.
LHomme de Pkin tait lvidence un chasseur capable de concurrencer
les grands prdateurs carnivores. Labondance dossements de mammifres
de tailles diverses retrouvs dans la grotte prouve quil ne chassait pas seule-
ment le petit gibier, mais tait capable de tuer les plus grosses proies. La dcou-
verte de fossiles dau moins 3 000 cervids appartenant deux espces, le cerf
mchoire robuste (Megaceros pachyosteus) et le cerf sika (Pseudaxis grayi),
semble indiquer que ces animaux taient son gibier favori. Il y a par consquent
de fortes raisons de penser que le Sinanthrope vivait au sein dun groupe
lorsquil commena chasser le cerf. La prsence dans la mme grotte de
milliers dossements reprsentant diverses espces de gibier suggre par
ailleurs que ces chasseurs primitifs prfraient sans doute rapporter les
animaux abattus dans la grotte pour en partager la chair avec les autres occu-
pants. Il est permis de supposer que leurs activits de chasseurs ont conduit les
groupes de Sinanthropes instaurer un partage des tches entre les sexes, ou y
ont contribu. Lopposition entre la chasse, occupation masculine, et la
collecte, activit fminine, que lon observe frquemment dans les socits de
chasseurs-collecteurs subsistant de nos jours, tait peut-tre dj tablie cette
poque. En outre, le fait quune industrie lithique sans cesse perfectionne ait
perdur tout au long dune priode de plus de 200 000 ans, atteste sans doute
lexistence dune forme dducation primitive dans la grotte de Zhoukoudian.
Comme la science et la technologie modernes, les mthodes employes pour
fabriquer les outils devaient tre enseignes par les anciens aux plus jeunes et
se transmettre ainsi de gnration en gnration (Wu et Lin, 1983).
Parmi les autres grands sites ayant livr des restes dHomo erectus, un a
t dcouvert dans le district de Yuanmou (province de Yunnan), deux dans le
district de Lantian (province du Shaanxi), un quatrime dans le district de
Nanzhao (province du Henan) et plusieurs autres dans les districts de Yunxian
et de Yunxi (province du Hubei).
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La Chine durant la priode de lHomo habilis et de lHomo erectus 237

Le spcimen dHomo erectus retrouv Yuanmou nest reprsent que


par deux dents (incisives suprieures mdianes). Son anciennet est contro-
verse. Les datations par le palomagntisme le font remonter 1,7 million
dannes (Li et al., 1976) ou 1,63/1,64 million dannes (Cheng et al.,
1977). Toutefois, Liu et Ding (1983) ont rcemment fait valoir que lge de
lhomme de Yuanmou pourrait ne pas excder 700 000 ans, voire se situer
entre 500 000 et 600 000 ans. Pope (1984) pense galement que cet ge pour-
rait tre infrieur 1 million dannes.
LHomo erectus de Lantian est connu par une mandibule mise au jour
Chenjiawo, dans le district de Lantian (province du Shaanxi) et par un crne
retrouv dans le mme district Gongwanling.
Le crne de Lantian est volumineux et possde des trous sus-orbitaires
accuss se prolongeant apparemment davantage sur les cts du crne que ceux
de lHomme de Pkin. La paroi osseuse est dune paisseur exceptionnelle. La
capacit crnienne ne dpasse pas 780 cm3 environ. Le crne de lHomme de
Lantian apparat donc plus primitif que celui du Sinanthrope de Pkin.
Un petit nombre doutils de pierre ont t mis au jour Lantian. Ce facis
se caractrise par la prsence de pointes lourdes et paisses qui tmoignent
probablement dun lien avec la culture de Xihoudu.
En 1980, un nouveau crne, relativement complet, dHomo erectus a t
dcouvert dans le district de Hexian (province dAnhui), dans le Sud-Est de
la Chine. en juger par ses caractres morphologiques, ce spcimen semble
appartenir au mme type que lHomo erectus rcent de Zhoukoudian, dans le
Nord de la Chine (planche 12).
Dautres sites nont livr que des dents isoles dHomo erectus. De
nombreux gisements de cette priode contenaient seulement des outils de
pierre, mais aucun fossile dHomo erectus. Les plus importants se trouvent
Xihoudu et Xiaochangliang, Donggutuo et Kehe et Guanyindong.
Le site de Xihoudu a t dcouvert dans le district de Ruicheng (province
du Shaanxi). Loutillage comprenait des nuclus, des clats, des choppers
chopping tools et de lourdes pointes tridres. Les vestiges danimaux laissent
deviner un climat plus frais et lgrement plus sec que ce quil est
aujourdhui. Des datations prliminaires par le palomagntisme font
remonter le site environ 1,8 million dannes (Jia, 1985).
Le site de Xiaochangliang a t trouv dans les dpts lacustres de la
formation de Nihewan, dans le district de Yangyuan (province du Hebei).
Parmi les outils, de petit calibre, on note des nuclus, des clats et divers types
de grattoirs et de choppers de faibles dimensions. Des dents dhipparion asso-
cies cet outillage lithique prouvent que ce dernier est plus ancien que celui
du Sinanthrope.
Le site de Donggutuo, prs de Xiaochangliang, prsente un intrt parti-
culier. Il a t dcouvert dans une couche de limon vert gristre la base de la
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238 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

formation de Nihewan. Loutillage se compose de nuclus, dclats et doutils


de pierre, tous de petite taille, faonns dans des roches pyroclastiques, des
cherts et des agates. Fait remarquable, les techniques utilises pour la retouche
des pointes et des grattoirs sont identiques celles du Sinanthrope, preuve
semble-t-il que ce site est antrieur la culture de lHomme de Pkin. La data-
tion par le palomagntisme lui attribue un ge de 1 million dannes.
Loutillage lithique de Kehe est du mme type que celui qui caractrise la
phase de transition entre la culture de Xihoudu et celle de Dingoun.
Guanyindong se situe dans le district de Qianxi (province de Guizhou).
Les outils sont taills en gnral sur des clats obtenus par percussion directe,
lexception dun petit nombre dentre eux, fabriqus selon la technique de
taille sur enclume. Quatre types ont t identifis : choppers, grattoirs,
pointes et burins. Les outils sont le plus souvent amnags sur une seule face,
dune manire qui rappelle tout fait les techniques de la Chine du Nord (Li
et Wen, 1978). La plupart ont des artes relativement mousses, dont langle
est gnralement suprieur 80, et semblent par consquent tre le produit
dune volution parallle la phase la plus rcente de la culture de lHomme
de Pkin (Jia et al., 1982).
Le site de Guanyindong tmoigne de lapparition en Chine du Sud dune
nouvelle tradition culturelle, qui prsente certains points de ressemblance
avec celles qui sont attestes la mme poque en Chine du Nord, mais qui
sen distinguent par de nombreux aspects. Dans ltat actuel des recherches,
il semble que les facis locaux et leurs multiples chevauchements soient plus
marqus quen Chine du Nord. En de nombreux endroits de la Chine mridio-
nale, les retouches sont plus rudimentaires quen Chine du Nord et les techni-
ques sont parfois moins volues sur des sites plus rcents.
Toutes ces dcouvertes montrent que lHomo erectus peuplait une vaste
partie de la Chine et il est fort probable que lon retrouvera lavenir des
nouveaux fossiles de cette espce et du matriel qui lui soit associ.
Les preuves solides fournies par les nombreux restes dHomo erectus
dcouverts en Chine permettent de reconstituer le tableau de lvolution de
lhomme dans ce pays. Il est intressant de noter que lHomo erectus chinois
possde certains traits morphologiques originaux. Ainsi, toutes les incisives
suprieures, sans exception, sont en forme de pelle sur tous les sites, notam-
ment Zhoukoudian, Yuanmou, Yunxian et Hexian. Ce type dincisive est
particulirement frquent chez les Mongolodes. La nette orientation fron-
tale des os malaires sur la face du Sinanthrope et labsence congnitale des
troisimes molaires sur la mandibule de Lantian sont dautres caractres
galement considrs comme proches du type mongolode. On pourrait donc
dire que les hominids chinois ont connu une volution ininterrompue dans
la Chine mme et quils avaient acquis certains traits mongolodes ds le
stade de lHomo erectus.
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La Chine durant la priode de lHomo habilis et de lHomo erectus 239

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8
LIndonsie lpoque
de lHomo habilis et
de lHomo erectus
Gert-Jan Bartstra

n peut tenir pour acquis quavant de parcourir tout lAncien Monde,


O Homo erectus avait commenc son volution dans les plaines
herbeuses de lAfrique orientale pendant le Pliocne suprieur et le plisto-
cne infrieur, il y a environ 1,5 million dannes. Cest donc aprs une
longue errance quil finit par atteindre lIndonsie. Il trouva dans cette partie
du monde, et surtout dans le centre de Java, un environnement particulire-
ment favorable o il vcut encore pendant des centaines de milliers
dannes, isol par des tendues deau lEst et au Sud et par dinhospita-
lires forts tropicales humides lOuest et au Nord (carte 9).
En ce qui concerne lIndonsie ou, plus gnralement, lInsulinde
lpoque dHomo habilis et dHomo erectus, on peut supposer que nous
navons affaire qu une seule espce, Homo erectus, tel quil est reprsent
dans le centre de Java. Cette dernire rgion est en effet la seule o lon ait
retrouv des ossements fossiles dhominids. La rpartition de ces fossiles
nous permet mme de prsumer quHomo erectus na jamais vcu dans des
rgions comme Sumatra, Borno ou Sulawesi (Clbes).
La qute des traces laisses par Homo erectus est troitement lie aux
recherches gologiques et gomorphologiques. Or, Java central noffre pas
aux gologues un terrain facile. Le paysage actuel y porte partout la marque
de lintervention humaine : villes et villages, routes et champs sont omnipr-
sents. De nombreux volcans ont par ailleurs recouvert le sol dun tapis de
cendres. Les dpts du plistocne o lon peut esprer trouver des restes
dHomo erectus ne sont pas faciles mettre au jour. En fait, ils affleurent
surtout dans les terrains quun cours deau a profondment entaills. Le
centre de Java nen est pas moins une rgion importante en ce qui concerne la
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LIndonsie lpoque de lHomo habilis et de lHomo erectus 241

Carte 9 Carte du centre et de lEst de Java (Indonsie); 1. sites mentionns dans le texte;
2. emplacement de quelques volcans; 3. villes actuelles.

recherche des vestiges de nos anctres, ne serait-ce que parce que cest l que
cette recherche a commenc.

EUGNE DUBOIS ET LE PITHECANTHROPUS ERECTUS


En 1900, lExposition universelle de Paris, lattention des visiteurs fut
particulirement attire, dans un des pavillons, par une statue qui reprsen-
tait le chanon manquant de lvolution, la forme de transition entre le singe
et lhomme, dont une calotte crnienne et un fmur venaient dtre exhums
dans la lointaine le de Java. Celui qui avait dcouvert ces fossiles, Eugne
Dubois, avait galement excut cette reconstitution scrupuleuse de lhomi-
nid auquel ils appartenaient, en sappuyant sur les dimensions de la calotte
et du fmur. La faible capacit du crne et lpaisseur des arcades sourci-
lires semblaient indiquer quil sagissait dun anctre de lhomme extr-
mement primitif, mais la forme du fmur montrait que cet hominid
marchait dj en position verticale.
La dcouverte de Dubois est devenue lgendaire. Ses tudes de mdecine
lavaient mis au courant des multiples controverses que la thorie darwi-
nienne de lvolution avait suscites pendant la seconde moiti du
XIXe sicle. Lhomme tait-il rellement issu du rgne animal? Pouvait-on le
rattacher au singe par une ligne ininterrompue? Ces questions demeuraient
abstraites en labsence de fossiles. On ne connaissait pas lpoque dautre
hominid fossile que lHomme de Neandertal, cet habitant des cavernes de la
priode glaciaire; et mme son sujet les spcialistes ntaient pas daccord.
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242 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Ceux qui croyaient lexistence danctres primitifs de lhomme voyaient


bien cependant que lHomme de Neandertal ntait pas le chanon manquant,
car sa morphologie tait manifestement trop volue.
Dcid dcouvrir un vritable genre fossile intermdiaire entre le singe
et lhomme, Dubois sembarqua pour une rgion qui lui paraissait
prometteuse : lIndonsie. Arriv en 1887, il commena par fouiller, sans
rsultat, des grottes de Sumatra. Puis, ayant trouv Java de riches dpts
fossilifres, il entreprit des fouilles systmatiques sur les rives du fleuve Solo,
prs du village de Trinil, au centre de Java.
En 1891, une calotte crnienne fortement corrode (planche 13) fut
exhume au milieu de nombreux ossements appartenant des vertbrs
disparus. Un an plus tard, un fmur, mieux conserv, fut trouv quinze
mtres de la calotte. Persuad que ces deux fossiles appartenaient au mme
type dhominid, Dubois donna celui-ci le nom de Pithecanthropus erectus,
cest--dire dhomme-singe station verticale (Dubois, 1894).
Le mot pithcanthrope est tomb en dsutude, quoiquil soit encore
employ, avec une nuance daffection, par certains chercheurs (en particulier
ceux qui travaillent Java). Dans la littrature scientifique internationale, les
fossiles de Trinil sont aujourdhui attribus Homo erectus erectus. La
palontologie actuelle rattache en effet le pithcanthrope lespce
Homo erectus, qui tait largement rpandue dans tout lAncien Monde.

