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Agronomie et agriculture.

Essai danalyse
des tches de lagronome
Michel SEBILLOTTE
Matre de Confrences
Institut National Agronomique
Paris- Grignon (France)
Membre du Comit technique #Agronomie
de 1ORSTOM
SOMMAIRE
INTRODUCTION
AGRONOMIE ET AGRICULTURE. DFINITION ET RELATIONS
ENTRE CES DEUX MOMENTS DE LA VIE DR L'AGRONOME
1.1. Bref historique
1.2. Lagronomie
1.3. Lagriculture
1.4. Les relations entre agronomie et agriculture
1.5. Conclusion
LES OBJECTIFS DE TRAVAIL DE L'AGRONOME
PREMIER OBJECTIF : CONTRIBUER .4u DVELOPPEMENT DE
L'AGRONOMIE
2.1. Introduction
2.2. Thoriser lagronomie
2.1.1. Des faits isols, non relis par une thorie, ne
constituent pas une connaissance scientifique
2.2.2. Sans thorie on ne peut interroger le rel
2.2.3. Sans thorie, on ne peut prvoir, il est difficile
dorienter une action vers un but
2.3. Elaborer la mthodologie propre lagronome
2.3.1. Caractristiques de lagronomie et consquences
mthodologiques
2.3.2. Le diagnostic de lagronome et son intgration
dans la dcision de lagriculteur
2.4. Etablir lhistoire de lvolution des connaissances agro-
nomiques et des techniques
2.4.1.Les dimensions de cette histoire
2.4.2. Lhistoire comme moyen danalyse du prsent
2.4.3. Les rpercussions de la connaissance historique
sur les attitudes intellectuelles
2.5. Diffusion des connaissances agronomiques
DEUXIME OBJECTIF : AGIR AU NIVEAU DE LA PRATIQUE
AGRICOLE
2.6. Les limites du travail thorique par rapport la dcou-
verte
2.6.1. Les limites de lacte exprimental
2.6.2. Les limites de la thorie. Les sources de nouveaut
2.6.3. Lactivit humaine tend et modifie le domaine
dtude de lagronome
2.7. Contribution de lagronome la rsolution des problmes
2.8. Les lieux dinsertion de lagronome dans la pratique
agricole. Interdisciplinarit
BASES POUR LE FONCTIONNEMENT D'UNE QUIPE D'AGRO-
NOMES
3.1. Les modalits dapproches du rel
3.1.1. Premier type
3.1.2. Deuxime type
3.1.3. Troisime type
Cah. ORSTOM, sr. Bd., no 24, 1974 : 3-25
3.2. Les problmes mthodologiques : les urgences
3.2.1. Les mthodes de la connaissance objective
3.2.2. Les mthodes de diagnostic. Llaboration dun
rfrentiel
3.2.3. Les mthodes de laction. Le contrle. Les zones
homognes
CONCLUSION
INTRODUCTION
Les rflexions qui suivent traduisent le point o
mont conduit mon exprience et celle de lquipe
d agronomes que janime depuis plusieurs annes
lInstitut National Agronomique (Paris). Un premier
texte, rdig en 1968, avait permis de nombreux
changes qui sont venus enrichir mon propre point
de vue l.
Ce texte essaie de traduire ma profonde conviction
que la comprhension scientifique du monde ohser-
vable implique un travail incessant de la pense tho-
rique sur la multiplicit infinie des faits bruts. Sans
cette discipline, leffort de recherche reste la surface
des donnes empiriques ou sy enlise. A linverse, si
on laisse libre cours la spculation thorique, sans
que celle-ci soit fermement guide par des donnes
relles soigneusement tablies, il peut en rsulter une
sorte de griserie intellectuelle, mais notre comprhen-
sion du monde rel ne sera pas avance pour autant 2.
Il ne sagit que dune tape. Les pages suivantes
souhaitent, en relanant la discussion, contribuer
la poursuite du cheminement pour mieux dfinir la
discipline scientifique quest lagronomie.
1
Quil me soit permis ici de remercier tout particulirement
les membres de mon quipe lI.N.A., ceux de lquipe
de M. HENIN lI.N.R.A., de celle de F. PAPY au Maroc,
les agronomes de IORSTOM Adiopodoum en CBte
divoire avec F. FOURNIER et B. BONZON, mais aussi tous
les agriculteurs que jai cotoys en France et ltranger.
2
Wassily LEONTIEF (Prix Nobel 1973). Essais dcono-
miques. Calmann-Lvy, 1974.
3
M. Sebillotte
1. AGRONOMIE ET AGRICULTURE
DEFlNITIONS ET RELATIONS ENTRE
CES DEUX MOMENTS DE LA VIE
DE LAGRONOME
1.1. BREF HISTORIQUE
Le besoin, pour la communaut humaine, de dfinir
les mots napparat qu un certain stade de son vo-
lution. Durant des sicles il y a eu des agriculteurs
dont lactivit constituait lagriculture. Il ny avait
pas de dfinition mais confusion de lactivit avec les
hommes qui la pratiquaient.
Les rgles de lagriculture se sont dgages pro-
gressivement travers de multiples tentatives pour
transformer favorablement le milieu naturel et obtenir
une production agricole. Le raisonnement consistait
alors savoir reconnatre, au vue de la situation,
quelles taient parmi les solutions dj exprimen-
tes la plus adapte.
Lattitude dun Olivier DE SERRE marque une diff-
rence, en ce sens, quil se pose consciemment le pro-
blme dune amlioration des techniques partir des
proprits du milieu telles quil peut les apprhender.
0 n peut se demander, dailleurs, si une telle dmarche
nest pas, pour une part, le fruit, pour un esprit curieux
de ces. choses, des voyages et donc de la possibilit
de comparer ?
Il faut attendre la fin du xvrrre sicle pour voir
apparatre des questions et des rponses de nature
scientifique. Jusque l la technologie exprimentale
est insuffisamment dveloppe ainsi que les disci-
plines scientifiques indispensables, la chimie en parti-
culier.
Au dbut du xrxe sicle fleurissent toute une srie
de travaux sur la nutrition des plantes et cest ce
moment l que nat, bien timidement, lagronomie.
On peut retenir deux vnements significatifs.
Dune part, la tentative de synthse de GASPARIN
(illustre par son Cours dAgriculture, 1848)parlaquelle
il jette les bases du dveloppement de la discipline
agronomique. Il essaie de thoriser partir des faits
de la pratique et des expriences quil ralise pour
vrifier des hypothses. Mais ces dernires sont encore
trop frustes et en trop petit nombre pour que sa ten-
tative ne soit pas surtout un effort de cohrence dans
son raisonnement. On notera, dailleurs, que lintitul
de son cours est cours dagriculture l.
Dautre part, la mise en place sous la double pres-
sion des activits dun industriel et de la curiosit
dun chimiste du premier dispositif exprimental im-
1
Trs curieusement DE GASPARIN occupera la Chaire
dAgriculture dans le nouvel Institut Agronomique cr
Paris en 1852. Agronomique veut ici indiquer que lap-
proche de lagriculture est diffrente de celle pratique
jusque l maie on ne prend pas encore conscience de la
ncessit dune discipline agronomique BU sens strict. Un
tel point de vue alimente encore aujourdhui la querelle
strile de lagronomie comme science ou comme technique.
portant, celui de ROTHAMSTED, qui devait vrifier au
champ le bien fond, ou non, des travaux de LIEBIG.
Mais cet essai reste assez fruste, les mthodes statis-
tiques des plans dexprience ne sont pas encore con-
nues.
Ensuite, pendant une assez longue priode va se
dvelopper une dmarche analytique sans vritable
effort pour btir une thorie agronomique. On am-
liore les connaissances dans les seuls domaines permis
par les progrs technologiques, cest--dire essentiel-
lement la fertilisation chimique et la slection vg-
tale. Dailleurs, comme les modifications en Agricul-
ture sont alors trs lentes lexprience des agricul-
teurs aids par de remarquables observateurs (les ou-
vrages de HEUZE, de 1862 1896, en tmoignent)
suffit pour dgager les rgles daction ncessaires.
Sur le plan des mthodes, celles qui existent peuvent
suffire aux expriences quimpliquent la chimie agri-
cole et la fertilisation. Le contrle des facteurs est
ramen au contrle des apports dlments minraux
et on tudie la loi de variation des rendements obtenus.
Ces expriences vont dailleurs contribuer llabo-
ration progressive des mthodes statistiques au sujet
desquelles on note des indications intressantes, mais
combien fragmentaires, dans le cours de SCHRIBAUX l.
Ce ne sera quavec lapparition de nombreux pro-
grs technologiques (motorisation et accroissement de
la puissance disponible pour les travaux, possibilit
dirrigation par pompage, herbicides chimiques...)
quil deviendra possible et ncessaire daborder plus
finement les mcanismes dlaboration du rendement
et donc de rintroduire une dmarche synthtique.
A nouveau des questions vont tre poses et les cher-
cheurs pourront y rpondre mesure que les concepts
thoriques seront labors et que les moyens de con-
trle du milieu saccrotront (que lon pense lintrt
actuel dun outil comme la sonde neutrons pour
apprcier lhumidit au champ...)
Cependant ce mouvement reste jusqu la deuxime
guerre mondiale assez lent. Lagronomie moderne ne
va vraiment natre quavec la mise au point et lemploi
systmatis de mthodes nouvelles : ce sont la statis-
tique avec ses progrs trs rapides mais relativement
rcents (statistique des enqutes, statistique descrip-
tive...) eux-mmes lis lapparition doutils de calculs
nouveaux et les mthodes permettant lapproche
globale des problmes, en particulier lanalyse des
systmes 2.
La priode actuelle correspond donc nouveau pour
1 agronomie une dmarche synthtique mme sil
reste encore bien des prcisions fournir sur le do-
maine prcis de cette dmarche.
Il devient maintenant ncessaire de chercher
dfinir lagronomie s comme discipline scientifique face
1
Celui que nous avons pu consulter date de 1925-26.
2
Un excellent historique est donn par L. VON BERTA-
LANFFY, Thorie Gnrale des Systmes, Dunod, 1973.
3
Dans tout ce qui va suivre, agronomie et agronome seront
utiliss Bu sens strict.
Cah. URSTOM, sr. Biol., II 24. 1974 : 3-G
Essai danalyse des tches de lagronome
lagriculture comme lieu et condition de son appli-
cation. Cest donc la rflexion sur ces deux mots quil
importe dapprofondir car, on le verra plus loin, la
clarification des liaisons qui existent entre les activits
quils recouvrent (la thorie et la pratique) conditionne
les progrs futurs de lagronomie.
1.2. LAGRONOMIE
Lagronomie sintresse aux relations de la plante
cultive en tant que peuplement vgtal avec le sol l
et le climat, considrs comme un ensemble. Cet en-
semble prsente deux dimensions essentielles, tempo-
relle et spatiale.
Lagronomie cherche comprendre comment cet
ensemble volue au cours du temps, sous laction de
ses lments constitutifs et aboutit une production.
Ces variations sont pour partie alatoires, celles du
climat, pour partie provoques par lhomme travers
ses techniques de culture ou ses actions damliora-
tion du matriel vgtal.
Le produit de lactivit de recherche delagronome est
la constitution progressive de la thorie agronomique.
Science des relations au sein dun ensemble soumis
des facteurs alatoires et une action sans cesse chan-
geante de lhomme, lagronomie ne peut que partir
de la situation au champ et y revenir.
Les facteurs de variation tant trs nombreux, non
encore totalement dnombrs, lagronome peut :
-
soit essayer de traduire leffet de lensemble
de ces facteurs, cest--dire btir et utiliser des modles
qui simulent correctement le comportement global
sans pour autant le comprendre dans ses mcanismes
intimes,
-
soit se borner tudier leffet de certains dentre
eux, grce la mthode exprimentale. Il met des
hypothses explicatives puis il btit des expriences
pour les tester, pour tracer la courbe de rponse du
phnomne tudi aux variations du ou des facteurs
itudis.
Mais lagronome ne peut sarrter au rsultat exp-
rimental. En effet lobtention dun modle ou dune
hypothse valides dans les conditions de lexprience
nest pas son but, cest une tape.
Le souhait de lagronome est de pouvoir conserver
ce modle parce quil se rvle en accord avec les faits
observables au champ 2. On peut ajirmer quil ny a
pas dagronomie sans ce souci de confrontation au rel,
ce qui se passe dans les conditions au milieu cultural,
celui de lagriculture.
1
Par sol et par souci de simplification de lexpos on entend
non seulement le sol sens stricm mais galement tout le
milieu biologique quil supporte OU abrite et donc en
particulier tous les parasites.
2
Il est vident, dune part, que par ce terme il faut entendre
les lieux o lhomme utilise les relations plante-sol-climat
et pas uniquement le champ an sens strict, et, dautre
part, que la thorie doit voluer et donc que cela concerne
aussi les faits qui seront observs.
Il faut en effet insister sur le fait que lagronome
ntudie pas nimporte quel ensemble climat-sol-
plante. Ceux qui retiennent son attention sont les
ensembles exploits par lhomme, quils soient, ou
non, mis en place par lui en vue dune production.
Pour obtenir cette production il faut mettre en jeu
une surface cause de limpossibilit pour la plante
dutiliser lnergie lumineuse lorsquelle est concentre.
Cest pour cela que lagronomie tudie les relations
du peuplement vgtal et non de la seule plante culti-
ve avec le climat et le sol. Il en rsulte que lagro-
nome va devoir travailler plusieurs niveaux :
a) Celui des relations au sein de lensemble form
par une plante, le climat et le sol ;
b) Celui des rela-tions entre plusieurs de ces ensembles
rpartis dans lespace pour former un peuplement
vgtal.
Le premier de ces niveaux est aussi celui de larti-
culation avec les disciplines amont qui traitent des
lments constitutifs de cet ensemble.
Le second vise lexplication du rendement, cest--
dire comment sest labore une certaine production
sur la surface considre, Cest le premier des domaines
spcifiques de lagronomie, il se diffrencie ainsi de
ceux des disciplines qui utilisent, par exemple, ce
niveau de relations pour caractriser le milieu.
On pourrart alors tre ten-t de ntudier, dans cet
ensemble de relations, le sol et le climat que vis--vis
de leurs actions sur la plante cultive. Or, prcisment,
cause des interrelations entre la plante, le sol et le
climat, on ne doit pas privilgier ltude de ces rela-tions
dans le sens milieu-plante cultive.