LA STRATIGRAPHIE DE TRINIL
Dubois commena par dater du plistocne les fossiles quil avait extraits du
riche gisement ossifre de Trinil. Plus tard, changeant dopinion sur ce point,
il parla de tufs fluviatiles remontant au Pliocne (Dubois, 1908). Ce retour-
nement se fondait sur des donnes dordre palontologique (un examen plus
attentif de la faune prhistorique lui avait rvl de nombreux dtails qui lui
paraissaient archaques), mais aussi dordre gologique : personne ne
croyait cette poque quil y avait Java des couches plisses ou bascules
datant du plistocne.
La stratigraphie de Trinil fut examine pour la premire fois de faon
approfondie par les membres de lexpdition Selenka qui, de 1906 1908,
effecturent des recherches dans lespoir dy dcouvrir dautres restes
dHomo erectus. Cet espoir fut du, mais leurs recherches eurent pour effet
damliorer considrablement la connaissance quon avait de la gologie de
cette rgion (Elbert, 1908; Carthaus, 1911; Dozy, 1911). Quelques dizaines
dannes plus tard, ltablissement dune carte gologique dtaille de Java
ayant fourni des renseignements sur dautres rgions, la squence de Trinil
fut insre dans la description gnrale de la gologie des rgions centrales et
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LIndonsie lpoque de lHomo habilis et de lHomo erectus 243

orientales de Java (Duyfjes, 1936). Cette description gnrale fut bientt


accepte par les chercheurs qui sintressaient la prhistoire de Java (Von
Koenigswald, 1939), puis consigne dans les manuels de palontologie
humaine. Force est toutefois de reconnatre aujourdhui que lon procda un
peu vite en la matire, et que des conceptions errones concernant la gologie
de Java central et oriental (errones parce que fondes sur des observations
qui taient encore trop peu nombreuses et trop disperses) se sont solidement
enracines dans la littrature scientifique, si bien quil est aujourdhui diffi-
cile de les extirper. Les recherches les plus rcentes sur les terrains fossili-
fres de Java tmoignent dun retour une dmarche plus prudente,
consistant sattacher uniquement aux stratigraphies locales, sans en tirer
directement des conclusions de porte gnrale. Les rives du Solo, prs de
Trinil, o les restes dHomo erectus ont t dcouverts, se prtent parfaite-
ment des tudes gologiques ainsi circonscrites puisquon y trouve une
squence stratigraphique allant du Pliocne lHolocne.
Les couches les plus profondes qui soient visibles Trinil se composent de
calcaire et de marne (mlange de calcaire et dargile), ce qui indique que cette
partie de Java tait encore recouverte par la mer pendant le Pliocne. En effet
Java est, gologiquement parlant, une le extrmement jeune. Dans la partie
suprieure de la formation marine, des lentilles de marne sableuse o sont inclus
de nombreux mollusques tmoignent de la lente rgression de la mer. Ces sdi-
ments se sont probablement dposs dans les eaux tranquilles de lagunes.
La formation marine de Trinil est recouverte par un lahar (coule de boue
dorigine volcanique) provenant dun volcan aujourdhui teint, le Wilis. Ce
lahar peut nous servir dhorizon directeur; il est en effet facile de le reprer sur
le terrain grce sa remarquable composition : des blocs volcaniques anguleux
ou sub-anguleux de taille variable, consolids sous forme de brches, sont
entours dune gangue de tuf sableux. Le dpt de telles brches volcaniques
est un vnement catastrophique, car elles peuvent former en quelques heures
une couche paisse de plusieurs mtres. Dans le cas du Wilis, la catastrophe sest
produite pendant le plistocne infrieur, il y a plus de 1 million dannes.
Cest au cours dune priode beaucoup plus longue que se sont consti-
tues les couches tufaces qui recouvrent le lahar de la rgion de Trinil. Il
sagit de dpts fluviatiles qui se caractrisent notamment par larrondi de
leurs composants (grains de sable, cailloux) et par une stratification entre-
croise ( en chevrons ). Ce sont ces dpts fluviatiles qui ont livr les restes
dHomo erectus de Trinil. Cependant, loin dappartenir une seule forma-
tion, ils se rpartissent en deux formations fluviatiles entre lesquelles on
observe une nette discordance : la formation infrieure, souvent appele
formation ou strates de Kabuh, date du plistocne moyen; la formation
suprieure, contemporaine du plistocne suprieur et de lHolocne, est
directement associe au fleuve qui arrose aujourdhui cette rgion, le Solo.
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244 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

LES TERRASSES FLUVIATILES


Les cours deau dposent des sdiments (sous forme dalluvions dans un
chenal ou dalluvions dinondation), mais ils finissent toujours par les
emporter nouveau. Il se cre normalement un certain quilibre; et cest
seulement si cet quilibre est drang que du sable ou du gravier sdiment
peut se conserver indfiniment dans un endroit dtermin et former, pour ainsi
dire, un dpt fossile (rsiduel). Une telle rupture dquilibre peut avoir
lieu quand, la suite dun soulvement local de lcorce terrestre (mouvement
tectonique), le cours deau commence creuser son lit. Elle peut aussi rsulter
des variations du niveau de la mer (mouvements eustatiques). Ces deux types
de mouvement stant produits Java pendant le plistocne (Ollier, 1985),
on trouve sur les bords du Solo de nombreux dpts de sable et de gravier
fossiles . Dans les rgions de collines (comme celles de Kendeng qui domi-
nent la valle transversale du Solo), ces dpts forment parfois des terrasses
sur les versants de la valle; les alluvions de la terrasse la plus haute sont les
plus anciennes parce quelles se sont dposes les premires.
Les gologues se sont souvent intresss aux terrasses de la valle du Solo
(Ter Haar, 1934; De Terra, 1943; Sartono, 1976). En effet, dans la mesure o
lon peut dfinir clairement le systme que forme ltagement de ces
terrasses, il est plus facile dtablir lge relatif des hominids fossiles et de
loutillage prhistorique quon y a dcouverts. Les premiers hommes se
dplaaient le long des cours deau; cest l quils trouvaient leau dont ils
avaient besoin, le gibier dont ils se nourrissaient, et les galets quils faon-
naient pour en faire des outils. Aussi les vestiges prhistoriques doivent-ils
tre cherchs de prfrence dans les bancs de sable et de gravier fossiles
qui forment aujourdhui des terrasses fluviatiles.
Il est plus difficile dinterprter les anciens dpts fluviatiles de Java
central quand ils sont situs non pas dans les rgions de collines, mais dans les
plaines que traverse galement le Solo, et o lrosion fluviatile est essentiel-
lement latrale et non pas verticale. En effet, ds quon quitte les rgions de
collines, on se trouve en prsence dun systme de terrasses diffrent : les
dpts fluviatiles fossiles qui formaient dans ces rgions ce quon appelle
les terrasses suprieures parce quils sont situs une grande hauteur sur
les versants de la valle, sont recouverts dans la plaine par les sdiments plus
rcents des terrasses infrieures . Ces terrasses plongeantes des rives du
Solo ont t signales par les gologues (Lehmann, 1936; Van Bemmelen,
1949), mais elles nont nulle part t tudies en dtail. Or, il est important de
se rendre compte que le systme des terrasses se modifie peut-tre justement
la hauteur du mandre que le Solo dcrit prs de Trinil, ce mandre tant
situ dans la zone de transition entre les collines de Kendeng et la plaine de
Java central. Dans ce cas, le sable et le gravier du plistocne moyen (la
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LIndonsie lpoque de lHomo habilis et de lHomo erectus 245

formation fluviale infrieure, les strates de Kabuh dposes par les fleuves
qui ont prcd le Solo) seraient recouverts par les sdiments du plistocne
suprieur et de lHolocne (la formation fluviatile suprieure, la terrasse allu-
viale). Autrement dit, la terrasse suprieure serait recouverte par la
terrasse infrieure .

LES FOSSILES DE TRINIL


Cette modification du systme des terrasses prs de Trinil pourrait avoir des
consquences sur linterprtation des restes dHomo erectus dcouverts
dans ce site. Dubois tait persuad que la calotte crnienne et le fmur appar-
tenaient la mme espce dhominids bien que ces deux fossiles aient t
dcouverts 15 m de distance lun de lautre. (La question de savoir sils
provenaient du mme individu fut rsolue plus tard lorsquon trouva dans le
mme site dautres fmurs humains parmi les restes danimaux fossiles.)
En ce qui concerne ces fmurs, on a suppos plusieurs reprises quils
pouvaient appartenir deux types diffrents dhominids. Le clbre palon-
tologue Von Koenigswald, qui sest consacr la recherche des restes laisss
par les premiers habitants de Java, affirma par exemple en 1933 que le premier
fmur de Trinil tait trop long pour faire partie du mme squelette quun crne
aussi primitif que celui dont on avait retrouv la calotte (Von Koenigswald,
1933). Dautres ont soutenu que ce fmur ressemblait tellement, sous tous les
rapports, celui dun Homo sapiens quil ne pouvait appartenir Homo
erectus (Day et Molleson, 1973).
Des chimistes avaient entre-temps procd lanalyse du fluor contenu
dans les ossements de Trinil. Les ossements qui sont enfouis dans le sol absor-
bent en effet le fluor que renferment les eaux souterraines. Il est donc possible
de dterminer, daprs leur teneur en fluor, si diffrents ossements ont t en
contact avec leau souterraine pendant la mme dure; autrement dit, de
savoir sils sont contemporains. La calotte crnienne et le premier fmur de
Trinil ayant une teneur en fluor quivalente, les spcialistes en ont conclu que
ces deux fossiles avaient le mme ge (Bergman et Karsten, 1952). Mais
applique dans dautres stations situes sur les rives du Solo, la mthode du
fluor a produit dtranges rsultats. Des ossements dcouverts Ngandong,
dans la formation fluviatile suprieure, prsentent peu prs la mme teneur
en fluor que les ossements livrs par la formation infrieure de Trinil (Day et
Molleson, 1973). Comme un tel rsultat contredit les donnes de la stratigra-
phie, il faudra faire encore beaucoup dautres recherches ce sujet; certaines
sont dailleurs en cours (Day, 1984; Matsuura, 1984).
Il nest malheureusement plus possible de recueillir des chantillons int-
ressants dans le gisement fouill par Dubois, prs de Trinil, car les quipes de
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246 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

chercheurs qui ont successivement explor ce site ont fini par puiser les dpts
fossilifres. Mais il est encore possible deffectuer une coupe gologique de la
rive du fleuve cet endroit; on saperoit alors que des vestiges de la terrasse
alluviale (la formation fluviatile suprieure) sont rests en place. Le mandre
que fait ici le Solo sest manifestement creus lors dun rajeunissement du
relief : on peut donc supposer que les alluvions de la terrasse fluviatile
formaient une couche beaucoup plus paisse avant que Dubois nentreprt ses
fouilles. Si de nouvelles analyses en laboratoire montraient que le premier
fmur et la calotte crnienne de Trinil doivent tre rattachs des types dhomi-
nids diffrents, la stratigraphie pourrait venir lappui de cette distinction.
Cela tant, la dcouverte, Trinil, de la calotte crnienne dun hominid
ancien reste videmment un fait indiscutable. Mais un autre site de Java
central prsente aujourdhui pour les palontologues une importance encore
plus grande.

Sangiran
Sangiran, qui se trouve 60 km environ lOuest de Trinil, est actuellement
le site le plus riche en ossements fossiles dhominids de tout le Sud-Est
asiatique. Lexhumation, en 1937, dun crne dHomo erectus (Von
Koenigswald, 1938) fut suivie par beaucoup dautres dcouvertes tout aussi
intressantes. Le site de Sangiran a livr jusqu prsent les restes de plus de
40 hominids; certains dentre eux sont des spcimens dHomo erectus
(autrefois appels pithcanthropes ), mais dautres appartiennent ce
type quelque peu mystrieux quest le Meganthropus palaeojavanicus (les
spcialistes nont pas encore tranch la question de savoir sil sagit dune
variante dHomo erectus) (Day, 1984). On na pas retrouv de fmurs
dhominids Sangiran.
Ce site offre un intrt exceptionnel du point de vue gologique. Aprs
avoir subi une pousse ascendante, des sdiments du Pliocne et du plisto-
cne affleurent aujourdhui sous leffet de lrosion; cest pourquoi les cher-
cheurs parlent souvent du dme de Sangiran. La dcouverte de restes
dhominids a incit les gologues entreprendre de nombreuses recherches
dtailles qui les ont invitablement conduits comparer ce site celui de
Trinil (Van Bemmelen, 1949). Nous avons vu cependant que de tels rappro-
chements taient critiquables.
Le lahar du Willis qui a recouvert les sdiments marins de Trinil a cons-
titu une vritable barrire entre la rgion volcanique de Java central et les
collines de Kendeng, encore jeunes lpoque. La rgion qui stendait
lOuest de cette barrire sest trouve coupe de la mer, situe lEst (Java
occidental tait dj merge, lmersion de lle stant effectue dOuest en
Est). Un vaste bassin deau douce sest donc form dans la rgion de Sangiran
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LIndonsie lpoque de lHomo habilis et de lHomo erectus 247

au cours du plistocne infrieur; cest dans ce bassin que sest constitue


largile noire dont se composent les dpts les plus caractristiques du dme.
Comme le lahar de Trinil est dsign, dans de nombreux crits scientifiques,
sous le nom de Pucangan (on crivait autrefois Putjangan ), il est assez
imprudent dappliquer le mme terme, comme on le fait souvent, largile
noire de Sangiran. En effet, sans mme parler des conditions compltement
diffrentes dans lesquelles les deux formations se sont constitues, le lahar
de Trinil est incontestablement plus ancien que largile de Sangiran.
Il est plus justifi demployer le nom de Kabuh pour dsigner la fois les
dpts fluviatiles qui recouvrent largile noire de Sangiran et la formation
fluviatile infrieure de Trinil. Le sable et le gravier qui constituent les strates
de Kabuh sont en effet, dans les deux sites, des dbris provenant des anticli-
naux qui sont apparus Java central pendant le plistocne moyen (les
collines de Kendeng et les montagnes du Sud); ils appartiennent donc la
mme formation syntectonique. Les strates de Kabuh nous ont livr la plus
grande partie des restes dhominids quon a dcouverts Java central.
Sangiran comme Trinil, cest linterprtation de la partie suprieure
de la coupe gologique qui pose le plus de problmes. Ces couches sup-
rieures, Sangiran, sont gnralement appeles strates de Notopuro (la
limite qui les spare des strates sous-jacentes de Kabuh reste assez impr-
cise), mais cette appellation est trop extensive. Java central, le nom de
Notopuro devrait tre rserv aux formations qui sont lies aux toutes
premires manifestations du volcan Lawu. Ce volcan, qui slve immdia-
tement lOuest du Wilis, est devenu actif longtemps aprs que celui-ci se
fut teint; il est donc facile de distinguer sur le terrain les traces de ses rup-
tions de celles du Wilis. Mais Sangiran les strates auxquelles on donne
souvent le nom de Notopuro sont en fait des dpts fluviatiles quon peut
mettre en rapport avec la disposition du rseau hydrographique actuel
(Bartstra, 1985).