Celle-ci provoque des modifications du milieu qui
auront des rpercussions sur sa propre volution.
A titre dexemple, comparons linfluence sur la
structure de surface dun sol battant de deux cultures
dhiver, bl et colza. La seconde couvre rapidement
le sol de ses feuilles et contribue ainsi au maintien
dun meilleur tat structural de surface que dans le
cas du bl. Il en rsulte des conditions de milieu diff-
rentes et donc, dans le mme sol et avec le mme
climat, des rpercussions diffrentes sur la croissance
et le dveloppement de ces deux cultures.
On peut aussi voquer linfluence de la densit de
peuplement sur le micro-climat de la culture et les
rpercussions sur le parasitisme...
On remarquera que lrude de tels ensembles est
pratiquement impossible avec la mthode expri-
mentale classique comme je lindiquais dans lintro-
duction tant la gamme de combinaisons des facteurs
qui entrent en jeu est tendue.
Ces transformations du sol et du climat par la plante
cultive et les techniques culturales quelle implique
entranent la ncessit dtudier les systmes de cultures,
ce qui dfinit le deuxime domaine spcifique de lagro-
nomie.
Cest aussi pour lagronome le troisime niveau de
travail dans lensemble des relations plante-climat-sol.
Ce niveau se dveloppe dans le temps et dans lespace :
-
Dans le temps, cest ltude des rotations culturales
et des succession> de cultures, car le sol sert de lien
entre deux (ou plusieurs) cultures successives. Il y a
Cah. ORSTOM, sr. Bd., no 24, 1974 : 3-23 5
M. Sebillotte
Le schma ci-dessous tente de condenser cette approche de lagronomie
et de montrer les imbrications des 3 niveaux de travail de lagronome
des arrire-effets lis tant la culture prcdente et
aux techniques quelle exige qu la culture suivante ;
- Dans lespace, cest pour partie l ltude des
assolements, parce que la multiplication des surfaces
dune mme culture dans une rgion peut modifier
de faon sensible le milieu naturel (micro-climat,
rosion, parasitisme...) mais aussi : parce quil existe
des transferts dlments fertilisants dun lieu
un autre.
La tche de lagronome est dautant plus ardue que
les phnomnes tudier sont essentiellement va-
riables dans le temps :
- Dune part les exigences de la plante cultive,
face son dveloppement et aux objectifs de produc-
tion, sont diffrentes selon les stades vgtatifs ;
- Dautre part, le caractre alatoire du climat
rend imprvisible les niveaux daction des divers
facteurs qui vont intervenir dans les relations plante-
climat-sol-techniques.
Ainsi lagronomie peut se dfinir, pour reprendre les
termes de la linguistique, comme une approche diachro-
nique et synchronique simultane des relations au sein
de lensemble constitu par le peuplement vgtal, le
climat et le sol et soumis laction de lhomme en vue
dune production.
Le fait que les relations qutudie lagronome soient
complexes 1 et soient mises en jeu en vue dun objectif
atteindre, introduit un trait fondamental pour la
dmarche de connaissance. Il faut, en effet, tre
capable de porter des jugements.
Ainsi, la comprhension des situations culturales,
la dtection des facteurs limitants, lmission de dia-
gnostic au champ constitueront une part importante
de lactivit scientifique de lagronome.
Mais lagronome au champ est guett par de nom-
breuses embches du fait de la complexit de son objet
dtude. Il devra donc aussi laborer un ensemble de
mthodes pour que sa dmarche soit objective et ses
jugements affects de risques derreur acceptables.
Deux exemples vont me permettre dillustrer, en
guise de conclusion de cette approche de lagronomie,
la ncessit de considrer ensemble le climat, le sol
et la plante si lon veut viter des analyses et des
interprtations errones.
Le premier 2 concerne ltude de linfluence dun
facteur difficilement contrlable le chiendent rampant
(Agropyrum repens) sur la culture du bl dans le cadre
dun essai sur les moyens de lutte contre cette adven-
tice. Dans une telle exprimentation on tente de relier
des techniques de destruction des rendements du
1
Ltude des assolements sous langle de lorganisation du
travail et de ses rpercussions sur les conditions culturales
1
On reviendra ultrieurement sur ce point.
ne fait pas partie de lagronomie, elle est traite ultrien-
2
A. FLEURY, Matre-Assistant la Chaire dAgriculture.
rement, cest le domaine de lagriculture. A paratre.
6
Cah. ORSTOM, sk. Bd., ILO 24, 1974 : 3-25
Essai danalyse des tches de lagronome
bl en prcisant leurs effets sur le chiendent. Cependant
sans une analyse fine des situations on court de grands
risques dimputer tort le comportement du bl
laction du chiendent car on va ngliger laction directe
des techniques sur le bl.
Dans le schma 1 cest la relation A qui sera vul-
. ,
. Les essais les plus simplistes ne comportent
%%etrs que lapplication des traitements et la me-
sure des rendements.
Les deux schmas suivants illustrent les diffrentes atti-
tudes possibles et les risques derreurs qui en dcoulent
[ Schma 1 j
Lobservation des ractions du chiendent ram-
pant constitue un progrs mais qui peut tre fallacieux
car la liaison B nest pas forcment causale, ni mme
certaine comme le montre le schma 2 dans lequel
sont introduites la relation C (influence des traite-
ments sur le bl) et les interactions D. En outre ce
schma 2 introduit laction E du climat sur cet en-
semble de relations, action dont il faut tenir compte
pour extrapoler ces rsultats (sur le mme sol)
dautres campagnes culturales.
La difficult provient de ce quil faut changer de
mthode vis--vis de lexprimentation classique. En
effet on ne peut mesurer ici laction directe des tech-
niques de lutte sur le bl par limplantation dun
terrain sans chiendent. Cette impossibilit est lie au
fait que linfestation de chiendent nest pas provoque
par lexprimentation, on utilise simplement une situa-
tion o le chiendent se trouve prsent pour gagner du
temps. Dans ces conditions les exigences du dispo-
sitif statistique rendent malaise lutilisation de ter-
rains priphriques la zone dinfestation.
Ce sont donc des observations rptes et conues
selon un programme traduisant les connaissances
thoriques, donc le schma 2, qui permettront (et ici
ont permis) de dmler ce qui relve, dans le rsultat
final, des techniques dans leurs actions sur le chien-
dent et des ractions du bl soumis ces techniques
face aux diffrents peuplements de chiendent raliss
et dans les conditions climatiques de lanne.
Le second exemple 1 concerne ltude de la mono-
culture du mas compare sa culture sur prcdent
prairie par voie denqute. La ralisation dune
multiplicit dobservations, en particulier sur les rela-
tions plante-sol na pas suffit pour dcider de lexis-
tence dun effet prcdent en labsence de diffrence
de rendement du mas entre les deux groupes de
situations.
Il a fallu forger un modle thorique danalyse des
effets sur ltat du sol des diffrents outils employs
tant pour la rcolte du prcdent que pour la mise en
place du mas. Il est alors devenu possible de prvoir
ltat du sol sous mas puisque lon connaissait les
outils et leurs conditions demploi pour chaque par-
celle. La comparaison de ces prvisions avec les obser-
vations peut sanalyser laide du tableau ci-dessous :
Observation
de ltat
du profil
cultural
Prvision sur ltat du profil cultural
C C-FG FG
C
FG
FF
Prvision :
correcte
pessimiste
pessimiste
Prvision :
optimiste
pessimiste
pessimiste
Prvision :
optimiste
correcte
pessimiste
Les deux cases correspondant une prvision cor-
recte contiennent aussi bien des cas de mas sur
prairie que de mas continu. Elles reprsentent 570/
des situations et montrent :
-
que le modle thorique est acceptable,
- que dans ces situations sil y a un effet prcdent
il est plus ou moins masqu par les techniques cultu-
rales.
Les cases correspondant une prvision optimiste
reprsentent 16% des cas, composs 80% de culture
continue de ma& alors que les cases correspondant
une prvision pessimiste concernent 26% des cas
et comportent 70% de culture de mas sur prairie. On
1
H. MANICHON, M. SEBILLOTTE. Etude de la monoculture
du mas. Rsultats dune enqute agronomique dans les
rgions de Garlin et de Navarrenx. I.N.A., janvier 1973.
Cah. ORSTOM, sr. Bd., no 24, 1974 : 3-25
7
M. Sebillotie
est en droit l den dduire lexistence dun effet prc-
dent, plus favorable pour ltat structural du sol, de
1
. . . . .
a prairie vis-a-vis de la culture continue du mas
mais dont lextriorisation dpend des conditions
culturales ralises ultrieurement.
Ainsi sans llaboration dun modle thorique, rendu
possible par un effort de thorisation partir des con-
naissances acquises sur les comportements du sol, il
naurait pas t possible de valoriser limportante
masse dobservations ralises au champ ni de r-
pondre la question pose. Inversement, sans ces
observations, le modle thorique naurait pas eu de
valeur pratique 2.
Dans ces deux cas, trs frquents en agronomie,
cest en cherchant mettre en vidence les relations
entre les composantes de la situation et les mcanismes
daction quil a t possible de fournir une explica-
tion des phnomnes. Lexprimentation simple qui
a permis des progrs dans certains domaines, cas de
la fertilisation, naurait pas abouti ici.
1.3. L'AGRICULTURE
L .
. \
srie
agriculture consiste a obtenir une production dune
de plantes et danimaux, sur une certaine surface
et au sein dun milieu naturel et socio-conomique
donn, donc travers des contraintes, en mettant
en uvre des facteurs de production.
de
Lagriculteur est ainsi un entrepreneur qui, partant
son diagnostic et de celui de lagronome 3, va
adopter 4 un systme de production, donc des combi-
naisons de facteurs, qui soient aussi proches que pos-
sible de loptimum vis--vis de ses objectifs. Il en est
de mme pour le responsable dun plan de dvelop-
pement.
Il est vident que les objectifs de lagriculteur in-
tgrent pour partie les contraintes auxquelles il est
soumis et que dans certains cas ils seront le reflet de
ce quil croit ralisable, ce qui rduit considrablement
la gamme des choix possibles. Cependant travers de
nombreuses enqutes ralises par la Chaire dAgri-
culture, il apparat que, beaucoup plus souvent quon
ne le pense, les agriculteurs ont des aspirations assez
prcises dont la ralisation entranera une transfor-
mation du milieu socio-conomique 5. Quil sagisse
Dautres considrations ont permis de rduire le nombre
de cas inexplicables.
Voir tout le chapitre Hypothses thoriques et faits non
observs du livre Essais dconomiques, de Wassily
LEONTIEF (prix Nobel), Calmann-Lvy, 1974.
Et des reprsentants des autres disciplines mises en cause.
Dans de nombreuses situations et pour diverses raisons,
il y a un hiatus entre le diagnostic et ladoption des solu-
tions qui seraient susceptibles damliorer la situation. On
se reportera larticle de M. PETIT cit plus loin (revue
Fourrages, septembre 1971) et eux nombreux travaux des
sociologues ruraux, dont H. MENDRAS.
Voir A. CAPILLON, A. FLEURY, M. SEBILLOTTE. Louest
du Morbihan, essai pour dgager les voies dvolution des
exploitations agricoles. INA, 1973.
de lagriculteur ou du responsable dun plan de dve-
1 oppement ces objectifs pourront tre trs divers :
maximiser ou (et) rgulariser un revenu, une renta-
bilit horaire, maintenir le plus dhabitants possible
sur un territoire...
Pour oprer ces choix, ces personnes ont besoin,
notamment :
- de rfrences, de normes et de stratgies daction,
- de tactiques instantane.
- destimation des risques encourus, cause du
caractre alatoire du climat, des marchs intrieur
et international,
1.4. LES RELATIONS ENTRE AGRONOMIE ET AGRI-
CULTURE : LES AUTRES ASPECTS DE LACTIVIT
DE LAGRONOME
L agronome a donc rpondre toute une srie de
questions que lui pose lagriculteur.
d
Il doit, en particulier, tablir des rfirences, cest--
ire dterminer, lorsque lun ou plusieurs de ses
lments varient, les tats successifs de lensemble
plante-sol-climat. Une rfrence pourra ainsi tre, sui-
vant les progrs raliss, soit une courbe de variation
dtermine empiriquement, soit une loi de variation
vrifie exprimentalement. Une rfrence de rende-
ment, par exemple, doit comporter :
- La varit de la plante, les valeurs mdianes et
moyennes de rendement, lamplitude de variation et
si possible sa loi de variation pour les principaux
facteurs de production.
- Les conditions de milieu naturel qui ont t
constates.
- Le systme de culture et les techniques culturales
employes, ces lments -tant dailleurs trs lis au
cadre socio-conomique.
Lagronome doit donc connatre et tudier :
- Le matriel vgtal, tant espces que varit,
ses exigences vitales et ses degrs de tolrance aux
variations des facteurs et aux conditions du milieu,
les techniques optimum vis--vis du rendement selon
les divers milieux et les ractions de la plante lorsque
lon sloigne de ces optima.
- Les diffrents couples climat-sol, au sein de
chaque aire de culture dune espce vgtale, les tech-
niques adaptes pour valoriser leurs proprits favo-
rables et corriger celles qui pourraient tre limitantes.
- Les caractristiques des matriels et des pro-
duits imports sur les exploitations agricoles (engrais,
pesticides...), leurs conditions demploi et leurs rper-
cussions sur lensemble climat-sol-plante.
En possession de ces rfrences, il est possible de
dterminer des itinraires techniques, cest--dire des
combinaisons logiques et ordonnes de techniques qui
permettent de contrler le milieu et den tirer une
production donne.
Litinraire technique comporte deux niveaux :
- Un choix entre plusieurs stratgies possibles
pour atteindre un objectif car il y a des compensa-
Cah. ORSTOM, s8r. Bd., no 24, 1974 : 3-25
Essai danalyse des tches de lagronome
tionsentre techniques et des risques varis dus aux
alas climatiques.
A titre dexemple, on peut dcider de lutter contre
les gramines adventices dans une crales dhiver par
lapplication dherbicide chimique, en prleve,
lautomne. On se met ainsi labri dune germination
ultrieure dadventices et dune impossibilit de pn-
tration dans les parcelles. Par contre, si le bl suit
une culture nettoyante, mas par exemple, on peut
attendre le printemps et courir le risque de ne pouvoir
pntrer dans les terres.