LA CHRONOLOGIE DES VERTBRS


Le problme de la datation des fossiles na cess de se poser depuis lexhu-
mation des premiers restes dhominids dcouverts Java central. Les
palontologues ont pu sappuyer jusqu un certain point sur lexamen des
mollusques pour tablir une chronologie, mais il est risqu dappliquer cette
mthode aux priodes rcentes. Aussi, quand il entreprit ses recherches sur
les premiers habitants de Java, Von Koenigswald eut-il recours lexamen
des vertbrs fossiles (Von Koenigswald, 1934).
Il prit comme point de dpart limportante collection de vertbrs fossiles
rassemble Trinil par Dubois, puis par la mission Selenka. Il data du plis-
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248 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

tocne moyen ces fossiles, qualifis par lui de faune de Trinil. Des vertbrs
fossiles furent galement dcouverts en aval de Trinil, prs du village de
Ngandong, mais dans des gisements que la gologie nous invite considrer
comme plus rcents que ceux de Trinil parce quils appartiennent la forma-
tion fluviatile suprieure (alors que ceux de Trinil appartiennent la forma-
tion infrieure). Von Koenigswald rattacha au plistocne suprieur ce
second assemblage faunique exhum sur les rives du Solo, et lui donna le nom
de faune de Ngandong. Par la suite, une localit de Java oriental livra des
vertbrs fossiles (Cosijn, 1932a et b) qui parurent Von Koenigswald encore
plus anciens que ceux de Trinil et de Ngandong : ces fossiles, qualifis de
faune de Jetis (dabord Djetis), furent attribus au plistocne infrieur.
Enfin, la dcouverte dautres fossiles dans quelques localits situes la fron-
tire entre Java central et Java occidental permit Von Koenigswald de
complter sa classification : la faune de Cisande (autrefois Tji Sande), de
Cijulang (autrefois Tji Djoelang) et de Kaliglagah remonte daprs lui au
Pliocne (Von Koenigswald, 1935).
La chronologie de Von Koenigswald a fait lobjet dun certain nombre de
critiques. Hooijer a par exemple affirm et persiste penser quen dfi-
nissant les diffrents assemblages fauniques, Von Koenigswald avait accord
trop dimportance aux lments archaques, sans tenir suffisamment compte
de la propagation des espces nouvelles. Or il est impossible, selon Hooijer,
quun assemblage soit plus ancien que ses lments les plus rcents. Hooijer
na cependant jamais contest lordre chronologique propos par Von
Koenigswald (Cisande, Cijulang, Kaliglagah, Jetis, Trinil et Ngandong)
parce que cet ordre lui semblait solidement tabli sur la base des donnes stra-
tigraphiques (Hooijer, 1952, 1956 et 1957).
En revanche, lordre des assemblages fauniques a bel et bien t mis en
question par les critiques les plus rcentes adresses la chronologie de Von
Koenigswald. Les auteurs de ces critiques soutiennent, en particulier dans le
cas de la faune de Jetis, quon ne sait pas exactement de quels dpts provien-
nent les fossiles, et reprochent aux chercheurs qui travaillent sur le terrain de
raisonner selon un cercle vicieux (de Vos et al., 1982; Sondaar, 1984). On a
propos un nouveau schma dans lequel la faune de Trinil apparat comme la
plus ancienne du plistocne; ce schma ne tient pas compte de la faune de
Jetis, mais comprend ce quon appelle la faune de Kedungbrubus. Ce
nouveau schma a son tour fait lobjet de critiques portant sur linterprta-
tion de la stratigraphie (Bartstra, 1983; Sartono, 1983), sur lidentification
des fossiles (Hooijer, 1983; Hooijer et Kurtn, 1984) et sur les conclusions
qui en sont tires (Groves, 1985; Heaney, 1985). La plupart des spcialistes
sont cependant daccord pour reconnatre que la chronologie des vertbrs
tablie par Von Koenigswald a besoin, pour le moins, dtre revue (Braches et
Shutler, 1983, 1984; Shutler et Braches, 1985).
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LIndonsie lpoque de lHomo habilis et de lHomo erectus 249

LA RADIOCHRONOLOGIE
La datation des sdiments fonde sur lanalyse des fossiles est une mthode
dapplication limite qui comporte, par ailleurs, de nombreux risques
derreur. Il est vident, par exemple, qu Trinil, Sangiran et ailleurs les data-
tions reposent trs souvent sur lexamen de fossiles remanis qui faisaient
partie de dpts plus anciens que ceux dans lesquels on les a retrouvs. La
mthode des fossiles ne peut jamais, en dfinitive, indiquer une date absolue,
mais tout au plus lge relatif dun dpt. Ds lors on est amen se
demander si les techniques, labores et perfectionnes depuis quelques
dcennies, qui permettent de dterminer en laboratoire lge radiomtrique,
ne pourraient pas nous aider tablir un cadre de rfrence chronologique
lintrieur duquel les restes fossiles dhominids trouvs Java central
pourraient tre situs avec certitude.
Lune des mthodes de datation radiomtrique les mieux connues est
lanalyse du potassium-argon (K-Ar) contenu dans les dpts volcaniques.
Cest dans les annes 60 quelle fut applique pour la premire fois des
chantillons javanais; et cest alors seulement quon a pu se faire une ide des
dures absolues auxquelles doivent tre rapports des assemblages fauniques
comme ceux de Ngandong, Trinil et Jetis (Zhringer, 1963; Zhringer et
Gentner, 1963; Von Koenigswald, 1968; Stross, 1971). Depuis lors on a pu
recueillir un grand nombre de donnes grce au potassium-argon; mais
comme elles assignent des dates diffrentes des chantillons qui semblent
provenir des mmes dpts, ces analyses ont plus obscurci que prcis limage
densemble que nous avions du Pliocne et du plistocne javanais (Orchiston
et Siesser, 1982; Hutterer, 1983; Sartono, 1985). Outre les problmes pure-
ment techniques que les chantillons javanais semblent poser, la difficult
tient en particulier au remaniement des lments datables, cest--dire au
mme problme qui concerne les datations des fossiles. Ainsi la datation par
la mthode potassium-argon des strates de Kabuh est-elle fonde sur lanalyse
des composants volcaniques de ces stades. Mais il na pas encore t dmontr
que lactivit volcanique ft importante dans le centre de Java lpoque de
la formation de ces strates (au plistocne moyen, entre lextinction du Wilis
et le dbut de lactivit du Lawu). Sil savre que le volcanisme ntait pas
considrable cette poque et que les strates de Kabuh ont simplement une
formation syntectonique constitue par les produits de lrosion des anticli-
naux javanais (certains au moins de ces anticlinaux, les montagnes du Sud,
contiennent en effet beaucoup de roches volcaniques du Nogne), cest avec
la plus grande prudence quil faudra interprter les rsultats de lanalyse du
potassium-argon contenu dans ces dpts fluviatiles du plistocne moyen.
Depuis le dbut des annes 80, lapplication, la gologie de Java, des
recherches sur le palomagntisme a permis de raliser de grands progrs
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250 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

(Yokoyama et al., 1980; Smah et al., 1981-1982; Smah, 1982). Lanalyse


du palomagntisme ne peut pas tre, elle seule, un moyen de datation
absolu, mais il est possible dtablir une chronologie hypothtique pour une
rgion dtermine en comparant la srie palomagntique locale avec celles
dautres rgions, ainsi quavec les rsultats dautres mthodes de datation.
Java central comme ailleurs, les limites qui sparent les diffrentes subdivi-
sions du plistocne doivent tre mises en rapport avec les limites paloma-
gntiques. On sait maintenant que la fameuse limite P.P. (entre le Pliocne et
le plistocne), qui fut pendant nombre dannes lobjet dune controverse
entre palontologues, se situe au dbut dun vnement, survenu il y a
1,8 million dannes, qui sert de repre secondaire dans lchelle des inver-
sions magntiques : lpisode dOlduvai. Par ailleurs, la limite entre le plis-
tocne infrieur et le plistocne moyen correspond au dbut de lpoque
normale de Brunhes (0,69 million dannes); et la limite entre le plistocne
moyen et le plistocne suprieur, au dbut de lpisode inverse de Blake
(0,125 million dannes).
Lexamen dchantillons prlevs Java central a montr que les strates
de Kabuh, Sangiran (et par consquent la formation fluviatile infrieure de
Trinil), appartiennent pour lessentiel lpoque normale de Brunhes
(Smah, 1984). Cela signifie que la plupart des restes fossiles dHomo
erectus dcouverts Java ont moins de 700 000 ans. Dautres analyses ont
abouti la mme conclusion (Matsuura, 1982; Pope, 1984). Quant aux
restes dhominids censs provenir de couches plus anciennes (du gisement
dargile noire de Sangiran), il est apparu dans nombre de cas que leur origine
ne pouvait tre dtermine avec prcision.

LES BIFACES DE PACITAN


La question de loutillage lithique employ par lHomo erectus de Java
simposa lattention des spcialistes en 1935 lorsque des bifaces furent
dcouverts sur la cte mridionale de lle, prs de la petite ville de Pacitan
(autrefois Patjitan) (Von Koenigswald, 1936). Comme ce type doutils tait
alors considr comme le symbole de lge de la Pierre taille ou paloli-
thique, les bifaces de Java furent attribus Homo erectus. cette consid-
ration typologique sajoutait une raison dordre palontologique : on avait
retrouv dans les crevasses de collines calcaires, prs de Pacitan, des restes
fossiles de vertbrs apparemment contemporains de la faune de Trinil, qui
datent du plistocne moyen (Von Koenigswald, 1939).
Loutillage de Pacitan fut tudi plus tard par Movius. Celui-ci remarqua
que les vritables bifaces ne constituaient en fait quune petite partie de
loutillage pacitanien, et quils semblaient avoir t fabriqus suivant une
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LIndonsie lpoque de lHomo habilis et de lHomo erectus 251

technique tout fait diffrente de celle qui a produit les limandes exhu-
mes dans la partie occidentale de lAncien Monde. Daprs Movius, les
outils sur nuclus les plus caractristiques de lassemblage pacitanien sont
des choppers tailles sur une seule face ou sur les deux faces; il a donc
rattach cet assemblage son clbre complexe extrme-oriental des chop-
pers chopping tools, tout en restant persuad que loutillage de Pacitan tait
luvre dHomo erectus (Movius, 1948).
Il est cependant apparu par la suite de plus en plus clairement que des
instruments lithiques daspect primitif ou archaque ne sont pas ncessaire-
ment anciens, mais quils sont lexpression dune certaine activit (la chasse
par opposition aux activits de la vie domestique) ou dune certaine fonction
sociale (cest la thse du fonctionnalisme, par opposition lvolution-
nisme). Il ne faut jamais dater un outillage prhistorique sur la base de consi-
drations typologiques; linterprtation des assemblages lithiques dits
primitifs exige en particulier la plus grande prudence, surtout en Asie du Sud-
Est (Hutterer, 1976, 1977). Il se trouve en fait que du point de vue technolo-
gique lassemblage pacitanien na rien de primitif, mais quil comprend une
grande varit doutils sur nuclus et sur clats passablement volus (Van
Heekeren, 1955; Soejono, 1961; Mulvaney, 1970).
De plus, largument dordre palontologique sur lequel sappuyait la
datation de cet assemblage est sans valeur. Les dpts fossiles trouvs dans
des crevasses voisines nont absolument aucun rapport avec ceux qui conte-
naient des outils. Ces fossiles ne peuvent donc en aucune faon servir dater
loutillage de Pacitan. On sait depuis longtemps que cet outillage sest
conserv dans des terrasses alluviales, au bord dune petite rivire (Teilhard
de Chardin, 1938). Il na pas t possible jusqu prsent de dater ces
terrasses par les procds de la radiomtrie parce quelles ne contiennent pas
de composants datables. Mais lanalyse gomorphologique du paysage local
permet de supposer que ces dpts se sont forms pendant les dernires
phases du plistocne (Bartstra, 1984). Les bifaces et les autres outils de
Pacitan ont donc t fabriqus longtemps aprs quHomo erectus eut disparu
de Java.

LES OUTILS DHOMO ERECTUS


Quels taient les outils dHomo erectus, si les bifaces de Pacitan lui sont
postrieurs? Cette question se rattache directement au problme que pose la
reconstitution de lenvironnement des premiers Hominids de Java. Il est
clair en effet que loutillage reflte jusqu un certain point les possibilits
offertes par lenvironnement (il est impossible de tenir compte ici des
facteurs sociaux et culturels car, dans ltat actuel de nos connaissances, la
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252 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

reconstitution de ces facteurs tels quils ont pu exister pendant les premires
phases de la prhistoire relverait purement et simplement de la science-
fiction ). En ce qui concerne le paloenvironnement dHomo erectus,
certains auteurs pensent que celui-ci vivait dans des bois clairsems;
dautres, quil stait dj adapt la fort tropicale humide (Hutterer, 1985;
Pope, 1984, 1985). Dans lun et lautre cas, il est permis de supposer que
lHomme de Java possdait divers outils de pierre. Mais il est galement
possible, en particulier sil vivait dans la fort tropicale humide (lethnologie
de certaines populations actuelles peut tre instructive cet gard), quun
grand nombre de ces outils aient t faits dune matire prissable, comme
le bois (hypothse de loutillage ligneux). Dans ce cas, cet outillage aurait
disparu sans laisser de trace, ce qui nous donnerait aujourdhui limpression
que lHomo erectus de Java ne possdait presque pas doutils.
Malgr les arguments de Pope, les dcouvertes quon a faites jusqu
prsent nont pas encore apport la preuve de ladaptation dHomo erectus
la fort tropicale humide. Aucune trace dHomo erectus na jamais t
retrouve dans des rgions comme celles de Borno, Sumatra et Java occi-
dental, qui, pendant le plistocne, taient trs probablement aussi boises
quaujourdhui. En ce qui concerne Borno et Sumatra (qui se prtent mal
aux recherches sur le terrain, prcisment cause de la densit des forts), on
peut faire valoir que cest parce que les fouilles menes ce jour demeurent
insuffisantes; mais cet argument ne vaut pas pour Java occidental. Il y avait
galement des forts humides Java central, o Homo erectus sest sans
doute tabli aprs avoir travers le bassin hydrographique, aujourdhui
submerg, qui stendait entre Borno, Sumatra et Java; mais ces forts ny
ont exist que dans certaines rgions, et pendant une partie seulement du
plistocne. Quoi quil en soit, les espces animales reprsentes dans les
diffrents assemblages fauniques sont souvent des espces qui vivaient dans
les bois clairsems : cest le cas, par exemple, de nombreuses varits danti-
lopes et de cervids (Axis lydekkeri, Duboisia santeng), ainsi que de Bubalus
palaeokerabau, dont les cornillons prsentent un cartement qui atteint
parfois 1,5 m (Hooijer, 1958).
Le tableau que nous venons de brosser concorde avec lvolution de
loutillage lithique javanais pendant le palolithique, telle que lont mise en
lumire des dcouvertes faites au cours de ces dernires annes. Comme nous
lavons avanc, loutillage pacitanien ne saurait tre attribu Homo
erectus; il ny a aucune preuve que les grands artefacts sur nuclus de la partie
mridionale de Java dateraient davant les dernires phases du plistocne (soit
davant 50 000 ans). Par contre, il se pourrait bien que ce Pacitanien puisse
tre attribu aux plus anciens reprsentants de Homo sapiens en Indonsie qui
se sont en effet fixs dans les forts tropicales humides. De grands artefacts sur
nuclus ont galement t trouvs dans les rgions de forts humides trs denses
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LIndonsie lpoque de lHomo habilis et de lHomo erectus 253

de Sumatra et du Sud-Est de Borno (Kalimantan), apparemment associs des


dpts alluviaux gologiquement rcents. De tels outils sur nuclus ont aussi
t trouvs de lautre ct des barrires deau profonde lEst de Java, par
exemple aux Petites Sunda (Nusa tengara) et Halmaheira.
Les vrais outils de Homo erectus sont probablement les artefacts de
faibles dimensions trouvs occasionnellement sur les hautes terrasses sdi-
mentaires du Solo, qui datent dil y a quelque 100 000 50 000 ans et qui
pourraient donc tre associs avec des groupes tardifs de Homo erectus. La
mme sorte de petits nuclus et clats a t trouve dans les sdiments du
plistocne suprieur Sangiran, la localit qui a livr la plus riche moisson
dossements fossiles dHominids de Java central. Jusqu prsent de tels
artefacts nont pas encore t recueillis dans des dpts datant avec certitude
du plistocne moyen, datant davant 125 000 ans. Il semble cependant
probable qu brve chance de telles dcouvertes y seront faites.

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B : LES NANDERTALIENS
ET LEURS CONTEMPORAINS
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9
Anthropologie physique
(Une vision globale)

Bernard Vandermeersch

es nandertaliens1 constituent incontestablement la population


L dhommes fossiles la mieux connue parmi toutes celles qui prcd-
rent lhomme actuel. Il y a cela trois raisons :
Ce furent les premiers fossiles humains diffrents de nous tre dcou-
verts.
Ils nous sont connus actuellement par les restes de plusieurs centaines
dindividus provenant dun grand nombre de gisements.
Ils furent lorigine de trs nombreuses publications et sont encore
lobjet de recherches intensives.
Pour bien comprendre leur importance et le rle quils jourent dans lvolu-
tion de nos ides sur lvolution de lhomme, il est ncessaire de prsenter
un bref historique. Le contenu du concept de nandertalien a subi, en effet,
de nombreuses variations depuis la premire dcouverte, en 1856, dans la
valle (Thal) du Neander prs de Dsseldorf (Allemagne), dun reprsentant
de ce groupe. Les ossements une calotte crnienne et des lments du
squelette post-crnien avaient t ramasss par les ouvriers travaillant
une exploitation de calcaire. Ils furent recueillis par Johan Carl Fuhlrott,
professeur Elberfeld, qui admit leur anciennet, plus prcisment leur
contemporanit avec le mammouth.
Cette dcouverte suscita de vives polmiques; en effet ces ossements
furent dabord considrs comme provenant dun individu rcent dont les
particularits pouvaient sexpliquer par la pathologie. Ce nest qu partir des
annes 1860, grce en particulier au naturaliste anglais Thomas H. Huxley,
que simposa lentement lide quil sagissait bien dun reprsentant dune
population humaine disparue diffrente de la ntre. En 1864, W. King cra
lespce Homo neanderthalensis. En 1886 deux crnes du mme type taient
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260 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

mis au jour Spy, en Belgique, accompagns cette fois dune industrie


lithique et dune faune en partie disparue. la suite de cette dcouverte, il
ntait plus possible de contester les nandertaliens.
la fin du XIXe sicle et au dbut du XXe, les dcouvertes dhommes
fossiles se multiplirent en Europe plus que partout ailleurs. De ce fait, ce
continent prit une place exceptionnelle dans ltude de lvolution de
lHomme et lHomme de nandertal devint, dans les travaux des chercheurs,
le maillon le plus important de cette volution.
partir de 1920 furent mis au jour, en Asie occidentale (Mugharet-el-
Zuttiyeh), en Afrique Orientale (Broken Hill), et en Asie (Solo), des fossiles
plus ou moins proches, morphologiquement, des nandertaliens dEurope,
qui renforcrent lide que les caractres gnraux de ce groupe fossile se
retrouvaient, plus ou moins nombreux et plus ou moins marqus, sur tout
lAncien Monde. Le terme de Palanthropien, cr par Eliot Smith en 1916,
permettait de regrouper tous ces documents en estompant les diffrences.
Venant aprs les Homo erectus de Java, ces fossiles semblaient marquer une
tape de lvolution humaine. Ainsi prit naissance la notion de phase volu-
tive selon laquelle lhumanit aurait volu dans son ensemble, traversant
une succession de niveaux caractriss chacun par une architecture osseuse
et des caractres particuliers. Les nandertaliens, dans cette optique, repr-
sentaient une de ces phases.
partir de 1933, la dcouverte des Hommes de Palestine vint troubler ce
schma volutif. Certains dentre eux ont t soit rapprochs de lHomme
moderne, soit considrs comme des mtis de nandertaliens et dHommes
modernes. Dans les deux cas, cela revenait reconnatre la contemporanit
des deux populations pendant le palolithique moyen, au moins dans
certaines rgions, ce qui allait lencontre de la notion de phase. De plus,
lventuel mtissage entre les deux impliquait que lon ait faire non plus
des espces diffrentes, mais des sous-espces : Homo sapiens sapiens et
Homo sapiens neanderthalensis.
partir de 1950 environ, les conceptions volurent encore. Une
meilleure comprhension de la signification des caractres et un effort de
rigueur dans ltude compare des fossiles permirent de mieux cerner le
problme des nandertaliens en mettant clairement en vidence leurs carac-
tres propres, ceux quils ont hrits des formes plus anciennes, et ceux quils
partagent avec Homo sapiens sapiens.
Les nandertaliens nous apparaissent maintenant comme un ensemble de
populations partageant de nombreux caractres morphologiques, possdant
la mme architecture osseuse, ayant vcu en Europe et en Asie occidentale
pendant la premire partie du plistocne suprieur.
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Anthropologie physique 261

LES NANDERTALIENS (carte 10)


Plusieurs centaines dindividus sont connus, mais le plus souvent par des
documents trs fragmentaires. On compte une dizaine de crnes et, grce
lexistence de spultures, quelques squelettes complets. Lvolution morpho-
logique de ce groupe a t acheve au dbut du Wrm; on trouve donc les
fossiles classiques pendant la premire moiti de la dernire glaciation.
La population europenne
Les nandertaliens europens taient relativement petits (environ 1,65 m)
avec une architecture osseuse trs robuste.
Cest le crne qui prsente les caractres spcifiques les plus marqus. La
face et la calotte crnienne sont trs allonges et trs larges, mais la hauteur
reste faible. La rgion occipitale est tire vers larrire et moins abaisse que
chez lhomme actuel.
Leur capacit crnienne varie de 1 250 1 680 cm3, avec une moyenne de
1 450 cm3, tout fait comparable la moyenne actuelle. En vue latrale, le
crne prsente un trs fort bourrelet sus-orbitaire. En arrire, le frontal est

Carte 10 Carte de rpartition des nandertaliens. Ceux-ci ont occup lEurope centrale
et mridionale, une partie de lAsie occidentale et se sont tendus jusquau-del de la
mer Caspienne. 1. Prnandertaliens ; 2. nandertaliens classiques des premiers sta-
ges (Wrm I et II) de la dernire glaciation (daprs Vandermeersch).
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262 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

fuyant et la vote reste basse. La rgion occipitale montre une trs forte cour-
bure gnrale, accentue par un tirement de la partie la plus postrieure du
crne formant une sorte de chignon . En vue suprieure, le bourrelet
dborde largement de chaque ct la partie crbrale du frontal; la largeur
maximale se situe entre les paritaux, comme chez lhomme actuel, mais trs
en arrire, et les arcades zygomatiques dbordent elles aussi la cavit cr-
brale. En vue postrieure, il a une forme plutt ovale grand axe horizontal.
Loccipital porte un bourrelet osseux qui offre la particularit de se diviser
dans la rgion mdiane en deux lvres qui dterminent entre elles une petite
dpression, la fosse sus-iniaque.
Il nest pas possible dentrer ici dans le dtail des particularits anatomi-
ques du crne. Mais les os qui le constituent, en particulier le temporal, en
prsentent de nombreuses.
La face des nandertaliens est, elle aussi, trs caractristique. La rgion
sous-orbitaire est aplatie et ne prsente pas la concavit la fosse canine
que lon observe chez lHomme moderne. De plus, los malaire nest pas
courb comme chez ce dernier, mais aplati, fuyant vers larrire. Il ny a donc
pas de pommette. Cet ensemble de traits donne la face nandertalienne un
aspect que lon a qualifi un peu abusivement de museau . Ajoutons que la
mandibule, trs grande, na pas de menton et porte une denture robuste, plus
grande que la ntre.
Si le squelette post-crnien ne diffre pas de lactuel, par son architecture
gnrale, il prsente cependant lui aussi toute une srie de particularits.
Nous ne prsenterons ici que les plus marques. Chez lHomme moderne, le
bord latral de la scapula porte, le plus souvent, une crte sparant deux gout-
tires, une dorsale et une ventrale. Chez les nandertaliens, cette crte est
dplace du ct ventral si bien que la gouttire dorsale est beaucoup plus
importante, et la ventrale trs rduite ou absente. Pour Howell (1978), ceci est
mettre en relation avec un plus fort dveloppement dun des muscles du bras
et aurait eu pour effet dassurer un meilleur contrle de certains mouvements,
particulirement dans le geste du lancer.
Les os de lavant-bras sont trs courbs ce qui dtermine un vaste espace
interosseux, probablement en liaison avec de puissants muscles. Et la tubro-
sit du radius est un peu plus loigne de la tte de cet os que chez lhomme
actuel donnant ainsi plus de force au biceps.
Le bassin montre, entre autres caractres, une courbure de lpine iliaque
antro-infrieure et une position avance du pilier iliaque. Mais surtout, la
branche suprieure du pubis est allonge et amincie. Trinkaus (1976) a mis
lhypothse que cette particularit, qui donnait un dtroit infrieur plus large,
avait pour but de faciliter le passage de lenfant au moment de la naissance.
Ce dernier aurait eu une tte plus volumineuse que celle du nouveau-n
actuel, peut-tre cause dune gestation plus longue. Mais nous possdons
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Anthropologie physique 263

trop peu de donnes sur la biologie de ces populations et sur la morphologie


des nouveau-ns les rares squelettes dcouverts sont incomplets, crass
et dforms pour que cette hypothse puisse tre taye.
Parmi les ossements du membre infrieur, cest le fmur qui est le plus
caractristique. Sa diaphyse est arrondie alors quelle est lgrement aplatie
transversalement chez lhomme actuel, et elle ne porte pas de pilastre sur sa
face postrieure. Ajoutons quelle prsente une trs forte convexit ant-
rieure et que les extrmits sont trs massives.
Pour dautres lments du squelette, les caractres, pris isolment, ne
sortent pas de la variation actuelle, mais leur combinaison est souvent diff-
rente chez les nandertaliens de ce que lon trouve chez lHomme moderne.
Variabilit chez les nandertaliens dEurope
Ces caractres gnraux se rencontrent, plus ou moins accuss, chez tous les
nandertaliens europens. Les diffrences individuelles restent faibles et on
trouve, sur chaque fossile, le cortge des traits particuliers ce groupe.
Lensemble des sujets connus tmoigne de la grande homognit de cette
population sur la totalit de lEurope. Il est exceptionnel, peut-tre mme
unique, quune population reste aussi stable morphologiquement, sur une
telle surface, et pendant une aussi longue dure, dautant plus que la densit
de ce peuplement devait tre trs faible et quil existe dans cet ensemble
gographique des barrires naturelles qui devaient tre trs difficiles fran-
chir, au moins pendant les priodes froides. Les conditions semblent avoir
t runies pour favoriser lisolement de groupes peu importants, cest--
dire pour accentuer les diffrences entre ces groupes. Comme nous ne les
observons pas, il faut admettre que les changes gntiques entre les popu-
lations nandertaliennes de lEurope taient suffisamment importants pour
annuler ces tendances la diversification.
Les remarques que nous venons de formuler ont cependant besoin dtre
examines avec prudence. En effet, la variabilit lintrieur dune popula-
tion ne peut se mesurer que par des mthodes statistiques appliques des
chantillons suffisamment grands. Or, malgr le nombre important dindi-
vidus reprsents, nous ne disposons que dun petit nombre de donnes pour
chaque caractre : nous ne possdons que 5 crnes ayant la fois la rgion
crbrale et la face. Cette restriction tant faite, nous constatons cependant
que les nouvelles dcouvertes ne modifient que peu, ou pas, la variation dj
connue des caractres, et que celle-ci est dans presque tous les cas plus
resserre que celle des populations actuelles ayant une aussi grande rparti-
tion gographique. Par exemple, la stature moyenne de 8 nandertaliens
considrs comme tant de sexe masculin est de 1,62 m avec une variation de
1,60 m 1,71 m. Ces nandertaliens proviennent de France, Espagne,
Belgique, Allemagne et ex-URSS (Heim, 1983).
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264 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Ces faibles variations mtriques et morphologiques sont une des origina-


lits des nandertaliens.
Rpartition des nandertaliens europens
Les nandertaliens dEurope ont t dcouverts, le plus souvent accompa-
gns doutils en pierre, associs une industrie moustrienne. Les quelques
pices dont nous ne connaissons pas lenvironnement archologique corres-
pondent, pour la plupart, des dcouvertes trs anciennes et fortuites, et il
est probable que lindustrie, qui devait tre prsente, na pas attir lattention
des dcouvreurs. Cest le cas, par exemple, du squelette de la valle de
Neander et du crne de Gibraltar. Mais nous constatons, lorsque cette indus-
trie nous est connue, que le pourcentage de restes humains associs chaque
facis du Moustrien est trs variable. Si nous considrons le Sud-Ouest de
la France, la majeure partie des ossements provient de niveaux Moustrien
de type Charentien, cest le cas en particulier de presque tous les restes
importants : La Quina, La Chapelle-aux-Saints (planche 13), La Ferrasie,
Le Rgourdou, Marillac, etc. Vient ensuite du Moustrien typique auquel il
faut probablement attribuer ladolescent du Moustier et lenfant du Roc de
Marsal. Quant au Moustrien denticuls et au Moustrien de tradition
acheulenne, ils nont livr que trs peu dossements humains. Il faut peut-
tre rapporter au premier lenfant de Chteauneuf-sur-Charente et au
second, mais avec beaucoup dincertitudes, le crne denfant du Pech-de-
lAz. Cette ingalit dans la reprsentation anthropologique des divers
facis technologiques du Moustrien est certainement mettre en relation
avec labondance relative de ces facis; dans le Sud-Ouest de la France le
Charentien est beaucoup plus frquent que les autres industries.
La rpartition chronologique est, elle aussi, trs ingale. Presque tous les
restes sont dats du Wrm II; ceux qui peuvent tre rapports au dbut de la
dernire glaciation sont rares. Il faut toutefois mentionner le squelette du
Rgourdou (Dordogne, France) et il semble aussi quune partie des trs
nombreux ossements de Krapina (Slovnie) correspond cette priode. Ce
dsquilibre dans la rpartition chronologique des restes des nandertaliens
europens est d, pour lessentiel, au fait que les dpts du Wrm I ont t
moins bien conservs que ceux du Wrm II.
En Europe, les restes de nandertaliens qui ont t dcouverts proviennent
de la partie Sud ou moyenne. Les rgions septentrionales nont t que peu, ou
pas, frquentes par ces hommes. Les pays concerns sont les suivants : Alle-
magne, Belgique, Espagne, France, Hongrie, Italie, Portugal, Royaume-Uni
(Jersey), Suisse, Rpublique tchque, ex-URSS, ex-Yougoslavie.
On peut remarquer dans ce vaste espace des zones de plus forte densit : le
Sud-Ouest de la France, la Moravie, la Crime, etc. La plus forte concentration
de dcouvertes se situe incontestablement dans le Sud-Ouest de la France
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Anthropologie physique 265