- Un choix tactique au moment de raliser les
oprations culturales prvues, qui rsulte de lanalyse
immdiate de la situation.
Par exemple il sera possible, une date donne, de
choisir entre plusieurs instruments de culture pour
raliser le profil cultural souhait en tenant compte des
proprits de la terre et de son tat actuel (structure,
humidit).
Pour chaque i-tinraire technique lagronome sef-
forcera de dterminer les conditions respecter et leur
degr de contraignante (souplesse dutilisation), les
cots, les risques dchec et, dans ce cas, les strat-
gies de rechange. Il est malheureusement vident quil
ne sagit encore souvent que dintentions.
Les conditions respecter sont importantes con-
natre car, confrontes aux objectifs de lagriculteur,
elles orienteront le choix. A titre dexemple un souci
de simplification du travail de la part du cultivateur
exclut les itinraires techniques compliqus>>. Les
caractristiques des cultures et de leur succession sur
la parcelle, confrontes aux conditions, vont aussi
intervenir dans le choix. Supposons un itinraire tech-
nique qui comporte, pour une culture donne, un con-
trle rduit des adventices, il ne pourra tre adopt
que si, dans la culture prcdente et pour les cultures
suivantes, ce contrle est possible et aisment assur.
Lestimation des cots doit tre faite selon plu-
sieurs axes de proccupations :
o) A court terme sur les deux plans :
- financier (trsorerie et investissement) : montant
des cots et variations selon les conditions du milieu ;
-
organisation du travail : dure des oprations
culturales, position dans le calendrier cultural et
variations des rsultats lorsquil y a dplacement dans
le temps.
b) A long terme :
- ladoption dun itinraire technique entrane-t-
elle une variation progressive, et alors quelle est sa
vitesse, des proprits du milieu ?
-
chaque stade quel serait le cot dun retour
ltat originel ?
-
si le retour ltat originel est impossible, quels
sont les inconvnients du nouvel tat ?
timer les risques et donc doffrir lagriculteur un
choix possible de combinaisons quil dpartagera au
moyen des critres quil aura dcid de considrer
comme dcisifs. Ce choix se fera en intgrant, ct de
lagronomie, les autres disciplines agronomiques (sens
large) et en utilisant, si besoin est, des outils mathma-
tiques perfectionns.
Une fois les dcisions prises, lagriculteur doit les
mettre en pratique et cest alors quil recherche des
normes. Les dcisions de lagriculteur aboutissent
retenir sur chaque courbe de rfrence une valeur
prcise l. La norme est alors la valeur retenue, accom-
pagne de lensemble des conditions culturales qui sont
raliser et des moyens mettre en uvre pour quune
fois ces conditionsobtenues, on ait un maximum de
chances datteindre lobjectif vis.
Si le calcul conomique a fix le rendement souhai-
table du bl, sur une exploitation, 60 quintaux
lhectare, la norme sera cette valeur, accompagne
des moyens dy arriver et ce pourra tre :
-
apporter tant dengrais,
-
adopter telle varit, la semer telle date et
densit,
-
lutter contre les adventices et les parasites de
telle manire,
-
avoir telle politique de la matire organique.
Pour dterminer ces conditions, il est donc bien
ncessaire de connatre la loi de variation du rende-
ment pour ces diffrents facteurs de la production,
cest--dire de connatre la rfrence rendement du
bl dans la rgion.
Un des facteurs essentiel de la production tant le
climat, on mesure limportance de son tude, qui doit
tre frquentielle, et la ncessit dtablir les rfrences
et les normes lintrieur dun zonage climatique qui
sera lui-mme subdivis selon les grandes catgories
de terrains et de sols cause des interactions climat-
sol-techniques, et de leur influence sur la production
du peuplement vgtal.
Lagronome doit donc dfinir des zones homognes
avec des degrs de contraignante. Cest dire que, dans
son dcoupage du milieu naturel, ses units sont telles
que le passage de lune lautre entrane des diffrences
importantes de traitement technique ou de choix
culturaux. En effet, dans la mesure mme o ces zones
doivent servir orienter des actions, une frontire doit
correspondre des diffrences significatives de rac-
tions aux traitements appliqus 2.
Ce point est capital, il entrane quun dcoupage en
zones homognes est volutif, li aux progrs des tech-
niques, aux systmes culturaux adopts.
Cela est particulirement vrai lorsque lagronome
rpond aux proccupations du responsable de la mise
Cest toute la question de la conservation du milieu
lorsquil est soumis laction de lhomme.
A partir de ces rfrences, de ces itinraires tech-
niques, il devient possible de btir des systmes de
1
Cest lensemble de ces valeurs qui contribue caractriser,
sur le plan agronomique, la solution retenue.
2
On mesure tout lintrt, pour lagronome, des cartogra-
phies anolyti~~ues ralises pour ltude des sols et des
cultures et de production, des stratgies globales pour
sadapter aux alas climatiques et conomiques, des-
_ _
climats. Ce sera lui den faire une synthse adapte aux
circonstances.
Cah. ORSTOM, sr. Biol., no 24, 1974 : 3-25
9
M. Sebillotte
en valeur dune rgion vis--vis de la conservation du
patrimoine foncier. Un plan doccupation des sols
stablit pour partie en tenant compte des travaux de
lagronome : risques de dgradation, vitesse et intensit
selon les systmes culturaux pratiqus, moyens de
lutte (efficacit et cot...) il doit donc tre, lui aussi,
volutif puisque la nature des productions varie selon
les circonstances socio-conomiques et que le nombre
de techniques possibles saccrot.
Ces rles spcifiques de lagronome conduisent
revenir sur les mots contraintes et atouts. Sans objectif
de production, une discipline dtude du milieu natu-
rel lanalyse et le caractrise en dterminant exhaus-
tivement ses composantes et leur intensit.
Lagronome, ayant des objectifs, doit hirarchiser
les composantes et distinguer :
- des lments dont la prsence ou lintensit est
nuisible vis--vis des objectifs, ce sont des facteurs
limitants vis--vis de ces objectifs ;
- des lments neutres, cest--dire pour lesquels
aucun rle particulier na t reconnu (au moment de
lanalyse et en fonction des connaissances acquises) ;
- des lments favorables, les atouts, soit parce
quils rduisent le caractre contraignant dautres
facteurs prsents (sols forte capacit hydrique qui
temprent une priode de scheresse climatique) soit
parce quils jouent un rle positif en diminuant les
cots de production ou en accroissant les rendements
(richesse minrale du sol, par exemple).
La hirarchie des contraintes ne peut donc se raliser
que vis--vis dobjectifs : une mme proprit du
milieu sera, selon les cas, contraignante ou non. Mais
il faut distinguer au moins deux catgories de con-
traintes :
- Celles qui rtrcissent le champ des solutions
possibles parce quon ne sait pas les corriger (la pente
et lorientation dune parcelle...) ;
- Celles qui ont des solutions connues et qui vont
jouer, en intervenant sur les cots ou sur lorganisation
du travail (lexcs deau, la pauvret minrale du sol...).
Pour remplir ces rles lagronome devra toujours
resituer ses approches dans le cadre de lexploitation
agricole et de la rgion et pour cela il doit en avoir une
bonne connaissance l.
1.5. CONCLUSION
A lissue de cette rflexion on peut distinguer deux
moments dans la vie de lagronome qui ne sont pas ind-
pendants, celui de lagronomie en tant que discipline
scientifique et celui de lagriculture en tant que champ
de pratique.
Lagriculture ne peut tre considre comme une
application de lagronomie, elle nest pas son prolon-
gement, cest une activit autonome qui a ses rgles
1
On reviendra longuement sur ces points dans les pages
suivantes.
10
et qui est soumise aux finalits de lagriculture qui
sont radicalement diffrentes de celles de lhomme de
science. Ainsi lexistence de ces deux moments
travers lactivit dune mme personne ou au sein dune
quipe, ne saurait conduire pour autant englober
dans lagronomie la partie de lagriculture qui utilise
cette discipline. Affirmer que lagriculture est le lieu
o naissent et se vrifient les lments thoriques de
lagronomie ne doit pas conduire une annexion, mais
plutt la ncessit, pour que llaboration thorique
en agronomie ait lieu, dune activit de lagronome
en agriculture.
Cest aussi travers lagriculture, champ de sa
pratique, que lagronome cernera sa spcificit face
aux disciplines dont il intgre tout instant les
rsultats comme vis--vis de celles quil cotoie parce
auelles sont utilises par lagriculteur pour ses prises
de dcisions l.
2. LES OBJECTIFS DE TRAVAIL
DE LAGRONOME
Les objectifs de travail de lagronome l dcoulent
de la rflexion prcdente : une part de son activit
vise laccroissement des connaissances sur les mca-
nismes de fonctionnement de lensemble peuplement
vgtal et milieu soumis laction de lhomme, une
autre part est directement au service de lagriculture.
Il en rsulte deux sries dobjectifs, non hirarchi-
sables, qui peuvent tre regroups de la manire sui-
vante :
- Contribuer au dveloppement de lagronomie et
sa diffusion ;
- Agir au niveau de la pratique agricole et dune
manire plus gnrale celui de lutilisation du milieu
naturel par lhomme.
1
Le texte suivant claire cette question. Il sagit dtudier
les rapports entre linguistique et sociologie : La discus-
sion doit passer (...) par ces mdiations que constituent
les pratiques spcifiques des linguistes, dune part, des
sociologues, dautre part. Or, ces pratiques, qui constituent
le processus de production de leurs objets respectifs, ne
sont pas seulement thoriques, elles sont aussi techniques.
En dautres termes, la production des objets dune science
nest jamais un travail purement conceptuel ou thorique :
elles est toujours la fois conceptuelle et manipulatoire,
thorique et mthodologique; elle comporte toujours des
oprations cognitives abstraites et les consquences de ces
oprations au niveau de la technique opratoire applique
aux manifestations diverses de lobjet sur le plan empirique.
Il ntait donc pas question de demander des linguistes
de rflchir sur le social, et des sociologues de nous
donner des opinions sur limportance du langage. (Eliseo
VERON. Le sociologique et le linguistique, in revue Com-
munications, rIo 20, 1973.)
Je reviendrai sur ces problmes ultrieurement.
2
Il est bien entendu que cest toujours dune quipe dagro-
nomes quil sagit et non de personnes isoles dont leffi-
cacit serait aujourdhui bien restreinte.
Cah. ORSTOM, sr. Biol., no 24, 1974 : 3-2:i
Essai danalyse des tches de lagronome
Ces objectifs ne sont pas dissociables comme on
sefforcera de le montrer en les examinant successive-
ment, leur poursuite simultane au sein dune quipe
dagronomes est une ncessit.
PREMIER OBJECTIF :
CONTRIBUER AU DEVELOPPEMENT
DE LAGRONOMIE
2.1. INTRODUCTION
Les progrs de lagronomie, comme de toute branche
de la connaissance, naissent dun mouvement dialec-
tique entre :
- Un travail de conceptualisation, de formalisa-
tion, dtablissement de relations explicatives entre
des faits, lensemble dbouchant sur des modles
thoriques ;
-
Une pratique qui permet de juger la validit de
lapplication de la thorie au rel mais qui est aussi
la source de la thorie.
Mais les rapports entre la thorisation et la pratique
voluent au cours de lhistoire, en fonction des progrs
raliss (conceptuels, thoriques, technologiques) et
des coles de penses, de la faon dont la commu-
naut scientifique dune poque envisage Iexplica-
tion l. Le progrs thorique ne rsulte pas du rempla-
cement successif de thories, avec pour principe que
lantriorit chronologique est une infriorit lo-
gique 2 mais, le plus souvent, dune combinaison
dialectique de leurs oppositions. Les thories de la
nutrition minrale des plantes en sont un bon exemple.
La pratique peut se scinder en plusieurs types :
-
Laction sur le rel pour vrifier un lment de
thorie. Cest lactivit de laboratoire, de champ
exprimetital. On est encore dans la phase de thori-
sation, cest la pratique thorique de L. ALTHUSSER 3 ;
-
Laction sur le rel pour dgager des rfrences.
On est orient vers laction, on la prpare ;
-
Lactivit quotidienne de tous ceux qui utilisent
le milieu naturel en vue dune production, quelle quelle
soit ou dun amnagement en vue dautres objectifs.
Les diffrences entre ces trois pratiques tiennent :
- Dune part, au contrle des facteurs que lon
met en jeu : il est plus ou moins complet ;
-
Dautre part, aux finalits qui sont presque oppo-
ses : dun ct on se proccupe de vrifier des hypo-
thses, de lautre on agit en faisant lhypothse que
le rsultat sera conforme la finalit recherche.
1
Voir F. HALBWACHS, lhistoire de lexplication en phy-
sique, in Lexplication dans les sciences, 1973, p. 74,
Flammarion.
2
Position de A. COMTE critiqu par G. CANGUILHEM, La
connaissance de la vie, Vrin., 1965, p. 44.
3
Lire le Capital, Maspero, p. 69 et suivantes.
II faut, en effet, bien percevoir la nature de la diff-
rence entre lacte du producteur-chercheur et celui du
producteur-non chercheur. Le premier dcide de
tester une hypothse parce quelle lui apparat plau-
sible, pour la mme raison, le second dcide de lin-
tgrer dans un acte de production. Dans les deux cas,
il y a le mme risque : celui que lhypothse soit fausse,
mais le chercheur contrle suffisamment la ralit sur
laquelle il agit pour que, dans tous les cas, il contribue
laugmentation des connaissances. Lhomme daction
a moins demprise sur la ralit et aussi moins le souci
de son contrle puisque seul le rsultat immdiat lin-
tresse, donc, quil russisse ou non, il ny a aucune
certitude de meilleure comprhension du rel et cest
pour cela que lagriculture seule ne peut progresser
que lentement.
Pour des raisons de commodit, je diviserai ce
premier objectif en quatre parties :
- Thoriser lagronomie ;
- Elaborer des mthodes propres lagronome ;
- Situer la dmarche actuelle dans lhistoire de
lagronomie et des techniques ;
- Diffuser lagronomie.
2.2. THORISER L'AGRONOMIE~
Cette proccupation, comme objectif de travail, peut
surprendre. On pense souvent quelle est implicite
une activit de recherche et denseignement. Il nen
est rien, sauf assimiler, par exemple, thorie et
compte rendu dune exprience.
CANGUILHEM crit . . . nous avons propos que les
thories ne naissent pas des faits quelles coordonnent
et qui sont censs les avoir suscites. Ou, plus exacte-
ment, les fai-ts suscitent les thories mais ils nengen-
drent pas les concepts qui les unifient intrieurement
ni les intentions intellectuelles quelles dveloppent 2
Parmi les raisons de la ncessit de thoriser, je
retiendrai les trois points suivants :
2.2.1. Des faits isols, non relis par une thorie, ne
constituent pas une connaissance scientifique
Je ne peux mieux faire que citer BACHELARD :
Sans thorie on ne saurait jamais si ce quon voit et
quon sent correspond au mme phnomne 3.
Il faut remarquer ici quil y a plusieurs niveaux de
connaissance. On peut retenir :
- Celui de lobservation et de la corrlation,
- Celui de la loi ;
- Celui de lexplication 4.
1
Je rappelle que jenglobe dans le vocable thoriser la
pratique thorique.
2
C. CANGUILIXEM, op. cil., p. 19.
3
G. BACAELARD, La philosophie du non, P.U.F., p. 10.
4
On se reportera larticle trs riche de F. HALBWACHS
dj cit.
Cah. ORSTOM, sr. Bd.. no 24, 1974 : 3-25 11
M. Sebillotte
Cest le dernier que vise la thorie, ce qui ne veut
pas dire que les deux premiers soient inutiles ; ils cor-
respondent, bien au contraire, des moments de lla-
boration des connaissances et aussi de leur utilisation.
En agronomie les possibilits dexplication sont encore
beaucoup trop rares, il y a un retard thorique impor-
tant combler.
Labsence de thorie (ou du souci den forger) a de
graves consquences prcisment dans lactivit de
production des connaissances. En effet, il est alors
impossible dobjectiver lorientation des activits de
recherche et donc la dfini-Lion des programmes et la
gestion des ressources. On est prisonnier de la vision
du responsable ou des soi-disant vocations des cher-
cheurs.
De la mme manire, labsence de thorie interdit
toute attitude critique sur la gnralit des conclusions
dcoulant des travaux raliss. En effet, le jeu des
proprits dcouvertes peut tre trs diffrent selon
que lon considre lobjet de son travail, isol du reste
du rel, ou resitu dans son contexte gnral habituel.
Pour lagronome cette remarque est trs importante, lui
qui uvre dans un milieu complexe, difficile dfinir
et pour qui le critre de validit dun rsultat nest
obtenu quau champ. On pourrai-t citer ici, ritre
dexemple les diffrences qui existent entre les condi-
tions de milieu optimum pour une plante donne
selon quelle est cultive sur solution ou au champ ou
encore les diffrences daction des excrtats racinaires
de certaines plantes sur leurs voisines selon que lon
est au champ ou au laboratoire.
2.2.2. Sans thorie on ne peut interroger le rel
Son observation est alors fragmentaire, mal oriente.
Cet aspect est souvent nglig, probablement parce que
lon se contente dapproches descriptives imm-
diates, que lon na pas assez le souci de vrifier les
hypothses explicatives que lon formule face une
situation l. Les lois dites de lassolement au xv@
sicle en sont un bon exemple. Aux variations visibles
de rendement des cultures selon le prcdent cultural
on a voulu fournir des explications mais sans jamais
se donner la peine de vrifier les hypothses formules
ni mme de reprendre lobservation pour pouvoir
mettre dautres hypothses. Une de ces lois fait appel
Une des raisons dune telle attitude est dordre historique.
On a vcu longtemps, et malheureusement cette ide est
encore trs vivace, en pensant que lactivit scientifique
avait forcment pour sige le laboratoire et que connatre
consistait seulement laborer des lois de variation sur
des objets prtendus clairement dlimits et isols. Il en
est rsult que chaque fois que la situation tait complexe,
comme celles nes de laction dans la vie quotidienne, elle
ne pouvait tre considre comme objet dune dmarche
scientifique et donc quun effort de description fine navait
plus dintrt.
ce qui se passe dans le sol et celui-ci nest jamais
tudi l.
Cette ncessit de la thorie pour interroger le rel
se peroit aisment lorsque lon oublie, face une
situation donne, que pour lexpliquer, pour en dmon-
trer les mcanismes, il faut obligatoirement oprer les
contrles et excuter les observations correspondant
tous les fragments de connaissances dj acquis, sinon
comment dcouvrir la prsence dun nouveau mca-
nisme, dun nouveau facteur ? Et comment aussi
donner une validit plus gnrale ces fragments de
connaissances dj acquis ?
Lorsque lon tudie laction de diffrents traitements
culturaux sur les composantes du rendement dune
crale il faut se rappeler que la profondeur de semis
modifie le tallage et donc pour tester laction de ces
traitements il faut contrler ce facteur afin de ne pas
imputer les diffrences ventuelles dune manire
errone.
Une consquence importante de ces remarques est
que plus on progressera en agronomie, plus le travail
dexplication au champ sera lourd et coteux cause de
la multiplicit des contrles quil faudra excuter puis
utiliser dans le modle explicatif labor.
2.2.3. Sans thorie, on ne peut prvoir, il est di,cile
dorienter une action vers un but
Lvolution actuelle des connaissances, la rapidit
croissante des changements rend trs perceptible cette
consquence de labsence de thorie.
Lorsque le monde voluait trs lentement, on avait
le temps de -trouver des recettes et ainsi se forgeait
lexprience. Maintenant il faut inventer rapidement
des solutions face aux situations nouvelles et ces
solutions, si elles restent empiriques, seront sans
grande utilit pour dautres cas venir.
Les consquences de labsence de thorie dans le
domaine de lagriculture, sont multiples, je retiendrai
les trois points suivants :
- A partir dun certain niveau de technicit de la
part des agriculteurs, il ny a plus (ou presque plus)
daccident, donc dvnements faciles dcouvrir et
dont le caractre causal vis--vis des rsultats est
suffisamment vident. Comment, dans une telle situa-
tion, progresser si ce nest en entreprenant, grce la
thorie, une analyse beaucoup plus fine de la situation
et des problmes ?
- Dans les pays en voie de dveloppement, il ne
peut tre question de reparcourir toutes les tapes de
la dmarche empirique et de lexprimentation simple.
Ces pays ont besoin de la thorie comme moyen pour
a gagner du temps. Grce elle ils pourraient mieux
2
. . . Cela rend insoutenable la position mthodologique
bien commode selon laquelle un thoricien naurait pas
besoin de vrifier directement les hypothses concrtes
sur lesquelles il a dcid de fonder ses raisonnements
dductifs pourvu que ses conclusions empiriques parais-
sent C0rreCteS.X w. LEONTIEF, op. cit.
1 d Cah. ORSTOM, sr. Biol., no 24, 1974 : 3-25
Essai danalyse des tches de lagronome
organiser leur progression et en particulier ils sauraient
estimer les risques associs telle ou telle action.
Mais une telle attitude suppose que les agronomes
se mettent au travail dans cet esprit, ce qui nest pas
souvent le cas puisque la plus grande partie des progrs,
au moins en pays climat tempr, rsulte de lempi-
risme et que lon continue y affirmer lexistence de
plusieurs agronomies.
- Traditionnellement, les agronomes ont t en
majorit des conservateurs. En effet, faute de thorie,
toute innovation aurait entran trop dincertitude
vis--vis du futur pour ne pas la condamner. Que lon
se rappelle les positions des agronomes en Europe face
la ncessit du fumier, puis celle dun taux lev
de matire organique dans le sol, ou encore face la
possibilit dun semis sans travail du sol... Il a fallu
les dcisions des agriculteurs dinnover pour dmontrer
que telle ou telle nouvelle technique tait utilisable
ou que lon peut cultiver sans beaucoup de matire
organique dans le sol.
2.3. ELABORER LA MTHODOLOGIE PROPRE
A LAGRONOMIE
Quil sagisse de penser ou dagir, une mthodologie
est ncessaire. La mthodologie est lamorce dune
science des actes, quil sagisse des actes de lesprit
du savant qui se situe dans le champ des phnomnes,
ou des actes de lhomme par rapport au monde social
qui lentoure (A. MOLES) l
Si les grands principes de mthodes ae retrouvent
dans toutes les disciplines scientifiques, leur mise en
uvre exige, dans chaque cas, une dmarche particu-
lire quil importe dlaborer 2J.
Les caractristiques propres de lobjet dtude de
lagronomie posent de nombreux problmes mtho-
dologiques de mme que la formulation du diagnostic
de lagronome et son intgration dans la prise de dci-
sion de lagriculteur.
2.3.1. Caractristiques de lagronomie et consquences
mthodologiques
2.3.1.1. Lobjet dtude de lagronomie est com-
plexe
a) Cest un systme,
Il ne peut tre fragment sans prcaution, lexpli-
cation doit concerner lensemble et non des fragments
isols. On peut reprendre la phrase de CANGUILHEM
propos de la biologie : La difficult, sinon lobstacle,
tient dacs le fait de tenter par lanalyse lapproche
1
Mthodologie, vers une science de laction. 1964, ouvrage
collectif, Gauthier-Villars, p. 42.
2
MOLES, dans louvrage cit, consacre tout un chapitre
la dfinition des mthodes, leur classification (para-
graphe Philosophie et esthtique des mthodes,).
3
S. HENIN, Essai sur la mthode en agronomie. Thse,
Paris. 1944.
dun tre qui nest ni une partie, ou un segment, ni
une somme de parties ou de segments, mais qui nest
un vivant quen vivant comme un, cest--dire comme
un tout l.
Mais ceci tant, aprs lapproche globale des phno-
mnes au champ, une des tapes importantes de la
connaissance sera leur dcomposition en lments plus
simples qui serviront laborer des hypothses, puis
les tester sur des modles exprimentaux. On mesure
la difficult de lentreprise et la ncessit du retour
au champ o se vrifiera la conformit des rsultats
exprimentaux et soprera la synthse permettant
lexplication des phnomnes observs. Les deux
exemples cits dans la premire partie illustrent bien
les prcautions mthodologiques quil faut prendre.
b) qui doit tre tudi dans le temps
La dure est une composante essentielle des phno-
mnes agronomiques et lun des facteurs important,
le climat est alatoire. Lagronome ne pourra donc
gure rpter ses expriences. Plus exactement elles
devront intgrer, comme traitement supplmentaire,
un effet anne qui est de deux natures :
- Un ge, et ceci concerne tous les phnomnes
cumulatifs : ge dune plante prenne ou accumulation
par le sol des effets des cultures et dans ce dernier cas
la vitesse est souvent lente, ce qui impose des dures
trs longues dexprimentation ;
-
Un caractre qualitatif et ceci concerne le climat,
variable au fil des annes, et les ractions du sol ces
climats.
II sera donc bien difficile dextrapoler en labsence
de longues sries sauf si lon a forg des cls dextra-
polation. Par exemple, si lon connat les coniporte-
ments des diffrents couples climat-sol, pour une
culture, lorsque le climat varie.
Une autre consquence est que lon ne peut savoir
lavance quel traitement on a appliqu puisque son
effet sur le sol ou la plante va dpendre de son devenir
qui est li aux vnements climatiques, lesquels sont
imprvisibles. Ce nest donc qu posteriori que lon sait
ce qui a t tudi. Ceci est dautant plus vrai que le
climat est lui-mme le rsultat dune combinaison de
composantes et que les valeurs de la combinaison,
imprvisibles, interfrent considrablement sur les
ractions de la plante, du sol et donc sur leffet des
traitements.
c) et dans lespace
La parcelle cultive est htrogne tant par son sol
que par les variations de terrains qui engendrent des
microclimats. Donc lhomme, par ses techniques
culturales, va avoir tendance, selon les circonstances
climatiques, rvler ou masquer ces microhtro-
gnit et leurs consquences sur les plantes cultives.
Comme prcdemment, et tant que le milieu phy-
sique ne sera pas mieux connu et les actions culturales
2
La connaissance de la vie (paragraphe SUT lexprimen-
tation), Vrin, Paris.
Cah. ORSTOM, sr. Bd., no 24, 1974 : 3-25
13
M. Sebillotte
mieux dfinies, ces tats seront imprvisibles et leur
caractrisation devra encore intervenir posteriori.
De ces trois aspects de la complexit de lobjet
dtude de lagronomie rsulte plusieurs problmes :
- Non seulement lagronome doit toujours tenir
compte des techniques employes lorsquil veut extra-
poler ses rsultats, mais il doit aussi prospecter le
champ des variations possibles des conditions expri-
mentales, et par l, des tats possibles du milieu. Il
ne sagit plus seulement des couples climat-sol, mais
des ensembles climat-sol-techniques culturales. Ainsi
une exigence mthodologique entrane une exigence
de connaissance.
- On note nouveau quil sera trs difficile, en
agronomie, de reproduire exactement deux fois la
mme situation au champ. Les rgles pour accepter
ou refuser une hypothse teste au champ doivent
donc tre forges en consquences.
-
Le fait de sintresser la production dune
surface htrogne entrane, en outre, de grandes diffi-
cults pour la caractriser et donc pour dfinir la situa-
tion culturale tudie. Cela pose des problmes dchan-
tillonnage assez ardus dans ltat actuel des connais-
sances, en particulier pour prciser la taille et la forme
de lunit-chantillon.
2.3.1.2. Le contrle des variables est difficile en
agronomie
Le cas des infestations dadventices illustre cette
difficult (on se reportera au premier exemple -
ire partie) ainsi que la constatation, dj faite, que
lon ne peut dfinir le rsultat dune action qu priori.
Il faut ajouter que sadressant un systme, lappli-
cation dune technique a de multiples effets qui peuvent
au-del dun certain seuil, bouleverser lexprience
elle-mme.
Les exemples sont nombreux qui concernent leffet
doasis vis--vis du climat, lextension du parasitisme
lie celle de la culture, la modification du microclimat
ou du rgime superficiel des eaux et de lrosion la
suite de mise en dfense ou de suppression de haies...