(Charente et Dordogne). Ce sont les rgions karstiques riches en grottes et


abris sous-roches qui ont favoris la conservation des ossements humains.
La rpartition gographique de ces restes est donc, elle aussi, fausse par
rapport la rpartition originelle du peuplement nandertalien. Dans certaines
rgions cependant, le nombre dindividus dcouverts, li limportance des
couches moustriennes, est lexpression dune densit humaine plus forte qui
sexplique par des conditions climatiques et cologiques favorables.
Ajoutons, pour terminer, que certains gisements ont jou un rle trs
important dans notre connaissance des nandertaliens, soit parce quon y a
dcouvert des squelettes presque complets (La Ferrasie, La Chapelle-aux-
Saints et La Quina en France), soit parce quon y a trouv des crnes complets
(Monte Circeo, Italie), soit encore par le grand nombre dindividus repr-
sents (La Quina, Krapina en Slovnie).
Les nandertaliens de lAsie occidentale et centrale
Les nandertaliens sont connus galement en Asie occidentale et centrale
o, l encore, ils correspondent troitement la rpartition de la civilisa-
tion moustrienne. Leur prsence est atteste en Isral (Tabun, Amud,
Kbara), en Irak (Shanidar) et en Ouzbekistan (Teshik Tash) par les restes
de 17 individus au moins dont 6 reprsents par des parties importantes du
squelette.
Bien quils aient la mme morphologie gnrale que ceux dEurope, les nan-
dertaliens dAsie occidentale sen cartent cependant de manire significative par
une srie de caractres. Chez eux, la vote crnienne est plus leve et sa hauteur
entre dans la variation actuelle. La rgion occipitale est plus rgulirement
arrondie, moins tire et le bourrelet occipital est moins saillant. La rgion tempo-
rale se rapproche de celle de lhomme actuel et si les caractres nandertaliens de
la face sont prsents, ils sont attnus par comparaison avec la morphologie de la
population europenne. Leur stature est aussi nettement plus grande.
Les calculs de distance, permettant de comparer les nandertaliens dEurope
et dAsie occidentale une population de type moderne de rfrence, montrent
que ceux de lAsie occidentale occupent une position intermdiaire mais plus
proche des nandertaliens europens que des Hommes modernes.

Tableau 4 Calcul de distance de formes partir de 9 mesures crniennes comparant


2 nandertaliens de lAsie occidentale et 2 nandertaliens europens la srie de Tafo-
ralt (Maroc) prise comme exemple de la morphologie moderne.
Taforalt 0,00
Amud I 4,2009
Shanidar I 4,7730
La Ferrassie I 6,1014
La Chapelle-aux Saints 7,3899
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266 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Les fossiles de lAsie occidentale prsentent, eux aussi, une homognit


trs forte; les crnes dAmud et Shanidar, quoique loigns de prs de
1 000 km lun de lautre, offrent de nombreuses similitudes. On peut penser
quil y eut dans cette rgion une population aussi homogne que celle
dEurope et lon peut parler des nandertaliens orientaux comme dune unit
biologique.
Il reste expliquer la formation de ces populations et lhistoire de la ligne
nandertalienne qui a dbouch sur ces deux ensembles, celui dEurope et
celui de lAsie occidentale, nous permettra de formuler une hypothse.
Lorigine des nandertaliens Les prnandertaliens
Comme nous lavons vu, il est possible dtablir une liste de traits spcifiques
aux nandertaliens. Ces caractres dterminent une spcialisation morpho-
logique, probablement aussi biomcanique et physiologique, qui caractrise
loriginalit de ce groupe fossile. Nous avons essay de la prciser partir
des fossiles de la dernire glaciation chez lesquels elle trouve son achvement.
Mais elle na pas t acquise brutalement et reprsente laboutissement dune
longue volution dont les jalons constituent la ligne nandertalienne.
Les caractres propres cette ligne, par dfinition, ne se rencontrent ni
sur les formes plus anciennes, ni sur les lignes contemporaines, ni sur celles
qui suivront. Pour la reconstituer, il faut donc sassurer que les caractres
considrs ne sont pas partags avec dautres groupes et rechercher les plus
anciens fossiles qui les portent. Plus on remonte dans le temps, plus les diffi-
cults saccroissent car la morphologie nandertalienne sest constitue peu
peu; lapparition des caractres sest chelonne et, leur origine, ceux-ci
taient gnralement peu marqus. De plus, une poque donne, un carac-
tre peut apparatre dans un groupe et ne pas se manifester dans un autre. Si
on ajoute cela ltat souvent incomplet des fossiles, on peut, par exemple,
trouver un arrire crne sans aucun trait nandertalien mais la face, disparue,
pouvait en possder. Il est alors impossible davoir une interprtation correcte.
Une ligne, son origine, lorsquelle commence sindividualiser, est
une structure buissonnante : chacune des ramifications correspond une
sous-population dont les changes avec lextrieur sont moins intenses que
ses changes internes. Elle possde une relative autonomie volutive. Ce
nest que peu peu que les caractres drivs schangent entre les consti-
tuants de lensemble et que la population shomognise.
Lexamen des fossiles antwrmiens montre que, jusqu aujourdhui,
tous ceux qui possdent les caractres nandertaliens ont t trouvs en
Europe. Nous navons, hors de ce continent, aucun ossement dont on puisse
affirmer quil appartenait un prnandertalien.
quel moment apparaissent les premires bauches de la morphologie
nandertalienne? Il est difficile de le situer avec certitude mais, en tout tat de
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Anthropologie physique 267

cause, avant 300 000 ans. Le crne de Tautavel (Pyrnes-Orientales,


France; planche 14), qui est plus ancien, possde une rgion sous-orbitaire
en expansion qui annonce celle des formes du Wrm. Le crne de Steinheim
(Allemagne) dont lge est imprcis, mais qui est peut-tre aussi ancien, a des
reliefs occipitaux qui voquent ceux des nandertaliens classiques. En
revanche sa rgion sous-orbitaire est concave et rappelle celle du
Sinanthrope. Nous avons peut-tre, avec ces deux fossiles, un exemple
dvolution en mosaque : les caractres apparaissent en ordre dispers dans
le temps, et selon les groupes.
Le crne de Petralona (Grce), dont lge est malheureusement inconnu
montre, lui aussi, des caractres de la face de type nandertalien. Il en est de
mme de larrire-crne de Swanscombe (Grande-Bretagne).
Mais ces fossiles, qui sont parmi les plus anciens dcouverts en Europe,
ont conserv de nombreux caractres archaques montrant quils sont encore
trs proches de la souche dont ils se sont isols. Or cette souche ne peut tre
quune population dHomo sapiens archaques. En effet, si les nandertaliens
ont bien constitu une sous-espce, le processus de sub-spciation qui les a
individualiss na pu sappliquer que sur une partie de lespce elle-mme, et
non sur une autre espce. Si la base de leur ligne se trouvaient des Homo
erectus, il faudrait alors les appeler Homo erectus neanderthalensis.
Nous ne connaissons pas avec certitude les Homo sapiens archaques en
Europe mais il est possible que loccipital de Vrtesszlls (Hongrie) en soit
un tmoin.
Cette premire tape, marque par lapparition des caractres nanderta-
liens, sest acheve approximativement au dbut de la glaciation du Riss. Les
fossiles qui la jalonnent sont parfois difficiles identifier. Elle correspond
une priode dinstabilit morphologique marque par une grande diversit.
Ltape suivante va du Riss moyen au dbut du Wrm. Elle correspond
la mise en place dfinitive des traits et de larchitecture gnrale. Tous les
fossiles de cette priode sont dj pleinement nandertaliens. Elle dbute
avec larrire crne de Biache-Saint-Vaast (France) qui tablit le lien entre la
morphologie des premiers reprsentants de la ligne, comme Swanscombe,
et les nandertaliens classiques. Il est suivi, pendant la fin du Riss, par les
nombreuses pices de la grotte Suard La Chaise (Charente, France), locci-
pital de Salzgitterlebenstedt (Allemagne). Pour linterglaciaire Riss-Wrm
on peut citer le crne dEhringsdorf (Allemagne), ceux de Saccopastore
(Italie) et les nombreux ossements de la grotte Bougeois-Delaunay La
Chaise et de celle de Krapina (Slovnie). partir du milieu de la glaciation de
Riss, les documents deviennent relativement nombreux et il nest pas
possible de les citer tous ici.
Lhistoire des nandertaliens peut donc se diviser en trois priodes.
La premire, que nous situerons approximativement entre 400 000 et
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268 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

250 000 ans, correspond lapparition des caractres de la ligne; la


deuxime stend jusqu 100 000 ans et voit ces caractres sorganiser pour
donner larchitecture nandertalienne. La troisime, priode de stabilit
gnrale, sachvera vers 35 000 ans avec la disparition de la ligne.
Cest probablement vers la fin de la deuxime priode que les nanderta-
liens, qui occupaient dj toute lEurope, se sont tendus vers lAsie occiden-
tale. S. Condemi (1985) a clairement montr que les nandertaliens de lAsie
occidentale ressemblaient plus ceux du Riss-Wrm europen qu ceux du
Wrm.
Extinction des nandertaliens
Pendant longtemps on a considr que les nandertaliens avaient disparu
avec la civilisation moustrienne au cours de la dernire glaciation. En
Europe, comme en Asie occidentale, ils ont t remplacs par des hommes
de type moderne (Homo sapiens sapiens). Cette disparition devait avoir t
brutale et de nombreux anthropologues pensaient quils ntaient pas inter-
venus dans la constitution de lhumanit actuelle. Ce schma, qui faisait des
nandertaliens un rameau tout fait marginal dans lvolution de lhuma-
nit, a besoin dtre srieusement nuanc.
Les dcouvertes effectues en Asie occidentale ont mis en vidence la
contemporanit des nandertaliens et des Hommes modernes dans cette
rgion pendant le palolithique moyen (Vandermeersch, 1981, b), et la possi-
bilit quil y ait eu mtissage entre les deux a t envisage depuis longtemps
(Dobzhansky, 1944; Thoma, 1962). Plus rcemment la dcouverte Saint-
Csaire (Charente-Maritime, France) dun squelette de nandertalien
(planche 15) dans un niveau chtelperronien a montr que, en Europe de
lOuest tout au moins, certains groupes de nandertaliens ont survcu la
disparition du Moustrien (Lvque et Vandermeersch, 1980). Ils ont t les
contemporains des premiers aurignaciens europens (Homo sapiens
sapiens) et, bien que nous nayons pas de preuves, il est probable quil y eut
des contacts amicaux ou violents, nous ne le savons pas entre eux.
Nous ne connaissons pas les causes (ou la cause) de lextinction des nan-
dertaliens. Aucune des hypothses avances jusqu aujourdhui nest satis-
faisante. Nous pouvons seulement constater les faits suivants :
En Asie occidentale, ils disparurent la fin du Moustrien aprs une
longue cohabitation avec les Homo sapiens sapiens.
En Europe occidentale, ils steignirent peu aprs larrive des premiers
Homo sapiens sapiens aurignaciens.
Ce qui est certain cest que leur disparition na pas t aussi rapide quon le
croyait encore rcemment. Ce fut le rsultat dun processus qui demanda
plusieurs millnaires. Il est possible que certains groupes aient t absorbs
par les populations de type moderne. En dautres termes on ne peut les
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Anthropologie physique 269

exclure totalement de notre ascendance; ils ont peut-tre particip pour une
faible part la constitution du pool gnique de lhumanit actuelle.
Si les nandertaliens constituent un objet dtude remarquable pour
lanthropologue, pour des raisons historiques et du fait de leur nombre et de
leurs particularits, ils ne reprsentaient cependant, leur poque, quune
partie du peuplement de lAncien Monde. En Asie, en Asie occidentale et en
Afrique, vivaient des populations tout fait diffrentes et gnralement plus
proches de la morphologie de lhomme actuel.

LES CONTEMPORAINS DES NANDERTALIENS


Asie
Les nandertaliens ont atteint lAsie Centrale comme en tmoigne le crne
denfant trouv Teshik-Tash en Ouzbekistan, mais ils se sont arrts l.
LAsie, dans son ensemble, a t peuple par dautres populations. Nous les
connaissons trs mal car nous navons que de trop rares fossiles pour
analyser lvolution humaine dans cette immense rgion. Un des plus impor-
tants est le crne trouv Dali (Shaanxi, Chine) en 1978 (planche 16). Bien
que son ge ne soit pas tabli avec prcision, les donnes de la palontologie
et de la stratigraphie permettent de penser quil est de lordre de 200 000 ans.
cette poque la morphologie nandertalienne tait dj presque acquise en
Europe. Le crne de Dali est tout fait diffrent. De faible capacit (un peu
plus de 1 100 cm3) il nest pas sans rappeler les formes archaques du genre
Homo appeles Homo erectus, mais avec un crne plus court, une vote lg-
rement plus leve, une rgion occipitale plus arrondie, une face plus petite
et moins prognathe. Il a t plac par Wu Xin Zhi (1981) dans lespce Homo
sapiens mais comme une forme de transition entre la morphologie erectus,
telle que nous la montrent les restes de Sinanthropus de Zoukoudian, et celle
des sapiens, sapiens. Il y aurait donc eu une volution rgionale vers Homo
sapiens.
Une portion de crne trouve Maba (province de Guangdong, Chine) en
1958 est un jalon important de cette volution vers lhomme moderne. Elle
pourrait dater de 100 000 ans environ et serait alors contemporaine des
premiers nandertaliens typiques. Mais elle sen distingue par le profil de la
vote crnienne, la disposition des os nasaux, la forme des orbites. Elle
possde toutefois encore des caractres archaques fort bourrelet sus-orbi-
taire, troitesse de la rgion frontale antrieure qui la tiennent assez loin de
la morphologie de lHomme moderne et, si lge suppos se trouve confirm,
nous aurions alors la preuve que cette morphologie a t acquise tardivement
en Asie continentale.
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270 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