Devant un objet dtude aussi difficile, les mthodes
seront elles-mmes complexes. Il importe donc dla-
borer un arsenal mthodologique pour viter quil
ny art autant dagronomies que dagronomes. Je ne sou-
lignerai, ici, que les rpercussions quant lemploi de
loutil statistique :
-
Cet outil est ncessaire car lapproche sera sou-
vent de nature corrlative et, portant sur des ensembles
complexes, exigera lusage de tests pour trier des sous-
ensembles, mais aussi pour pondrer les effets de divers
facteurs (covariables...) ;
-
Il est difficile demuloi car les situations ne se-
ront jamais identiques et leur nombre, mme ce prix,
sera toujours restreint. En effet, si lobtention de grandes
sries de mesures lintrieur dune situation globale
est possible (elles ne dpend que des moyens dispo-
nibles) la probabilit dobtenir dautres situations
analogues avec le mme sol et la mme plante cultive
est restreinte. Non seulement les histoires des parcelles
doivent tre comparables, mais surtout la d;re des
cycles vgtatifs est, le plus souvent, suffisamment
longue pour que la probabilit dobserver les mmes
vnements climatiques soit faible.
2.3.2. Le diagnostic de lagronome et son intgration
dans la dcision de lagriculteur
2.3.2.1. Le rfrentiel de lagronome est encore
trs composite
Pour mettre un diagnostic, lagronome a besoin
dun rfrentiel ; cest partir de lui quil jugera les
situations.
Si les connaissances agronomiques taient trs
avances, peut tre permettraient-elles de connatre
la succession des tats de lensemble climat-sol-plantes-
techniques, et donc, en -tant inform sur les conditions
de milieu et les techniques employes, de porter un
jugement.
Or, actuellement, il nen est rien et le rfrentiel
peut tre considr comme le stockage plus ou moins
organis dvnements spontans ou provoqus cet
effet. Ce rfrentiel est donc trs dpendant de la
pratique agricole, ce qui a deux consquences impor-
tantes :
-
Il faut vouloir et savoir observer cette pratique
en tant que telle et avec cet objectif;
- Tant que les connaissances ne progressent pas
suffisamment, la valeur du rfrentiel est faible face
lintroduction de nouvelles actions techniques.
Je reviendrai sur ce problme du rfrentiel car cest,
incontestablement, une des fonctions de lagronome
les plus importantes au plan socio-conomique.
2.3.2.2. La dcision de lagriculteur se situe un
niveau diffrent de celui du diagnostic de
lagronome
Lagriculteur, lamnageur du milieu interrogent
lagronome, lui demandent ses diagnostics.
Ceci pose la question, assez fondamentale, de lin-
sertion de lagronome dans les processus de prise de
dcision. En effet, une des difficul-ts du diagnostic
rside dans lexistence de plusieurs niveaux de dcision
au sein desquels les rgles de jugement varient. Ainsi,
dans la pratique agricole, le jugement technique est
toujours doubl dun jugement socio-conomique car
lobjectif est doptimiser un ensemble dactivits, quil
sagisse dune exploitation agricole, dune rgion ou
dun pays. Cest donc par rapport cet objectif que
lon pourra dgager les contraintes, les hirarchiser.
Il est ainsi ncessaire de ne pas confondre le niveau
auquel une question se pose et pour laquelle il faut
trouver une rponse, avec les niveaux quil faudra
explorer pour la forger. Cest donc un faux problme
de se demander quand lagronome doit intervenir
dans un processus gnral damnagement, de mise
en valeur dune rgion. Ce qui importe cest de savoir
comment intgrer ses diagnostics dans la dcision
finale, tant affirm quil doit tre prsent.
Ce qui est alors demand lagronome est double :
-
Dgager les lments techniques de fonctions
14
Cnh. ORSTOM, sr. Biol., no 24, 1.974 : 3-25
Essai danalyse des taches de lagronome
physiques de production selon diffrentes conditions
socio-conomiques ou de progrs techniques 1. Len-
semble de ces donnes permet le calcul conomique
pour le court terme ;
- Supputer les consquences de ladoption dune
pratique culturale donne : technique ou systme de
culture. Le cas des pratiques destines tre rptes
frquemment est particulirement important. Lagro-
nome devra juger ces consquences, en particulier leur
caractre plus ou moins rversible lorsquelles sont
dfavorables pour la fertilit du milieu.
Le travail mthodologique fournir en ce domaine
est considrable et sa difficult renforce car il se situe,
dans la pratique, au point de rencontre de plusieurs
disciplines.
Ce qui semble essentiel, cest de percevoir que pour
rpondre ces questions, lagronome devra :
- Dune part redescendre au niveau de la parcelle
et de la station culturale : cest l quil mettra ses
diagnostics et donc l quil doit laborer les mthodes
ncessaires ;
-
Dautre part, savoir combiner, pour formuler une
rponse, les diagnostics lmentaires et ainsi, nou-
veau, inventer une mthodologie adquate.
Chaque fois que le milieu est dj exploit par
lhomme, il existe deux tapes de combinaison : de la
station culturale la parcelle et de celle-ci lexploi-
tation, ensemble diffrent de la somme des parcelles.
Il sagit l dune difficult supplmentaire pour lagro-
nome, lie lhtrognit des surfaces de productions
ainsi quau dcoupage superpos, par ncessit techno-
logique et par rsultat historique, en unit de traite-
ment identique : les parcelles.
2.4. ETABLIR L'HISTOIRE DE L'VOLUTION
DES CONNAISSANCES AGRONOMIQUES
ET DES TECHNIQUES
2.4.1. Les dimensions de cette histoire
11 ne sagit pas de retracer uniquement lapparition
des ides et leur dveloppement, car ainsi on passe
sous silence le systme cohrent dans lequel, chaque
poque, ces ides taient intgres, systme aujour-
dhui dpass, mais qui constituait le systme scienti-
fique lpoque considre, et en dehors duquel on
ne peut comprendre correctement la gense des ides
partielles qui ont eu la bonne fortune de rester valables
jusqu nos jours 2.
Cette rflexion pistmologique permet seule de
comprendre pourquoi les recherches ont eu telle ou
telle orientation selon les poques et pourquoi, aujour-
dhui, la communaut scientifique se pose telle question
et non point telle autre.
1
On se reportera lintressante tude de J. DE BANDT, Les
Fonctions de production ; thorie de la production. Cahier
IREP, no 2, dition Cujas.
2
F. HALBWACHS, op. cit.
Dans le cas de lagronomie, discipline trs lie la
pratique agricole, on peut alors rvler les liens qui
ont exist entre les activits de recherche et les
processus conomiques, expliquer pourquoi et com-
ment le dveloppement de la discipline sest ainsi
opr. La naissance de la recherche, la nature de ses
rsultats successifs sen trouvent claires ainsi que
sa situation actuelle.
Cette approche pistmologique permet ainsi :
- De montrer comment sont ns, puis ont volu
les concepts thoriques avec pour consquence une
meilleure matrise de ces phnomnes aujourdhui l ;
- De resituer le chercheur, lenseignant dans la vie
sociale, de ne pas couper leur activit scientifique du
reste de leur existence.
2.4.2. Lhistoire comme moyen danalyse du prsent
Pour un enseignant comme pour un chercheur, cest
loccasion unique de montrer comment la connaissance
diffre dun simple ensemble de recettes mme si,
aujourdhui, cet ensemble permet dagir avec efficacit.
Mais cette dmarche historique doit aussi tre utilise
pour souligner le caractre relatif des explications que
lon donne aux faits, aux vnements et donc, par l,
inciter une attitude diffrente de celle que lon adopte
spontanment.
Lexemple de ce que lon appelle aujourdhui lagri-
culture biologique illustre bien le propos. Il sagit dune
pratique agricole qui consiste ne plus apporter aux
plantes dengrais ni dautres substances issus de syn-
thses industrielles et dadopter, simultanment, un
systme de production bas sur lassociation agricul-
ture-levage 2.
Or, pour vulgariser cette technique, ses tenants ont
prouv le besoin de la justifier en laborant une tho-
rie qui prenne le contrepied des thories physico-
chimiques et agronomiques actuelles.
A partir de l on voit se dvelopper une querelle
entre ceux qui sont pour et ceux qui sont contre lagri-
culture biologique : on juge de la validit de la pratique
en discutant de celle de la thorie. Une telle attitude est
totalement errone puisque, comme on a pu le montrer
par une enqute mene dans le cadre de la Chaire
dAgriculture de lInstitut National Agronomique 3,
il est possible de justifier cette pratique au plan socio-
conomique dans certaines conditions. Cette dviation
nest pas propre lagronomie : il y a loin de la tho-
rie la technique, et en matire mdicale spcialement,
il nest pas ais de dmontrer que les effets obtenus
L. ALTHUSSER parle de plusieurs lectures possibles dun
texte ou dun vnement et de leurs liaisons avec lenvi-
ronnement idologique du lecteur (u Lire le Capital,
Maspero).
Exception faite pour certaines cultures prennes : vigne,
arbres fruitiers et marachage qui sont parfois, aussi,
lobjet dune telle pratique. - -
Y. BERTHOU et al, Lagriculture biologique. Elments de
diagnostic partir d&e enqute sur 40 exploitations.
I.N.A.. 1972.
Cah. ORSTOM, sr. Biol., no 24. 1974 : 3-25
15
M. Sebillotte
sont uniquement fonction des thories auxquelles se
rfrent, pour rendre raison de leurs gestes thra-
peutiques, ceux qui les accomplissent l.
A partir de cette querelle une attitude positive,
sur le plan pistomologique comme sur le plan pda-
gogique pourrait tre :
- de reprendre la notion dobstacle pistmolo-
gique dveloppe par BACHELARD 2 propos de la
formation de lesprit scientifique, montrer comment
la science est perue, quels sont les rles quon lui fait
jouer, par exemple en lui empruntant certaines formes
de langage, pour justifier ses opinions ;
- de montrer la filiation qui existe entre la notion
actuelle de nature (quilibre, nutrition...) et la
querelle du XIX~ sicle sur lalimentation minrale ou
organique des vgtaux.
Il faudrait aller encore plusloin car actuellement le
thme agriculture-biologique rejoint toute une srie
de proccupations sociales sur lenvironnement, le
genre de vie... et mme les options politiques. Il est
donc ncessaire de montrer, de dmontrer ce type de
relations et ceci est beaucoup plus facile raliser
sur des situations passes, voisines, vis--vis desquelles
on a plus de recul et moins de passion. CANGUILHEM
donne de remarquables exemples dune philosophie
politique (qui) domine une thorie biologique, en
loccurence la thorie cellulaire 3.
2.4.3. Les rpercussions de la connaissance historique
sur les attitudes intellectuelles
Il me semble quune certaine familiarit avec lhis-
toire des sciences doit modifier la manire de com-
prendre et dexposer une thorie. En effet, la tendance
naturelle est de montrer la richesse plus que les limites
dune thorie. Ceci est doublement dangereux :
- Sur le plan de la formation car on a tendance
faire de la connaissance thorique un absolu, cest--
dire quelque chose qui non seulement est cens r-
pondre toutes les questions, mais de ce fait quelque
chose de fixe qui, la limite, ne devrait pas voluer ;
- Sur le plan heuristique parce que l o il y a
obstacle il y a source de nouveau.
De la mme manire il faut rappeler, et lhistoire
en est riche dexemples, que cest lchelle qui cre le
problme et quen consquence un scientifique qui
travaille une chelle donne devrait tre trs pru-
dent avant dutiliser ses rsultats pour juger dune
situation une autre chelle. Lexemple de la pollu-
tion des nappes deau par les dchets de lactivit
humaine est trs dmonstratif. Lazote minral, les
rsidus de pesticides, appartiennent ces dchets. La
position de lagronome ne peut pas tre : ces lments
sont utiles lagriculteur, donc il ny a pas de problme.
1
G. CANGUILAEM, La connaissance de la vie. La thorie
cellulaire. Vrin. D. 67.
1
Travail ralis - la Chaire dAgriculture et partiellement
publi dans lenqute sur lagriculture biologique.
3
op. cit., p. 70.
On peut mme penser que lagronome devra rsoudre
le problme dlicat de continuer faire absorber de
lazote par les vgtaux sans, pour autant, quil y ait
de migrations de surface ou en profondeur.
Mais, rciproquement, il est dommage de voir chez
ceux qui se proccupent denvironnement, une attitude
qui est le reflet symtrique de la prcdente. La faon
dont lcologiste B. COMMONER parle de lhumus en
est un exemple frappant l.
Enfin, il est important, pour un scientifique, de pou-
voir situer le dveloppement de sa discipline par rapport
aux autres car sil ne faut pas vouloir transposer direc-
tement des thories, il est utile de voir et de montrer
comment, dans dautres domaines, la pense sest
dveloppe, quels outils mthodologiques elle a utilis.
2.5. DIFFUSION DES CONNAISSANCES AGRONOMIQUES
Cette tche apparat vidente dans le cas de lensei-
gnant ou du vulgarisateur, ce que je voudrais montrer
ici, brivement, cest son intrt pour le chercheur.
Si lenseignement nest pas conu comme la juxta-
position dapports de connaissance et de mthodes
raliss par des experts qui se succdent, mais comme
une activit de synthse, lenseignement est alors une
occasion unique pour le chercheur :
-
de resituer son domaine propre de travail dans
lensemble plus vaste de sa discipline et donc de
relativiser sa problmatique ;
- de percevoir les questions, les attentes, non seu-
lement des autres chercheurs, mais galement des
diffrents secteurs de lactivit humaine.
En un mot lenseignement est, pour le chercheur,
le lieu dune valuation de sa recherche non pas dans sa
valeur spci$que, mais dans son intrt mme au plan
des connaissances, dans sa signification pistmologique.
Mais cest aussi pour un chercheur :
- un excellent moyen pour assurer une diffusion
rapide et exacte des progrs de la connaissance ;
- le dbut de la formation dinterlocuteurs sensi-
biliss ses problmes, que ces hommes devien-
nent ou non des chercheurs.
Dune faon assez gnrale on nglige trop la for-
mation dhommes-relais, parce quon raisonne trop le
progrs des connaissances comme rsultat de lactivit
de chercheurs isols dans leurs laboratoires l.
Cette participation des chercheurs aux activits de
formation est dailleurs trs utile lorganisme de
recherche lui-mme qui, en effet :
-
doit veiller ce que ses programmes corres-
pondent des besoins mais aussi ce que les
rsultats de son travail soient diffuss et utiliss ;
-
doit assurer la relve de ses chercheurs ;
-
doit fournir ses chercheurs une formation
adapte chacun des niveaux de responsabilit
auxquels il les place. En ce sens la largeur de vue
1
Voir la dernire partie de ce texte.