En Asie du Sud-Est les calottes crniennes de La Solo (Ngandong, Java),


dont lge est malheureusement inconnu, ont peut-tre t contemporaines
dune tape de la ligne nandertalienne. Elles ont encore beaucoup de carac-
tres des Homo erectus de Java mais, ds 1943, Weindenreich avait attir
lattention sur la relation phylognique possible entre la population de Ngan-
dong et les Australiens actuels. Plus rcemment, Larnach et Macintosh
(1974) ont compar 18 caractres de Ngandong des sries dAustraliens,
dEuropens et dAsiatiques. Sur les 12 caractres prsents dans les sries
modernes, 9 ont leur frquence la plus leve chez les Australiens. Le temps
qui spare la forme fossile de lactuelle est cependant trs long et la relation
ventuelle qui les unit demande encore tre taye. Mais il nest pas impos-
sible quil y ait eu en Asie du Sud-Est une volution indpendante vers
lHomme moderne.
Paralllement la ligne nandertalienne en Europe, il y aurait en Asie
deux volutions conduisant vers le type moderne (Wolpoff, Wu X. et Thorne,
1984) lune en Chine selon la succession Zhoukoudian-Dali-Maba-Mongo-
lodes, lautre en Asie du Sud-Est avec la srie Pithcanthropes-Ngandong-
Protoaustralodes.
Asie occidentale
Comme nous lavons vu, les nandertaliens ont atteint lAsie occidentale
probablement un peu avant la dernire glaciation, ou ses dbuts. Ils y ont
trouv une population autochtone dont le plus ancien reprsentant connu est
le crne de Galile (Isral). Il a longtemps t considr comme plus ou
moins contemporain des nandertaliens europens du Wrm et morpholo-
giquement trs proche deux (Turville-Petre, 1927; Keith, 1927), mais les
travaux rcents de Gisis et Bar-Yosef (1974) ont montr quil tait sensible-
ment plus ancien. En outre, sil partage avec les nandertaliens certains
caractres archaques comme le fort bourrelet sus-orbitaire, il ne possde
aucun des traits qui leur sont propres (Vandermeersch, 1981b). Le redres-
sement du frontal et la morphologie de la face permettent den faire un Homo
sapiens, sapiens.
Les niveaux moustriens des grottes de Qafzeh et Skhl (Isral) ont livr
les restes de plus de vingt individus dont plusieurs ayant des squelettes
complets. La plupart ont une morphologie trs moderne qui permet de les
placer sans hsiter parmi les Homo sapiens sapiens : vote leve, frontal
redress, rgion occipitale arrondie, superstructures attnues, parois amin-
cies, face rduite, menton saillant, etc. Quelques-uns peuvent cependant
prsenter des caractres archaques rsiduels sur loccipital, le temporal
ou le frontal. Mais ceux-ci sont rares et disperss entre les diffrents sujets.
Lanalyse compare de ces fossiles (tableau 5) a montr, surtout pour
ceux de Qafzeh (planche 17), leurs nombreuses similitudes avec les Cro-
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Anthropologie physique 271

Magnons (Vandermeersch, 1981a). Ceci est particulirement frappant pour


la forme des orbites qui sont rectangulaires, allonges, grand axe inclin
vers le bas et vers lextrieur. On peut les interprter comme la population
orientale des Cro-Magnons europens, do le nom de Proto-Cro-Magnon
qui leur a t donn (Howell, 1957).

Tableau 5 Un calcul de distance de formes partir de 9 caractres mtriques montre la


proximit des fossiles de Skhl et Qafzeh et des Cro-Magnons et leur loignement des
nandertaliens.

Cro-Magnon Taforalt = 0
Proto-Cro-Magnon Qafzeh 9 0,9481
Skhl V 1,0066
Cro-Magnon Predmosti III 1,3575
Proto-Cro-Magnon Qafzeh 6 1,5120
Skhl IV 2,5503
Nandertalien Shanidar I 4,7730
La Chapelle-aux-Saints 7,3899

Il est possible que ces Proto-Cro-Magnon aient eu une origine locale et soient
drivs de la population reprsente par le crne de Galile, mais nous
navons ce sujet aucune certitude. Mais quelle que soit leur origine il y eut
en Asie occidentale, pendant le palolithique moyen, et simultanment avec
les nandertaliens, une population qui annonait les Cro-Magnons du dbut
du palolithique suprieur (aurignacien) europen. On peut penser quils ont
constitu la souche de ces derniers. Il faut alors admettre, lextrme fin du
palolithique moyen et au tout dbut du palolithique suprieur, un mouve-
ment de population dEst en Ouest, au Nord de la Mditerrane.
Afrique du Nord
La situation de lAfrique du Nord est beaucoup moins claire. Le crne de
Sal (Maroc) est dat de 220 000 ans (Jaeger, 1981) et est gnralement
plac parmi les Homo erectus. cette poque, la ligne nandertalienne tait
dj solidement tablie en Europe.
Plus tardifs les crnes du Djebel Irhoud (Maroc) ont t trouvs accompa-
gns dune industrie moustrienne et lon peut estimer quils sont contempo-
rains des nandertaliens classiques dEurope. Mais ils sen distinguent et ne
prsentent aucun des caractres spcifiques de ce groupe. Ils possdent un
certain nombre de traits archaques combins avec de nombreux caractres
modernes : morphologie de la face, menton, courbure de la rgion occipitale,
etc. Pour Hublin et Tillier (1981) il sagit dHomo sapiens sapiens.
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272 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

Les fossiles atriens plus rcents de Tmara et Dar es Soltan (Maroc) se


situent entre 28 000 et 22 000 ans et daprs Ferembach (1976), ils pourraient
driver, par volution sur place, des populations moustriennes du type
dIrhoud. Nous aurions alors en Afrique du Nord une volution tout fait
indpendante de celle de la ligne nandertalienne europenne et allant des
Homo erectus tardifs (Sal) aux hommes du palolithique suprieur (Dar es
Soltan) en passant par les Homo sapiens sapiens anciens du Djebel Irhoud.
Afrique orientale
Les dcouvertes se sont multiplies ces dernires annes qui ont modifi
radicalement nos connaissances sur le peuplement ancien de cette rgion.
Malheureusement presque toutes sont dge imprcis.
Le crne de Broken Hill (Zambie) trouv en 1921 a longtemps t
rapproch des nandertaliens dont on le croyait contemporain. Ltude des
documents archologiques et palontologiques qui laccompagnaient,
reprise la lumire des progrs raliss en Afrique orientale, a montr que ce
fossile est probablement plus ancien quon le croyait; il a peut-tre plus de
130 000 ans (Rightmire, 1984). Sa morphologie comprend de nombreux
caractres archaques paisseur de la vote crnienne, robustesse des
superstructures, largeur maximale la base du crne, etc. qui le font placer
parfois parmi les Homo erectus. Mais sa capacit crnienne est assez leve,
environ 1 280 cm3, loccipital est plus arrondi que chez ces derniers, la base
du crne est du type moderne. De nombreux auteurs considrent quil sagit,
en fait, dun Homo sapiens trs archaque encore peu loign de la souche
erectus dont il est issu. Dautres Homo sapiens archaques ont depuis t mis
au jour, celui de Ngaloba (Tanzanie) par exemple, venant confirmer cette
interprtation.
La formation de Kibish, dans la valle de lOmo (thiopie) a livr deux
crnes dont lge pourrait tre de lordre de 100 000 ans. Leur capacit est de
1 450 cm3. Le crne n 1 (planche 18) possde une morphologie trs
moderne, alors que le n 2 prsente des caractres de type erectus, en particu-
lier dans la rgion occipitale. Malgr ces diffrences ils sont gnralement
runis dans une mme interprtation et pourraient correspondre une sous-
espce africaine dHomo sapiens.
Limage qui se dgage des fossiles dAfrique Orientale est celle dune
volution, sur place, peut-tre tardive, de la morphologie erectus vers le type
sapiens. Mais cette transformation a pu tre rapide et si lge des sujets de
lOmo se trouve confirm nous aurions avec le crne n 1 un des premiers
crnes de type moderne.
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Anthropologie physique 273

Afrique du Sud
Les problmes chronologiques se retrouvent propos des fossiles de la fin
du plistocne moyen et du dbut du plistocne suprieur de cette rgion.
La calotte crnienne de Florisbad, dcouverte fortuitement en 1932, est
date de plus de 40 000 ans mais nous ne connaissons pas son ge exact. Elle
possde de nombreux caractres archaques (paisseur des parois, forte
saillie sus-orbitaire) qui la rapprochent de celui de Broken Hill. Mais
labsence de vritables torus, la forme du malaire, la largeur frontale ant-
rieure, sont des caractres modernes. Howell (1978) la runi aux crnes de
lOmo dans une sous-espce dHomo sapiens.
Dautres fossiles Sud-africains, ceux de Border Cave dans la province du
Natal, et ceux de Klasies River Mouth prs du Cap, ont des caractres trs
modernes et ils sont supposs avoir plus de 60 000 ans. Il est donc possible
que la morphologie actuelle ait t acquise, pour lessentiel, trs ancienne-
ment dans cette rgion, sous rserve de datations prcises.
En Afrique subsaharienne, on trouve des Homo erectus bien aprs que la
ligne nandertalienne se ft individualise en Europe. Ils ont ensuite volu
rapidement et les indices chronologiques que nous possdons montrent la
grande anciennet, dans ces rgions, de la morphologie moderne.

CONCLUSIONS
De cette brve prsentation de la ligne nandertalienne et des fossiles qui
furent ses contemporains en dautres rgions il est possible de tirer quelques
conclusions.
Il sagit, sans conteste, du rameau humain le mieux connu pour la priode
correspondant la fin du plistocne moyen et le dbut du plistocne
suprieur, tant par le nombre des fossiles dcouverts que par les donnes
chronologiques dont nous disposons, mme si ces dernires sont encore
largement insuffisantes.
Son volution sest traduite par une vritable spcialisation qui a profon-
dment transform la population dorigine, si bien que les fossiles les
plus rcents de la ligne sont plus loigns morphologiquement de
lhomme actuel que ne le sont ses premiers reprsentants.
Dans les autres rgions de lAncien Monde la forme moderne est apparue
avant lextinction des nandertaliens : il y a plus de 50 000 ans en Asie
occidentale; il y a peut-tre plus de 100 000 ans en Afrique subsaha-
rienne.
Le peuplement de lEurope au palolithique suprieur est, pour lessen-
tiel, le rsultat de migrations qui ont peut-tre provoqu la disparition des
nandertaliens.
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274 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

NOTES
1. Note du directeur principal. Ainsi que le faisait dj remarquer Paola Villa (ci-des-
sus, chapitre 4), le passage de la priode de Homo erectus celle des premiers
Sapiens (que ce soient les nandertaliens en Europe et en Asie occidentale ou dautres
Sapiens ailleurs) nest pas nettement dlimit, tant du point de vue de larchologie
que de celui de lanthropologie ou de la gologie. De nombreux archologues englo-
bent dans le palolithique infrieur lintgralit du complexe acheulen, y compris
lensemble des industries drives de lacheulen final, dautres par contre estiment
que cest linvention de la technique Levallois qui marque les dbuts du palolithique
moyen. Les anthropologues, quant eux, prouvent parfois des difficults pour dter-
miner si tel ou tel crne fossile appartient encore un Erectus volu ou dj un pr-
nandertalien. Enfin, si certains gologues placent la transition entre les deux
priodes dans la seconde moiti du plistocne moyen ou au dbut de lavant-der-
nire priode glaciaire, dautres dplacent cette limite jusquau milieu ou mme la
fin de cette mme glaciation. Archologues, anthropologues, gologues de tendances
diverses avancent tous de bons arguments en faveur de leur propre thorie. Le prsent
ouvrage nest videmment pas lendroit choisi pour en dbattre. Chaque auteur a pu
exprimer en toute libert son opinion propre et le lecteur remarquera sans aucun
doute certaines contradictions et certains chevauchements dans les chapitres relatifs
la fin de la priode de Homo erectus et des dbuts de celle des premiers (Pr-)
Sapiens.

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10
Archologie
(Une vision globale)

Karel Valoch

COLOGIE
Les populations des Palanthropiens peuplrent presque tout lAncien
Monde durant environ 150 000 200 000 ans. Pendant cette priode, de
nombreuses variations climatiques se produisirent et se rpercutrent sur le
comportement de lhomme. Du point de vue chronostratigraphique, cette
priode correspond lavant-dernier glaciaire (appel aussi Riss, Saale,
Wolstonien, Dniepr, Moskva), au dernier interglaciaire (PK III, Riss/Wrm,
Eem, Ipswichien, Mikulino) et la premire moiti du dernier glaciaire
(Wrm, Weichsel, Devensien, Valdai). Les phases glaciaires elles-mmes ne
furent pas continuellement rigoureuses et furent spares par de faibles
oscillations plus tempres (= interstadiaires). Lavant-dernire priode
glaciaire comprend, en outre, une phase de rchauffement intense (PK IV,
Treene, Krlich, Odincovo). Durant la premire moiti du dernier glaciaire,
trois ou quatre oscillations tempres se manifestent, dont la dernire,
dintensit plus forte, annonce le stade rigoureux suivant.
Pendant les priodes glaciaires, les glaciers des hautes montagnes
stendirent et atteignirent des altitudes nettement plus basses. Dautre part,
le glacier scandinave spaissit de plusieurs centaines de mtres et couvrit
une grande partie de lEurope lEst du Rhin. Durant la glaciation de Saale,
ce glacier atteignit Magdeburg (Allemagne), la source de lOder en
Moravie (Rpublique tchque) et la rgion de Moscou (Fdration de
Russie). Lors de la glaciation de Weichsel, ce glacier stendit au Sud
jusqu Berlin et en Pologne septentrionale. Cet accroissement des glaciers
se marque galement en Asie septentrionale. En revanche, lors des phases
plus tempres, les glaciers reculrent vers le Nord et se limitrent aux
sommets des montagnes.
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Archologie 277

Loccupation humaine sest trouve limite, du fait des conditions colo-


giques changeantes, lEurope centrale et orientale, la partie mridionale
de lEurope occidentale et aux rgions mridionales de lAsie septentrionale.
En Europe mditerranenne et dans les autres rgions subtropicales et tropi-
cales, les modifications climatiques se manifestrent par lalternance de
priodes humides (les pluviaux) et arides (les interpluviaux).
Le territoire des Palanthropiens tait considrablement plus tendu que
celui de Homo erectus. Dans la zone tropicale, outre la savane et la steppe, ils
occupaient la fort vierge et les valles de cours deau permanents ou inter-
mittents. Dans les hautes montagnes, les cavernes des Alpes et du Caucase
taient habites jusqu 2 000 m daltitude, ainsi que les hauts plateaux du
Pamir. Les hommes atteignirent presque le cercle arctique dans le Nord de
lOural. Cette extension eut lieu des priodes propices : pluviales pour la
colonisation des rgions arides, glaciaires pour loccupation des les (abais-
sement du niveau des mers), tempres pour celle des montagnes (recul des
glaciers). Les hommes manifestrent ainsi leur grande capacit dadaptation
aux conditions naturelles les plus varies.
Pour la premire fois, les hommes occuprent les zones tempres
dEurope et dAsie septentrionale. Homo erectus, venu de la zone mditerra-
nenne et subtropicale, contemporain de la premire grande glaciation
(Mindel, Elster, Anglien, Oka) ny a pntr que durant les interglaciaires
temprs.
Pendant les priodes glaciaires, lenvironnement tait compos de
steppes et de toundras au sol gel en permanence. Les changements climati-
ques se refltaient dans la vgtation et la faune. Les forts interglaciaires
taient remplaces par des steppes herbeuses, des forts-steppes et mme par
la toundra arctique. La faune thermophile (lphants, rhinocros, cervids,
bovids et diffrents fauves) alternait avec la faune steppique (chevaux, diff-
rents rongeurs) et borale (surtout mammouths, rhinocros laineux, rennes,
gloutons, etc.).