16
Cah. ORSTOM, sr. Biol., no 24, 1974 : 3-2.5
Essai danalyse des tches de lagronome
ncessaire un enseignement synthtique est
dune relle utilit pour les chercheurs qui ont
la charge dorienter les programmes.
DEUXIEME OBJECTIF :
AGIR AU NIVEAU
DE LA PRATIQUE AGRICOLE
Les rles de laction de lenseignant, comme du
chercheur, sont multiples et jai distingu prcdem-
ment plusieurs types de pratique. Il ne sagira pas ici
de lactivit du chercheur qui met en place un proto-
cole exprimental au laboratoire ou au champ, mais
des actions qui visent la connaissance et la transforma-
tion de ce milieu non contrl dans lequel uvrent quo-
tidiennement lagriculteur ou le responsable dun
amnagement. Plusieurs raisons rendent cet objectif
ncessaire :
- Les limites du travail thorique par rapport
la dcouverte. Comme on le verra, la dialectique
thorie-pratique thorique est insuffisante, elle doit
tre double dune dialectique action (pense ou pra-
tique) en milieu contrl - action en milieu non con-
trl ;
- Le scientifique doit contribuer la rsolution des
problmes et ainsi, pour partie, faire la preuve de son
utilit.
2.6. LES LIMITES DU TRAVAIL THORIQUE PAR RAP-
PORT A LA DCOUVERTE
2.6.1. Les limites de lacte exprimental
Dans une exprience, seule laction des facteurs
connus est tudie, donc, dans une certaine mesure,
on ne dcouvre rien au niveau des sources de varia-
tion : cest la variation que lon tudie, ses lois.
En outre, du fait mme de la complexit de lobjet
de lagronomie, le modle sur lequel on travaille est
extrmement simpliste vis--vis de la ralit.
Lexprimentateur est souvent conduit restreindre
le champ de variation, soit par incapacit matrielle
ltendre (absence au limites dun phytotron par
exemple), soit par un curieux transfert psychologique
sur lequel il est utile dinsister.
B. COMMONER, Lencerclement. Problmes de survie en
milieu terrestre. Le Seuil, 1972, p. 123. Laltration de la
fertilit des sols est un signe que le fonctionnement du
systme naturel a subi une surcharge, que la matire
organique, sous forme de denres alimentaires, est extraite
un rythme qui dpasse les possibilits de reconstitution
de lhumus des sols.
Ce transfert consiste oublier les objectifs de ltude
pour satisfaire au got de laction (ou sa ncessit)
et donc de devenir normatif. Un exemple illustrera ce
propos. Lorsque lon tudie les modalits de travail du
sol en station exprimentale, non seulement les condi-
tions que lon peut y raliser ne seront jamais (ou
presque) respectes dans la ralit (surquipement en
matriel, en main-duvre, petites parcelles...) mais
le plus grave est que le chercheur en vient dfinir
des conditions optimales et ne plus travailler que
lorsquelles sont runies. Ainsi il restreint considra-
blement le champ dtudes des variations : lobjectif
nest plus de connatre, mais de russir.
Le langage quotidien de lagriculteur traduit bien
cela lorsquil dit que les rsultats acquis en station
exprimentale cest de la thorie. Et dans le fond
(sinon dans lexpression), il a raison puisque le fait de
travailler un sol avec un animal ou un tracteur qui
doivent couvrir une certaine surface (raisons cono-
miques) impose ncessairement, quune partie du
travail sera excute en conditions dfavorables qui
doivent donc tre galement tudies.
Frquemment on ne pourra pas exprimenter car
le milieu et le protocole btir sont trop complexes.
Au mieux sera-t-on capable dlaborer, par simulation
et simpli$cation considrable, un modle.
Si pour laborer le modle, il faut partir de la situa-
tion tudie, il ne suffira pas, pour le tester, de vrifier
quil traduit bien cette situation connue. Il faudra
sassurer de sa valeur prvisionnelle et cela ne pourra
se faire quen agissant sur le rel et en vrifiant que le
rsultat observable est conforme aux prvisions du
modle. Cette vrification est impossible sans cette
action.
Ce sera ensuite le travail du thoricien, en partant de
ces rsultats, dtudier la validit des hypothses
sous-jacentes au modle et donc sa valeur explicative
ventuelle.
La valeur heuristique du modle tient ce quil
structure la multiplicit mme de lincomparabilit
des lments dont la solution analytique serait impos-
sible l une tape donne du progrs des connais-
sances.
A titre dexemple, cest par ces procds que lagro-
nome et le constructeur de machines vont laborer
de nouveaux outils plus adquats pour le travail du sol.
2.6.2. Les limites de la thorie
Les sources de nouveaut
Il faut revenir sur le rle heuristique dune thorie.
Comme une thorie nest quun modle et non une
copie du rel, elle sera toujours incomplte et son
amlioration est donc lun des objectifs du chercheur.
1
J. AUSTRUY, Dcision ventuelle et vkmment dcisif, in
Lvnement. Revue Communicafions, Paris, no 18, 1972,
p. 89.
Cah. ORSTOM, sr. Biol., no 24, 1974 : 3-25
17
M. Sebillotte
Mais il y a plus : la thorie ne permet la dcouverte
qu lintrieur de sa cohrence propre ; elle est
enferme dans son champ 1. Cest donc une nouvelle
vision de la ralit (plus fine, ou (et) plus tendue dans
le temps et lespace) qui peut en montrer les limites.
Sur le plan du contrle de la validit de la thorie,
cest la recherche ou la prise en considration des
exception8 2. Lorsque ces points (les exceptions) qui,
initialement, taient aberrants, deviennent assez nom-
breux, ils ne peuvent plus tre considrs comme
aberrants, mais, cest lancienne formule qui le de-
vient 3. Lincohrence vis--vis de la thorie labore
est ainsi le signe dune pauvret de fond du modle
par rapport la richesse du rel.
Lexistence des exceptions doit aussi tre le point
de dpart du processus de recherche. Bien penser
le rel, cest profiter de ses ambiguits pour modifier
et alerter la pense 4. Cest une dmarche identique
qui a t suivie par S. HENIN pour largir la thorie
de la stabilit structurale partir du modle propos
par YODER.
Jai distingu plusieurs niveaux dans la connais-
sance, et je voudrais revenir ici sur celui qui corres-
pond ltablissement de corrlations entre un acte
et un rsultat, car il met en jeu le principe de la bote
noire 5.
On utilise constamment la bote noire de deux ma-
nires :
- Comme moyen daction en recensant progressi-
vement les facteurs qui jouent sur la bote noire et
ses ractions. On ne connat pas les mcanisme8
intimes, mais on sait les mettre en uvre dans un sens
favorable la finalit poursuivie. On peut dire quune
grande partie de lactivit agricole relve de ce type
daction puisque cest mme sur ce principe quest
surtout base la politique actuelle dlaboration des
rfrences.
- Mais cette bote noire a aussi une fonction heu-
ristique essentielle, que lon aurait tort de ngliger.
En effet, deux possibilits soffrent :
a) dune part, sur une bote noire essayer laction
de tous les facteurs connus et tester laction de leurs
variation8 ;
b) dautre part, comparer laction de facteurs iden-
tiques sur des botes noires voisines.
La confrontation des ractions dans ces divers cas
suggrera des relations entre facteurs et entre consti-
tuants de ces botes noires, constituants que lonsait
1
A. BADIOU, Le concept de modle. Maspero, 1969.
2
On rejoint ici la mthode tratologique (A. MOLES, op. cd.,
pp. 31 et 63).
3
J. AUSTRUY, op. cit.
4
G. BACHELARD, La philosophie de non, op. cit.
5
A. MOLES, op. cd., p. 74. La notion de bote noire cor-
respond cette attitude selon laquelle on refuse de sin-
tresser la nature vraie du phnomne pourvu quon
soit capable de donner lchelle choisie un simulacre de
son comportement.
souvent recenser. Cest donc une tape importante
pour la thorisation.
BACHELARD a condamn lattitude qui consiste
rechercher la varit plutt que de sattacher la
variation 1. 11 faut cependant prciser ce point lorsque
lon opre dans un milieu trs complexe, dont toutes
les composantes ne sont pas connues et au sein duquel
on ne sait pas contrler correctement laction des
facteurs.
En agronomie, il est possible dexercer un contrle
minimum (par exemple la nature du matriel vgtal)
qui permet une premire comparaison de situations
varies, cest--dire correspondant des combinaisons
diffrentes des facteurs qui ont agi. Ainsi ltude
compare de diverses situations ayant quelques carac-
tres communs (mme plante, mme date et densit
de semis par exemple) est un moyen de dcouverte
sur les rapports qui existent probablement entre les
facteurs connus ou tout au moins les groupes de fac-
teurs : on dfinit progressivement, par un contrle
croissant, des sous-ensemble, leurs plages de variations
et, globalement, leurs types de relations.
Cest par une dmarche de ce type qua pu tre
labore la mthode de diagnostic dite dupro$lcultural.
Il a fallu observer les enracinements dune mme
plante cultive dans des situations culturales diff-
rentes pour commencer tudier la racine comme
lment dun systme racinaire et donner ce dernier
limportance qui lui revient lorsque lon veut com-
prendre des situations culturales prcises.
De trs nombreux exemples existent dans la pra-
tique actuelle de lagronome. On tudie des situations
qui diffrent sur le plan des symptmes prsents par
la plante cultive par exemple, et lanalyse va consister
rechercher ce qui varie de faon concomitante :
proprit ou tat du sol, ou relation plante-sol, climat-
plante.
2.6.3. Lactivit humaine tend et modifie le domaine
dtude de lagronome
Ce qui fait la richesse des actions quotidiennes de
lagriculteur, du responsable dun amnagement, cest
prcisment la diversit des finalits et lvolution gn-
rale des techniques mises en uvre.
Ltude des systmes de cultures est caractristique
cet gard. En effet, ceux-ci naissent et nexistent
que par lactivit de lhomme, ils sont le rsultat dune
perturbation plus ou moins forte de lquilibre natu-
rel du milieu. En outre, leur tude exprimentale
est si complexe et si longue quelle a toujours un
caractre sectoriel et trs limit vis--vis de la gamme
des milieux physiques possibles. Leur tude doit donc
1
La formation de lesprit scientifique. Contribution une
psychanalyse de la connaissance objective. Chap. : Le
premier obstacle : lexprience premire . Vrin.
18
Cah. ORSTOM, sr. Bd., n 24, 1974 : 3-25
Essai danalyse des tches de lagronome
tre entreprise simultanment au champ dans les
conditions de la pratique de lagriculteur.
Je ferai remarquer ici que lon ne peut pas prtendre
dgager par des expriences des normes dactions dans
ce domaine, il faudra toujours passer par la vrification
chez lagriculteur puisque la conduite de Son systme
de culture dpend de lensemble de ses choix et de ses
contraintes.
De la mme manire, lvolution des techniques est
source de problmes nouveaux qui engendrent des ques-
tions thoriques.
. .
Lapparition du tracteur comme moyen de traction
en est un exemple frappant : il a rendu sensible les
rpercussions du tassement des terres sur les cultures
et il a largi considrablement la gamme de variation
des conditions de travail du sol.
Par exemple, le tracteur a engendr le problme
du choix de la vitesse de travail du sol, ce qui tait
difficilement envisageable avec le cheval de trait.
Cest partir de ces vnements que sont apparues
de nouvelles proccupations thoriques concernant
les 8018 et leurs proprits, questions qui, en outre, ne
pouvaient pas tre poses par les ingnieurs du Gnie
Civil bien quils soccupent sensiblement des mmes
problmes, mais avec des finalits diffrentes.
Je crois utile dinsister sur cette richesse quapporte
laction de lhomme dans ltude mme des relations
peuplement vgtal et milieu. En effet, un peuplement
spontan nexiste que dans certaines limites de varia-
tion du milieu naturel alors que prcisment un des
rsultats de lactivit humaine est lintroduction de
vgtaux dans des milieux hostiles, sauf Sil8 Sont
corrigs. La multiplicit de ces situations contrles
par lhomme permet donc une exploration plu8 vaste
des aptitudes du matriel vgtal et de Se8 ractions.
Cest une forme dexprimentation fruste mais cepen-
dant trs riche sur le plan heuristique (possibilit
denqute dans ces situations) et ncessaire pour pr-
ciser les conseils daction8 et les inscrire dans des zones
homognes.
2.7. CONTRIBUTION DE LENSEIGNANT, DU CHER-
CHEUR A LA RSOLUTION DES PROBLMES
La participation de lenseignant-chercheur ltude
et la rsolution des problmes qui existent dans la
pratique agricole a dautres fonctions que celles dj
voques :
- Dune part, elle valide lenseignant aux yeux de
ltudiant : il parle de ce quil connat. Ceci nest
pas sans danger, car les tudiants se contenteraient
souvent de cette exprience immdiate de lenseignant
et lon sorienterait alors vers un enseignement descrip-
tif et de recettes, non inutile, mais trs insuffisant,
voire dangereux au niveau de formation o lon se
situe.
-
Dautre part, cest le moyen, pour le chercheur,
de dmontrer son efficacit et donc dobtenir des
moyens de travail. Ici encore, il y a un grave danger
pour la fcondit gnrale de la recherche. Mais cest
un fait que lorientation actuelle des bailleurs de
fond est de privilgier les travaux qui rsolvent des
problmes immdiats. En outre japprouve la formu-
lation de B. COMMONER : La science et la technologie
ne sont donc pas des sources dinformation8 indpen-
dantes que le systme social ignore, ou dans lesquelles
il puise quand il croit y avoir intrt, mais elles sont,
dans une large mesure, diriges par la socit ln; donc
lallocation des moyens doit voluer : Au cours des
dernires annes (aux Etats-Unis) le soutien accord
la recherche fondamentale sur des problmes que
le8 Savant8 choisissent eux-mmes, a t fortement
rduit, tandis que les crdits attribu8 pour des
recherches visant une meilleure comprhension des
problmes de lenvironnement ont t accrus l.
2.8. LES LIEUX DINSERTION DE LAGRONOME DANS
LA PRATIQUE AGRICOLE. INTRRDISCIPLINARIT
Interroger la pratique agricole comme source de
questions et ple de la dialectique thorie-pratique
pose la double question :
- Du niveau auquel se ralise cette interrogation,
cest un problme dchelle ;
-
De la liaison avec les autres disciplines tho-
riques.