CULTURE MATRIELLE
Durant la prhistoire, la priode des Palanthropiens est contemporaine du
palolithique moyen lequel peut tre divis en trois phases :
la phase ancienne durant lavant-dernier glaciaire (dil y a 250/200 000
120 000 ans);
la phase moyenne durant le dernier interglaciaire (dil y a 120 000
100 000 ans);
la phase rcente durant la premire moiti du dernier glaciaire (dil y a
100 000 40 000 ans).
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278 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

La culture matrielle du palolithique moyen se distingue de celle du


palolithique infrieur par sa plus grande diversit et par des variations rgio-
nales. cette poque, commencent se former les premires traditions cultu-
relles bases sur des types doutils dj, dans une large mesure, standardiss.
Au cours du palolithique moyen, on observe une volution au sein des diff-
rents groupes culturels. Cette tude se fonde exclusivement sur les outils de
pierre qui reprsentent la majorit absolue de tous les documents archologi-
ques. Le trait le plus caractristique du palolithique moyen est la prdomi-
nance des outils sur clats au dtriment des bifaces et galets amnags qui
dominaient au palolithique infrieur. Mais, mme sur ce point, il existe de
grandes diffrences rgionales sur les trois continents.
Lun des signes techniques distinguant lindustrie du palolithique
moyen des industries prcdentes est la prdominance de la technique Leval-
lois, soit lobtention dclats partir de nuclus prpars. Le terme dbitage
Levallois vient du nom de la commune de Levallois-Perret (Hauts-de-
Seine) prs de Paris o lon a pour la premire fois trouv ce genre dclats.
Cette technique est rpandue en Europe, en Afrique et dans certaines rgions
dAsie. Elle ncessitait une grande quantit de matire premire de bonne
qualit. Son ingniosit consistait dans le fait que par une prparation appro-
prie du nuclus, on pouvait dterminer la forme de lclat. Avant dobtenir
un tel artefact, il fallait cependant dbiter jusqu plusieurs douzaines
dclats qui, en gnral, ntaient pas utiliss comme outils.
Le nuclus Levallois est discode ou ovale, le plus souvent aplati. Sa
surface suprieure est forme par des enlvements centriptes rappelant
grossirement le dos dune tortue et ses cailles. La surface infrieure est
parfois prpare. une extrmit du nuclus, se trouve un plan de frappe
prpar gnralement par de petites facettes. Les clats Levallois, de forme
ovale ou arrondie, plats, ont donc le plus souvent un talon facettes et prsen-
tent sur leur face suprieure la trace des enlvements centriptes. La pointe
Levallois, de forme triangulaire, avec sur la face suprieure des artes en
forme de Y renvers, est un type particulier. Elle ncessite une prparation
spciale du nuclus (Bordes, 1950a, p. 21-22). Dans la phase rcente du
palolithique moyen, les nuclus discodes et ovales sont remplacs par les
nuclus prismatiques qui permettaient le dbitage de lames et de pointes
troites.
En Europe et sur les autres continents, ct de la technique Levallois, on
trouve la technique dite moustrienne (daprs le gisement du Moustier en
Dordogne, France). Les nuclus ont galement une forme approximative-
ment discode ou sphrique et sont dbits sur deux ou plusieurs cts. Leur
prparation, moins labore, ne permet pas de prdterminer la forme de
lclat. Parfois, les clats sont tirs, laide dun percuteur ou enclume de
pierre, de blocs non prpars et ont alors un talon lisse ou cortical.
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Archologie 279

Il existe, suivant les rgions, une grande varit dans les ensembles
doutils, les industries qui servent dterminer les cultures archologiques.
Les industries dEurope et de la Mditerrane orientale prsentent la plus
grande varit de types doutils. On peut rattacher celles-ci les industries de
lAsie centrale fort proches tandis que les ensembles du Maghreb, de
lAfrique orientale et surtout subsaharienne, du sous-continent indien, de
lAsie de lEst et du Sud-Est ont volu dune manire spcifique.
En Europe, deux traditions techniques coexistent durant tout le paloli-
thique moyen. La premire, drive du palolithique infrieur africain,
utilise le dbitage bifacial. Le bloc de matire premire (durant des phases
rcentes, un clat pais) tait taill sur les deux faces jusqu lobtention de la
forme voulue : lancole, amygdalode, triangulaire, ovale, cordiforme. Les
bifaces les plus anciens ont un tranchant sinueux. Ensuite il devient rectiligne
et afft. Durant les phases anciennes, la partie proximale servant la prhen-
sion est paisse et non retouche. Plus tard, leur profil longitudinal a la forme
rgulire dune lentille. Par leur dbitage parfait et leur forme symtrique, les
bifaces sont parmi les plus beaux outils de pierre du palolithique. Le hache-
reau est un type particulier de biface dont lextrmit distale, non pointue,
forme tranchant transversal plus ou moins aigu (Bordes, 1961). Si les bifaces
sont caractristiques et remarquables, ils ne reprsentent quune petite partie
du nombre total doutils. Les outils sur clats dominent toujours. Les indus-
tries de lacheulen, du Micoquien et de leurs drivs appartiennent cette
tradition.
La seconde tradition technique se compose uniquement doutils sur
clats, les plus importants tant diffrents racloirs, les pointes, les outils
encoches et les denticuls. On nomme racloir un clat dont un ou
plusieurs bords sont fortement retouchs. Daprs lemplacement de la
retouche et la forme de loutil, on distingue diffrents types : racloir simple,
double, concave, convexe, convergent, transversal. Les points sont des
pices triangulaires, sub-triangulaires, parfois losangiques extrmits
acumines obtenues par retouches importantes. Les encoches sont obtenues
sur le bord dun clat par retouches multiples. Leur profondeur et leur
largeur sont trs variables. Elles sont parfois trs petites. Les outils denti-
culs prsentent sur un ou plusieurs bords non adjacents une srie denco-
ches contigus ou presque (Bordes, 1961). En Europe, en Mditerrane
orientale, dans le Caucase et en Asie centrale, les industries de cette tradition
technique peuvent tre rassembles dans le complexe moustrien. La tech-
nique Levallois apparat lacheulen et dans certaines industries du
complexe moustrien.
La composition typologique de loutillage varie apparemment selon les
traditions des populations. Cela signifierait que des groupes doutils corres-
pondraient aux groupes ethniques qui les ont fabriqus. En suivant cette inter-
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280 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

prtation, on a pu proposer un classement des groupes culturels du


palolithique partir des classes typologiques et techniques.
Au dbut des annes 50, on a labor pour le palolithique moyen une
liste de 63 types avec des dfinitions techniques et morphologiques prcises
ainsi quune mthode statistique permettant dexprimer de faon numrique
et graphique les donnes obtenues pour la classification du matriel de
chaque ensemble et de comparer les rsultats. Cela a permis de crer un
schma des facis culturels du complexe moustrien et du complexe bifaces
et de dterminer leurs caractristiques typologiques et techniques (Bordes,
1950a, b, 1953a, b, 1954, 1961). Les listes-types et la mthode statistique,
labores sur la base des industries franaises, ont t appliques successive-
ment dans toute lEurope, au Levant et en Asie centrale et ont incontestable-
ment contribu une connaissance plus approfondie du palolithique
moyen.
lencontre de cette interprtation culturelle des diffrences dans les
industries lithiques, des objections ont t souleves selon lesquelles tout
outillage a t cr pour rpondre une fonction; par consquent loutillage
dun habitat diffre ncessairement de celui dun atelier de production
doutils ou de celui dun campement temporaire de chasseurs (Binford et
Binford, 1966). Maintes dcouvertes archologiques tmoignent cependant
du fait que les traditions culturelles jouent le rle dcisif dans la composition
typologique et technique des industries lithiques (Bordes et Sonneville-
Bordes, 1970; Mellars, 1970; Oliva, 1983). Les ateliers, situs proximit
des gisements de matire premire dans lesquels les nuclus et les produits
semi-uvrs non retouchs sont gnralement nombreux tandis que les
outils y sont relativement rares constituent un cas particulier.
En Afrique, lacheulen, culture caractrise par des bifaces entirement
et parfaitement taills, sest dvelopp durant toute la phase ancienne et
moyenne du palolithique moyen. Dans la phase rcente, on observe une
volution diffrente au Nord du continent (rgion mditerranenne y compris
le Sahara, lthiopie et la Somalie) et dans la rgion subsaharienne.
En Afrique du Nord, apparat alors lindustrie sur clats de technique
Levallois (Acheulo-Levalloisienne) avec de rares bifaces. Dans le Maghreb,
une industrie sur clats tout fait spcifique de la technique Levallois
(Atrien) se distingue par de nombreux outils pdonculs (en particulier les
pointes pdoncules). LAtrien se poursuit presque sans changement au-
del du palolithique moyen jusqu il y a 20 000 ans et remplace ainsi les
phases ancienne et moyenne du palolithique suprieur europen. Il est
prsent de manire sporadique lOuest de la valle du Nil, en gypte et au
Soudan. En thiopie et en Somalie, le Levalloisien sans biface est encore
proche de lAcheulo-Levalloisien (Clark, 1972). Dans la valle du Nil, la
tradition de la technique Levallois se maintient jusque dans les industries du
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Archologie 281

palolithique suprieur (Khormusien, Halfien, de 22 000 17 000 ans) et du


palolithique tardif (Sbilien, de 15 000 11 000 ans) (Wendorf, 1968). En
thiopie et en Afrique du Sud, cette tradition technique survit dans les indus-
tries bifaces (Stillbay, Pietersburg) jusquau palolithique suprieur (de
40 000 20 000 ans) (Wendorf et Schild, 1974).
En Afrique subsaharienne, lacheulen dure trs longtemps; il se
compose de bifaces, de hachereaux, de nombreux outils sur clats et aussi de
galets amnags archaques (choppers, chopping tools). Vers 60 000 ans, de
lacheulen nat une nouvelle culture, le Sangoen, dans les savanes et les
forts vierges tropicales. Elle comprend, outre des bifaces et des hachereaux,
des haches et nutilise pas la technique Levallois. Dans les forts dAfrique
centrale et occidentale, le Sangoen volue durant le palolithique suprieur
vers des industries (Tshitolien, Lupembien) o les bifaces sont peu peu
remplacs par les pointes foliaces et o les haches sont de plus en plus
nombreuses (Clark, 1970).
Sur le vaste continent asiatique, lvolution du palolithique moyen est
encore plus varie. Dans la phase ancienne, en Asie occidentale, lacheulen,
lindustrie la plus importante, est reprsent par deux facis : lun, rpandu
sur la cte, possde un grand pourcentage dlments Levallois (nuclus,
clats, pointes); lautre, situ lintrieur des terres, prsente peu dlments
Levallois. Pendant la phase moyenne, lacheulen se rpand de lgypte
lAnatolie.
Il y a environ 150 000 ans, la premire industrie sans biface nutilisant pas
la technique Levallois (le Yabroudien) apparat dans le Levant. Les racloirs
djets et transversaux trs retouchs sont typiques de cette industrie. Ult-
rieurement, lindustrie sur clats de technique Levallois (Levalloiso-Moust-
rien) sans biface se dveloppe dans toute lAsie occidentale. De plus, dans les
grottes de la chane montagneuse de Zagros (Nord de lIraq), on retrouve un
facis avec une petite proportion dlments Levallois rappelant le Moust-
rien europen.
Au Nord, lacheulen stendit aux grottes du Grand Caucase et fut
remplac dans la phase rcente par le complexe moustrien. Celui-ci est
reprsent par au moins trois facis typologiquement diffrents : le Moust-
rien typique, le Charentien, le Moustrien denticuls. Parfois mme appa-
raissent des pointes retouches bifaciales (Ljubin, 1984). Plusieurs facis
typologiques peuvent galement tre observs dans le complexe moustrien
de lAsie centrale et du Kazakhstan o se rejoignent les influences de lAsie
occidentale et du sous-continent indien (galets amnags de type soanien)
(Ranov et Nesmeyanov, 1973).
Ds le palolithique infrieur, lacheulen sest tendu aux Indes et y
dura, comme en Afrique, pendant presque tout le palolithique moyen. Il y a
un peu plus de 40 000 ans seulement quy apparaissent des industries sur
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282 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

clats rappelant vaguement le Moustrien europen. Paralllement ceux-ci,


on utilisait de petits bifaces, des hachereaux et des choppers (Sankalia, 1974).
Dans de vastes rgions au Nord du Pakistan et de lInde, au Sud de lIran,
en Myanmar (anciennement Birmanie), en Thalande et peut-tre mme
ailleurs subsistent, presque sans modification, durant le palolithique
moyen, les industries galets amnags du palolithique infrieur avec chop-
pers, chopping-tools et hachereaux.
Java, lindustrie de Sangiran, faonne probablement par lhomme de
Ngandong, correspond au palolithique moyen (Sartono, 1980). En Chine
aussi, on peut ranger dans le palolithique moyen les industries sur clats qui
apparemment renouent avec le palolithique infrieur local. Elles contien-
nent des racloirs bien retouchs, des nuclus discodes, des choppers et
parfois mme des pointes retouches bifaciales. Plusieurs de ces industries
ont t retrouves en connexion avec des restes humains (Atlas, 1980).
Les premires traces humaines dans lle japonaise de Honshu, rvles
par plusieurs fouilles au Nord de Tokyo, remontent 120 000 ans. ct des
racloirs et pointes apparaissent dabord des galets amnags puis des bifaces
ou pointes bifaciales. Ces industries voluent dune manire continue
jusquau palolithique suprieur (Ikawa-Smith, 1978).
Si lon examine lvolution gnrale du palolithique moyen, on peut
distinguer plusieurs tendances fondamentales lies probablement aux diff-
rents environnements. La premire est reprsente par les industries asiati-
ques galets amnags (le Soanien, lAnyathien, le Tampanien, le Ladizien,
etc.) qui se maintiennent par endroits sans changement du palolithique inf-
rieur jusquaux poques suivantes (par exemple : le Hoabinhien dure en
Thalande jusquau dbut du nolithique)1. Elles rsultent en partie dune
adaptation un environnement tropical. On retrouve aussi les traditions
anciennes des galets amnags dans le palolithique moyen de Sibrie mri-
dionale, dAsie centrale et de lExtrme-Orient autrefois sovitique o elles
ont mme influenc le palolithique suprieur (Mongolie). Dans dautres
rgions Chine, Java les industries galets voluent peu peu en indus-
tries sur clats.
Le deuxime complexe se compose des industries bifaces de lacheu-
len et de ses drivs : palolithique moyen de lAfrique, des Indes, de lAsie
occidentale, dune partie de lEurope occidentale et du Caucase. Dans les
forts tropicales subsahariennes, les bifaces et hachereaux acheulens
volurent en haches et pointes que lon trouve encore la fin du plistocne.
Dans les deux cas, il ne sagit en principe que de llargissement de la base
typologique du palolithique infrieur, linnovation tant relativement
minime.
Les industries clats obtenus par la technique Levallois constituent la
troisime tendance. On voit natre en Europe, dans la rgion de la Mditer-
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Archologie 283

rane orientale, dans le Caucase et en Asie centrale, des groupes culturels


nouveaux qui nont que peu de points communs avec le palolithique inf-
rieur qui les prcde.
Ils se caractrisent par une grande varit de types doutils et par la cra-
tion de facis qui se diffusent dans des rgions distinctes.
la fin du palolithique moyen et durant la priode de transition vers le
palolithique suprieur (poque de Homo sapiens sapiens), de grandes varia-
tions se manifestent selon les rgions. Quelques-unes qui conservent les
anciennes caractristiques du palolithique moyen (dbitage Levallois) ou
mme du palolithique infrieur (galets amnags) ont dj t mentionnes.
Dautres au contraire voient apparatre les caractristiques techniques et
typologiques du palolithique suprieur, ce qui est trs intressant. Elles ne
sont pas nombreuses et sont concentres en Europe, en Mditerrane orien-
tale et en Afrique du Sud.
Au dbut de la phase rcente du palolithique moyen, il y a peut-tre
80 000 ans ou plus, apparurent des industries qui techniquement et typologi-
quement sont du palolithique suprieur, mais qui datent incontestablement
du palolithique moyen. Jusqu prsent, ces industries ont t trouves dans
trois gisements assez loigns les uns des autres et diffrent entre elles par
certains types doutils. Ce sont le praurignacien (Abri I de Yabroud, Syrie),
lAmoudien (Abri Zumoffen au Liban) et le praurignacien de Jamahiriya
arabe libyenne (grotte Haua Fteah en Cyrnaque) (Rust, 1950; Copeland,
1975; McBurney, 1967). Rcemment on a dcouvert en Europe septentrio-
nale des industries moustriennes de facis laminaire qui voquent par leur
typologie et leur technique le palolithique suprieur. La dcouverte isole
dune industrie dapparence palolithique suprieur Howiesons Poort en
Afrique du Sud est date de la mme poque (Clark, 1982). Malheureuse-
ment, dans aucun de ces gisements, des restes humains nont t mis au jour.
On ne sait donc pas quel type humain rattacher ces prcurseurs du paloli-
thique suprieur et lon ne connat pas leur sort au cours de la phase terminale
du palolithique moyen.
Dans quelques cas, on peut observer le passage progressif dune industrie
du palolithique moyen une industrie du palolithique suprieur et parfois
la persistance de traditions du palolithique moyen dans un milieu culturel
nouveau. De tels phnomnes ne sont prsent connus quen Europe et au
Levant.
Dans le Sud-Ouest de la France, il existe probablement une relation gn-
tique directe entre un facis du Moustrien de tradition acheulenne (MTA B)
et le Chtelperronien (Prigordien I) (Bordes, 1958). Cependant, la dcou-
verte, Saint-Csaire dans le Chtelperronien, dun squelette nandertalien
typique (planche 15) est surprenante (Lvque et Vandermeersch, 1981). En
Europe centrale, le Micoquien est la culture la plus importante de la phase
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284 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

rcente du palolithique moyen. Il nutilise pas le dbitage Levallois et


contient de nombreux petits bifaces. Dans sa phase terminale, on trouve des
pointes foliaces, parfaitement volues partir de bifaces. Daprs nos
connaissances actuelles, on peut supposer que le Szltien, culture du dbut
du palolithique suprieur dans la partie orientale de lEurope centrale, est le
rsultat de la rencontre de nandertaliens du Micoquien et de Sapiens
modernes de laurignacien. En effet, ct dlments de tradition mico-
quienne (pointes foliaces, racloirs), le Szltien contient des types aurigna-
ciens. Dans cette rgion, les pointes foliaces se maintiennent jusqu la
phase moyenne du palolithique suprieur (Pavlovien) et permettent de
penser que le Szltien est une des racines du Pavlovien.
Au Levant, le passage progressif du Levalloiso-Moustrien au paloli-
thique suprieur peut tre observ dans deux facis de typologie un peu diff-
rente mais tous deux de technique Levallois. Cette technique se poursuit dans
loutillage du palolithique suprieur. Il sagit de labri de Ksar Akil au Liban
et du site de plein air de Boker Tachtit dans le dsert du Neguev en Isral.
Ksar Akil, on a dcouvert au sein de cette industrie un maxillaire de type
nandertalien et la datation par radiocarbone situe Boker Tachtit entre 45 000
et 43 000 ans (Copeland, 1975; Marks et Kaufman, 1983). Il est intressant
de noter quon a mis au jour Brno-Bohunice (Rpublique tchque) une
industrie, qui typologiquement et techniquement, ressemble celle de Boker
Tachtit et qui est galement date de 43 000 40 000 ans (Valoch, 1976).
Mais tandis que Boker Tachtit se situe dans un courant Levalloiso-moustrien
continu, les industries Levalloisiennes sont trs rares en Europe centrale
durant le palolithique moyen.
partir des datations des sites dEurope et du Levant, qui sont les plus
nombreuses, on peut constater que le palolithique moyen ne se termine pas
partout en mme temps. En France et en Espagne, les dates au radiocarbone
indiquent un ge de 35 000 ans pour le Moustrien typique tandis que les
industries les plus anciennes du palolithique suprieur sont dates de moins
de 35 000 ans. En Europe centrale et au Levant, la transition entre les deux
priodes se situerait vers plus de 40 000 ans. Dans le Sud-Est et le centre de
lEurope, laurignacien, la premire culture de technique purement paloli-
thique suprieur, apparat il y a plus de 40 000 ans : grotte de Bacho Kiro en
Bulgarie, vers 43 000 ans (Kozlowski et al., 1982), grotte dIstallosk en
Hongrie, vers 44 000 ans (Gbori-Csnk, 1970), site de plein air de
Vedrovice II, en Rpublique tchque, de mme date daprs sa position stra-
tigraphique (Valoch et al., 1985). Les industries du palolithique moyen qui
donnrent naissance laurignacien ne sont pas encore suffisamment
connues.
Ce rsum de lvolution du palolithique moyen ne sappuie que sur les
industries lithiques, les plus abondantes. Sans aucun doute, ce ne sont pas les
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Archologie 285

seules composantes de la culture matrielle des Palanthropiens. Cependant,


les outils en os et en bois de cerf sont trs rares et peu typiques. Ainsi les
massues en bois de cerf apparaissent-elles plusieurs endroits dans des
priodes diffrentes. Des clats dos ou de ctes (Lebenstedt, Allemagne)
sont souvent appoints, les clats pais tant retouchs comme pour les outils
de pierre. Il sagit pour la plupart doutils en os amnags et utiliss occasion-
nellement et, au palolithique moyen, les types ne sont pas encore marqus.
Les soi-disant outils en os provenant des grottes alpines de Suisse, dAlle-
magne et dAutriche (la protolithische Knochenkultur ), publis prc-
demment, sont aujourdhui considrs comme le rsultat de processus
mcaniques dans les grottes habites par les ours. Leur cration ne fut en
aucun cas le fait de lhomme (Feustel, 1969).
Les armes et outils en bois furent probablement trs nombreux mais ils ne
se conservrent pratiquement pas. Il faut supposer que pour la collecte de la
nourriture on se servait de btons appoints pour dterrer des bulbes, des
racines ou des petits animaux. Pour transporter la nourriture rcolte, il fallait
des sacs ou des rcipients en peau et peut-tre mme en corce. Le bois
savrait trs avantageux car les pices naturelles ne demandaient que peu
damnagements. Ainsi, dans lacheulen de Kalambo Falls au Zimbabwe,
on a dcouvert une massue de bois. Florisbad (Afrique du Sud), on a mis au
jour entre les outils de pierre du Middle Stone Age et les ossements humains,
une baguette en bois ayant peut-tre servi comme arme de jet. Le meilleur
tmoin de lance en bois est un pieu de 2,50 m en bois dif, la pointe durcie
au feu. Cette arme a t dcouverte Lehringen (Allemagne) (fig. 9) associe
des ossements dElephas antiquus et quelques clats Levallois. Avec une
telle lance, on a pu chasser un pachyderme en supposant que le chasseur se
soit suffisamment approch pour enfoncer larme dans le ventre de lanimal.

MODE DE VIE
De mme que lHomo erectus, les Palanthropiens vivaient de la chasse et
de la cueillette. La chasse collective et surtout les probables armes en bois
(lances et javelots) ont permis de traquer les troupeaux de grands herbivores
et les pachydermes. Lapprovisionnement en viande tait alors plus rgulier.
La collecte de plantes comestibles et de petits animaux constituait cependant
une partie essentielle de la nourriture. lpoque de la plus grande extension
de lours des cavernes, dans la premire moiti du Wrm, les nandertaliens,
surtout ceux des grottes des Alpes et du Caucase, chassrent mme ces dange-
reux omnivores. On observe, dans la phase rcente, une certaine spcialisa-
tion de la chasse aux diffrents herbivores, lie apparemment
lenvironnement. Dans la grotte de Ku lna (Moravie), on a trouv beaucoup
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286 DE LA PRHISTOIRE AUX DBUTS DE LA CIVILISATION

dossements de rennes
et de mammouths; dans
la grotte de Bockstein
(Allemagne) des che-
vaux; dans le site de
plein air dErd, prs de
Budapest (Hongrie),
des ours des cavernes,
dans la grotte de lHor-
tus (Sud de la France)
des chvres; dans celle
de Shanidar (Iraq) des
Figure 9 Lehringen (Allemagne) : pieu en bois dif
moutons sauvages; en (daprs Jacob-Friesen, in Bosinski, 1985).
Asie centrale, dans les
grottes de Teshik-Tash
(Ouzbkistan) des caprids (Capra siberica), Aman Kutan des mouflons
dAsie (Ovis orientalis) et Obi Rachmat des caprids et des cerfs, dans le
site de plein air de Kuturbulak (Kazakhstan) des chevaux et des lphants.
De cette poque datent les premiers tmoins de pche fluviale, de pche de
tortues et dexploitation des mers. Sur les 26 000 ossements dcouverts dans
la grotte de Kudaro, dans le grand Caucase, 75 % appartiennent au saumon.
Ogzi-Kitchik (Kazakhstan), 13 600 ossements sur 15 000 proviennent de
tortues des steppes. Dans la grotte de Klasies River Mouth (Afrique du Sud),
on a dcouvert un grand nombre de coquilles marines, dossements de
pingouins et de dauphins. Il en est de mme dans la grotte de Haua Fteah
(Cyrnaque). Durant linterglaciaire, en Europe centrale, on chassait surtout
llphant et le rhinocros (Ehringsdorf, Taubach, Allemagne) et aussi le
cheval, les bovids et les cervids (grotte de Ku lna).
La chasse aux grands animaux tait collective. Lanimal, souvent un
jeune, tait probablement loign du troupeau et abattu (mammouth de la
grotte de Ku lna). On utilisait les accidents de terrains favorables : abreuvoirs,
gorges, embouchures troites de valles. On ne peut supposer cette poque
la pose ou le creusement de piges. Les pieux en bois taient des armes effi-
caces pour la chasse rapproche des grands animaux (fig. 9). Les javelots
taient utiliss plutt pour abattre des animaux rapides vivant en troupeaux.
Dans les deux cas, les pointes taient durcies au feu ou en y fixant des pointes
en pierre.
Lacquisition, ventuellement la distribution de matires premires lithi-
ques pour la production doutils, constitue un lment cl de lconomie du
palolithique. Les campements taient, au palolithique moyen, le plus
souvent situs proximit des sources de matire premire de sorte que
lindustrie se composait presque exclusivement dune seule catgorie de
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Archologie 287

matriaux. Mais les tudes plus dtailles, concernant notamment la Moravie


et le Sud de lAllemagne, montrent qu ct de la matire premire locale
dominante, on trouve toujours une petite quantit doutils, ou mme seule-
ment quelques artefacts isols, en roches dorigine lointaine (jusqu
100 km). De tels artefacts peuvent tre considrs comme des chan-
tillons de roches diverses car leur utilit, tant donn leur nombre infime,
est presque nul, mme sil sagit de roches de trs bonne qualit. Le problme
est de savoir comment on se les procurait : tait-ce des pices ramasses au
hasard pendant les randonnes de chasse ou sagissait-il de cadeaux ou
dobjets dchanges lors de rencontres avec dautres groupes?
Ainsi, cas tout fait exemplaire, les industries du Taubachien intergla-
ciaire prsentent les roches les plus varies, ou, au moins, diffrentes catgo-
ries de silex ramasss sous forme de galets ou de rognons dans les moraines.
On y trouve aussi des roches loignes de 60 km (grotte de Ku lna).
En comparaison avec lpoque de lHomo erectus, le nombre de campe-
ments datant du palolithique moyen sest considrablement accru. Les
grottes dj habites par lHomo erectus furent de nouveau recherches par
les Palanthropiens. Comme les conditions de conservation des restes
dhabitat sont meilleurs dans les grottes que dans les sites de plein air, cest de
l que proviennent presque tous les ossements humains. Mme si beaucoup
de campements furent dtruits au cours de millnaires par des processus natu-
rels, on en connat aujourdhui un assez grand nombre dans les vastes rgions
sans grottes. Quand ils ne sont pas perturbs, ce sont ces campements de plein
air qui fournissent les tmoignages les plus importants sur la vie des hommes
du palolithique. En effet, dans les grottes et les abris-sous-roche, les
hommes taient protgs par un toit naturel tandis quen plein air ils taient
obligs de le construire.
La construction dabris a t observe ds lpoque de lHomo erectus et
lon peut supposer que cest une des formes trs anciennes de ladaptation de
lhomme son environnement. Le plus souvent, les habitats avaient une
forme circulaire ou ovale rappelant les tentes, avec une superstructure de bois
et une couverture de peaux. lintrieur se trouvait gnralement un foyer.
Apparemment ces habitats apparaissaient partout o les conditions climati-
ques ne permettaient pas de vivre en plein air; sous les tropiques, on rigeait
seulement des coupe-vent. Mais les archologues ont pu identifier ces cons-
tructions unique