Lagronome doit-il se contenter dune tude de
station culturale, ou, au contraire, lexploitation agri-
cole, la rgion sont-elles aussi pour lui des objets
dtude ?
Si lagronome a pour fonction daider matriser
le rel, il doit se pencher sur tout ce qui affecte lext-
riorisation des relations climat-sol-plante. Or, celle-ci
est trs dpendante :
-
Des objectifs conomiques retenus qui condi-
tionnent les modalits et lintensit dexploitation du
milieu naturel;
- De la technicit des hommes, cest--dire de
leur aptitude mettre en uvre la combinaison opti-
male des facteurs de la production dans leur situation
concrte (choix du meilleur itinraire technique) ;
-
Des techniques culturales connues et (ou) pos-
sibles localement, du matriel vgtal disponible.
Tel est le cadre dans lequel lagronome devra
trouver des solutions et quil doit donc connatre. On
peut ajouter quil est parfois plus facile dliminer un
problme par une action sur une autre tape du
processus de production que de le rsoudre directement
dans les termes o il se pose aujourdhui. Cest exacte-
ment ce que lon fait lorsque lon abandonne une
production vgtale faute de savoir lutter correctement
contre lun de ses parasites, ou lorsque lon augmente
la puissance de traction pour raliser les oprations
culturales dans un temps plus bref et court-circuiter,
ainsi, la question du travail du 801 en conditions dfa-
vorables. La possibilit desquiver ainsi les problmes
1
B. COMMONER, op. cit., p. 117.
Cah. ORSTOM, sr. Bd., no 24, 1974 : 3-25
19
M. Sebillotte
impose lagronome une connaissance qui dpasse
la station culturale, qui lenglobe.
Dans la majorit des cas lagronome doit atteindre
le niveau de lexploitation agricole, lieu o se hirar-
chisent les problmes. Il ne sagit pas dtudier les
relation8 plante-sol-climat-techniques pour maximiser
le rendement, mais de les optimiser vis--vis des
jinalits de lagriculteur. Une solution technique doit
tre cohrente avec lexploitation et sa vie.
Ainsi, une connaissance approfondie des mcanismes
intimes de fonctionnement de lexploitation agricole,
en particulier ceux de la prise de dcision, est indis-
pensable lagronome pour laborer de nouvelles
techniques et (ou) rsoudre les divers problmes qui
peuvent se poser. Le jour o la rgion constituera un
ple de dcision rel il faudra connatre, son tour,
Se8 finalits et ses mthodes de dcisions .
Par problme, jentends lapparition (ou la crainte
plus ou moins fonde dune apparition) dune con-
trainte limitante dans le processus de production.
La limite provient du blocage dune volution juge
intressante (par exemple les rendements en crales
naugmentent plus ou ils deviennent plus irrguliers)
ou mme de limpossibilit de maintenir le systme
de production si elle ne peut tre leve.
On peut ne pas tre capable de lever cette contrainte
faute dun moyen connu ou de son cot prohibitif
lintrieur du systme de production qui la rvle.
Pour essayer de dtecter, de rsoudre ou de prvenir
les problmes, lagronome doit satisfaire une qua-
druple exigence :
- Connatre suffisamment les conditions socio-
conomique8 dans lesquelles sexercent les activits
agricole8 ou rurale8 ;
-
Etudier les systmes de production et de cultures
pratiqus dans diffrentes rgions du monde ;
-
Recenser, classer les diffrents couple8 climat-
801, leurs combinaisons rgionale8 les plu8 frqUenteS
et numrer leurs proprits ; il sagit l dune tape
de ltablissement du rfrentiel ;
-
Contribuer llaboration de nouvelles tech-
niques culturales, de nouveaux itinraires techniques.
Pour rpondre la deuxime question, celle des
relation8 avec les autres discipline8 thoriques, il faut
remarquer, au pralable, que ces relations sont essen-
tielles pour dlimiter, dans le champ de la pratique, ce
qui relve de lagronomie.
Comment comprendre le rle de lagronomie dans
la croissance dune exploitation agricole si lon ne fait
pas appel aux autres disciplines pour tudier son
histoire et peser chaque instant le poids des divers
facteurs synchroniquement et diachroniquement ?
Comment juger de la possibilit dapplication des
SOlUtiOuS technique8 sans une confrontation avec les
psycho-sociologues ? Or, cest pour avoir nglig Cet
aspect que de nombreux progrs technique8 ne sont
gure utiliss par les agriculteurs l.
Je crois dailleurs que cest la pratique qui fonde
linterdisciplinarit 2, que celle-ci nest pas pensable
par dautres voies et que cest la nature du problme
pos qui en fixe le niveau et lampleur. Mais je crois
aussi quune mme partie de la ralit peut tre
aborde de diffrentes manires par les chercheurs de
diffrentes disciplines : il ne peut y avoir appropriation
dun domaine du rel par une science, lexclusion
des autres.
3. BASES POUR LE FONCTIONNEMENT
DUNE EQUIPE DAGRONOMES
Je ne plaiderai pas ici la ncessit dune quipe,
plutt que de personnes isoles, tant elle me semble
clairement mise en vidence par la complexit et
lampleur des problmes auxquels doit sattaquer
lagronome.
Je naborderai pas, non plus, la dlicate question de
lanimation dune quipe de chercheurs et de la nces-
saire formation de cet animateur cette tche : la
qualit de la production dune quipe est directement
fonction de celle de son responsable.
Je voudrais montrer :
- dune part, que cest la dmarche de connaissance
qui doit structurer, organiser le travail de lquipe,
- dautre part, que lunit de pense doit sexpri-
mer dans une recherche concomittante sur les pro-
blmes mthodologiques.
3.1. LES MODALITS DAPPROCHE DU REL
Il ne sagit pas, ici, de discuter des mthodes de la
connaissance objective, mais de rflchir sur les d-
marches par lesquelles on entreprend lapproche du
rel.
On peut, sans rentrer dans les dtails, retenir trois
types de dmarches :
1
H. MENDRAS, La fin des paysans. A. Colin - M. Petit, article
1
Ce qui ne veut pas dire, comme je lai indiqu dans le cit, revue Fourrages.
chapitre Agronomie et Agriculture, que ces objets
2
Voir le chapitre Problmes gnraux de la recherche
dtude fassent partie du domaine spcifique de lagro-
interdisciplinaire, chez J. PIAGET, Epistmologie des
nomie.
sciences de lhomme, 1970.
20
Cah. ORSTOM, sr. Bd., n< 24, 1974 : 3-2.i
Essai danalyse des tches de lagronome
3.1.1. Premier type
Dans un premier type, on cherchera connatre les
relations climat-sol-plante, puis comprendre com-
ment elles ont jou, comment elles expliquent la situa-
tion que lon tudie. La dmarche sappuie sur la
mthode exprimentale, elle passera par de nombreuses
tapes simplificatrices.
Il sagit ici de pouvoir dgager des relations de cause
effet OU tout au moins des hypothses causales, Cela
suppose une approche avec une srie de va-et-vient
analyse-synthse plusieurs niveaux. A titre dexemple
voici cette succession dans le cas de lanalyse de situa-
tion au champ :
- ier niveau :
. . . Le sol, la plante, le climat de chaque station
culturale sont tudis sparment, on caractrise des
tats.
- 2e niveau :
. . . On considre lensemble climat-sol-plante de
chaque station, on tudie les relations entre des com-
posantes diffrentes.
- 3e niveau :
. . . On compare deux stations ne diffrant, si pos-
sible, que par un seul facteur (ce qui permet dclairer
son influence et de tester, pour une part, le systme
de relations prcdemment mis en vidence.
- 4e niveau :
. . . Lextension de la comparaison est faite des
stations culturales diffrant par plusieurs facteurs.
Lextrapolation de cette articulation de niveaux
danalyse-synthse se fait delle-mme pour le travail
de laboratoire.
3.1.2. Deuxime type
Dans un deuxime type que lon pourrait, selon une
optique traditionnelle, qualifier de moins approfondi,
on sintresse aux tats, aux rsultats, sans vraiment
chercher les expliquer.
Ici, cest la gamme des variations qui est tudie,
quil sagisse des rendements dune culture, des com-
portements dune plante, des tats du milieu, des r-
sultats de lapplication dune technique culturale ou
dun outil.
Cest un niveau danalyse descriptive, avec, dans
certains cas, la mise en vidence de corrlations ou de
fonction de production dun facteur.
Cette dmarche peut se raliser de deux manires :
- Par voie denqute ;
- Par mise en place dexprimentation, par
exemple implantation de plusieurs dispositifs expri-
mentaux pour dterminer la meilleure dose dengrais
azot sur une culture.
3.1.3. Troisime type
Le troisime type correspond, soit une phase de
dcouverte dun problme (lobservation des faits), soit,
au contraire, une phase dextrapolation des conclu-
sions obtenues en un lieu, ou une date, on recherche
alors dlimiter un domaine de validit.
On ne sintresse plus la variation dun phno-
mne ou dun tat, mais la prsence ou labsence
dun caractre, dun accident. On cherche juger de
limportance dun vnement par ltude de la fr-
quence des cas o il est prsent.
On entreprend cette dmarche aussi bien parce que
lon a t sensibilis un problme (connaissances
thoriques, ou constatations en quelques lieux dun
accident) que pour rechercher, par exemple, quelle
surface extrapoler les rsultats dune technique (ce qui
peut conditionner lampleur des moyens de vulgari-
sation mettre en place, ou la taille de lusine qui pro-
duira les facteurs ncessaires la technique, ou les
caractristiques du circuit commercial crer).
Ces trois dmarches sont strictement indispensables
et insparables pour :
- Comprendre les mcanismes et expliquer les
Ph
nomnes ;
-
Dgager limportance des problmes (surfaces
affectes, cots...) et donc hirarchiser les programmes
de dveloppement et de recherche ;
-
Dcouvrir lexistence des problmes et non les
inventer en justification priori dun programme de
dveloppement ou de recherche.
Ces trois dmarches (3.1.1, 3.1.2, 3.1.3) doivent
sagencer en deux mouvements de sens inverse :
de 1 vers 3 et rciproquement, et ces deux mouvements
doivent exister simultanment.
Cest pour avoir nglig la ncessit de ces mouve-
ments et de leur simultanit que souvent :
- les hommes de recherches finissent par tourner
en rond dans leurs laboratoires, leurs stations exp-
rimentales et leurs ides ;
-
Les hommes de terrain sont incapables de faire
autre chose que de dcouvrir des recettes dont le
domaine dapplication ne peut se dlimiter quaprs
usage, donc lentement e-t sans adaptation possible
face aux problmes nouveaux qui apparaissent.
Une erreur trs frquente est de croire quune tude
trs approfondie dispense des deux autres approches.
Ceci ne serait vrai que si :
-
lensemble du milieu naturel pouvait tre connu
parfaitement dans ses mcanismes ;
-
chaque situation pouvait tre parfaitement carac-
trise ;
-
le climat ntait pas alatoire.
Cet espoir est, aujourdhui, assez illusoire.
En outre, de nombreux problmes naissent de lusage
de telle ou telle technique, il faut donc avoir loccasion
de les rencontrer, ce qui implique de multiplier les
approches peu approfondies, mais qui permettent de
voir beaucoup de cas.
Lerreur inverse est encore plus rpandue. Elle
consiste croire que la dtection dun vnement
dfavorable suffit pour apporter la solution et que
celle-ci se trouve automatiquement dans un livre,
Cah. ORSTOM, sr. Bd., no 24, 1974 : 3-25
21
M. Sebillotte
dans un enseignement, en un mot dans un recueil de
recettes. Ce qui a t dit prcdemment de la multi-
plicit des situations culturales face des techniques
en volution, rend, l aussi, cet espoir illusoire.
En dautres mots on peut affirmer que lagronome
doit constamment sappuyer sur deux ples :
- Le champ exprimental et le laboratoire, situa-
tions simplifies et contrles, objet de la mthode
exprimentale et de lenqute ;
-
Les parcelle8 cultive8 mal contrles qui ne
peuvent tre connues que par enqute.
Ces deux mouvements inverses et leurs relations doi-
vent servir structurer les objectifs de travail des agro-
nomes et leurs conditions concrtes dactivit au sein
dune quipe.
La question qui reste pose est de savoir si chaque
chercheur doit simultanment participer aux deux
mouvements ou bien si lquipe doit comprendre deux
sous-groupes, lun travaillant en milieu contrl,
lautre en milieu non contrl, lune de leurs missions
tant de construire le pont entre leurs activits rci-
proques. Il semble en tout cas possible de dire ds
aujourdhui que la participation, pour un mme
homme, aux deux mouvements successivement au
cours de son existence, est certainement trs sou-
haitable.
3.2. LES PROBLMES MTHODOLOGIQUES : LES UR-
GENCES
Les deux mouvements dcrits prcdemment font
que lquipe est responsable dun mme programme
de recherches mthodologiques qui vont des mthodes
de la connaissance objective aux mthodes de laction
et que chaque membre doit y apporter sa contribution.
Voici quelques axes dont ltude semble assez urgente.
3.2.1. Les mthodes de la connaissance objective
Il suffit que nous parlions dun objet pour nous
croire objectif. Cette phrase de BACHELARD l pose
bien le double problme :
-
de la formation de lobservateur,
- des mthodes.
On manque actuellement de savoir quoi observer
et comment. On a un peu lattitude qui consiste, sa-
chant peu, vouloir tout observer (ou rien) et comme
le temps est toujours limit (moyens disponibles et
vitesse dvolution de lobjet conserver), on observe
mal, on mesure mal. En consquence :
-
Il faudrait pouvoir se rapprocher de la dmarche
des physiciens (sans pour cela la copier) qui aprs
avoir dfini un systme physique isolent dans elen-
semble infini des proprits du systme un nombre
fini et gnralement petit, de proprits caractris-
tiques, quon considrera isolment et qui dfiniront
ce quon appelle ltat du systme 1.
Lagronome doit sefforcer de dterminer quels sont
les lments dont la connaissance serait suffisante
pour dcrire correctement une situation, un tat de
lensemble climat-sol-plante. Une voie de recherche
sera certainement de pouvoir ainsi dcrire et exp i-
quer les diffrentes tapes de llaboration du rende-
merrt dune culture.
Deux situations principales se rencontrent :
- Observer une situation parce quelle doit pou-
voir tre dcrite, tant une tape dun processus que
lon tudie ;
- Observer une situation imprvue pour tenter
dmettre un diagnostic.
Dans le premier cas le protocole dexprience doit
fixer priori partir des connaissances acquises et
en tenant compte des moyens disponibles, les obser-
vations raliser, cest--dire les points dapplication
et les modalits de lactivit dobservation.
Dans le second cas les symptmes qui motivent la
dmarche ou le plan denqute qui rsulte lui-mme
dun problme pos, orientent lobservation. Le pro-
blme peut donc se ramener :
-
Btir un canevas dobservations raliser qui
contiennent des approches indpendantes pouvant se
recouper et donc que le protocole contienne sa propre
mise en accusation ;
-
Eviter, autant que possible, de ngliger limpr-
vu, cest--dire le caractre, ou son niveau dintensit,
qui permettrait de rejeter les hypothses formules
et lexplication qui sera donne.
Deux directions de rflexion me semblent urgentes :
- Dune part, quels sont les avantages et les incon-
vnients respectifs des mthodes denqute et dexp-
rimentation au champ ; comment, lorsque les objectifs
sont fixs, choisir la mthode la plus adquate et dter-
miner son protocole pour quelle soit aussi explicative
que possible ?
-
Dautre part, comment ces deux mthodes doi-
vent-elles intervenir concurremment et spauler
vis--vis dun problme de recherche, cest--dire
comment mettre rellement en uvre une politique
de connaissance.
Un pralable gnral est certainement dapprendre
mieux poser les problmes tudier.
La collaboration avec le statisticien est, ce niveau,
dj trs utile par les questions quil est amen poser
sur les hypothses elles-mmes, mais plus encore,
peut-tre, en montrant la puissance de la dmons-
tration en fonction des hypothses et du protocole
retenu.
Mieux poser un problme exige aussi la mise au
point dun arsenal de moyens dinvestigations simples
qui servent orienter progressivement vers des hypo-
thses. Les mthodes sont ici encore trs frustres et
les consquences de cet tat de chose assez domma-
geables : emploi doutils trop lourds ou inadapts et,
au total, gaspillage.
1
La psychanalyse du feu, N.R.F.
1
F. HALBWACHS, op. cil., p. 77.
22
Cah. ORSTOM, sr. Rd., n 24, 1974 : 3-25
Essai danalyse des tches de lagronome
3.2.2. Les mthodes de diagnostic. Llaboration dun
rfrentiel
Le diagnostic au champ devrait tre plus travaill,
en particulier les modalits de combinaison des rsul-
tats de lobservation sur place (qualitative et quanti-
tative) et ceux du laboratoire (analyses diverses).
Cela suppose ltablissement dun rfrentiel avec
les exigences suivantes (dont une partie a dj t
expose) :
- Pouvoir rpondre des questions thoriques :
les rendements dune culture au cours des annes dans
une rgion et sans autre information peuvent consti-
tuer un lment de rfrentiel pour lconomiste mais
non pour lagronome. Il faut donc que les conditions
de milieu, les techniques employes, la nature et les
ractions du vgtal soient enregistres ;
- Comporter des gammes de variations suffisantes
pour les principaux facteurs de la production consi-
drer dans la rgion ;
-
Etre affect des aires gographiques dextra-
polations ;
- Porter sur des sries chronologiques suffisantes
face la variabilit locale du climat dans ses compo-
santes les plus efficaces vis--vis des productions
tudies ;
- Intgrer lhistoire des parcelles et lvolution
des techniques ;
- Pouvoir fournir des courbes dactions tant des
facteurs contrls que des facteurs mal ou non ma-
triss (pluviomtrie, adventices...).
Un des problmes urgents rsoudre en matire de
rfrentiel est celui des points dobservation, de leur
rpartition gographique et surtout des types dobser-
vations raliser en chacun. Lune des directions de
recherche pour laborder devrait tre la constitution
et ltude dun rfrentiel bas sur quelques expri-
mentations de longue dure entoures dun rseau
lche et diversifi dexprimentations sectorielles de
courte dure, le tout doubl denqutes culturales
simples, entreprise sur les principale8 cultures avec
des protocoles varis.
Une telle recherche revient dailleurs analyser
comment le rendement dune culture slabore et
pondrer laction du climat par celles (additives ou
en interaction) du sol, des parasites et des techniques...
Ainsi on peroit lunit de lensemble puisquaussi
bien le rfrentiel constituer est indispensable au
diagnostic et laction, mais que sa ralisation est lie
un %pprofondissement (tout n le permettant) des con-
naissances sur les relations climat-sol-plante-techniques.
3.2.3. Les mthodes de laction. Le contrle. Les zones
homognes
Le problme central est ici labsence quasi gnrale
de moyens de contrle : des actions sont entreprises
sans que les conditions en soient connues, sans que
le rsultat soit analys.
Cette question me semble plus importante que celle
de la dcision elle-mme. En effet, les mthodes de
dcisions reposent sur un algorithme labor dans le
cadre dun modle thorique, ayant sa logique interne,
donc la dcision indique sera bien toujours la meil-
leure si les donnes et les hypothses de base sont
vrifies.
On mesure tout de suite le double handicap :
- Dune part, on applique ces modles de dcisions
des situations mal connues et avec un bagage tho-
rique insuffisant ;
-
Dautre part, les conditions de lapplication sont
telles que le rsultat est ininterprtable au sens dinex-
plicable. On ne peut savoir si le rsultat est li causa-
lement laction.
On retrouve ici la ncessit de lenqute applique
laction dans le but avou de vrifier la liaison entre
cette action et les rsultats observs et donc avec le souci
de pouvoir mettre en vidence labsence de liaison si
tel est le cas. Cest un changement de perspective par
rapport la majorit des situations actuelles, cest une
des dimensions nouvelles du rle social de lagronome.
Cependant, mme si les possibilits de contrles
existaient plus frquemment, le problme de la dci-
sion en agronomie se pose. On a vu la complexit
de la tche, lourdement aggrave par le caractre
alatoire du climat.
Lobjectif est ici, soit de pouvoir mieux intgrer
directement dans les modles de dcisions existant les
proccupations de lagronome soit, au contraire, de
fournir des sous-ensembles qui, eux, respecteraient les
exigences agronomiques. Cette dernire voie semble
aujourdhui la meilleure.
En effet, et titre dexemple, quoi sert dintgrer
un modle de programmation linaire pour une
exploitation agricole une contrainte de bilan humique ?
Cest un non sens plusieurs titres :
- Lchelle de temps conomique et celle de lvo-
lution de la matire organique sont trs diffrentes ;
- Les valeurs chiffres introduire dans le calcuI
du bilan sont insuffisamment prcises pour leur donner
un rle de contrainte ;
- La signification du bilan reste discuter selon
les sols considrs, et surtout le taux de matire orga-
nique actuel et donc les consquences dun bilan
ngatif sont trs variables selon le systme de cultures
pratiqu et susceptibles de multiples interventions
correctrices.
C ependant, ne pas tenir compte de lvolution du
stock humique sur une exploitation agricole serait
particulirement grave pour le long terme.
Les agronomes doivent donc travailler une mise
en forme de leurs connaissances pour les rendre utili-
sables dans le cadre des mthodes modernes de dcision
qui seront de plus en plus gnralises. Cest en parti-
culier toute une rflexion de nature cyberntique qui
est entreprendre : quelle est la rtroaction long terme
de telle ou telle dcision et comment, alors, en affecter
le court terme ?
-.
Dans le cadre des problmes de la dcision, les agro-
nomes doivent mettre au point une mthodologie pour
Cah. ORSTOM, sr. Biol., no 24, 1974 : 3-25 23
M. Sebillotte
raliser des zones homognes vis--vis des actions
entreprises (ou entreprendre) dans la pratique agri-
cole (sens large).
Lagronome ne dispose, en gnral, que de cartes
analytiques et bases sur des valeurs moyennes des
caractres du milieu physique. Or, les besoins de lagro-
nome sont dordre synthtiques et il ne lui est pas tou-
jours possible deffectuer les synthses ncessaires
partir des caractres analytiques. Je retiendrai quel-
ques manques par rapport aux besoins de lagro-
nome :
-
Cartes doccupation des terres. Elles renseignent
assez bien sur les grandes caractristiques dapho-
climatiques dune rgion mais nont gure de valeur
pour caractriser les terres dun secteur prcis ;
- La superposition de cartes pdologiques et cli-
matiques peut permettre de prdire si telle ou telle
espce est cultivable mais on naura aucun rensei-
gnement sur les rendements qui seront atteints. Il
faudra implanter les cultures et mesurer les rendements;
- Lchelle de la cartographie climatique est beau-
coup trop petite pour chiffrer les micro-climats que
lon peut parfois, cependant, mettre en vidence grce
la topographie. Or, ces microclimats ont une impor-
tance agricole considrable ;
- Malgr la mise en place dans divers pays dune
cartographie thmatique , les cartes disponibles ne
sintressent gure aux comportements de lensemble
plante-sol.
Dailleurs, mme une carte thmatique ne pourra
aller trs loin dans ce domaine puisque ces relations
sont dans leurs extriorisation lies aux techniques
culturales, au matriel vgtal employ et que ces
lments sont trs variables. Les cartes ne remplacent
donc pas lactivit synthtique de lagronome dans son
conseil lagricdteur, mme si elles apportent de pr-
cieuses indications l.
On peut ajouter que le souci de cartographier, donc
dinscrire linformation dans un plan, est souvent
strilisant. Lexemple du climat est frappant : son
analyse frquentielle est encore trs peu rpandue et
pourtant les cartes climatiques sont nombreuses.
Ltude frquentielle est indispensable lagronome,
lconomiste, lagriculteur, donc ce quils deman-
dent ce sont de telles analyses pour les postes mto-
rologiques et des cartes dextension acceptable de ces
rsultats autour de ces postes (ce qui suppose un
engagement du climatologiste et une formation
adquate des utilisateurs).
Les zones homognes de lagronome seraient donc
caractrises par :
- Un recueil de donnes de base cartographies
une chelle adquate : sur le climat et les sols ;
- Une description des comportements types de len-
semble sol-plante en fonction des diffrents climats
possibles (dans lespace et dans le temps) et des diff-
1
M. JAMAGNE, Bases et techniques dune cartographie des
sols. Annales Agronomiques, numro hors srie, 1967.
rents systmes culturaux pratiqus ainsi que des
principales techniques culturales existantes ;
- Ltude frquentielle des variations de rende
ments et de comportements des sols selon les circons-
tances climatiques et donc une estimation des risques ;
-
Une srie de conseils qui seraient priodiquement
mis jour pour tenir compte de lvolution des tech-
niques mais aussi de la technicit des agriculteurs et
qui porteraient tant sur le choix des espces et des
varits que sur celui des techniques culturales.
Cette dernire partie servirait de base la vulgari-
sation.
Les conseillers agricoles accomplissen-t dj pour
eux-mmes des bribes de ce travail mais il est toujours
incomplet et presque toujours ralis a posteriori.
Ainsi, ce sont les agriculteurs qui assument lessen-
tiel du risque dans des conditions qui rendent leurs
expriences peu probantes et donc peu utilisables.
CONCLUSION
Lagronomie vit, lheure actuelle, une sorte de
crise dans la mesure mme o elle est en train de vri-
tablement se constituer. Mais, cette naissance se fait,
apparemment, avec moins de russite que pour cer-
taines disciplines voisines o les chercheurs ont pu
travailler en milieu plus contrl, en ne retenant quun
nombre limit de combinaisons relativement simples
des facteurs tudis.
Une partie des difficults vient de lopinion, fr-
quente dans la communaut scientifique, selon laquelle
une science doit avoir pour objet une portion du rel
nettement dlimite, qui lidentifie lexclusion de
toute autre. Selon cette conception toute dmarche
qui tudie les relations qui existent entre les objets
de ces sciences nest que le prolongement de lune ou
de lautre (celle qui prdomine linstant considr ).
Cette opinion est difficilement acceptable au moins
dans ltat actuel du dveloppement scientifique, cest
une fausse attitude rductionniste. Il importe, au
contraire, daffirmer les diffrences, de les travailler,
de les poser, elles aussi, comme objet dtude et pour
cela il est ncessaire de considrer les pratiques
des hommes de science de ces diffrentes disciplines 2.
Ce sont elles qui dmon-trent, aujourdhui, lexistence
de plusieurs dmarches qui ne peuvent se rduire les
unes aux autres, mme si elles empruntent beaucoup
les unes aux autres.
Cest pourquoi la rflexion sur lagronomie, ce quelle
est et en quoi elle diffre de ses voisines, est essentielle
et ne relve pas du seul domaine de la philosophie des
sciences dans la mesure mme o la pratique dpend
1
Il nest pas exagr de parler, dans certains milieux scien-
tifiques de vritable dictature intellectuelle.
2
Reprendre la citation dElisco VERON, conclusion de la
premire partie.
24
Cah. ORSTOM, sr. Biol., no 24, 1974 : 3-25
Essai danalyse des tches de lagronome
du fonctionnement adopt pour les quipes de cher-
cheurs et o les mthodes employes vont conditionner
les rsultats et la dmarche de thorisation.
Il faut rappeler, dailleurs, que sans cette modifi-
cation radicale des mentalits, le travail interdiscipli-
naire tant souhait en apparence, nest quun rve.
La fonction du savant nest pas de sapproprier le
rel, mais de le reconnatre comme premier et donc
comme critre de vrit pour son travail dlaboration
de modle thorique de ce rel.
Enfin, ce type de rflexion doit tre, pour un orga-
nisme de recherche, une proccupation collective
puisquil doit grer des moyens forcment limits et
que seul un souci constant pour prciser la spcificit
de chaque discipline et thoriser leur contenu 1 permet
une orientation rationnelle des programmes de re-
cherche et donc une gestion conomique des moyens.
Manuscrit reu au S.C.D. le 19 avril 1974.
1
II est remarquable que, parmi les multiples tches retenues
pour les chercheurs du dpartement dAgronomie de lIns-
titut National de la Recherche Agronomique en France,
aprs plusieurs mois de travail collectif, aucune ne concerne
la thorisation de Iagronomie. (Essai de programmation
de la recherche. Dpartement dAgronomie, Annales
Agronomiques, numro hors srie, 1971.)
Cah. ORSTOM, sr. Biol., no 24, 1974 : 3-25
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